Анатолий Днепров. 
   Глиняный бог. 
 
 
   1. ПУСТЫНЯ
   Здесь я впервые увидел мираж.
   Линия горизонта трепетала и извивалась в  потоках  раскаленного  воздуха.
Иногда от песчаного моря вдруг отрывался огромный ком светло-желтой земли  и
повисал на некоторое время в  небе.  Затем  фантастический  небесный  остров
опускался, расплывался и снова сливался с пустыней.
   С каждым часом жара становилась сильнее и все более причудливо  выглядели
бескрайние пески. Сквозь  колышущийся  горячий  воздух,  как  сквозь  кривое
стекло, мир казался изуродованным. В песчаный океан глубоко врезались клочья
голубого неба, высоко вверх всплывали песчаные дюны. Нередко я терял из виду
едва заметные контуры дороги и с опаской поглядывал на шофера.
   Высокий молчаливый араб напряженно всматривался  воспаленными  глазами  в
раскаленную даль. Густые черные волосы были покрыты серой пылью,  пыль  была
на смуглом лице, на бровях, на потрескавшихся от жары губах.  Он,  казалось,
отрешился от всего и слился воедино с  автомобилем,  и  эта  отрешенность  и
слияние с ревущим и стонущим мотором почему-то  придавала  мне  уверенность,
что мы едем по правильному пути, что мы не потеряемся  в  безумном  хороводе
желтых и голубых пятен, которые обступали нас со всех сторон, по  мере  того
как мы углублялись в пустыню.
   Я посмотрел на пересохшие губы шофера, и мне  захотелось  пить.  Я  вдруг
почувствовал,  что  мои  губы  тоже   пересохли,   язык   стал   жестким   и
неповоротливым, на зубах скрипит песок. Из  кузова  машины  я  перетащил  на
переднее сиденье свой дорожный саквояж и извлек термос. Я выпил  залпом  две
кружки холодной влаги, которая здесь,  в  пустыне,  имела  необычный,  почти
неземной вкус. Затем я налил еще кружку и протянул ее шоферу:
   - Пей...
   Он не отвел глаз от дороги и только более плотно сжал губы.
   - Пей, - повторил я, думая, что он не слышит. Тогда шофер повернул ко мне
лицо и холодно взглянул на меня.
   - Пей! - Я протянул ему воду.
   Он изо всех сил нажал на педаль. Машина резко  рвану-лась,  и  от  толчка
вода выплеснулась мне на колено. В недоумении я несколько  секунд  продолжал
держать пустую кружку. Мне показалось странным, что он отказался от воды.
   Прошло  мучительно  много  времени,  прежде  чем  пустыня   снова   стала
холмистой. Дорожная колея совсем исчезла, Шофер ловко объезжал высокие дюны,
чутьем выискивая твердый грунт, то и дело переключая  передачу  на  переднюю
ось, чтобы машина не увязла  в  глубоком  песке.  Очевидно,  этот  путь  ему
приходилось преодолевать много раз. Было почти четыре часа дня, и  до  места
назначения оставалось ехать не более часа.
   Когда в Париже, в маленьком особняке на улице Шан-тийон, мне рассказывали
про эту дорогу, я решил, что меня просто пугают, не желая взять  на  работу.
Высокий тощий американец Вильям Бар говорил мне тогда:
   "Не  воображайте,  что  вам  предлагают  рай  земной.  Худшего   ада   не
придумаешь. Вам придется жить и работать в настоящем пекле, вдали  от  всего
того, что мы привыкли называть человеческой жизнью. Я не знаю точно, где это
нахо-дится, но мне известно, что где-то  на  краю  света  божьего,  в  самой
пустынной пустыне, которую только можно себе вообразить".
   "Может быть, вы мне все же скажете хотя бы приблизительно?"
   "Приблизительно? Пожалуйста. Где-то в  Сахаре.  Впрочем,  в  Агадире  вас
встретят и повезут куда нужно. Больше я ничего не знаю. Хотите-соглашайтесь,
хотите-нет".
   Я вспомнил объявление, которое я накануне прочитал на улице Дюбек:
   "Молодой, не боящийся трудностей химик-лаборант требуется для работы  вне
Франции. Выдающиеся возможности в будущем,  после  завершения  исследований.
Возможны денежные и другие награды. Уникальная  специализация.  Рекомендации
не  обязательны.  Желательно  знание  немецкого  языка.  Обращаться:   улица
Шантийон, 13".
   Я согласился, и за этим последовал аванс в размере  двух  тысяч  франков,
затем короткое прощание с матерью, документы, которые мне почему-то выдали в
американском  консульстве,  дальше  Марсельский  порт,  Гибралтар,  шторм  в
Атлантике, Агадир, и вот я здесь, в этом бескрайнем песчаном море.
   Солнце горело оранжево-красным светом, когда вдруг из-за  неровной  линии
горизонта появилось что-то, что не было миражем. Автомобиль наезжал на  свою
быстро вытягивающуюся тень. Проваливаясь в глубоком песке, он приближался  к
ярко-красной полосе, которая постепенно вырастала над землей, превращаясь  в
бесконечную ограду. Она убегала на север и на юг, и ее границы  терялись  за
песчаными холмами. Казалось, вся пустыня была перегорожена  глиняной  стеной
пополам, а в центре стены виднелся темный квадрат, который, по мере того как
мы приближались,  принимал  очертания  огромных  ворот.  Ограда  была  очень
высока, по ее гребню в четыре ряда была протянута колючая  проволока.  Через
равные интервалы над проволокой возвышались высокие шесты  с  электрическими
лампами. Лампы блестели кроваво-красными звездами в лучах заходящего солнца.
У ворот, справа и слева, можно было различить два  окошка.  Мы  подъехали  к
стене вплотную, и я вспомнил слова Вильяма Бара: "На краю света  божьего..."
Может быть, это и есть край света?
 
   - Это здесь, - хрипло произнес шофер, медленно выползая из кабины.
   Несколько секунд он стоял скрючившись, потирая  колени  затекших  ног.  Я
достал из автомобиля свои  немногочисленные  пожитки  -  чемодан  с  бельем,
саквояж и стопку перевязанных бечевкой книг-и пошел к воротам. Они  походили
на гигантский конверт, по углам запечатанный стальными печатями - болтами.
   Шофер подошел к правому окошку и постучал.  В  нем  мгновенно  показалось
темно-коричневое лицо.  Последовал  негромкий  разговор  на  непонятном  мне
языке. Затем послышалось слабое гудение, и ворота медленно раскрылись.
   За стеной я ожидал увидеть что-нибудь вроде города  или  поселка.  Но,  к
моему изумлению, там оказалась вторая стена, такая же высокая, как и первая.
Шофер вернулся к машине, включил мотор и медленно въехал в ворота.  Я  пошел
следом. Машина свернула направо  и  поехала  вдоль  коридора,  образованного
двумя стенами. Здесь было уже совсем темно. Возле ворот  находилась  большая
глиняная пристройка, у которой стояли часовые в военной форме, с  карабинами
наперевес. Тот, мимо которого я проходил, вытянул шею, приглядываясь к моему
багажу.
   Так я шел за машиной минут пять, пока  мы  не  остановились  у  небольшой
двери во второй стене.
   Шофер снова вышел из машины и постучал.  Дверь  сразу  же  открылась,  на
пороге появился человек,
   - Входите, господин Пьер Мюрдаль, - произнес он на чистейшем  французском
языке и протянул руку к моим вещам.-Давайте познакомимся. Мое имя Шварц.
   Я  покорно  вошел.  Позади  заревел  автомобиль.  Араб-шофер  остался  за
оградой.
   -  У  нас  формальностей  немного,-объявил  Шварц,  когда  мы  подошли  к
небольшой брезентовой палатке.-Будьте добры, ваш диплом, письмо  от  мистера
Бара и вашу воду.
   - И что? - переспросил я.
   - Воду. У вас, наверно, есть с собой вода в термосе или в бутылке?
   - Есть...
   - Вот ее-то вы и должны сдать.
   Я открыл саквояж и передал ему документы.
   - А зачем вам моя вода?
 
   - Мера предосторожности, - ответил он.-Мы боимся, чтобы  с  водой  к  нам
сюда не попала какая-нибудь инфекция. Вы ведь знаете, здесь, в Африке...
   - Ах, понимаю!
   Он скрылся с моими документами и термосом, а я  огляделся  вокруг.  Прямо
передо  мной  вытянулись  три  длинные  постройки  барачного  типа.  Дальше,
направо, виднелся трехэтажный дом и рядом с ним здание,  похожее  на  башню.
Позади построек выделялась светлая полоска изгороди, а за нею  я  рассмотрел
нечто поразившее и даже испугавшее меня: верхушки необыкновенных пальм.  Они
казались ярко-алыми на фоне пурпурного, почти фиолетового вечернего неба.  Я
бы никогда не поверил, что это пальмы. Но  очень  уж  характерными  были  их
кроны, их резные широкие листья, их гофрированные стволы. И все же  цвет  их
листьев был слишком алым. Таким же, как  цвет  окрашенных  солнцем  бараков.
"Оазис алых пальм", - подумал я.
   Солнце зашло, быстро сгущались сумерки. Здесь, в  пустыне,  вечер  длится
всего несколько минут. Затем внезапно наступает кромешная  тьма.  Потускнели
бараки, исчезли  алые  пальмы,  и  все  погрузилось  во  мрак.  Сразу  стало
прохладно. Вспыхнуло электричество, бесконечный ряд электрических ламп вдоль
изгородей.
   Из палатки вышел Шварц. В руке у него был электрический фонарик.
   - Ну, вот и все. Теперь я провожу вас в вашу комнату. Извините,  что  вам
пришлось немного подождать. Это не очень приятно после утомительной дороги.
   Он взял мой чемодан, и мы медленно зашагали по глубокому песку к  длинным
постройкам.
 
   2. МОРИС ПУАССОН
   - К сожалению, после  окончания  университета  все  мы  такие,  -  лениво
произнес Морис Пуассон. - Требуется много времени, прежде чем мы поймем, что
сейчас границ между различными научными дисциплинами  нет.  Получается  так:
университетский курс существует сам по себе, а практика- сама по себе. И все
из-за  того,  что  в  университете  засилие  старых   консерваторов,   вроде
профессоров Перени, Вейса и прочих наших корифеев.
   -  Они  не  только  наши.  Это   корифеи   всей   науки.   Ими   гордится
Франция,-возразил я, рассматривая инструкцию к кварцевому спектрографу.
   Сегодня Пуассон пришел рано.  По  расписанию  наша  работа  начиналась  в
одиннадцать утра. Он же пришел в девять, едва я начал завтракать.
   Я перестал читать инструкцию и взглянул ему в лицо:
   - Скажите мне, пожалуйста, что мы здесь делаем? Вот  уже  неделя,  как  я
живу между этими двумя глиняными стенами, и все еще не  понимаю,  что  здесь
происходит. Меня волнует неизвестность. Еще  никто  толком  мне  не  сказал,
зачем я сюда приехал.
   Морис грустно улыбнулся и подошел к окну. Он посмотрел куда-то  вдаль  и,
как бы про себя, заговорил:
   - Вы здесь неделю, а я уже скоро три месяца. Если вы думаете, что я  могу
ответить на все ваши вопросы, то вы глубоко ошибаетесь.  Я  и  не  задаю  их
себе. К чему? - Он повернулся ко мне. - Впрочем, могу дать вам  один  совет:
берегите  нервы.  Не  думайте  ни  о  чем,  что  выходит  за  пределы  ваших
обязанностей.   Вы   лаборант-хорошо.   Сейчас   вам   необходи-мо   изучать
спектрофотометрию  и  научиться   делать   химические   анализы   средствами
физической оптики.
   - Да, но я ведь  химик!  Понимаете,  химик!  Он  пожал  плечами  и  снова
отвернулся к окну. Ни с того ни с сего вдруг спросил:
   - А вы обратили внимание, что все оптические приборы  здесь  фирмы  Карла
Цейсса...
   - Да.
   - Цейсс-хорошая немецкая оптическая фирма. Помните, как в университете мы
дрались за право сделать практическую работу на цейссовском микроскопе
   Пуассон, как и я, окончил Сорбоннский университет, только  годом  раньше.
Он специализировался по физической химии До встречи здесь я его не знал. Его
представили мне на третий день моего приезда.
   Родом он был из Руана. О Париже он меня ничего не спрашивал.  Сначала  он
держался со мной сухо, с подчеркнутой важностью. В перерывах между занятиями
мы рассуждали о науке вообще
   - Итак, теперь вы знаете, как устроен этот прибор. Прошу  вас  рассказать
по порядку методику спектрального анализа.
   Я закрыл инструкцию и, как когда-то перед профессором на экзамене, начал:
   - Вначале нужно включить водородную лампу и с помощью конденсорной  линзы
изображение кварцевого окошка спроецировать на  входную  щель  спектрографа.
Затем закрыть диафрагму,  между  щелью  и  конденсором  поместить  кювету  с
исследуемой жидкостью, вставить кассету в камеру спектрографа,  открыть  ее,
открыть диафрагму и сделать экспозицию. После закрыть диафрагму,  отодвинуть
водородную  лампу,  поставить  на  ее  место  вольтову  дугу   с   железными
электродами,  передвинуть  пластинку   в   кассете   на   одно   деление   и
проэкспонировать  свет  железной  дуги.  После  этого  проявить   пластинку,
высушить ее и профотометрировать.
   - Зачем необходимо экспонировать железную дугу?- спросил он, развалившись
в кресле и закрыв глаза.
   - Чтобы сопоставить всем участкам спектра линии железа,  частоты  которых
известны.
   - Кому они известны? Вам они известны?
   - Мне? Пока нет. Они вот здесь, в этом каталоге.
   - Правильно, - произнес он. - Научитесь читать спектр  железной  дуги  по
памяти. Это не очень трудно. Нужно запомнить всего каких-нибудь двести цифр.
Говорят, Грабер не лю-бит, когда при работе заглядывают в справочники.
   Я кивнул головой и через минуту спросил:
   - А кто он такой, этот Грабер?
   Морис несколько раз прошелся по комнате, затем почему-то открыл  стоявшие
на столе аналитические весы и легонько тронул  пальцем  позолоченную  чашку.
Вместо ответа на мой вопрос он вдруг спросил:
   - Вы спирт пьете?
   Я ничего не ответил. Положив инструкцию на стол, где стоял спектрограф, я
вышел в соседнюю комнату. Здесь в десяти шкафах, расположенных  вдоль  стен,
находились химические реактивы. Когда впервые мне показали место, где я буду
работать, меня больше всего поразило обилие реактивов.
   Это были  лучшие  реактивы,  о  которых  я  когда-либо  слышал,  огромное
количество  неорганических  и  органических  соединений   фирмы   Кольбаума,
Шерринга, Фарбен-Индустри По моим подсчетам, здесь  было  около  пяти  тысяч
банок  и  пузырьков  всех  размеров  и  цветов,  аккуратно  расставленных  в
соответствии с принятой химической номенклатурой. В отдельном  металлическом
шкафу,  из  которого   поднималась   широкая   вытяжная   труба,   хранились
растворители-органические жидкости всевозможных классов. Я открыл этот  шкаф
и быстро отыскал этиловый спирт.
   - Вы пьете разбавленным или так? - спросил  я  и  протянул  ему  спирт  в
мензурке объемом в четверть литра.
   - А вы? Впрочем, вам еще рано. Дайте стакан  воды.  Пуассон  выпил  спирт
большими глотками  и,  не  переводя  дыхания,  прильнул  к  воде.  Лицо  его
сделалось красным, из глаз  потекли  слезы.  Он  сделал  несколько  глубоких
вздохов.
   - Так вы спрашиваете, кто такой Грабер? Гм! Это сложный вопрос. По-моему,
Грабер талантливый химик. И не только химик. Он, должно быть, разбирается  и
в физике и в биологии. Говорят, этот человек, глядя на все вот  так,  как  я
сейчас смотрю на вас,-Морис уставил на меня быстро мутнеющие глаза,-сразу же
скажет, какова концентрация хлористого натрия в вашей крови, сколько пепсина
выделилось в вашем желудке оттого,  что  вы  пошевелили  пальцем,  насколько
повысилась концентрация адреналина  у  вас  в  крови,  потому  что  вы  его,
Грабера, испугались, какие железы  внутренней  секреции  у  вас  заработали,
когда он вам задал вопрос, насколько ускорился в вашем  мозгу  окислительный
процесс, когда вы стали думать над ответом, и так  далее  и  тому  подобное.
Грабер  назубок  знает  всю  сложную  химическую  лабораторию  человеческого
организма.
   - Это очень интересно, - произнес я.
   Мне стало немного жалко  Мориса.  После  выпитого  спирта  он  потускнел,
сжался, превратился в жалкого, потерянного человека. Я хотел было предложить
ему идти домой, но вдруг подумал, что пьяный  он  более  охотно  ответит  на
волновавшие меня вопросы.
   - Это очень интересно. Однако имеют ли  его  научные  таланты  какое-либо
отношение к тому, что мне придется делать?
   - Ха-ха-ха! - засмеялся Морис и покачал головой. Подойдя  ко  мне  совсем
близко, он в самое ухо прошептал;- В том-то и  дело,  что  Грабер,  наверно,
хочет сделать одну злую шутку. Ха-ха! Я догадываюсь, что он хочет сделать...
Впрочем... ш-ш-ша... Я ничего не знаю. Никто ничего не знает.  И  вообще,  к
чему этот дурацкий разговор? Слышите? Никаких вопросов! Я иду отдыхать, а вы
потрудитесь снять спектры поглощения пяти  растворов  органических  веществ.
Любых, какие вам вздумается. Завтра я приду и проверю...
   С этими словами Пуассон, покачиваясь и задевая за углы столов,  нетвердой
походкой вышел из лаборатории. Я долго смотрел ему вслед.
   На следующий день после моего  приезда  Шварц  изложил  мне  то,  что  он
называл "распорядком дня". Жить  я  должен  был  тут  же,  при  лаборатории.
Выходить из помещения без надобности  не  полагалось.  Прогулку  разрешалось
совершать три раза в день, да и то только  вдоль  барака,  где  я  жил.  Час
утром, два часа в полдень и час вечером.
   Это был почти арестантский режим. Завтрак, обед и  ужин  мне  приносил  в
термосах закутанный с ног до головы в белый бурнус араб.  Я  был  совершенно
уверен, что он либо глу-хонемой, либо ровным счетом ни слова не понимает  ни
на одном языке, кроме своего, либо  имеет  строгие  инструкции  со  мной  не
разговаривать. Все вопросы, которые могли у меня возникнуть,  я  должен  был
решать со Шварцем. Он регулярно навещал меня два раза в  день,  а  иногда  и
чаще. Всегда  очень  любезный,  веселый,  он  справлялся  о  моем  здоровье,
спрашивал, не написал ли я письма своим родителям и знакомым.
   - Добрый день, господин Мюрдаль, - вдруг услышал я его  голос  над  своей
головой.
   - Добрый день, - ответил я сухо.
   - Итак, вы, говорят, освоили спектральный анализ, не правда ли? - спросил
он добродушно, усаживаясь в кресло и закуривая сигарету.
   - Н-не знаю. Я еще не пробовал.
   - Во всяком случае, с теорией у вас  все  в  порядке.  Я  пожал  плечами.
Наверно, Пуассон доложил ему о моих успехах.
   - Я хотел  бы,  чтобы  вы  продемонстрировали  мне,  как  вы  собираетесь
выполнять спектрофотометрирование растворов.
   Ни слова не говоря, я извлек  из  ящика  стола  цилиндрическую  кварцевую
кювету. Войдя в препараторскую, я взял из шкафа первый  попавшийся  пузырек,
высыпал на ладонь немного вещества и бросил его в плоскодонную колбу.  Затем
из крана я налил воду. Когда раствор был готов, я стал заполнять  кювету.  В
этот момент Шварц тихонько засмеялся и сказал:
   - Достаточно, Мюрдаль. Все очень плохо. Можете не продолжать.
   - Но еще ничего не сделано! - возразил я.
   - Мой дорогой химик, - ответил  он  все  с  той  же  бесконечно  любезной
улыбкой, - вы уже сделали все, чтобы ваш анализ никуда не годился.
   Я зло на него взглянул.
   - Н-нда, - протянул он задумчиво. - Пуассон, видимо, неважный инструктор.
Очень неважный. - Он потрогал  нижнюю  губу.-Вы  хотите  знать,  почему  ваш
анализ никуда не годится? Во-первых, вы насыпали реактив на руку и этим  его
испачкали. Ведь ваши руки грязные. Не обижайтесь, они грязные  в  химическом
смысле. Малейшие следы пота, закристаллизовавшихся в клетках солей,  осевшая
на руках пыль - все это вместе с реактивом попало в раствор.  Далее,  вы  не
взвесили реактив. Вы не знаете, какое количество вы его  взяли.  А  не  зная
концентрации раствора,  нельзя  судить  о  спектрах  поглощения.  Далее,  вы
растворили реактив в воде из-под крана, а она в  химическом  отношении  тоже
грязная. Вы не вымыли кювету. Вы понимаете, сколько ошибок  вы  наделали  за
одну минуту?
   Он засмеялся и  добродушно  похлопал  меня  по  плечу,  а  я,  совершенно
уничтоженный, чувствовал, как краска заливает лицо.
   - Ну ничего. Вначале это бывает. Только я вас очень прошу, не  поступайте
так впредь. Ведь вам в будущем предстоит очень ответственная  работа,  и  уж
если  вы  будете  делать  анализы,  доктор  Грабер  должен  в  них   верить.
Понимаете?
   - Да.
   - А теперь давайте знакомиться по-настоящему, - продолжал он все  тем  же
веселым тоном.-Мое имя Шварц,  Фридрих  Шварц,  доктор  химии  из  Боннского
университета. Я руковожу этой лабораторией, а  вы-мой  лаборант.  Вы  будете
работать под моим руководством, и, я надеюсь, будете работать хорошо. Теперь
отработайте  то,  что  вам  сказал  Пуассон,  но  только  чисто.  На  каждой
спектрофотограмме поставьте название  вещества,  растворитель,  концентрацию
раствора, время экспозиции, время проявления пластинки. Вечером  я  проверю.
Пока до свиданья.
   Доктор Шварц, все еще улыбаясь, направился к выходу.
   Вдруг он остановился и сказал:
   - Кстати, я вам запрещаю поить Пуассона спиртом.  Запрещаю  пить  и  вам.
Если у вас появится желание выпить, скажите мне. Здесь у нас  есть  чудесные
коньяки: "Мартель", "Наполеон", что хотите.
 
   3. "НАУКА ТРЕБУЕТ УЕДИНЕНИЯ"
   Мир, в который я попал, оказался не таким бескрайним, как мне  показалось
вначале. На расстоянии около километра к северу от моего барака  возвышалась
ограда, отделявшая от территории института  то,  что  я  про  себя  окрестил
"оазисом алых пальм". В действительности пальмы не были алыми, но не были  и
зелеными. Днем цвет их листьев казался оранжевым, почти под цвет песка.
   Из разговоров с Пуассоном  я  узнал,  что  главный  въезд  на  территорию
института расположен в северной стене, у ее  северо-восточного  угла.  Через
эти ворота к Граберу прибыва-ли  различные  грузы,  материалы,  горючее  для
электростанции и цистерны с водой.
   По  крайней  мере  в   четырех   постройках   располагались   хи-мические
лаборатории. В двух одноэтажных  бараках  прямо  перед  центральным  въездом
размещались лаборатории Шварца, несколько дальше  к  северу  находилась  еще
одна лаборатория и  еще  одна-у  стены  "оазиса  алых  пальм".  Там  работал
Пуассон. Над  крышами  бараков  возвышались  характерные  жестяные  трубы  -
вытяжки из помещений, где проводились исследования.
   Трехэтажное кирпичное здание в  юго-восточном  углу  территории  являлось
резиденцией самого Грабера. Справа от здания возвышалась водонапорная башня.
   С тех пор как я приехал, прошло более трех месяцев, но мое  знакомство  с
территорией по-прежнему ограничивалось двумя бараками, где хозяйничал доктор
Шварц. Кроме меня, в его распоряжении было еще только два сотрудника -немец,
по имени Ганс, и итальянец Джованни  Сакко.  Оба  они  работали  в  северном
бараке и ко мне никогда не заходили. Весь северный барак  представлял  собой
синтетическую  ла-бораторию.   Там   изготавливались   какие-то   химические
вещества. Там же, вместе с Гансом и Сакко, жил и доктор Шварц. Я жил один.
   По  территории  днем  и  ночью  медленно  шагали   часовые,   вооруженные
карабинами. Они несли службу по двое  и  обходили  территорию  по  какому-то
очень сложному маршруту.
   Мне  редко  приходилось  видеть  кого-нибудь  на   территории.   Особенно
безлюдным был юг, хотя днем из труб валил  дым,  а  ночью  иногда  светились
окна. Вдоль восточной ограды проходила асфальтовая дорога, и по ней довольно
часто к водокачке или к электростанции  подъезжали  грузовики.  На  этой  же
дороге иногда появлялись люди, закутанные в белые бурнусы. Это были  рабочие
из местных жителей.
   Кроме Шварца и Пуассона, я долгое время не общался  ни  с  кем.  Ганса  и
Сакко я встречал, когда приходил с результатами анализа  в  северный  барак,
однако  всякий  раз  они  немедленно  удалялись,  оставляя  меня  наедине  с
доктором. Пуассон приходил ко мне сам, причем после случая со спиртом  очень
редко. Заходил главным образом для того, чтобы  взять  какой-нибудь  реактив
или передать мне препарат Для анализа. Он всегда был молчалив,  задумчив  и,
как мне казалось, немного пьян.  У  меня  создалось  впечатление,  будто  он
чем-то расстроен, но чем, он не хотел или не мог сказать.
   Впрочем, вскоре после приезда у меня появился еще один знакомый,  вернее,
знакомая. Правда, я ни разу не видел ее в лицо.  Это  знакомство  состоялось
так. Однажды, когда я почему-то залежался в постели, вдруг зазвонил телефон.
Так как до этого мне никто и никогда не звонил, я вскочил как  ошпаренный  и
схватил трубку. Не успел я произнести и слова, как послышался женский голос:
   - Господин Мюрдаль, пора на работу. - Женщина говорила  по-французски,  с
очень  сильным  немецким  акцентом.-  Вы  опаздываете  на  работу,  господин
Мюрдаль. Уже десять минут девятого.
   Я посмотрел на часы. Мои часы показывали только семь...
   - На моих только семь... - произнес я растерянно.
   - Вы не проверяли свои часы. Звоните мне всегда после  восьми  вечера.  Я
буду говорить вам точное время.
   - А как мне вам звонить?
   - Просто поднимете трубку.
   - Хорошо, спасибо. Я буду так делать. Кстати, как ваше имя?
   - Айнциг.
   Впоследствии мне приходилось часто пользоваться телефоном,  чтобы  лишний
раз не ходить к доктору Шварцу, а также в  тех  случаях,  когда  нужно  было
справиться о судьбе анализов у  Пуассона,  к  которому  мне  не  разрешалось
ходить.
   Я поднимал трубку  и  называл,  кого  мне  нужно.  "Пожалуйста",-говорила
Айнциг,  и  меня  соединяли.  Однажды  вместо  доктора  Шварца  трубку  взял
итальянец. На очень ломаном немецком языке он стал быстро мне говорить,  что
количество кремния, которое я обнаружил в  препарате,  слишком  мало  и  что
анализ необходимо повторить, и чтобы я...
   Тут нас разъединили. Я стал кричать в трубку, чтобы меня соединили вновь,
но голос Айнциг с подчеркнутой вежливостью произнес:
   - По этим вопросам вам надлежит разговаривать только с доктором  Шварцем.
Его сейчас нет.
   После этого я  почему-то  заинтересовался,  куда  идет  провод  от  моего
телефона. Оказывается, вниз, под пол. Электропроводка также была  подземной.
Я попробовал  угадать,  где  находится  телефонный  коммутатор.  Наверно,  в
трехэтажном здании, где обитал доктор Грабер.
   За время пребывания в институте Грабера я научился многому. Теперь я  мог
очень профессионально выполнять  качественный  и  количественный  химический
анализ, причем со значительно большей точностью, чем в  университете.  Кроме
обычных  реактивов  для  обнаружения  химических   элементов,   я   применял
чувствительные органические индикаторы, Я освоил  многие  физические  методы
анализа, о которых раньше знал либо только по книжкам, либо  по  одному-двум
практическим опытам на устаревшем оборудовании. Я овладел колориметрическим,
спектрофотометрическим,      спектральным,       рентгеноструктурным       и
потенциометрическим  анализами.  Доктор  Шварц  настаивал  на   том,   чтобы
последний я выполнял особенно тщательно.
   - Концентрацию водородных  ионов  в  растворах  вы  должны  определять  с
высокой степенью точности. В конце концов, вы должны ее просто чувствовать с
точностью до третьего знака, - поучал он.
   Я долго не мог понять, почему это так важно. Только  впоследствии,  когда
здесь, в пустыне, разыгрались  трагические  события,  я  понял  смысл  всего
этого...
   Из лаборатории, где жил Шварц, мне передавали для анализа либо  растворы,
либо кристаллические вещества. Пуассон, как правило, приносил мне  золу.  Он
что-то сжигал у себя в лаборатории, и мне предстояло определить состав того,
что оставалось. Иногда он приносил растворы. По это были  не  те  кристально
чистые растворы, которые поступали от Шварца. Растворы Пуассона почти всегда
были очень мутными, с осадками, иногда неприятно пахли. Передавая их мне, он
настаивал, чтобы, прежде чем я помещу их в потен-циометрическую кювету или в
кювету нефелометра, я их тщательно взбалтывал.
   Однажды я не выдержал.
   - Послушайте,  Пуассон!-сказал  я.-Как-то  доктор  Шварц  забраковал  мой
анализ только потому,  что  я  высыпал  реактив  на  руку.  А  вы  приносите
буквально помои.  Вот,  например,  глядите,  в  пробирке  плавает  настоящее
бревно, или кусок кожи, или черт знает что! Как ни болтай, а эта грязь  либо
попадет, либо не попадет в анализ. И я уверен, что при той точности, которая
требуется, у вас могут получиться разные результаты,
   - Сделайте так, чтобы эта ткань попала в анализ, особенно в качественный,
- произнес он и ушел.
   Результаты каждого анализа я выписывал на  специальном  бланке,  указывая
все  данные:  какие  химические  элементы  входят  в  состав  препарата,  их
процентный  состав,  полосы  поглощения  вещества   в   ультрафиолетовой   и
инфракрасной  части  спектра,  коэффициенты  рассеяния,   концентрацию   для
растворов, тип  кристаллической  структуры  для  твердых  и  кристаллических
веществ, концентрацию водородных ионов и так далее.
   Вначале я выполнял всю работу автоматически, не думая, каков ее  смысл  и
для чего она необходима. Меня просто увлекало огромное многообразие сведений
о веществе, получаемых  современными  методами  исследования.  Было  приятно
узнать о  каком-нибудь  розоватом  порошке,  что  молекулы  вещества  в  нем
расположены в строго кубическом порядке. Об этом говорил рентгеноструктурный
анализ. О том, что это органическое  вещество,  в  котором  есть  метильная,
гидро-ксильная, карбоксильная и ароматическая группы, что имеются двойные  и
тройные связи, свидетельствовал спектрофо-тометрический анализ. Что вещество
имеет кислую реакцию- об этом  говорил  потенциометрический  анализ.  Что  в
состав молекул вещества входят атомы кремния, алюминия, железа и так  далее,
я узнавал из результатов эмиссионного спектрального анализа.  Иногда  данных
получалось так много, что я свободно писал химические формулы  исследованных
соединений.
   Закончить химический анализ написанием  формулы  вещества  мне  удавалось
только для препаратов, которые поступали от Шварца.  Что  касается  анализов
Пуассона, то они были такими же  мутными,  как  и  его  растворы.  Это  было
огромное нагромождение всяких химических элементов, групп, радикалов, ионов.
В них было все, что угодно. Спектральный эмиссионный анализ золы давал такое
огромное  количество  линий,  что  только   после   многочасового   изучения
спектрограмм  можно   было   выписать   все   те   элементы,   которые   там
обнаруживались.
   Но, проделав несколько сотен анализов, я вдруг сделал  открытие:  получал
ли я чистые вещества от Шварца или  "грязь"  от  Пуассона,  я  почти  всегда
обнаруживал кремний. Кремний в  сочетании  с  другими  элементами  назойливо
фигурировал почти во всех случаях. То он входил в кислотный  остаток,  то  в
радикал органического соединения, то встречался в качестве комплексного иона
в сочетании с другими  элементами...  Я  сказал  "почти",  потому  что  было
несколько  анализов,  в  которых  кремний  не  обнаруживался,  но  зато  там
обнаруживался  другой  элемент  четвертой   группы   периодической   системы
Менделеева - германий.
   Это было важное открытие, и я сделал его  совершенно  самостоятельно.  Но
оно ни на шаг не приблизило меня к ответу на  занимавший  меня  вопрос;  что
здесь делают немцы? Как химик, я знал свойства кремния и его  соединений.  Я
мысленно перебирал в своей памяти многие из них, и  они,  как  я  был  почти
уверен, не могли представлять большой интерес. Соединения кремния-это песок,
это различные твердые минералы - кварцы, граниты, шпаты, это стекло,  жидкое
и  твердое,  это  материалы  для  режущих  инструментов  вроде   карборунда.
Кремний-это различные силикатные изделия- кирпич, фарфор, фаянс...  Все  это
давным-давно известные вещи. Стоило ля забираться в пустыню, чтобы тайком от
всего мира исследовать соединения кремния?
   В конце концов я решил поговорить об этом вначале с Пуассоном, а после со
Шварцем.
   Разговор с Пуассоном  просто  не  состоялся.  На  вопрос,  почему  в  его
анализах почти всегда присутствует кремний, он вдруг нахмурил брови,  затем,
как бы боясь, что его могут подслушать, шепотом сказал:
   - Взгляните вокруг. Всюду песок. Песчаная  пыль  легко  может  попасть  в
препарат. А известно, что даже ничтожные следы  кремния  обнаруживаются  без
труда.
   Это было сказано с таким видом и так выразительно,  что  почти  означало:
"Не будьте идиотом и не задавайте неуместных вопросов".
   Я его об этом больше спрашивать не стал, так как понял, что  он  врет.  В
его препаратах кремния было очень много. Не сыпал же  он  в  пробирки  песок
специально!
   Разговор с доктором Шварцем оказался более интересным.  Как-то  я  принес
ему стопку анализов. Когда он стал рассматривать один из них, я сказал:
   - В отношении этого я не совсем уверен.
   - Почему? - поднял он на меня свои светло-голубые глаза:
   Он всегда имел привычку, рассматривая что-нибудь, жевать  кончик  спички.
Это он делал и сейчас. Но после моего  замечания  мне  показалось,  что  его
лицо, всегда спокойное и самоуверенное, вдруг стало настороженным.
   - Здесь я не обнаружил кремния,-ответил я, не спуская с него глаз.
   -  Кремния?  А  почему  вы  думаете,  что  он  обязательно  здесь  должен
присутствовать?
   - Я  его  нахожу,  как  правило,  во  всех  препаратах,  которые  вы  мне
передаете. Мы ведь работаем с соединениями кремния?
   Последний вопрос я задал, стараясь казаться как можно более  безразличным
и спокойным, хотя по совершенно непонятной  причине  сердце  у  меня  сильно
стучало. Какое-то сверхчутье подсказало мне, что сейчас я  коснулся  чего-то
такого, что является страшной тайной.
   Вдруг Шварц громко расхохотался:
   - Боже, какой же я идиот! И все это время я  заставил  вас  мучиться  над
вопросом, с какими соединениями мы имеем дело? А ведь мне нужно было об этом
вам сказать с самого начала. Ваша работа приобрела бы совершенно иной смысл.
- Насмеявшись вдоволь, он вытер платком  слезящиеся  глаза  и  спокойно,  но
весело произнес: - Ну конечно, конечно, мы занимаемся изучением  и  синтезом
кремний-органических соединений. Мы  занимаемся  органическими  соединениями
кремния. Вот и все. Вот в этом и вся наша работа.
   Я продолжал смотреть на него удивленными глазами, как  бы  спрашивая:  "А
почему именно здесь, в пустыне?"
   Однако он ответил и на этот невысказанный вопрос:
   - Знаете ли, кремний-органические  соединения  очень  мало  изучены.  Те,
которые до сих пор были синтезированы, пока не имеют никакого  практического
значения. Однако им, по-видимому, принадлежит будущее.
   Доктор Шварц встал  и  подошел  к  большому  книжному  шкафу.  Он  извлек
немецкий химический журнал и передал мне.
   -  Вот,  возьмите  и   прочтите   здесь   статью   доктора   Грабе-ра   о
кремний-органических соединениях. Этими соединениями профессор занимался еще
до войны. Сейчас он продолжает  свои  исследования  в  том  же  направлении.
Почему здесь, а не в Германии? Это совершенно ясно: истинная  наука  требует
уединения.
 
   4. УРАГАН
   Через полгода моя жизнь вошла в монотонную колею. Наступила зима.  Теперь
после захода солнца становилось так холодно,  что  выходить  на  дозволенную
вечернюю прогулку совершенно не хотелось. Электрическая  печь  не  согревала
моей комнаты, и поэтому с наступлением темноты  я  сразу  же  забирался  под
одеяло и читал.
   Как раз в этот период я заметил, что в южной лаборатории закипела работа.
Из труб барака круглые сутки валил дым, окна светились ночи напролет. И  вот
однажды, когда мой  рабочий  день  окончился,  в  лабораторию  вдруг  вбежал
высокий белокурый человек в роговых очках, с фарфоровой банкой в  руках.  На
мгновение он остановился в двери как вкопанный.
   -  Простите   меня,   пожалуйста,   мне   необходимо   видеть   господина
Шварца,-наконец пролепетал он по-немецки, растерянно улыбаясь.
   -  Господин  Шварц  куда-то  ушел.  Наверно,  в  свою   лабораторию,-тоже
по-немецки ответил я.
   - Увы, его там нет. Я там был. А это так срочно, так срочно...
   - Может быть, я смогу вам помочь? - спросил я.
   - Не знаю, не  знаю...-Он  прижал  банку  к  груди.-Ме-ня  послал  доктор
Грабер... Нужно немедленно произвести полный анализ вот этого.
   - Это как раз по моей части,-сказал я и протянул к нему руку.
   Немец отскочил от меня и попятился к двери.
   - А вы допущены к работам "Изольда-два"?-прошептал он, прикрывая ладонями
свою драгоценную банку.
   -  Конечно!-нагло  соврал  я,  решив,  что  сейчас   мне   представляется
исключительный случай узнать нечто очень важное.  -  Конечно.  Я  допущен  к
работам "Изольда-два", "Зигфрид-ноль", "Свобода", "Лореляй", вообще ко  всем
работам цикла "Глиняный бог".
   На меня нашло какое-то безрассудное вдохновение,  и  я  придумывал  шифры
неизвестных мне работ с быстротой молнии. Он заколебался и робко спросил:
   - А вы немец?
   -  Господи,  конечно!  Разве  может  иностранец  быть  допущен   к   этим
исследованиям? Я родом из Саара,-продолжал я лгать,  а  мозг  сверлила  лишь
одна мысль: "Скорее, скорее же  давай  твою  проклятую  банку,  иначе  будет
поздно, иначе придет Шварц".
   -  Тогда  берите.  Только  я  должен  здесь   присутствовать.   Так   мне
приказали...
   - Хорошо. Я-то ведь порядок знаю! Он протянул мне белую фарфоровую банку,
закрытую крышкой.
   - Что нужно определить? - спросил я.
   - Концентрацию водородных ионов, количество кремния, натрия и железа.
   - И все? - спросил я весело.
   - Все. Только, пожалуйста, скорее...
   В моей лаборатории под потолком горела яркая электрическая  лампа.  Кроме
нее, еще одна, без абажура, стояла на рабочем  столе.  Я  подошел  к  ней  и
открыл крышку.
   Меня поразил запах находившейся там жидкости. Я  слегка  качнул  банку  и
застыл, потрясенный,  глядя,  как  по  белоснежным  стенкам  стекает  густая
красная масса.
   Это была кровь.
   - Боже мой, что вы так медлите? Это же образец семнадцать-сорок два... От
вчерашнего он  отличается  только  концентрацией  водородных  ионов...  Если
анализ не сделать быстро, кровь скоагулирует!
   Я поднял на немца вытаращенные глаза, продолжая сжимать  банку.  Я  вдруг
почувствовал, что она теплая, более теплая, чем  ее  можно  было  нагреть  в
руках.
   - А вы уверены... что она  свернется?  -  проговорил  я  наконец  хриплым
голосом, медленно подходя к немцу.
   Он попятился, уставившись на меня своими огромными голубыми глазами.  Так
мы шли, очень медленно, он- пятясь к  двери,  а  в  двух  шагах  от  него-я,
судорожно сжимая фарфоровую банку.
   - А теперь вы мне скажите,-проговорил я сквозь стиснутые зубы, - чья  это
кровь?
   - Вы сумасшедший!-завизжал он.-Вы разве забыли?  Серия  "Изольда-два"-это
кролики, крысы и голуби! Скорее же, вы...
   И я захохотал. Я не знаю, почему я так испугался этой крови,  почему  она
произвела на меня такое страшное впечатление. Кроличья кровь! Ха-ха-ха!  Вот
чудо! А я-то думал...
   - Ах да, конечно! - воскликнул я, смеясь, и сильно  ударил  себя  по  лбу
ладонью. - А я-то думал, что это по серии...
   - А разве есть серия, в которой...-вдруг прервал  меня  немец  и  в  свою
очередь  пошел  на  меня...  Его  лицо  исказили  ненависть   и   презрение.
Симпатичное и молодое лицо мгновенно стало страшным...
   Трудно представить, чем бы кончилась эта неожиданная встреча, если  бы  в
лабораторию не ворвался доктор Шварц. Он влетел  как  вихрь,  разъяренный  и
взбешенный. Таким я его никогда не видел. Все его добродушие,  любезность  и
обходительность исчезли. Еще на пороге он не своим голосом заорал:
   - Вон! Вон отсюда! Как ты смел лезть сюда без разре-шения?!
   Я думал, что все это относится ко мне, и уже приготовился  ответить,  как
вдруг доктор Шварц подбежал к немцу и  ударил  его  кулаком  по  лицу.  Тот,
закрыв рукой глаза, отскочил к окну, а Шварц догнал его и ударил еще раз.
   - Проклятая свинья, где препарат?! Немец не ответил. Лицо его блестело от
пота.
   - Где препарат, я спрашиваю тебя, подлец!
   -  Он  у  меня,  господин  доктор,  -  негромко  произнес  я  по-немецки,
протягивая фарфоровую банку Шварцу.
   Шварц круто повернулся ко мне. До этого, казалось, он  не  замечал  моего
присутствия, но тут уставился на меня вытаращенными глазами:
   - Какое  право  ты  имел  брать  этот  препарат?  -  заревел  он.-Ах  ты,
французская свинья...
   Он замахнулся, но я успел прикрыться рукой,  и  удар  пришелся  прямо  по
фарфоровой банке. Удар был сильный, банка вылетела у меня из руки, ударилась
о стену над моим рабочим столом и разлетелась вдребезги. На стене расплылось
огромное красное пятно, темные струйки, быстро набухая" побежали вниз. Кровь
забрызгала весь стол, все мои бумаги.
   Несколько  капель  попало  на  электрическую  лампочку,  и  алые   брызги
пузырились на раскаленном стекле.
   На мгновение водворилась мертвая тишина.  Наши  глаза  были  прикованы  к
пятну на стене. Первым оправился я:
   - Простите, что я  взялся  за  это  дело,  но  анализ,  как  заявил  этот
господин, был очень срочным...
   - Срочным? - произнес Шварц, как бы проснувшись. - Ах, да, срочным...
   - Кролика только что убили, господин Шварц...-пролепетал белокурый немец.
   - Да, только что. Кровь была еще теплой, и нужно было  срочно  определить
концентрацию водородных ионов...
   - Да, да. Черт возьми! А я-то думал... Этот негодяй Ганс мне сказал... Фу
ты, какая глупость!..
   Шварц подошел к столу  и  стал  носовым  платком  обтирать  электрическую
лампочку. Затем, совсем успокоившись, он улыбнулся и, как всегда, добродушно
и весело глянул сначала на меня, а после на немца:
   - Черт бы меня побрал! А ведь я, кажется, погорячился.  Это  все  негодяй
Ганс. Это ему следует задать трепку. Впрочем, не сердитесь на меня, Мюрдаль.
И вы, Фрелих. Ведь вам, наверно, в детстве влетало ни за что ни про  что  от
отца, который приходил домой не в духе. Поверьте, я хочу для  вас  хорошего.
Пойдемте, Фрелих... Я сам извинюсь перед доктором  Грабером  за  испорченный
образец. Мы его повторим завтра. Простите меня, Мюрдаль, еще  раз.  Ложитесь
отдыхать. Уже поздно. Спокойной ночи.
   Шварц приветственно помахал рукой и вместе с Фрелихом, с которым я так  и
не познакомился, вышел из лаборатории. Фрелих продолжал прижимать  ладонь  к
разбитым губам Мне показалось, он посмотрел на меня с удивлением.
   Оставшись один, я еще несколько минут стоял перед столом, залитым кровью.
В голове все перемешалось. Я слышал дикую брань  доктора  Шварца,  робкий  и
удивленный голос Фрелиха, автоматически повторял  про  себя:  "Изольда-два",
"Изольда-два"..." Затем я погасил свет и ушел в спальню. Мне  совершенно  не
хотелось спать. Лежа на спине, я уставился в темноту и продолжал думать  обо
всем случившемся. Неужели виной всему плохое настроение Шварца?  Или,  может
быть, что-нибудь другое? Почему он так яростно набросился на Фрелиха? Почему
он вдруг так внезапно остыл? Что ему наговорил Ганс?
 
   Я повернулся на другой  бок.  В  пустыне  поднимался  ветер,  и  песчинки
яростно ударяли в окно. В соседней комнате в трубе вытяжного  шкафа  завывал
порывистый  ветер...  Ветер  крепчал  с  каждой  минутой,  и   вскоре   окна
лаборатории задрожали и  зазвенели.  Песок  шипел  на  все  лады,  стараясь,
качалось, процарапать себе щель в стенах, ворваться в дом и засыпать все.  Я
приподнялся на локтях и посмотрел в окно. Тьма была кромешная. Песчаная пыль
плотной пеленой заволокла небо. Начинался ураган, песчаная  буря.  Во  время
таких бурь в воздух взвиваются тысячи тонн песка. Песчаные смерчи носятся по
пустыне, вовлекают в движение новые  горы  песка,  превращая  день  в  ночь,
ночь-в ад...
   Вдруг среди свиста и шипения до моего слуха донеслись  какие-то  странные
звуки... Это было похоже на царапанье, скрежет,  потрескивание...  С  каждой
секундой оно слышалось все более и более явственно.  Я  встал  с  постели  и
подошел к окну. Царапанье звучало теперь совсем близко. Я приник  к  стеклу,
вглядываясь в беспросветную темноту и  ожидая  увидеть  нечто  непонятное  и
таинственное, что вызывало у меня одновременно  и  страх  и  любопытство.  Я
ждал, что вот-вот из потоков бешено несущегося песка вынырнет и  прильнет  к
стеклу с той  стороны  чье-то  страшное  лицо...  И  вдруг  я  осознал,  что
скрипение и царапанье исходит не снаружи,  а  изнутри,  что  звук  рождается
здесь, в лаборатории, в соседней комнате!
   Я бросился к двери и широко ее  распахнул,  В  этот  момент  скрежет  был
особенно громким. Как будто  кто-то  пытается  в  темноте  вставить  ключ  в
замочную скважину!
   Я пошарил по стене и повернул выключатель.  Спектрофотометрическая  сразу
наполнилась светом. Здесь все было так же, как час назад. Но  странный  звук
слышался совершенно отчетливо. Откуда он шел? Я медленно пошел между столами
и приборами, приблизился к вытяжному шкафу и наконец оказался перед  большой
металлической дверью, которая закрывала понижающий трансформатор.  На  серой
чугунной двери был нарисован белый череп и две кости, перечеркнутые  красной
молнией. По-немецки было написано: "Внимание! Высокое напряжение!"
   Да,  звуки   слышались   отсюда!   Кто-то   пытался   открыть   дверь   с
противоположной стороны. Но кто? Разве там не трансформатор?
   Так я стоял довольно долго, растерянно глядя на изображение черепа,  пока
скрежет  металла  внезапно  не   прекратился.   Замок   щелкнул,   и   дверь
приоткрылась.
   Вначале я увидел только темную щель. А затем в  щель  просунулась  голова
человека. Я чуть было не вскрикнул, узнав Мориса Пуассона.
   Паши глаза встретились, и он сделал мне знак, чтобы  я  погасил  свет.  Я
щелкнул выключателем и на ощупь вернулся к двери.  Я  не  видел  Мориса,  но
слышал, как тяжело он дышит. Затем он прошептал:
   - У вас никого нет?
   - Пет.
   - Поверьте мне, я честный человек, и я не могу здесь больше оставаться.
   - Что вы хотите делать?
   - Бежать.
   - Куда?
   - Бежать отсюда во Францию. Рассказать всем всё...
   - А разве отсюда нельзя уйти просто так?
   - Нет.
   - Как же вы собираетесь бежать?
   - Это мое дело. У меня нет времени на объяснения. Который час?
   Я глянул на светящийся циферблат ручных часов:
   - Без четверти два.
   - Через семь минут они будут далеко...
   - Кто?
   - Часовые. Вот что. Возьмите этот ключ. Он позволит вам  кое-что  узнать.
Только не ходите по правой галерее. Идите прямо. Поднимитесь  по  ступенькам
вверх и откройте такую же дверь, как эта. Я думаю, на мое место  они  найдут
человека не раньше чем через месяц. За это время вы успеете все узнать.
   - Чем я могу вам помочь?
   - Три вещи: очки, бу-тылку воды и стакан спирта. Спирт я выпью сейчас.
   - У меня нет очков против пыли. У меня рабочие очки. Кстати, почему вы не
входите в комнату?
   - Подождите. Так просто войти к вам нельзя. Давайте очки. Сейчас мне  без
них не обойтись. Песок.
   Я вернулся в свою комнату и взял со стола свои очки. Затем  ощупью  нашел
бутылку с завинчивающейся крышкой и наполнил ее водой. Пуассон выпил  стакан
спирта и запил водой из бутылки.
   - Так. Кажется, все. А сейчас берите меня на спину и несите  до  наружной
двери. Если там все спокойно, я выйду.
   - На спину? Вас?-изумился я.
   - Да. Вы понесете меня. Иначе они узнают, что я у вас. Поворачивайтесь.
   Он обхватил меня за шею, я взвалил его на спину и понес к выходу.
   Когда я открыл наружную дверь, облако песка яростно набросилось  на  нас.
Несколько секунд мы вслушивались в воющий ветер. Морис тронул меня за плечо.
   - Пора. Прощайте. Не забывайте, что вы-француз и человек. Заприте дверь в
трансформаторный ящик. Прощайте. Скоро и вам все станет понятным...
   Он наклонился и нырнул в стонущую темноту.
   Я возвратился в лабораторию, зажег свет и запер  дверь  трансформаторного
ящика.
   В эту страшную ночь я не мог уснуть. Только под утро я  забылся  тяжелым,
переполненным кошмаром сном. Меня разбудил яростный телефонный звонок.
   - Мюрдаль, вы спите как мертвец!-услышал я резкий голос  фрау  Айнциг.  -
Почему вы еще не на работе? Вы не спите по ночам и, как лунатик, бродите  по
лаборатории, но это ваше дело. А на работу извольте подниматься вовремя.
 
   - Боже, а сколько сейчас времени?
   - Сейчас две минуты десятого.
   - Да, но ведь такая темень ..
   - Хотя это в мои обязанности и не входит, могу вам сообщить, что на дворе
ураган,-ответила она язвительным тоном и повесила трубку.
   Я быстро оделся и пошел умываться.
 
   5. КРЫСА
   Странное появление Пуассона в моей лаборатории и его  бегство  вызвали  в
моей душе смятение. Все произошло так неожиданно, что в  течение  нескольких
дней я не мог прийти в себя, постоянно вспоминая все детали этого события.
   С его бегством в институте ничего не изменилось.  Ни  док-тор  Шварц,  ни
фрау  Айнциг,  ни  часовые  не  показывали  вида,   что   произошло   что-то
необычайное. Все было как всегда.
   Я  по-прежнему  получал  на  анализ  большое  количество  органических  и
неорганических веществ от Шварца.  Не  стало  только  "грязных"  препаратов,
которые мне приносил Морис.
   С его исчезновением я потерял единственного собеседника,  с  которым  мог
вести неофициальные разговоры.
   Не видел я больше и Фрелиха, а доктор Шварц стал обращаться со мной более
сухо и более официально. Он перестал  разговаривать  со  мной  о  вещах,  не
имевших отношения к работе.  Часто,  изучая  результаты  моих  анализов,  он
становился раздражительным и придирчивым. Были случаи, когда  он  приказывал
мне переделывать или повторять анализы. Я заметил, что во всех этих  случаях
анализируемые вещества представляли  собой  густые  смолообразпые  жидкости,
несколько мутноватые на просвет. Эти вещества  имели  огромный  молекулярный
вес, иногда более миллиона, и сложную молекулярную структуру,  в  которой  я
обнаруживал  при  помощи   инфракрасного   спектрофотометра   сахаридные   и
фос-фатные группы и азотистые основания. В этих веществах я  не  обнаруживал
кремния, и именно это  обстоятельство,  как  мне  казалось,  делало  доктора
Шварца раздражительным и нервозным. Однажды я осмелился спросить Шварца, что
это за странные вещества. Не поворачивая головы в мою сторону  и  пристально
всматриваясь в выписанные в столбик данные, он ответил:
   - РНК.
   После  этого  я  принялся  припоминать  все,  что  мне  было  известно  о
рибонуклеиновых кислотах из курса органической химии. К сожалению,  известно
мне  было  немногое.  Эти  кислоты  являются   специфическим   биологическим
продуктом, и о них в обычных учебниках  органической  химии  говорится  лишь
вскользь. Я почти ничего не  нашел  о  них  и  в  той  небольшой  справочной
литературе и  в  журнальных  статьях,  которые  были  в  моем  распоряжении.
Рибонуклеиновые кислоты - основные химические вещества,  входящие  в  состав
ядер живых клеток. Их особенно много в быстро  размножающихся  клетках  и  в
клетках головного мозга. Вот и все, что я вспомнил. Однако  мне  было  точно
известно,  что  в  состав  рибонуклеиновых  кислот  кремний  не  входит,   и
нервозность Шварца была совершенно непонятна.
   К концу зимы у меня стало особенно много работы. Теперь почти все анализы
касались либо рибонуклеиновых кислот, либо веществ, им аналогичных.  Кремний
полностью исчез из списков элементов. Шварц из самодовольного и добродушного
ученого превратился в злобного следователя. Он  не  разговаривал,  а  рычал.
Просматривая мои записи, он яростно  бросал  листки  в  сторону  и  бормотал
непристойные ругательства.  Совершенно  меня  не  стесняясь,  он  вскакивал,
выбегал в  соседнюю  комнату,  где  работал  итальянец  Джованни,  и,  путая
немецкие,  итальянские  и  французские  слова,   обрушивался   на   него   с
проклятиями. Мне стало ясно, что итальянец-синтетик, который должен  был  во
что бы то ни стало втолкнуть в рибонуклеиновую  кислоту  кремний.  Он  делал
огромное количество синтезов,  всякий  раз  меняя  температуру,  давление  в
автоклавах и колбах, соотношение реагирующих веществ. Сакко кричал, что он в
точности выполнял все указания синьора профессора, но  он  не  виноват,  что
кремний не присоединяется к молекуле рибонуклеиновой кислоты.
   Однажды, когда Шварц накинулся на Джованни с очередным потоком ругани,  я
не выдержал и вмешался.
   - Вы не смеете так обращаться с человеком! Вы обвиняете его в том, что он
не может по вашей прихоти переделать законы природы!-закричал я, когда Шварц
замахнулся на синтетика кулаком.
   Шварц на мгновение остолбенел, а затем прыгнул ко мне:
   - Ах, и ты здесь, французская свинья? Вон! У меня потемнело в  глазах  от
ярости, но я сдержался и не двинулся с места. Сквозь зубы я процедил:
   -  Вы  не  химик,  а  дрянь  безмозглая,  если  проведенный   под   вашим
руководством синтез не дает желаемых результатов.
   Доктор Шварц побледнел как полотно, глаза его  почти  вылезли  из  орбит.
Задыхающийся от ярости, он готов был разорвать меня в клочья.  В  это  время
Джованни подошел к доктору сзади. Глаза итальянца блеснули ненавистью. Шварц
был высоким широкоплечим мужчиной, сильнее каждого из нас, но  против  двоих
он вряд ли посмел бы  выступить.  Он  замахнулся,  чтобы  ударить  меня,  по
итальянец схватил его за руку.
   - Одну секунду, синьор, - прошипел он. Несколько  мгновений  Шварц  стоял
между нами, оглядывая то одного, то другого. Затем он проговорил:
   - Запомните хорошенько этот день. Запомните навсегда. А сейчас убирайтесь
вон!
   После этой бурной сцены я медленно возвращался в свою лабораторию.
   За время жизни в пустыне я не раз совершал прогулки по песчаному морю.  Я
привык к монотонному пейзажу. Я знал здесь все  до  мелочи.  С  первого  дня
пребывания в институте все здесь  было  неизменным  и  застывшим,  и  только
черный дым валил из  трубы  южной  лаборатории  то  сильнее,  то  слабее,  а
поверхность песка в зависимости от ветра то  покрывалась  мелкой  рябью,  то
морщилась рядами застывших волн. Песок в лучах солнца был кремового цвета, а
в особенно жаркие дни  приобретал  слегка  голубоватый  оттенок,  как  будто
покрывался тончайшей блестящей пленкой, в которой  отражалось  небо.  И  все
кругом было засыпано песком,  на  котором  кое-где  виднелись  редкие  следы
людей, следы, которые быстро исчезали.
   Во мне все кипело от злости. Я проклинал то себя, то Шварца, то весь  мир
- главным образом потому, что я ничего не понимал. Я не понимал до  сих  пор
смысла работы института Грабера. Я не  понимал,  почему  бесится  Шварц,  не
находя кремния в рибонуклеиновой кислоте. Я не понимал, почему отсюда  бежал
Пауссон. Я не понимал, почему лаборатория прячется в  пустыне.  В  общем,  я
ничего не понимал, и это приводило меня в отчаяние.
   "Кремний, кремний, кремний", - сверлило в голове, пока я медленно  шел  к
своему бараку, ступая по раскаленному песку. Вот он, кремний. Окись  кремния
в огромном количестве, разбросанная по необъятным пустыням Африки. Его здесь
сколько угодно. Но он живет  своей,  самостоятельной  жизнью.  Есть  строгие
законы, где он может быть, а где его быть не должно. Это  элемент  со  своим
характером, как и всякий химический элемент. В  соответствии  со  структурой
своей электронной оболочки он определенным образом ведет себя  в  химических
реакциях. Он охотно присоединяется к одним веществам и не  присоединяется  к
другим. И разве в этом виноват Джованни? Но  почему  кремний?  Если  Грабера
интересуют  органические  соединения  кремния  вообще,  то  почему  ему  так
необходимо втиснуть атомы кремния в молекулу биохимического продукта?
   Подойдя к лаборатории, я вдруг остановился как вкопанный.
   Перед дверью в свой барак я с удивлением увидел валявшуюся возле ступенек
дохлую крысу.
   Появление ее было столь неожиданным, что я  не  поверил  своим  глазам  и
легонько ударил серый комок носком ботинка. Каково же  было  мое  изумление,
когда я почувствовал, что коснулся чего-то твердого, как камень.
   Я огляделся вокруг. Одна пара часовых стояла далеко, с северной  стороны,
а вторая была почти рядом со мной. В соответствии с принятым  порядком,  они
стояли неподвижно и смотрели в мою сторону.
   С  минуту  поколебавшись,  я  наклонился  над  крысой  и  стал  тщательно
завязывать шнурок на ботинке. Через несколько  секунд  я  выпрямился,  держа
крысу в руках, и вошел в лабораторию.
   Вначале я подумал, что животное высохло на солнце. Такая мысль пришла мне
в голову потому, что, едва я тронул ее длинный  хвост,  он  легко  сломался,
словно тонкая сухая ветка. Однако тело ее не имело  того  сморщенного  вида,
какой бывает у высушенных животных. Труп больше  напоминал  чучело,  набитое
чем-то очень твердым. Шерсть крысы была жесткой, как щетина.
   "Кто мог подбросить у моей двери такое чучело?"-подумал я.
   Я не мог не заметить крысу  во  время  прежних  прогулок.  Она  появилась
именно сегодня утром, пока я находился у Шварца. Может быть, в течение этого
часа кто-нибудь подходил к моей двери? Но  тогда  на  песке  были  бы  видны
следы. Значит... Но не могло же чучело крысы появиться здесь само собой? Так
ничего и не придумав, я взял скальпель и попробовал воткнуть острие в брюшко
крысы. Но это оказалось так же невозможно, как если бы я  пожелал  проткнуть
камень. Кончик ножа беспомощно царапал по поверхности,  сдирая  тонкий  слой
шерсти. Попытка отрезать лапку окончилась тем, что она просто отломалась.  Я
осмотрел место облома и обнаружил, что оно блестит, как полированное дерево.
Убедившись, что разрезать это чучело или труп мне не удастся, я положил  его
на тяжелую плиту, на которой обычно сжигал препараты для анализа золы,  взял
молоток и ударил изо всех сил. Труп раскололся на несколько крупных  кусков.
Поверхности раскола имели блестящий стеклообразный вид, с узорами, в которых
нетрудно было угадать сечения внутренних органов животного. В  недоумении  я
вертел обломки в руках. Если даже предположить,  что  эту  крысу  специально
сделали из камня и натянули на нее  шкурку,  то  зачем  было  так  тщательно
воспроизводить ее внутреннюю структуру?
   Нет, это не каменная модель крысы.  Это  настоящая  крыса,  которая  была
живой, но по какой-то непонятной причине превратилась в каменную. И мне было
неясно только одно: окаменела она после того, как  подбежала  к  двери  моей
лаборатории, или же...
   После недолгих размышлений я выбрал из обломков небольшой кусок и побежал
к спектрографу. Вспыхнуло яркое пламя дуги. На спектрограмме  я  увидел  то,
что  ожидал:  среди  огромного  множества  различных  линий,  принадлежавших
главным образом железу, выделялись жирные черные линии, по которым  нетрудно
было узнать кремний.
   Крыса действительно была каменная.
   Это открытие вдруг совершенно по-новому осветило смысл всей моей  работы.
Я понял, почему кремний так назойливо выявлялся в моих  анализах.  Я  смутно
догадывался, что грязь, которую мне приносил Пуассон, по-видимому,  являлась
результатом сжигания или измельчения  таких  же  каменных  животных,  как  и
найденная мною крыса. По-новому выглядел намек  Мориса  на  то,  что  доктор
Грабер собирается сыграть с биохимией какую-то шутку. Мне  стало  ясно,  что
кремний немцы пытаются втолкнуть в живой организм. Но  зачем?  Ведь  не  для
того же, чтобы изготавливать каменные чучела? А для чего?
   Наступили сумерки, а я продолжал сидеть, погруженный в  размышления.  Чем
больше я думал, тем больше терялся в догадках.
   От напряжения мутилось в голове. Я чувствовал, что если в ближайшее время
не пойму смысла всего этого, то сойду с ума. Теперь я не  мог  обратиться  с
прямым вопросом к Шварцу. Свою находку я должен держать в тайне. Нужно  было
искать какие-то другие пути для решения загадки. И  тут  я  вспомнил.  Ключ!
Ключ, который мне передал Пуассон в ночь побега!
   Я спрятал его тогда под тяжелой рельсой, на  которой  стоял  спектрограф.
Сейчас я  нашел  его  и,  как  величайшую  драгоценность,  сжал  в  руке.  Я
решительно  подошел  к  двери  серого  ящика,  на  котором   был   изображен
человеческий череп между двумя костями, перечеркнутый красной молнией.
   Нет, так нельзя. Это не  простая  прогулка.  Это  опасная  экспедиция,  к
которой нужно долго и тщательно  готовиться.  За  каждым  моим  движением  в
лаборатории следят там, у Грабера. Фрау Айнциг знает все о каждом моем шаге.
Прежде чем отправиться в путешествие для  выяснения  тайны,  я  должен  себя
обезопасить.
   Я отошел от серой двери и снова положил ключ под рельсу. Я убрал  осколки
крысы в банку и спрятал в шкаф с химической посудой. Затем я лег спать.
   В эту ночь мне снились неподвижные каменные идолы со сложенными на  груди
руками.
 
   6. "ОАЗИС АЛЫХ ПАЛЬМ"
   То, что фрау Айнциг с телефонной станции следила за  каждым  моим  шагом,
стало мне ясно вскоре после прибытия в институт. Дело было не только в  том,
что она будила меня, когда по той или иной причине  я  просыпал  на  работу.
Были и другие, более очевидные доказательства. Однажды, когда  рабочий  день
кончился и я ушел к себе в комнату, она позвонила и  напомнила  мне,  что  я
забыл  выключить  в  фотолаборатории  воду.  Как  всегда,   с   подчеркнутой
вежливостью и ехидством, она сказала: "Господин  Мюрдаль,  вы,  по-видимому,
думаете, что находитесь в Париже и что за  окном  вашей  квартиры  протекает
Сена". В следующий раз она спросила меня, кто ко мне заходил,  хотя  у  меня
никого не было.
   - Тогда скажите, пожалуйста, что вы только что делали?
   - Я переставил сушильный шкаф на  новое  место,  поближе  к  раковине,  -
ответил я удивленно. - А в чем дело?
   - Понятно, - проквакала она и повесила трубку. Итак, каким-то  непонятным
образом она имела возможность следить за тем, что происходило в лаборатории.
Я долго размышлял по этому поводу и пришел к выводу, что, возможно,  у  фрау
Айнциг перед глазами висит доска с планом моей лаборатории, на которой,  как
у железнодорожного диспетчера, загораются сигнальные лампочки, показывающие,
где я нахожусь и что я делаю. Нужно было разобраться в системе сигнализации.
   Все тяжелые приборы и шкафы в лаборатории стояли на каменном  фундаменте,
не связанном с коричневым линолеумом, который покрывал полы. Когда ходишь по
этому линолеуму, возникает такое ощущение, будто ступаешь по мягкому  ковру.
Несомненно, пол был устроен таким образом, что всякий  раз,  когда  на  него
становился человек, он слегка  прогибался  и  где-то  замыкал  электрические
контакты. Контактов, вероятно,  было  несколько,  потому  что  площадь  всех
комнат, и особенно спектрофотометрической, была велика и вряд ли давление на
пол в одном месте могло передаваться на всю поверхность.
   Однажды, когда я был относительно свободен, я вооружился отверткой и стал
ползать вдоль стен, приподнимая  края  линолеума.  Скоро  поиски  увенчались
успехом. Приподняв настил прямо у окна, я обнаружил,  что  на  его  обратной
стороне прикреплена мелкая медная  сетка,  которая,  наверное,  представляла
собой один  общий  электрод.  Когда  я  приподнял  линолеум  еще  больше,  я
обнаружил, что он  свободно  лежит  на  низких  пружинистых  скобках,  между
которыми к деревянным доскам прикреплены небольшие круглые пластинки. Стоило
нажать на поверхность линолеума, как пружинистые скобки прогибались и  сетка
касалась одного из нескольких  медных  электродов.  На  диспетчерской  доске
телефонистки план моей лаборатории был утыкан электрическими лампочками. Она
имела возможность видеть не только, где я нахожусь в  данный  момент,  но  и
куда хожу и кто заходит ко мне. Я понял, почему Пуассон  попросил,  чтобы  я
пронес его через лабораторию к выходу на  руках.  Ведь  в  противном  случае
телефонистка подняла бы тревогу!
   Во всех комнатах лаборатории сигнализация была построена по одному и тому
же образцу. Однако то, что я разобрался в этой нехитрой электрической схеме,
еще не решало вопрос, как  я  могу  уйти  из  лаборатории  незамеченным.  Я,
конечно, могу где-нибудь замкнуть несколько  электродов  и,  таким  образом,
создать у надзирательницы впечатление, что я сижу на месте. Но она все равно
увидит, что я перемещаюсь по комнате, и  сразу  жё  поднимет  тревогу.  Ведь
экран ей покажет, что в помещении не  один,  а  два  человека!  И  тут  меня
осенила мысль. Недолго думая  я  растянулся  посредине  комнаты  и  медленно
пополз на животе. Затем я несколько минут лежал неподвижно, ожидая,  что  из
этого получится. И получилось  именно  то,  что  я  ожидал.  Резко  зазвонил
телефон. Я ухмыльнулся про себя и  продолжал  лежать,  мысленно  наслаждаясь
тем, что заставил фрау Айнцинг сходить с ума. Телефон зазвонил еще несколько
раз, а затем затрещал непрерывно. Я был уверен, что, если бы я  пролежал  на
полу еще несколько минут, весь институт был  бы  поднят  на  ноги.  Я  резко
поднялся и снял трубку.
   - Куда вы девались?-услышал я знакомый голос.
   - Девался? Никуда я не девался, - ответил я удивленным голосом.
   - Тогда скажите, какие трюки вы там у себя выкидываете.
   Помолчав секунду, я с напускным восхищением произнес:
   - Знаете, мадам, ваша наблюдательность  меня  поражает.  Я  действительно
сейчас выделывал трюки. Я влез на лабораторный стол и пытался снять  с  окна
занавес, на котором наросло несколько килограммов  пыли.  Если  бы  стол  по
какой-то идиотской причине не был прикреплен к полу, я бы это  сделал  очень
просто. А теперь мне пришлось...
   - Достаточно болтать! - резко прервала меня она. - Завтра я пришлю к  вам
человека, который заменит вам занавеси.
   Итак, теперь я мог передвигаться по лаборатории незамеченным.  Для  этого
нужно было не ходить, а ползать на животе. Это меня вполне устраивало.
   Оставалось немного. Нужно было сделать так, чтобы фрау Айнциг думала, что
я в лаборатории в то время, когда меня здесь не будет.
   Исследовав свою кровать, я обнаружил электрический  контакт  в  пружинной
сетке.  Когда  я  ложился,   сетка   прогибалась   и   касалась   продольной
металлической  планки,  изолированной  от  остального  корпуса   фарфоровыми
перекладинами. Достаточно было соединить сетку и перекладину  проволокой,  и
фрау Айнциг будет думать, что я сплю.  Теперь,  когда  система  сигнализации
была разгадана, оставалось продумать детали своего будущего  путешествия  по
тому пути, по которому когда-то пришел Пуассон.
   Я должен буду замкнуть контакт в кровати в то время, когда я буду на  ней
лежать. Затем я должен буду сползти с нее на пол и  проползти  около  десяти
метров до трансформаторного ящика.  Здесь  мне  придется  выполнить  сложное
гимнастическое упражнение: вползти в ящик, не вставая на ноги.
   Дверь в ящик находилась на высоте  около  полуметра  над  полом,  и  лежа
дотянуться до нее было невозможно. Я долго думал над тем, как  это  сделать.
Это был самый ответственный этап всего путешествия.
   В течение нескольких дней я тщательно готовился  к  предстоящему  походу.
Подготовка заключалась в том, что я тренировался  сползать  с  кровати  так,
чтобы лечь на пол сразу всем корпусом. Предварительно замкнув сетку  кровати
с металлической планкой проволокой, я по ночам ползал по  всей  лаборатории,
стараясь убедиться  в  том,  что  это  -  надежный  метод  передвижения.  Он
действительно был таким, потому что ни  разу  никаких  сигналов  тревоги  не
было. За это время я продумал,  как  незамеченным  вползти  в  дверь  мнимой
трансформаторной будки. Для этого нужно будет предварительно открыть дверь и
перекинуть через нее веревочную петлю.  Если  ухватиться  за  нее  руками  и
упираться ногами в стоявший рядом массивный шкаф с химической посудой, можно
будет вползти в дверь, не вставая на ноги. В одну из ночей я проделал и  это
упражнение. Я с большим трудом оторвался от  пола  и  влез  в  узкую  дверь.
Оттуда пахнуло затхлым теплым воздухом. Опустив ноги,  я  почувствовал,  что
они  коснулись  каменных  ступенек,  спускавшихся  вниз.  Затем  я  проделал
обратную операцию: при помощи той же  веревки  и  шкафа  я  снова  опустился
плашмя на линолеум и возвратился к своей кровати.
   Итак, можно было отправляться.
   Для похода я выбрал тихую, безветренную ночь, когда луна  была  полной  и
освещала  пустыню  прозрачным  спокойным  светом.  Я  долго  сидел  у  окна,
вглядываясь в царившее вокруг лунное безмолвие.  Серебристые  песчаные  дюны
казались гладкими морскими волнами, застывшими на фотографическом снимке.  В
окнах южной лаборатории горел свет, светились  окна  в  здании,  где  обитал
Грабер. Точно в десять часов вечера все будет темно и там. Свет будет гореть
только в одном окне, там, где дежурит фрау Айнциг.  Это  ее  мне  предстояло
обмануть сегодня ночью. Я не знал, что даст мне это путешествие под  землей,
но желание раскрыть тайну было очень велико,  и  я  решил  не  отступать  от
своего плана.
   Наконец огни стали гаснуть, и в десять вечера все погрузилось во мрак.
   Тогда я снял телефонную трубку.  Через  секунду  послы-шался  голос  фрау
Айнциг:
   - В чем дело, Мюрдаль?
   - У меня к вам просьба. Меня что-то одолевает сон, и  я  не  в  состоянии
закончить срочную  работу.  Я  прошу  вас  разбудить  меня  завтра  часов  в
шесть-семь.
   - Хорошо, я вас разбужу, - ответила она.
   - Спокойной ночи, фрау Айнциг.
   - Спокойной ночи.
   Через несколько секунд я лег в кровать. Я лежал, стараясь  не  двигаться,
как бы боясь кого-то спугнуть.
   "Пора",-прошептал я сам себе через полчаса.
   Я пошарил у себя в карманах, проверяя, все ли на месте. Там был  ключ  от
двери, электрический фонарь и коробка спичек. В другом кармане  был  нож.  В
карман  халата  я  спрятал  кусок  веревки  на  тот  случай,  если  там,  на
противоположном конце подземного пути, мне  придется  проделывать  такие  же
упражнения, как и здесь.
   Просунув руку  под  матрац,  я  плотно  привязал  сетку  к  металлической
перекладине.
   Мне показалось, что путь от кровати до трансформаторного ящика я проделал
очень быстро. Однако взгляд на светящийся циферблат моих часов показал,  что
лабораторию я прополз за двадцать минут. Было начало двенадцатого.
   Когда я оказался внутри тесного тамбура, с меня  градом  катился  пот.  У
двери я несколько секунд подождал, чтобы убедиться, прошел  ли  первый  этап
путешествия благополучно. Затем я опустился на несколько  ступенек,  прикрыл
за собой дверь и включил фонарик.
   Каменная лестница вела по наклонной галерее с бетонированными  стенами  и
кончалась небольшой площадкой, откуда начиналась узкая горизонтальная труба.
Я просунул в нее голову и осветил фонариком. Она  казалась  бесконечной.  На
расстоянии около пяти метров от ее начала начинался ряд железных крючков, на
которых  лежали  кабели  и  провода.  По   ним   в   лабораторию   поступала
электроэнергия, а также  осуществлялась  телефонная  связь  и  сигнализация.
Приглядевшись,  я  сразу  отличил  электрический  кабель   от   телефонного.
Телефонный  был  в  голубой  изоляции.  А  в   толстом   свинцовом   кабеле,
по-видимому, было множество тонких жил, которые под  полом  разветвлялись  и
присоединялись к медным контактам...
   Какая-то  пара   проволок   сейчас   уносила   в   диспетчерскую   ложный
электрический сигнал о том, что я сплю. При этой мысли я улыбнулся.
   Ползти было трудно, потому что железные крючки то  и  дело  цеплялись  за
одежду. Приходилось останавливаться и проделывать сложные  движения  руками,
чтобы отцепиться. Труба не была предназначена для того, чтобы  совершать  по
ней путешествия.
   Чем дальше я полз, тем все более спертым становился воздух, и наконец мне
показалось, что он совсем исчез. Я  остановился  и  несколько  секунд  лежал
неподвижно, глотая широко раскрытым ртом  горячую  духоту.  Затем  я  пополз
дальше, делая остановки через каждые пять-десять метров.
   По моим расчетам, труба шла прямо на восток. Если так, то мне  предстояло
проползти не менее одного километра - путь не маленький. Но я не преодолел и
половины пути, когда почувствовал, что силы меня  оставляют.  Перед  глазами
поплыли разноцветные пятна, в ушах звенело, сердце стучало неравномерно,  то
как в лихорадке, то, казалось, останавливалось совсем.
   "Не доползу. Нужно возвращаться"...
   Вползая в трубу, я почему-то не  подумал  о  том,  что  может  возникнуть
необходимость вернуться. Только теперь я понял, что  этого  сделать  нельзя.
Труба была узкая, и развернуться в ней было невозможно. Можно было  пятиться
назад, но это было еще тяжелее. Я попробовал проползти так несколько  метров
и остановился. Халат и сорочка задрались  мне  на  голову,  а  металлические
крючья прочно вцепились в одежду. Чтобы освободиться от них, пришлось  снова
ползти вперед.
   Наконец я выбился из сил и замер в абсолютной темноте, где-то в  середине
узкой и душной бетонной трубы, под толстым слоем  песка.  "Но  ведь  Пуассон
как-то прошел этот путь!"-задыхаясь, прошептал я и мысленно ответил себе:
   "Да". Так в чем же дело? Вперед, только вперед...
   Я зажег свет и опять пополз вперед, останавливаясь  только  затем,  чтобы
отцепиться от очередного крючка.
   От удушья и страшного напряжения я почти терял  сознание,  как  вдруг  на
меня пахнуло, как мне показалось, свежим воздухом. Я остановился и,  осветив
стенки, увидел,  что  здесь  от  трубы  ответвляется  еще  один  канал.  Это
ответвление было несколько шире, и в него уходили все провода  и  кабели.  Я
догадался, что они ведут к Граберу.
   "Ползи только прямо",-вспомнил я слова Пуассона.
   Здесь я пролежал несколько минут и отдышался. Затем я посмотрел на  часы,
и у меня в груди похолодело: было два  часа  ночи.  Если  и  дальше  я  буду
двигаться с такой же скоростью, я не смогу вовремя вернуться обратно.
   Я выключил свет и, работая обеими руками, стал двигаться дальше.
   Наконец моя голова уткнулась во что-то твердое. Я зажег фонарик и увидел,
что  нахожусь  на  дне  колодца,  подобного  тому,  какой   был   под   моей
лабораторией. Вверх поднималась крутая каменная лестница...
   Когда я вставлял ключ в замочную скважину, у  меня  было  такое  чувство,
будто там, за дверью, уже стоят охранники Грабера, готовые меня схватить.  Я
так привык к заключению в лаборатории, что одна только мысль о  том,  что  я
покинул ее, приводила меня в  ужас.  Мне  казалось,  будто  мое  отсут-ствие
обнаружено давным-давно и  поднялась  тревога.  Но  я  делал  все  так,  как
задумал. Пусть будет что будет. Я тихонько повернул ключ и открыл дверь.
   Это было большое продолговатое помещение с  широкими  и  низкими  окнами.
Лунный свет в них не попадал, и я сообразил, что  они  обращены  на  восток.
Посредине комнаты возвышался силуэт сооружения, напоминающего  печь  древних
алхимиков: на четырех тонких опорах коническая крыша с  трубой,  уходящей  в
потолок. У окон - широкие столы, и на них я увидел горшки с  растениями.  Их
листья и стебли четко выделялись на фоне серебристых окон.
   Я долго стоял неподвижно у открытой двери  и  прислушивался.  Ни  единого
шороха, ни единого вздоха или шелеста. Воздух был затхлый. Казалось, в  этом
помещении давно не было людей...
   При свете фонаря я обнаружил, что пол дощатый.
   "Эту комнату не контролируют", - решил я и недолго думая вышел из  ящика.
Помещение походило на оранжерею. То, что  возвышалось  посредине,  оказалось
обыкновенной печкой, на которой стояли металлические чаны. Горшки на  столах
действительно были с растениями.  Но  даже  в  полутьме  я  понял,  что  это
необыкновенные  растения.  Их   листья   не   были   зелеными.   При   свете
электрического фонаря они казались желтыми.
   Я не удержался и, подойдя к одному из  горшков,  тронул  растение  рукой.
Стебли и листья были жесткими, как грубая кожа. При надавливании  они  легко
ломались с тихим треском.
   Все, что здесь  росло,  было  таким  же  твердым  и  неестественным.  Под
листьями одного из растений я заметил какие-то плоды, которые были  твердыми
и плотными, хотя по виду и напоминали помидоры. Я вытащил  из  кармана  нож,
перерезал стебель и спрятал трофей в карман.
   Часы показывали пятнадцать минут четвертого, когда я подошел  к  двери  в
правом углу оранжереи. Дверь была приоткрытой. Я  не  сразу  сообразил,  где
нахожусь,  когда  вышел  наружу.  Здание  стояло  в  углу  обширного   сада,
огороженного высокими стенами. Они расходились под прямым углом и скрывались
за стволами деревьев. Я узнал эти  деревья:  пальмы,  те  самые,  которые  я
всегда видел, выходя из лаборатории.
   Никаких сомнений, это был "оазис алых пальм".  Однако  теперь  он  больше
походил на огромное кладбище, на котором очень мало деревьев.
   Передо мной над поверхностью песка возвышались высокие, обнесенные камнем
грядки, и на них росли какие-то кустарники. Начался предутренний ветерок, он
крепчал с каждой минутой, но листья растений были совершенно неподвижны.
   Это безмолвное песчаное поле с безжизненной  растительностью  казалось  в
лучах заходящей луны призрачным и неестественным.  Здесь  не  было  ощущения
свежести, не было запаха зелени и цветов, влаги и гниения. Я  медленно  брел
меж грядок-могил, и мне казалось, что на них растут не настоящие кустарники,
а  какие-то  искусственные,  сделанные  из  странного  сухого   и   жесткого
материала. Я несколько  раз  касался  руками  листьев  и  стеблей  и  всегда
инстинктивно отдергивал руку, потому что они, жесткие и  твердые,  создавали
ощущение высохших трупов.
   Я шел по этому удивительному саду как зачарованный, забыв о трудном пути,
который я проделал, не думая, как я буду возвращаться обратно. Я  терялся  в
догадках,  пытаясь  понять,  как  и  для  чего  был  создан  этот  страшный,
противоестественный растительный мир, который в лунной мгле не имел границ и
который так напоминал кладбище  в  пустыне.  Меня  вдруг  охватило  гнетущее
чувство. Мертвый сад в  пустыне,  высокие,  могилоподобные  грядки,  далекие
силуэты пальм, глубокий песок и легкий шорох в неподвижной листве  создавали
впечатление, словно я  попал  в  потусторонний  мир,  в  страну  мертвых,  в
загробный мир растений...
   Лупа спустилась над горизонтом и почти касалась ограды, отделявшей  оазис
от остального мира. Я решил, что пора возвращаться. Когда я вошел в глубокую
тень, отбрасываемую  оградой,  неожиданно  послышались  звуки,  напоминавшие
далекие  выстрелы.  Они   доносились   откуда-то   слева.   Я   прислушался.
Действительно,   несколько   одиночных   далеких    выстрелов,    а    затем
"та-та-та-та-та" - как будто пулеметная очередь...
   Двигаясь все время в тени, я наконец почти вплотную подошел к тому месту,
где стена под прямым углом уходила на восток. Выстрелы и пулеметные  очереди
теперь стали слышны более явственно, и я остановился, раздумывая, что  могло
происходить  там,  за  стеной.  Я  медленно  побрел   вдоль   нее,   мучимый
любопытством, и натолкнулся на калитку.  Она  оказалась  запертой.  Снова  в
ночной  тишине  я  услышал  "та-та-та-та-та"  и  вслед  за   этим   далекий,
напоминающий    плач     ребенка     голос...     "Неужели     за     стеной
расстреливают"?-подумал я. Выстрелы умолкли, и, сколько я ни ждал, больше не
повторялись.
   Не знаю, как долго я простоял возле калитки, как вдруг она заскрипела,  и
я инстинктивно прыгнул в сторону и спрятался за низеньким,  богатым  листвой
деревом.
   Я не видел, как отворилась дверь, потому  что  тень  в  углу  была  очень
глубокой,  а  луна  еще  ниже  опустилась  над  горизонтом.   Я   напряженно
всматривался в темноту и долго ничего не мог увидеть. Только через несколько
томительных минут я заметил, как вдоль  стены  по  направлению  к  оранжерее
очень  медленно  двигалось  что-то  серое.  Это  был  человек.   Вернее,   я
догадывался, что это  человек.  Серый  силуэт  двигался  странными  рывками,
тяжело ступая по глубокому песку.
   Я стоял в своем укрытии, боясь пошевелиться, провожая  серую  тень  вдоль
стены глазами. Кто это такой? Что он делал там, за стеной, в этот час  ночи?
Почему так медленно идет? Затем в моей голове, как молния, пронеслась мысль:
"Он идет к оранжерее! Все пути возвращения сейчас окажутся отрезанными!"
   Спотыкаясь о какие-то тяжелые и твердые,  как  камень,  плоды,  я  быстро
пошел через грядки, двигаясь параллельно каменной ограде. Вскоре серая  тень
оказалась далеко позади, а я стоял у двери оранжереи.
   Отсюда я разглядел, что медлительный человек толкает перед собой огромную
садовую тачку. Был слышен едва уловимый скрип ее единственного колеса.
   Я решительно вошел в оранжерею и направился к заветной двери.
   Здесь стало совершенно темно, и я вынужден  был  несколько  раз  включать
электрический фонарик. В тот момент, когда я опускался вниз,  стало  слышно,
как под тяжестью грузных шагов зашуршал песок за окнами. Тогда я  закрыл  за
собой дверь и бесшумно повернул ключ.
   Обратный путь по трубе показался мне гораздо короче.
 
   7. РОБЕРТ ФЕРНАН
   Однажды рано утром доктор Шварц привел ко мне человека, которого я раньше
никогда не видел. Это был уже  немолодой  высокий,  широкоплечий  мужчина  с
копной черных курчавых волос на голове.
   - Знакомьтесь. Это господин Фернан, наш биохимик, - объявил Шварц.
   Фернан глядел на меня сощуренными, будто  близорукими  глазами  и  слегка
улыбался.
   - Добрый день, - сказал я.
   - Добрый день,-ответил  он  по-французски  с  едва  уловимым  иностранным
акцентом.
   - Доктор Фернан будет выполнять функции, которые  раньше  выполнял  Морис
Пуассон,-сказал Шварц.-Я надеюсь, что вы подружитесь.
   Он кивнул мне и вышел. Фернап поставил  на  мой  рабочий  стол  штатив  с
пробирками, наполненными знакомыми мне мутными  жидкостями,  и  начал  молча
обходить лабораторию. Он остановился у приборов,  низко  наклоняя  над  ними
лохматую голову. Я следил за его движениями, стараясь угадать, кто он и  что
из себя представляет. Мне почему-то казалось, что он не  француз.  Чтобы  не
выдать любопытства, я принялся сортировать пробирки, а он все расхаживал  по
комнате, заложив руки за спину и ни к чему не прикасаясь. Он только смотрел.
   - Анализы нужны полные или только спектральный? - спросил я  безразличным
тоном.
   - А как у вас положено?
   - В зависимости от того, что требуется. Я не знаю, что вам нужно.
   Он задумался, затем ответил:
   - Сделайте для начала полный анализ.
   Я кивнул и принялся за препарат номер один.
   - Вы не возражаете, если я понаблюдаю, как вы работаете?
   - Если вам нравится, пожалуйста,-ответил я без всякого энтузиазма.
   Про себя я решил, что этого Фернана  приставили  ко  мне  соглядатаем.  Я
прошел в препараторскую, отфильтровал раствор  и  положил  листок  бумаги  с
осадком сушиться на электрическую  печку.  Раствор  я  перелил  в  кварцевую
кювету и вернулся к спектрографу. Фернан неотступно следовал за мной,  низко
наклоняя голову над моими руками. Это начало меня раздражать.
   - Сейчас я буду экспонировать спектр, и вы можете отдохнуть, -  сказал  я
по-немецки, стараясь произнести фразу как можно более едко.
   - Спасибо, - ответил он мне на чистейшем немецком языке.
   "Так оно и есть: немец", - решил я.
   Загудел трансформатор водородной лампы, я установил кювету в держатель  и
сел рядом со спектрографом. Фернан уселся  за  столом.  Несколько  минут  мы
молчали.
   - А вы не боитесь обжечь лицо ультрафиолетом? - спросил я.
   Он покачал головой.
   - Я уже привык. На мое лицо ультрафиолетовые лучи не действуют.
   Я посмотрел на его лицо. Для немца оно было  слишком  смуглым.  Это  меня
немного смутило.
   - А вы здесь уже давно? - осведомился он.
   - Да, давно, - ответил я и отвернулся.
   - Вы из Франции?
   - Да.
   - Вам здесь правится?
   Я поднял на него удивленные глаза.
   - А это имеет какое-нибудь отношение к делу?
   -  Извините,-засмеялся  Фернан.-Это,   конечно,   праздное   любопытство.
Извините, - повторил он.
   После этого он больше не ходил за мной по пятам. Он сидел,  облокотившись
о стол, с закрытыми глазами, погруженный в свои мысли. Когда я  принялся  за
третью пробирку, он вдруг встал и, ни слова ни говоря, вышел  из  помещения.
Через окно я видел, как он обогнул мой  барак  и,  широко  шагая  по  песку,
отправился в южную лабораторию. На  полпути  его  остановил  часовой,  и  он
предъявил ему пропуск. Часовой козырнул и отошел в сторону.
   "Важная птица. Разгуливает, где ему вздумается".
   Вернулся он только к вечеру. Вид  у  него  был  немного  встревоженный  и
одновременно усталый.
   - У вас все готово? - спросил он,
   - Давно. Вот здесь, на бланках, все написано. Несколько секунд  он  молча
рассматривал мои записи, а затем поднял на меня свои близорукие глаза.
   - По-моему, бессмысленная работа, - сказал он как-то неопределенно. -  Не
знаю. Доктору Граберу и доктору Шварцу виднее.
   Фернан пожал плечами:
   - Я совершенно не понимаю, для чего нужно вполне благопристойных кроликов
превращать в каменных кроликов.  Кому  вместо  хороших  сочных  помидоров  и
бананов нужны каменные помидоры и бананы?
   Я насторожился  и  пристально  взглянул  на  пего.  За  все  время  моего
пребывания  здесь  со  мной  никто  так  откровенно  не  говорил  о   делах,
происходящих в институте Грабера. Может быть, это  провокация?  Может  быть,
немцы заподозрили, что я уже слишком много знаю, и  просто  хотят  выяснить,
как много мне известно? Я плотно сжал губы и ничего не ответил.
   - Ну хорошо. Спокойной ночи,-сказал Фернан и ушел.
   В течение нескольких  дней  он  не  появлялся.  За  это  время  произошло
событие, которому суждено было стать решающим во всей этой истории.
   Как-то вечером после работы я позвонил фрау Айнциг, чтобы  сверить  часы.
Она сняла трубку и, произнося знакомое мне "алло", вдруг перестала  со  мной
говорить. Вместо ее голоса я внезапно услышал  несколько  голосов.  Разговор
был не очень внятный, торопливый, но очень скоро смысл  его  дошел  до  моею
сознания. Кто-то сообщал фрау Айнциг, что получена радиограмма о прибытии  в
институт крупного начальства. В связи с этим что-то нужно  было  сделать,  с
чем-то поторопиться, за кем-то послать. Дата прибытия точно не  установлена.
Айнциг повесила трубку, и я больше ничего не услышал.
   На следующее утро на территории института началась беготня. Я видел,  как
Шварц несколько раз торопливо прошел из своей лаборатории в южную и обратно,
как из южной  лаборатории  пробежали  трусцой  в  здание  Грабера  несколько
человек в белых халатах, как по дороге вдоль восточной ограды взад и  вперед
метались рабочие.
   В этот день обо мне забыли.
   Однако вскоре после обеда в моем помещении появился Фернан. С первого  же
взгляда было ясно, что он очень взволнован, и я даже не удивился  тому,  что
он не принес никаких препаратов для анализа.
   -  Чем  могу  служить?  -  спросил  я  насмешливо,  понимая,  что   немцы
переполошились из-за приезда начальства.
   Фернан виновато улыбнулся и как-то очень просто сказал:
   - Ух, забегался! Решил у вас отдохнуть...
   - Отдохнуть?
   - Да. Вы не возражаете, если я у вас посижу несколько минут?
   Я пожал плечами и показал на стул. Он сел и проговорил:
   - Прошу вас, если придет доктор Шварц,  рассказывайте  мне  что-нибудь  о
своей работе. Это будет выглядеть так, будто я пришел к вам по делу,
   Я внимательно посмотрел ему в глаза.  Все  эта  начинало  меня  злить.  Я
спросил:
   - Вы, наверно, думаете, что я безнадежный идиот и не понимаю, что  значит
вся эта комедия?
   - Комедия? - Он даже привстал. - По-моему, это не  комедия.  Может  быть,
для вас, но не для меня...
   -- Господин Фернан,  давайте  договоримся:  если  вам  поручили  за  мной
следить, то делайте это как-нибудь по-умнее...
   Он опустил голову, потер рукой лоб и тихонько засмеялся:
   - Черт возьми! А  ведь  верно,  какое  право  я  имею  на  ваше  доверие?
Никакого...
   Мне  показалось  странным,  что  он  так  говорит.  Вел  он  себя   очень
непосредственно.
   Подумав, он вдруг заговорил снова:
   - Хорошо. Давайте будем откровенны. Другого выхода  у  меня  нет.  Только
ответьте мне на один-единственный вопрос. Он может вам показаться  странным,
но для меня это важно. Согласны?
   - Смотря какой вопрос,-настороженно сказал я.
   - Вы любите Францию?
   Пока я думал, он смотрел  на  меня  широко  раскрытыми  черными  глазами,
излучающими какой-то глубокий душевный жар... Я внезапно  почувствовал,  что
передо мной не тот человек, за которого я его принимал.
   - Если это так важно, я могу ответить: да.
   - Я вам верю. Слушайте. - Он перешел на шепот:  -  Я  не  Фернан,  и  мне
грозит опасность...
   Мы долго молчали, разглядывая друг друга. Он смотрел мне прямо в глаза, и
в них я не находил ничего, кроме искренности...
   - Кто же вы тогда? - прошептал я.
   - Вы это узнаете в свое время. Но я не немец. И не фран-цуз...
   - Пойдемте в рентгеновский кабинет. Там можно  запереться  и  поговорить,
чтобы нас никто не услышал,-прервал его я.
   Мы прошли в рентгеновскую лабораторию, и я включил установку.  В  комнате
стало шумно. Фернан наклонился ко мне и сказал:
   - Я приехал сюда по документам некоего  Роберта  Фернана  из  Мюнхенского
исследовательского  центра.  После  войны  этого   Фернана   приговорили   к
пожизненной каторге за медицинские и биологические опыты над военнопленными.
Однако с помощью своих западных коллег он вскоре оказался на свободе и занял
важное  положение  медицинского  советника  при  нынешнем  правительстве   в
Бонне...
   - Да, ну, а вы...
   - Я недаром спросил, любите ли вы свою родину. Дело в том, что моя родина
- здесь...
   - Здесь? В Африке?
   - Да, здесь, на этой самой земле. Нас давно  уже  тревожит  то,  что  тут
окопались немцы. Им в  этом  помогли  заокеанские  друзья  нашего  нынешнего
правительства. Но с этим пора кончать.
   Последние слова Фернан произнес решительно, как призыв, и  выпрямился  во
весь рост. Мне вдруг стало стыдно за то, что я европеец.
   - Постойте, одну секунду, Фернан... или как вас... Но ведь,  насколько  я
знаю, Грабер ведет лишь научные исследования.
   - Научные? - Он резко  наклонился  к  самому  моему  лицу.-Роберт  Фернан
проводил над людьми тоже так называемые научные исследования. Он замораживал
их живыми, он вливал  им  в  вены  растворы  солей  свинца,  чтобы  получить
уникальные рентгеновские снимки, он...
   - Неужели и Грабер?.. - в ужасе воскликнул я.
   - Н-не знаю, не знаю... Собственно, я  здесь  был  для  того,  чтобы  все
узнать. В нашем народе ходят кое-какие слухи...
   - Какие?
   - Не буду их повторять. Нужно точно проверить.
   - Чем я могу вам помочь?  -  спросил  я,  взяв  его  за  руку.  Мысль  об
античеловеческом характере работы института Грабера приходила мне  в  голову
очень часто, но я гнал ее от себя, не веря, что в  наше  время  наука  может
заниматься чем-то мерзким и  преступным.  Теперь,  когда  эту  мысль  Фернан
выразил четко и ясно, я понял, что обязательно стану его помощником, если не
хочу стать соучастником преступления.
   - Чем я могу быть для вас полезен? - снова спросил я.
   - Хорошо, слушайте, - прошептал он. - Скоро для инспектирования института
Грабера приедет группа военных из Объединенного штаба.  Кроме  военных,  там
будут  представители  двух  исследовательских  фирм:  американской  "Уэстерн
биокемикал сервис" и немецкой "Хемише Централь". Собственно, это одна  и  та
же фирма. Свою деятельность у нас они начали с того, что стали ввозить  мыло
и леденцы. И то и другое  появлялось  в  одной  и  той  же  упаковке,  но  с
надписями то на английском, то на немецком языках.  Так  вот,  представители
этих двух фирм приедут осматривать и одновременно показывать генералам свое,
так сказать, африканское хозяйство, знакомиться с  успехами  и  достижениями
доктора Грабера. Нужно попасть на испытания.
   - Какие испытания?
   - Грабер будет демонстрировать результаты своей работы.
   - Где?
   - Наверно, в парке, за стеной.
   - Так что же нужно сделать?
   - Нужно, чтобы на испытания попали вы.
   - Я? Вы смеетесь! Они меня из этого барака выпускают три раза в  день  на
прогулку: пятьдесят шагов вправо от двери и пятьдесят влево. Вы  же  знаете,
что территория просматривается часовыми.
   - Да,-он тяжело вздохнул,-я знаю. И тем не менее это нужно сделать.
   Я вспомнил о своем путешествии под землей в "оазис алых пальм", и у  меня
шевельнулась смутная надежда.
   - Ну, допустим, я что-нибудь придумаю. Может быть, свершится чудо  и  мне
удастся попасть на эти испытания, хотя я даже не знаю, где они будут. Ну,  а
вы? Ведь вам нужно скрыться. Вам нужно бежать.  Если  приедут  представители
фирмы и увидят, что вы не Фернан...
   Он медленно покачал головой:
   - Я не могу бежать. Я должен не попадаться им на глаза. Даже если меня  и
потребуют, хотя я надеюсь, что во мне никакой нужды не будет.
   Мы долго молчали. Затем я спросил:
   - Вы, кажется, довольно свободно перемещаетесь по территории?
   - Да. Относительно.
   - Куда вам разрешается ходить?
   - Всюду, за исключением резиденции Грабера и  этого  странного  парка  за
стеной.
   - Вы имеете в виду "оазис алых пальм"?
   - Алых? Почему алых? Эти пальмы грязно-песочного цвета.
   Я засмеялся:
   - Это я придумал название. В день моего приезда они были окрашены  лучами
заходящего солнца в ярко-красный цвет.
   - За ограду я доступа не имею, хотя моя лаборатория примыкает к стене, за
которой находится оазис.
   Я удивился. Неужели Пуассон  не  имел  прямого  доступа  в  оранжерею,  в
которой я побывал? Впрочем...
   - Слушайте, - сказал я, - есть план. Вы можете попасть в сад. Но  учтите:
постройка за стеной  обитаема  и  я  не  знаю,  кто  там  живет.  За  время,
оставшееся до приезда военных, вы должны хорошенько все разведать. Если  вам
удастся  выяснить,  где  будут  демонстрироваться  достижения   Грабера,   я
попытаюсь что-нибудь сделать.
   - А как я смогу попасть в оазис? Я выключил рентгеновский аппарат,  и  мы
вышли в лабораторию.
   - Кстати, как ваше настоящее имя?-спросил я.
   - Называйте меня пока Фернаном, - ответил он улыбаясь.
   Я устыдился своей наивности.
   Мы подошли к висевшему на стене ящику, на крышке которого были изображены
череп и две кости, перечеркнутые красной молнией.
   - У вас в лаборатории это есть? -спросил я. Он кивнул головой.
   Я подошел к спектрографу, вытащил из-под рельсы ключ, открыл ящик. Фернан
заглянул внутрь и легонько свистнул.
   - Ясно?-спросил я. Он кивнул головой.
   - Только учтите вот что.
   Я запер дверь, подвел его к стене и  поднял  край  линолеума.  Он  увидел
металлические контакты и быстро закивал.
   - Это  я  знаю,-прошептал,  он.-Это  во  всех  помещениях,  где  работают
иностранцы.
   - Но ведь Пуассон...
   - Когда Пуассон бежал, он где-то повредил сигнализацию. С  моим  приездом
ее решили не восстанавливать.
   - Откуда вы все это знаете? -удивился я. - У  нас  здесь  есть  еще  один
друг...
   - Кто?
   - После. А сейчас давайте ключ.
   Я передал ему ключ, и он крепко пожал мне руку.
   - Итак, если вы хотите, чтобы я вам помог, узнайте  обо  всем  как  можно
больше. Окончательный план действий мы разработаем накануне испытаний.
   - До свиданья.
   - До свиданья, господин Фернан.
   Через день после моего разговора с Фернаном мне перестали приносить пищу,
Ни утром, ни днем, ни вечером не появился араб с термосами, и я,  совершенно
изголодавшийся, позвонил фрау Айнциг. Ответа долго  не  было,  а  когда  она
взяла трубку, ее голос был  резким  и  раздражительным.  Она  опередила  мой
вопрос:
   - Не умрете, Мюрдаль! Мы все в  таком  положении.  Мне  есть  хочется  не
меньше, чем вам, Ждите.
   Вместо ужина я вышел на свою "прогулку", раздумывая над тем, почему вдруг
институт Грабера оказался без еды. Пройдя к  бараку  Шварца,  я  хотел  было
войти, чтобы поговорить с доктором о таком  неожиданном  повороте  дел,  как
вдруг   дверь   открылась   и   на   песок    выскочил    Джованни    Сакко,
итальянец-синтетик. Его черные глаза выражали ярость.
   - Синьор, вы тоже голодаете? - спросил я. Сакко оглянулся по  сторонам  и
сделал мне едва заметный знак подойти поближе.
   - Голод - это еще полбеды. Скоро нам придется умирать от жажды...
   - Почему? Разве перестали возить воду? Он криво улыбнулся.
   - В том-то и дело, что нет. С водой все в порядке. Но только пить ее...
   - Что?
   Джованни  пожал  плечами.  Затем  он   заговорил   быстро-быстро,   путая
французские и итальянские слова;
   - Все дело в воде... Мне так кажется...  Эти  арабы  давно  ее  здесь  не
пьют... Иначе зачем бы они отсюда бежали... А теперь  здесь  нет  ни  одного
туземца... Все проклинают воду... Все дело в ней...
   Я в недоумении смотрел на итальянца. Вдруг его лицо пе-рекосилось, и  он,
круто повернувшись, скрылся за дверью. Сзади послышалось шуршание песка.  Ко
мне быстрыми шага-ми подходил доктор Шварц.
   - Разве вам не сообщили, что прогулки отменены?- бросил он мне.
   - Нет. А почему?
   - Не задавайте вопросов, и марш к себе! - скомандовал он.
   Я возмутился:
   - Послушайте, доктор! Я, кажется, не ваш соотечественник и не  солдат,  и
вы не имеете права отдавать мне приказания. Я здесь по  вольному  найму.  Не
захочу быть у вас, и все тут!
   Шварц презрительно улыбнулся;
   - У меня, к сожалению, нет времени сейчас объяснять вам, каким правом  вы
пользуетесь. Делайте то. что вам приказано. Пока что мы здесь командуем.
   На слове "мы" он сделал выразительное ударение.
   - Надолго ли? - не выдержав, съязвил я,
   - Об этом как-нибудь в другой раз. Марш в свой  барак!  В  лаборатории  я
много думал о том, что мне успел сказать Джованни.  Часов  в  десять  вечера
открылась дверь, и в ней появился Фернан, улыбающийся, с большим  пакетом  в
руках.
   - Еще живы? - спросил он весело и подмигнул мне.
   - Еле-еле. Съел последнюю корку хлеба.
   - Вот, насыщайтесь. Мне поручили принести вам сухой  паек.  Горячая  пища
будет не скоро.
   Он положил сверток на  стол,  а  сам  зашагал  по  лаборатории,  тихонько
насвистывая популярную песенку.
   Я с жадностью накинулся на сухие галеты  и  копченую  колбасу.  Проглотив
несколько кусков, я спросил:
   - Чему вы так радуетесь?
   - Как - чему? Тому, что началось!
   - Что началось?
   -  То,  что  рано  или  поздно  должно  было  начаться.  Рабочие  Грабера
разбежались. Нет ни поваров, ни прислуги,  ни  носильщиков,  ни  истопников.
Ушли шоферы,  кроме  немца-водовоза.  Хозяйству  профессора  местные  жители
объявили бойкот. Началась забастовка!
   - И с чего это вдруг?
   Фернан подошел ко мне и, сощурив глаза, сказал:
   - Шварц уверял меня, что все дело в суеверии. Но я знаю, что это не так.
   Я перестал жевать и уставился на  нею.  Он  присел  на  краешек  стула  и
закурил.
   - Говорят, среди местных арабов разнесся слух, что живущие за этой стеной
европейцы ниспосланы на землю самим  дьяволом!  Жить  и  работать  вместе  с
белыми людьми за стеной - все равно что поносить аллаха. Вот они и ушли.
   - Это вам так рассказал Шварц? Фернан кивнул головой.
   - Врет. Не верьте ни единому слову.
   - А я и не верю.
   - Между прочим, только что  итальянец  Сакко  из  барака  доктора  Шварца
намекнул мне что-то насчет воды. Знаете, был такой случай. Когда я ехал сюда
через пустыню, я предложил шоферу стакан воды/Он отказался, да еще  с  таким
негодованием!
   Фернан задумался.
   - Вода или не вода, а здесь что-то неладное. Все выяснится  тогда,  когда
вы побываете на испытаниях.
   - Вы не отказались от этой идеи?
   - Наоборот. Я пришел к вам, чтобы уточнить наш план. Давайте думать,  как
вам пробраться на испытания.
   Я улыбнулся. Этот человек говорил со мной так, как будто был в  институте
по крайней мере столько же, сколько и я. А ведь он жил здесь всего несколько
дней!
   - Я вас слушаю.
   - Так вот, я вчера днем побывал в вашем "оазисе алых пальм".  Вы  знаете,
что это такое? Я кивнул головой.
   - Вы там тоже были?
   - Был.
   - Прекрасно. Тогда вам легче будет объяснить. Вход в  оазис  лежит  через
кухню...
   - Какую кухню?
   - Ту, посредине которой стоит печь, огромная печь, - пояснил Фернан.
   - Л почему вы думаете, что это кухня?
   - Потому что я сам видел, как какой-то  неуклюжий,  широкоплечий  верзила
варил в котлах еду и затем  увозил  котлы  за  изгородь  справа.  Это  шагов
пятьдесят от кухни.
   - А я кухню принял за оранжерею! - признался я смущенно.
   - Она немного напоминает оранжерею. Там действительно расставлены кадки и
горшки с окаменевшими растениями, но основное назначение этого  помещения  -
кухня.
   - И вы видели, как там варится и жарится пища? - за-смеялся я.
   - Представьте себе, да. Повар, или как его, какое-то неуклюжее  глухое  и
немое существо. Мне было не очень трудно, приоткрыв дверь  трансформаторного
ящика, следить, как и что он делает. Я видел, как он готовил  мясное  блюдо.
Он  рубил  кривым  стальным  палашом  тушу  не  то  свиньи,  не  то  барана,
вымоченного в чане с густой черной жидкостью.  Когда  его  варево  закипело,
помещение наполнилось таким  смрадом,  что  мне  пришлось  закрыть  дверь  и
спуститься на несколько ступеней вниз...
   Мы замолчали. Фернан прочитал в моих глазах  вопрос  и  ответил  на  него
легким пожатием плеч. Действительно, разве  можно  было  сказать,  для  кого
готовилась еда?
   - Когда повар, нагруженный котлами, покинул помещение, я вышел из  своего
укрытия и провел разведку. Теперь мне ясно, как проникнуть на  испытательный
полигон, туда, где находятся главные объекты опытов Грабера.
   - Как?
   - Шагах в тридцати от ворот  растет  пальма,  прямо  у  стены.  Ее  крона
возвышается высоко над проволочными заграждениями, а ветки  простираются  на
запретную территорию. Нужно влезть на эту пальму и спрыгнуть вниз...
   - Ограда имеет высоту около семи  метров.  Крона  возвышается  на  высоту
около десяти метров. Не кажется ли вам такой метод  проникновения  несколько
рискованным?
   Фернан улыбнулся:
   - Нет, не кажется, если учесть, что песок здесь глубокий и мягкий.  Нужно
только суметь спружинить ногами и  сразу  упасть  на  бок.  Вы  когда-нибудь
прыгали с парашютом?
   Я покачал головой.
   - Нет. Но это неважно. Я сделаю так, как вы предлагаете.
   - Другого пути нет.
   - Значит, будем действовать по-вашему.
   - Теперь самое главное. Я уверен, что в день приезда  военных  вас  никто
тревожить не будет. Не думаю, чтобы эти  солдафоны  интересовались,  как  вы
выполняете свои спектральные и рентгеновские  анализы.  Их,  конечно,  будет
интересовать главный результат исследований Грабера.
   - Какой?
   - Не знаю. Это вы должны увидеть собственными глазами. Так  вот,  в  день
приезда начальника  Грабера  вы  должны  сидеть  возле  окна  и  внимательно
смотреть в сторону моей лаборатории.
   Фернан взял меня за руку и подвел к окну.
   - Там, на самом крайнем окне, я поставлю  тигель  и  зажгу  в  нем  кусок
бумаги. Как только вы увидите пламя, спускайтесь в  ящик  и  что  есть  мочи
ползите по трубе к алым пальмам. Я вас встречу в тамбуре под кухней.
   Я спросил:
   - А откуда вам будет известно, что мне пора?
   - Из своей лаборатории мне лучше видно, что делает Грабер. Я буду  знать,
когда он начнет приготовления на испытательном участке  для  приема  высоких
гостей.
   - Ну что ж,  понятно,  -  сказал  я.  -  Только  боюсь,  что  план  может
провалиться, и тогда несдобровать ни мне, ни вам.
   Фернан положил мне руку на плечо и сказал:
   - Вы не должны думать о поражении. Вы должны думать только о победе.  Это
ваш долг. Могу вас заверить: в борьбе против Грабера мы не одни...
   Я горько усмехнулся и прошептал:
   - Никто ничего о нем не знает... Фернан тихонько засмеялся:
   - Ох, не думайте так! Не забывайте, местные жители от
   Грабера бежали! Мне что-то не верится, что они так просто  согласятся  на
то, чтоб на  их  родной  земле  поселился  дьявол.  Аллаху  такое  не  очень
нравится! -добавил он весело.
 
   8. "БУДЬТЕ ВЫ ПРОКЛЯТЫ!"
   Рано утром я уселся у окна  своей  спальни  и  стал  смотреть  на  черную
полоску асфальтовой дороги,  которая  протянулась  вдоль  восточной  ограды.
Кругом как будто бы все вымерло.  Даже  часовые  куда-то  исчезли.  Из  труб
резиденции Грабера не валил дым, как обычно.
   Когда солнце поднялось высоко над пальмами, я увидел, как по  асфальтовой
дороге быстро прокатила закрытая автомашина, за ней - вторая. Оба автомобиля
обогнули кирпичное здание резиденции Грабера  и  скрылись  за  углом.  Через
минуту я поднял телефонную трубку.
   - Да, - раздался резкий и сердитый голос фрау Айнциг.
   - Будьте добры, соедините меня с господином Фернаном, - попросил я.
   - Ни с кем я вас соединять сейчас не буду. И вообще прошу  вас,  Мюрдаль,
сегодня никого звонками не тревожить.
   - Почему? - удивленно спросил я. - Разве сегодня воскресенье?
   - Не задавайте глупых вопросов. Таково распоряжение.
   Она повесила трубку, и я облегченно вздохнул. Значит,  время  действовать
наступило. Только бы не проглядеть сигнал.
   Около десяти  часов  я  увидел  в  окне  барака,  где  находился  Фернан,
ярко-оранжевое пламя. Оно появилось на несколько секунд и  тут  же  исчезло.
Через несколько минут оно появилось вновь, и я решительно  пересек  комнату.
Возле бетонной тумбы спектрографа я поднял линолеум и положил под него кусок
жести. После этого я лег плашмя на пол и стал ждать. Это продолжалось  минут
пять. Звонка не было. Значит, сигнализация замкнута надежно.
   Как и прежде, я подполз к металлическому ящику с  изображением  черепа  и
влез в подземелье. На этот раз я проделал весь путь  до  оазиса  значительно
быстрее, чем раньше. Теперь я хорошо знал, как нужно ползти, чтобы одежда не
цеплялась за кабельные крючки. Я всячески старался экономить силы и  поэтому
не делал никаких лишних движений Я дышал глубоко и ритмично. Вскоре  впереди
заблестел огонек. В конце пути меня ждал Фернан.
   - Поднимайтесь. Здесь можно встать на ноги, - сказал он шепотом.
   Он помог мне, и мы несколько секунд молчали.
   - Пока все идет хорошо, - прошептал он наконец. - Минут Десять назад  вся
компания во главе с доктором Грабером отправилась на испытательный  участок.
В оранжерее никого нет. Так что идите  туда.  Когда  вы  окажетесь  в  саду,
старайтесь идти за первым рядом грядок. Там растут какие-то кустарники, и  в
случае необходимости за ними можно будет  спрятаться.  Ну,  а  что  касается
ваших действий на испытательном участке, то это зависит от вас.  Что  и  как
там расположено, я не знаю...
   - Хорошо. Что я должен делать?
   - Смотреть. Только смотреть. Если вам  все  станет  Ясно,  ищите  путь  к
отступлению.
   Он крепко пожал мне руку и легонько толкнул в плечо.
   - Пора, - сказал он. - Плохо, что смотр они затеяли днем.
   - Да, ночью было бы проще.
   - Кстати, имейте в виду, что сегодня должно  произойти  еще  одно  важное
событие. Оно нам на пользу...
   - Событие? Какое?
   - Об этом после. Итак, вперед.
   Фернан осветил крутую лестницу в оранжерею, а когда я приоткрыл дверь, он
выключил свет и, пригнувшись, скользнул в углубление направо.
   В оранжерее я несколько  минут  стоял  ослепленный.  Затем,  когда  глаза
привыкли к яркому свету, я увидел, что на столах, и вдоль окон,  и  рядом  с
огромной печкой стоят кадки с растениями, листья которых имеют бледно-желтый
цвет. По форме  листьев  я  сразу  узнал  лимоны,  банановую  пальму,  кусты
помидор. Плоды имели грязно-серый  оттенок.  Солнце  стояло  высоко,  и  эта
фантастическая  оранжерея  была  залита  пыльным  светом.  В  дальнем   углу
находились баки  с  отвратительной  бурой  жидкостью.  Песок  в  кадках  был
влажный,  по  краям  виднелись  пятна  какого-то  белого  налета.  Очевидно,
растения поливали не обычной водой, а каким-то раствором.
   Я вышел в сад и перебежал за первый ряд прямоугольных могил.
   Оазис был огорожен, как и  вся  территория  института,  высокой  глиняной
стеной. Справа от кухни стена была много выше, и в углу, где она упиралась в
западную ограду, виднелись небольшие ворота.
   Я направился к этим воротам, временами оглядываясь  по  сторонам.  Кругом
царило безмолвие, такое, какого  никогда  не  бывает  в  настоящем  саду,  с
зелеными растениями и деревьями. Солнце пекло беспощадно.
   Обходя одну  из  песчаных  могил,  усаженных  бледно-желтыми  кустами,  я
заметил, что над уровнем песка возвышаются металлические  трубы,  изъеденные
ржавчиной. Трубы торчали на всех грядках. Видимо, с их помощью поливали  всю
эту странную растительность.
   Чем?
   Я просунул палец в трубу, извлек каплю мутной жидкости  и  попробовал  на
язык. Рот обожгло чем-то горьким и жгучим.
   "Щелочь! Концентрированная щелочь? Наверно, едкий калий..." - подумал  я,
сплевывая горько-соленую слюну.
   Я уже приготовился перебежать следующий промежуток между грядками,  когда
из-за ворот послышались  голоса.  Кто-то  громко  разговаривал,  и  разговор
иногда прерывался взрывами смеха. Что было мочи  я  устремился  к  пальме  у
стены и спрятался за ее ствол. Через минуту  калитка  отворилась,  и  в  сад
вышло шесть человек.
   Во главе компании выступал небольшого роста мужчина с непокрытой головой,
в белых брюках и легкой рубашке с широко распахнутым воротом.  Рядом  с  ним
шагал высокий немец в офицерской форме, в  котором  я  сразу  узнал  доктора
Шварца. Затем я увидел женщину в очках, в широкополой шляпе  и  еще  четырех
человек, двоих в американской военной форме и двоих в штатском.
   Мужчина с непокрытой головой и в распахнутой рубашке был доктор Грабер. Я
об этом сразу догадался: он уверенно шагал меж грядок и  по-английски  давал
объяснения своим спутникам.
   - Вот этим мы их и кормим. Ситуация получается сложная. Оказывается, мало
переделать их. Нужно переделать всю природу- растения, животных,  все!  -для
их питания! Диета должна соответствовать новой биохимической организации.
   Один из офицеров сорвал огурец с грядки и откусил.
   - Черт возьми, ведь он горький! И твердый, как подметка! -  закричал  он,
отплевываясь.
   - Конечно. Но это как раз то, что им нужно. Если их посадить  на  обычную
диету, их придется отправить в музей...
   - И долго вам  пришлось  разводить  это  хозяйство?-спросил  американский
полковник.
   - Да. Почти пягь лет. К моему удивлению, после  введения  катализатора  в
корневую систему пальмы превратились в  кремний-органические  всего  за  два
года. Нам пришлось повозиться с их подкормкой. Теперь они дают очень хорошие
кокосовые орехи и бананы. Мы сервируем их на десерт.
   Все опять засмеялись.
   - Вон там помещается кухня. Одного  из  них  мы  сделали  поваром,  и  он
справляется со своей задачей  блестяще.  По  совместительству  он  исполняет
обязанности садовника.
   - Они что же, все вегетарианцы? Или  вы  иногда  кормите  их  и  каменным
мясом, или как оно там называется...
   - Да, они получают силикатные белки. Для этого мы держим кроликов,  овец,
кое-какую птицу... Правда, с этим материалом возни очень много. Каждую особь
приходится  переделывать  отдельно...  Если  мне  удастся  решить   проблему
кремний-нуклеиновых кислот...
   - Ну что ж, ясно, господин Грабер, -  сказал  американский  полковник.  -
Пойдемте обратно. Там, видимо, все  уже  готово.  Значит,  решение  проблемы
наследственности упирается в кремний-нуклеиновые кислоты, которые  пока  что
не получаются, так?
   Все скрылись за стеной, и я не расслышал  продолжения  разговора.  Я  был
основательно встревожен, но еще не очень хорошо себе представлял,  что  меня
встревожило.
   Когда голоса стихли, я обхватил  ствол  пальмы  руками  и  стал  медленно
карабкаться вверх. Дерево было покрыто  толстым  слоем  каменистой  коры,  о
которую было легко опираться ногами. С каждой секундой я поднимался все выше
и выше, пока не оказался на  уровне  стены.  По  стене  проходили  два  ряда
колючей проволоки. Наконец я добрался  до  кроны.  Жесткие  листья  царапали
лицо.
   За стеной стояли два строения, похожие не то на гаражи, не то на  ангары.
В большой ангар вошли все, кроме Грабера. Он  повернул  назад  и  скрылся  в
малом ангаре. Вскоре оттуда медленной, грузной походкой потянулись  какие-то
люди. Они шли гуськом, друг за другом, едва передвигая ноги. У них был очень
странный вид. Их плечи были непомерно широки,  шли  они  с  низко  опущенной
головой. Создавалось впечатление, будто эти люди были высечены  из  тяжелого
камня. Сбоку ше-ренги шагал Грабер с длинной тростью и попеременно тыкал  ею
то в одного, то в другого. Иногда он выкрикивал какие-то гортанные слова, но
странные люди не обращали на него вни-мания. Они шли  и  шли,  скрываясь  за
широкой дверью большо-го ангара. Их было человек пятнадцать, все  в  светлых
штанах, оголенные до пояса.
   Увидев это шествие, я вдруг  все  понял.  У  меня  дыхание  захватило  от
ярости. Забыв об опасности,  по  жесткой,  как  металл,  пальмовой  ветке  я
прополз над стеной и спрыгнул вниз на глубокий мягкий песок.
   Несколько секунд я лежал неподвижно, затем ползком пробрался ко  входу  в
большой ангар. Помещение было освещено только небольшими  окнами  под  самой
крышей, и после яркого солнечного света я в первую минуту ничего  не  видел.
Были слышны гулкие голоса, затем я разглядел кучу каких-то ящиков в  углу  и
спрятался за ними,
   - Первое испытание не такое уж и показательное, - громко говорил  Грабер.
- Прошу вас, мистер Улбри, возьмите этот металлический прут и  бейте  любого
из них.
   Странные люди стояли в одну шеренгу перед небольшим  бассейном  посредине
ангара. Их лица были бесцветны, бессмысленны. Это были не люди,  а  каменные
статуи, грузные мумии, созданные бесчеловечным гением доктора  Грабера.  Мое
сердце бешено колотилось. Но я еще не понимал, для чего был  поставлен  этот
чудовищный эксперимент.
   -  Прямо  так  и  бить?  -  удивился  Улбри,  взвешивая  в  руке  тяжелую
металлическую палку.
   - Конечно. Представьте  себе,  что  перед  вами  обыкновенное  деревянное
бревно. Давайте я вам покажу.
   Грабер взял у мистера Улбри прут, подошел к шеренге, замахнулся и  ударил
одного из людей по плечу. До боли в глазах я  сжал  веки.  Послышался  сухой
стук, будто удар пришелся не по человеческому телу, а по чему-то твердому...
   - Теперь дайте попробую я.
   Послышалось несколько ударов. Я приоткрыл глаза и увидел,  как  гости  по
очереди брали железный прут и били по неподвижно стоявшим людям-статуям.
   - А вот этот застонал!-воскликнул один штатский.
   - У пего еще не полностью произошло  замещение  углерода  на  кремний,  -
объяснил Грабер. - Через неделю он будет как все.
   Когда избиение  окончилось  и  гости  вволю  наговорились,  выражая  свое
восхищение достижениями доктора Грабера, началась вторая серия испытаний.
   - Физиологические процессы в их организме крайне замедленны,  -  объяснял
Грабер. - Для них нормальная  температура  окружающей  среды-это  что-нибудь
около шестидесяти градусов выше нуля. Если  температура  ниже,  им  холодно.
Жару они начинают чувствовать при трехстах пятидесяти градусах. Здесь у  нас
бассейн с нагретым раствором едкого калия. Какая сейчас  здесь  температура,
фрау Айнциг?
   - Двести семнадцать градусов,-ответила женщина.
   "Так вот она, фрау Айнциг", - подумал я.
   - В этом бассейне они сейчас будут с удовольствием купаться. Смотрите.
   Грабер зашел за спину одного из людей и стал  тыкать  ему  между  лопаток
своей палицей.
   - А чем вы их шевелите? - спросил немецкий генерал.
   - Электрический разряд высокого  напряжения.  Ток  при  напряжении  более
семисот вольт им не нравится. Здесь у меня в кармане батарейка  и  небольшой
трансформатор.
   Человек, которого он подгонял, медленно подошел к дымящемуся  бассейну  и
грузно  прыгнул  в  жидкость.  Вслед  за  этим  послышалось  отвратительное,
нечленораздельное уханье.
   - Купаться здесь им очень нравится,-  пояснил  Грабер.-  Сейчас  сюда  мы
загоним всех, кроме этого, который еще не полностью оформился.
   Один  за  другим  в  бассейн  прыгнули  все.   Ангар   наполнился   гулом
нечеловеческих голосов.  Густая  раскаленная  жидкость  пенилась,  и  в  ней
неуклюже плавали кремниевые существа.
   - Им так понравилось, что вы их ничем отсюда не выгоните!
   - Это сделать очень просто. Сейчас мы будем  наполнять  бассейн  холодным
раствором, и они вылезут сами. Фрау Айнциг, откройте кран.
   Через минуту, тяжело переваливаясь через  край  бассейна,  каменные  люди
начали выбираться из охлажденной жижи. От их тел в воздух  поднимался  едкий
пар. Кто-то из присутствующих закашлял. Американец  попятился  в  сторону  и
перешел на противоположную сторону бассейна.
 
   - Интересно, а могут ли они двигаться в огне? Если, скажем,  нужно  будет
пройти сквозь горящее здание или сквозь пылающий лес. Вы ведь знаете, там, в
России, с такой необходимостью во время войны приходилось иметь дело.
   Это говорил немецкий генерал, низенький, старый, в очках.
   - Могут. Мы делали опыты, и  оказалось,  что  наши  лучшие  экземпляры  в
состоянии находиться в пламени до пятнадцати минут. Они могли бы выдержать и
больше, но их кровь начинает насыщаться углекислотой,  и  в  ней  образуется
нерастворимый  карбоглобулин  кремния,  который   закупоривает   кровеносные
сосуды.
 
   - Ну что ж, пятнадцать минут - это не так уж мало.
   - А чем вы нас еще порадуете?
   - Последнее, что я вам хочу показать,-это их пулеустойчивость.
   - Что?
   - В них можно стрелять.
   - И это их не...
   - Нет. Правда, это относится не ко всем. Пули  совершенно  безопасны  для
устоявшихся,  так  сказать,  престарелых  экземпляров.  Шварц,   установите,
пожалуйста, пулемет на той стороне бассейна.
   Я с ужасом смотрел, как  мой  "патрон",  доктор  химии  Шварц,  прошел  в
дальний угол ангара и вскоре вернулся с ручным пулеметом. Он обошел  бассейн
и принялся устанавливать пулемет совсем рядом с кучей ящиков, за которыми  я
скрывался. Тем временем Грабер загонял на противоположную  сторону  бассейна
двух человек.
   До  этого  момента  мне  казалось,  что  кремниевые  существа  совершенно
безразличны к тому, что над ними проделывают их мучители. Однако теперь было
видно, что это  не  так.  Едва  появился  пулемет,  как  строй  зашевелился,
распался, некоторые стали пятиться назад, послышалось глухое мычание...
   - Они боятся! - воскликнул Улбри.
   - Да. Это больно. Но, конечно, терпимо. Вот. Теперь можно начинать.
   Я почти совсем высунулся из своего укрытия и  широко  раскрытыми  глазами
смотрел на страшный  расстрел.  Вначале  Шварц  сделал  несколько  одиночных
выстрелов. Те, что стояли у стены, резко вздрагивали... Один из  них  поднял
руку и прикрыл свою грудь. Другой сделал несколько шагов в сторону.
   - Теперь дайте очередь, -  скомандовал  Грабер.  Шварц  нажал  на  курок.
Дробно прогрохотали выстрелы. Люди у  стены  встрепенулись  и  застонали.  Я
зажмурил глаза. В это  время  послышался  членораздельный  голос.  Кто-то  в
шеренге медленно, словно с усилием, произнес по-немецки:
   - Проклятые...
   Стрельба прекратилась. И тогда голос стал еще более явственным:
   - Проклятые звери... Изверги... Будьте вы прокляты...
   - Это кто? - громко спросил немецкий генерал.
   - Это новенький экземпляр, - весело  объявил  Грабер,-  Один  наш  бывший
биолог, Фрелих. Помните, я вам докладывал. Он здесь решил организовать бунт.
   Фрелих! Фрелих! Тот самый Фрелих, который приносил мне на анализ кроличью
кровь. Тогда его избил Шварц. И вот что они теперь с ним сделали!
   - Будьте вы прокляты!..-простонал Фрелих. К нему подошел  генерал  и  изо
всех сил ударил по его лицу железной палкой.
   - Будьте вы прокляты... - продолжал говорить  немец.  Это  было  страшно.
Немецкий генерал избивал своего изуродованного  соотечественника!  А  тот  с
нечеловеческим упорством продолжал повторять слова проклятья.
   В это время послышался громкий хохот Грабера.
   - Вот видите! Вы его лупите, а ему все  нипочем!  Каков,  а?  Ведь  такие
устоят против чего угодно!
   - А ну-ка, поставьте его к стенке,-скомандовал озверевший немец.-Дайте по
нему хорошую очередь, чтобы знал!
   - Не стоит. Он еще не  полностью  отвердел.  Его  тело  еще  недостаточно
плотное.
   - Черт с ним. Ставьте! - приказал генерал, вытирая платком потное лицо.
   - Будьте вы прокляты...- стонал Фрелих.
   - К стенке! Нечего церемониться!-настаивал немец.
   -  Может  быть,  не  стоит,  господин  генерал,  -  заметил  американский
полковник.
   - К стенке! Вы, американцы, должны научиться  быть  жестокими,  иначе  мы
никогда не выиграем войну! - Через неделю он будет  как  и  все,  -  пояснил
Грабер.
   - Будьте вы прокляты...
   - К стенке!!
   Грабер с сожалением пожал плечами и, подойдя к Фрелиху, стал подталкивать
прутом. Тот медленно пошел к стенке, и я  заметил,  что  в  его  осанке  еще
осталось что-то человеческое, живое.  Он  шел,  подняв  тяжелую  голову  так
высоко, как мог, а его неподвижные глаза горели ненавистью.
   От ярости и возмущения у меня потемнело в глазах, тело покрылось холодным
потом, сердце, как тяжелый молот, колотилось в груди. Сам  тою  не  замечая,
сжав кулаки, я выступил из укрытия.
   - Огонь! - крикнул немецкий генерал доктору Шварцу.
   - Будьте вы прокляты... - простонал Фрелих. Я сорвался со своего места  и
бросился на Шварца. Я схватил его за горло, опрокинул на спину и, оттащив от
пулемета,
   принялся бить по лицу.
   Дальше я не помню, что было. Послышались выстрелы.
   Кто-то закричал. Ко мне подбежали, ударили по голове...
 
   9. НЕУДАВШЕЕСЯ ВОССТАНИЕ
   Я очнулся от острой боли в правой руке. Открыв отяжелевшие веки, я увидел
прямо перед собой чьи-то пальцы, державшие огромный шприц, который  медленно
наполнялся кровью. Вторая рука сжимала мой локоть. Я поднял голову и увидел,
что на краю кровати сидит женщина. Это была фрау Айнциг.
   Заметив, что я очнулся, она резко проговорила:
   - Не шевелитесь, Мюрдаль, не то сломается игла.
   - Игла? - ничего не соображая, спросил я.
   - Да, игла. Видите, я беру из вены кровь. Я попробовал потянуть руку,  но
она навалилась на меня всем телом и сквозь зубы процедила:
   - Черт бы вас побрал! Не шевелитесь, иначе будет плохо!  Я  уставился  на
цилиндрический сосуд в ее руках. Айнциг  ловко  выдернула  иглу  из  вены  и
положила на ранку кусок ваты, смоченной йодом.
   - Теперь сожмите руку в локте, плотнее.
   Она поднесла шприц к глазам. Я следил за ее движениями,  и  постепенно  в
памяти начали восстанавливаться  картины  недавно  увиденного  и  пережитого
кошмара.
   - Что вы хотите со мной делать? - спросил я.
   - Ничего особенного. Беру вашу кровь на исследование.
   - Для чего?
   Она повернула ко мне свое тонкое, бескровное, заостренное лицо и ответила
с усмешкой:
   - Чтобы знать, с чего начинать.
   Комната, где я лежал, была небольшая, светлая,  со  стенами,  выложенными
белым кафелем. Она напоминала операционную. Сквозь  широкое  окно  виднелось
голубое небо и справа - край серой бетонной стены. Айнциг подошла к  окну  и
уселась за  небольшой  столик  со  стеклянной  крышкой,  на  котором  стояли
пузырьки  с  растворами,  пробирки  в  штативах,  никелированные  коробки  с
инструментами. Мою кровь она разлила по нескольким пробиркам,  а  оставшуюся
часть выплеснула в стеклянную кювету. В нее она опустила два  электрода,  от
которых провода тянулись к черному эбонитовому ящику.
   - Вы измеряете концентрацию водородных ионов?
   - Вы догадливы!-едко ответила она.-Хотя я  терпеть  не  могу  возиться  с
поганой кровью французов и арабов.
   - Видимо, вам больше нравилось возиться с кровью своих соотечественников,
например с кровью Фрелиха?
   Фрау Айнциг вскочила со своего места и, нагнувшись надо мной, зашипела:
   - Он не мог быть настоящим немцем! Иначе он никогда не пошел бы на  такую
подлость! Он хотел поднять бунт в институте из-за  окаменевшего  черномазого
кретина! Это только французы, арабы, негры, русские и прочие...
   Я  не  понимал,  чего  здесь  было  больше-фанатизма  или  патологической
жестокости. Передо мной стояла женщина-зверь,  участница  самого  подлого  и
грязного преступления.
   - Когда-нибудь, фрау Айнциг, вам будет плохо, ох и плохо!..-простонал я и
отвернулся к стенке.
   Мне вдруг стало противно смотреть на эту гадину  с  завитыми  бесцветными
волосами, с тощей плоской фигурой, с остроносой маской вместо лица.
   Айнциг хихикнула и вышла из комнаты. Я слышал, как она  покатила  впереди
себя столик со склянками и инструментами.
   Через некоторое время я встал  с  кровати  и  подошел  к  окну.  Это  был
последний этаж здания,  которое  я  раньше  называл  "резиденцией  Грабера".
Справа возвышалась водокачка, а прямо виднелась ограда,  за  которой  стояли
два  ангара-малый  и  большой.  Там  Грабер  демонстрировал  своих  каменных
чудовищ.
   Голова еще болела от удара, и я вернулся  на  свою  койку.  Необходимо  о
многом  подумать.  Нужно  решить,  что  делать   дальше.   Нужно,   наконец,
приготовиться к неизбежной участи.
   Смысл работы института Грабера стал  предельно  ясным.  Я  вспомнил,  как
однажды сказал Пуассон: "Мне кажется,  Грабер  хочет  проделать  в  биологии
какую-то штуку..." В биологии? Нет. В самой жизни Грабер создает  совершенно
новый органический мир, животный и растительный,  в  котором  роль  углерода
выполняет кремний. Он научился создавать кремний-органические  растения.  Он
создает кремний-органических  животных.  Он  добрался  и  до  человека.  Ему
удалось создать  каменных  уродов,  которые  по  его  замыслу  должны  стать
идеальными солдатами для будущей войны.
   Так вот зачем лаборатория создана в пустыне! Здесь море песка, необъятные
океаны окиси кремния, аналога окиси углерода. Как углекислый  газ  необходим
для питания травы,  цветов,  деревьев,  так  окись  кремния  необходима  для
питания кремниевых растений. Каменные растения нужны  для  питания  каменных
животных. Животные и растения вместе служат пищей для каменных роботов...
   Здесь, в пустыне,  вдали  и  в  тайне  от  людей,  создавался  безмолвный
каменный мир.
   Трудно было предположить более страшное  и  более  преступное  применение
научного открытия. Но еще труднее было себе представить,  как  против  всего
этого бороться.
   Почему найденная мною крыса окаменела?  Она  была  мертва,  что-то  в  ее
переделке было неправильным. Что значат слова  Айнциг  о  том,  что  Фрелиху
стало жаль "окаменевшего черномазого"? Не окаменел  ли  один  из  подопытных
людей Грабера? Не превратился ли он в статую?
   Вспоминая дикую демонстрацию в ангаре, я вдруг  подумал,  что  меня  ждет
такая же участь, как и Фрелиха, как и всех других. От этой мысли  мне  стало
жутко. Как они это делают? Зачем фрау  Айнциг  взяла  для  исследования  мою
кровь? С чего все начинается?
   Я беспокойно ворочался с боку на бок, с ужасом  думая  о  том,  что  меня
ждет, пока не услышал, как в двери щелкнул ключ. Я вскочил  на  ноги  в  тот
момент, когда дверь отворилась и на пороге появился сам доктор Грабер.
   Он широко улыбнулся, подошел к окну, взял  табуретку  и  уселся  напротив
меня.
   Я думал, что именно сейчас все и  начнется.  Я  превратился  в  комок  до
предела напряженных мускулов.
   - Не бойтесь. Ваше время еще не пришло, Мюрдаль,- сказал Грабер.
   - Я вас не боюсь. Я вас ненавижу, - прохрипел я.
   - Это не имеет никакого значения, мой дорогой коллега.  Когда  вы  будете
как все, у вас появятся другие чувства. Он расхохотался.  Я  встал  во  весь
рост.
   - Не делайте глупостей, Мюрдаль.  Вы  же  знаете,  что  я  с  вами  легко
справлюсь. Лучше сядьте и давайте поговорим как ученый с ученым. Признаться,
большинство тех, кто у меня работает, не такие уж умные люди,  как  кажется.
Например, ваш руководитель доктор Шварц типичный представитель догматической
школы. У вас, должно быть, ум более живой.
   - С чего это вы вдруг решили говорить мне комплименты? - спросил я.
   - Я это говорю потому, что вы  действительно  любознательный  человек.  С
риском для жизни вы пробрались в самую сокровенную часть моего хозяйства. Вы
проделали долгий  и  утомительный  путь  по  канализационной  трубе.  Вы  не
побоялись проникнуть  в  испытательный  павильон.  И  все  ради  чего?  Ради
удовлетворения своей любознательности, не правда ли?
   Я молча смотрел на Грабера, усиленно думая, к чему он клонит.
   - Вы напоминаете мне  мою  молодость.  Когда  я  серьезно  задумался  над
проблемой  создания  кремний-органического  мира,  мне  понадобились  точные
сведения о химическом составе крови различных животных. К своему  удивлению,
я мало что нашел в книгах. А то, что я находил,  для  меня  не  представляло
никакого интереса. И тогда я начал делать анализы сам.  Если  бы  вы  знали,
сколько кошек, собак, кроликов, свиней, баранов я истребил! Мне  нужно  было
точно знать, каков химический состав крови у этих животных во время  сна,  в
то время, когда их бьют, когда  их  ласкают,  когда  их  злят...  Но  вот  с
домашними животными было покончено. Казалось бы, все. Так нет. Я принялся за
диких зверей! Ведь в моем искусственном мире должно быть все! Но  где  взять
диких зверей? Как с ними обращаться? И знаете, я отправился в  зоологический
парк. Я рисковал жизнью. Ночью я проникал в парк  и.  вооружившись  флаконом
сильного снотворного и шприцем, залезал в клетки хищников-ко львам,  тиграм,
пантерам. Я набрасывал на их морды тряпку, смоченную  снотворным,  и,  когда
они засыпали, всовывал иглу под их шкуры  и  высасывал  из  них  нужное  мне
количество крови. После я бежал в лабораторию и проводил анализ. И так почти
год, до тех пор, пока меня чуть было не  раздавила  слониха,  когда  я  брал
кровь у ее спящего детеныша! - Грабер захохотал. Лицо у него  было  розовое,
лоснящееся. - И все из-за любознательности. Только она одна двигает науку  и
прогресс человечества.
   - Прогресс? У вас  странное  представление  о  прогрессе.  Ваши  каменные
солдаты-тоже прогресс?
   - Конечно, Мюрдаль, конечно!-воскликнул  он.-Раса  каменных  людей  будет
очень  полезной.  Они  будут  более  полезными,  чем,  скажем,  лошади,  или
верблюды, или слоны. Как-никак, а это мыслящие существа.
   - Мыслящие?
   - Конечно. Мыслящие и покорные. У них отлично развито чувство  страха.  А
это главное.
   - А чего они боятся. Ударов? Огня? Пуль?
   - Нет. Ничего такого они не боятся. Это как раз то чудесное их  качество,
которым мы должны воспользоваться. Но,  обладая  инстинктом  самосохранения,
они очень боятся того, что может их умертвить.
   - Что же их может умертвить?  -  спросил  я.  Грабер  посмотрел  на  меня
насмешливо.
   - Вы очень, повторяю, очень любознательны. Но  я  не  боюсь  открыть  вам
секрет. Вы все равно его никому не разболтаете. Их может умертвить  вода.  -
Вода?
   - Именно. Как и всякий живой организм, они потребляют воду.
   - Ну и что же?
   - Так вот, они должны пить необычную воду. Как  вам  известно  из  химии,
большинство соединений кремния в жидком виде  может  существовать  только  в
сильно щелочных средах. Мои солдаты также могут жить только до тех пор, пока
в их организме господствует щелочная среда. Они пьют воду, насыщенную  едким
калием.
   - Ах, вот оно что! - воскликнул я. -  Именно  поэтому  в  ваших  анализах
потенциометрия занимает такое важное место?
   - Совершенно верно, Мюрдаль, совершенно верно. И щелочность  воды  должна
быть в строго  определенных  пределах.  От...  Впрочем,  вам  это  знать  не
обязательно.
   - Так почему же ваши, как вы их называете солдаты, боятся воды?
   - А потому, мой дорогой, чго, если им дать не  щелочную,  а  обыкновенную
воду, они моментально окаменеют. Превратятся в каменных истуканов, в мумии.
   - И вы их держите в постоянном страхе?
   - Угу. Это могучее средство, при помощи которого ими можно командовать...
Но вернемся к вашему любознательному уму, Мюрдаль. Как вы думаете, можно  ли
создать кремний-органический аналог рибонуклеиновой и дезокоирибонуклеиновой
кислот?
   Я вспомнил,  как  итальянец  Джованни  в  лаборатории  Шварца  безуспешно
пытался синтезировать эти кислоты с кремнием вместо углерода.
   - Для чего это нужно? - спросил я.
   Грабер встал и несколько раз прошелся по комнате.
   - Ах, если бы это удалось! Если бы живая  клетка  вся,  до  конца,  могла
стать кремний-органической!
   - Разве у ваших жертв она не полностью кремний-органическая?
   - Полностью, за исключением ядра. Понимаете, ядра! В этом вся трагедия...
   - Трагедия?
   -  Да.  Из-за  этого  мои   кремний-органические   организмы   не   могут
размножаться. Для того чтобы их создавать, нужно брать уже готовый материал,
нужно брать готовые углеродистые организмы...
   До меня сначала не дошел кошмарный смысл идеи Грабе-ра. Помолчав немного,
он продолжал:
   -  Понимаете,  если  бы   были   созданы   кремний-органические   аналоги
нуклеиновых кислот, то ядро новой клетки обрело бы возможность размножаться.
И тогда не нужно было  бы  заниматься  перестройкой  каждого  индивидуума  в
отдельности. Достаточно было создать несколько разнополых экземпляров, и они
давали бы кремний-органическое потомство. Тогда все  решалось  бы  предельно
просто.   Кремний-органические   семена    растений    прорастали    бы    в
кремний-органические растения, животные давали бы стада кремний-органических
животных, кремниевые люди...
   - Негодяй!-закричал я, подбежав к Граберу.- Убийца!
   Я схватил его за горло,  но  в  этот  момент  окно  комнаты  с  дребезгом
разбилось, и в него влетел огромный булыжник. Грабер сильно толкнул  меня  в
грудь. Затрещали выстрелы.  Грабер  съежился,  быстро  проскочил  комнату  и
захлопнул за собой дверь. Я подбежал к окну и выглянул  наружу.  Там,  возле
стены здания, метались какие-то люди с карабинами в руках. Несколько человек
в белом с кривыми ножами в руках рвались к  двери.  Я  высунулся  в  окно  и
закричал:
   - Эй, сюда! Грабер здесь!
   Мимо моего уха просвистела пуля. Я заметил,  что  из  ворот,  ведущих  на
испытательный полигон, выскочило несколько немцев с автоматами. Один из  них
стрелял по моему окну. Я отбежал в сторону. Автоматная очередь  оставила  на
потолке пунктирную Линию.
   "Восстание? Неужели восстание? Но кто это, кто? Местные жители?"
   Выстрелы  продолжались.  Внизу  кричали.  Слышались   какие-то   команды.
Последовал взрыв, еще два, и все стихло.
   Я медленно подошел к окну, но не успел  высунуться,  как  снова  раздался
выстрел и просвистела  пуля.  Я  вернулся  в  угол  и  стал  прислушиваться.
Перестрелка теперь доносилась издалека, откуда-то слева. Затем все  смолкло.
Стало быстро темнеть.
   "Неужели  неудача?-думал  я,  усаживаясь  на  койку.-   Неужели   попытка
раздавить это гнусное гнездо не удалась? И кто бы мог все это затеять?"
 
   10. ВОЙНА
   Всю эту ночь я почти не спал, думая о том,  что  произошло  в  институте.
Вокруг царило глухое безмолвие, и только сердце  стучало  так  сильно,  что,
казалось, его стук сотрясал стены комнаты.  Света  не  было.  Кругом  царила
беспросветная тьма. Может, бежать? Спрыгнуть с третьего этажа и  бежать?  Но
куда? Не было никакой гарантии, что внизу меня не схватят или не  пристрелят
на месте.
   Что толку в том, что я до конца раскрыл тайну института Грабера?  Он  все
равно будет  продолжать  делать  свое  дело.  Уже  теперь  он  мог  каким-то
дьявольским катализатором замещать в живом организме углерод  на  кремний  и
создавать противоестественный живой мир. А что  будет,  когда  он  добьется,
чтобы кремний-органические свойства передавались по наследству от  организма
к организму?
   Моя фантазия рисовала мне страшные картины. Селения в пустыне, окруженные
безмолвной грязно-желтой растительностью. Вокруг - кладбища  из  грядок,  на
которых произрастают жесткие и едкие овощи. Дальше-поля  кремниевых  злаков.
Твердые  колосья  едва  колышутся   на   упругих   стеблях.   Луга   жесткой
бледно-оранжевой травы, на них пасутся грязные, неуклюжие животные...  А  по
улицам селений медленно бродят каменные мужчины и женщины, уродливые детишки
нелепо ступают по глубокому песку... И над всем этим-палящее солнце...
   Где-то  в  центре  селения,  на  его  площади,  стоит  цистерна  с  едкой
жидкостью, которую пьют люди. В цистерне их жизнь и  смерть.  Раз  в  неделю
сюда подъезжает грузовик и заполняет ее жгучей влагой. Горе непокорным!  Те,
кто не подчинился быстроногим и  гибким  владыкам,  получат  другую  воду  и
превратятся в безмолвных каменных идолов.  Как  символ  могущества  Грабера,
вокруг цистерны возвышаются статуи окаменевших людей.
   Все это было каким-то бредом, и сознание того, что  этот  бред  близок  к
реальности, приводило меня в нестерпимый ужас.
   На мгновение я засыпал, и мне начинало казаться,  что  мои  руки  и  ноги
отяжелели, что я не могу  ими  пошевелить,  что  я  превращаюсь  в  каменное
существо, лишенное человеческих чувств. Тогда я вскакивал со своей постели и
всматривался в кромешную темноту.
   Это была страшная ночь. Я забылся только тогда, когда зарделся восток.
   Однако спать пришлось недолго. Кто-то бесцеремонно тряхнул меня за плечо.
Я открыл глаза и увидел перед собой Ганса, лаборанта доктора Шварца, но не в
белом халате, как там, в лаборатории, а в офицерской форме германской армии.
Он стоял посреди комнаты, широко расставив ноги. Фуражка была  надвинута  на
лоб, и из-под козырька злобно светились маленькие колючие глазки.
   - Ну-ка, мусье, хватит дрыхнуть!-нагло произнес он. Ни слова не говоря, я
начал одеваться. Несколько минут мы молчали.
   - Ну и денек же был вчера!-хихикнув, сказал Ганс.- Просто прелесть! А  то
в этой дыре можно было от тоски сойти с ума.
   Чувствовалось, что ему не терпелось чем-то  похвастать.  Но  я  продолжал
молчать, соображая, что будет дальше.
   - Черномазые кретины хотели перехитрить доктора Гра-бера! Как бы не так!
   "Кого это он имеет в виду?"
   - Но мы им задали перцу.  Хотели  всех  перестрелять,  как  кроликов.  Но
старик оказался умнее всех нас!
   - Почему же вы их не перестреляли?
   -  Их  почти  в  три  раза  больше,  чем  нас,  и  они  тоже   вооружены.
Успеем,-добавил он.-А пока они пригодятся нам для опытов.
   - Мало вы поставили здесь всяких гнусных опытов,- пробормотал я. - Что  я
должен сейчас делать?
   -  Старик  приказал  притащить  тебя  к  нему!   "Наверно,   сейчас   все
начнется,-решил я.-Но я так просто не сдамся!"
   На этот раз лицо Грабера не казалось  таким  самодовольным,  как  раньше.
Наоборот, оно выглядело озабоченным и встревоженным. Губы были плотно сжаты,
брови нахмурены. Он деловито сел за стол и положил перед собой лист  бумаги.
Затем он обратился ко мне бесцветным голосом:
   - Мюрдаль, у вас есть шанс встретиться со своими друзьями.
   От неожиданности я вздрогнул.
   - Вы снесете их командиру вот это.-Он протянул бумагу мне.
   "Мы покидаем эту территорию. Мы навсегда покинем вашу страну.  Для  этого
нам нужна  помощь.  Нужно  погрузить  на  машины  имущество  и  оборудование
института.  Потребуются  десять  носильщиков.  Мы  гарантируем   свободу   и
безопасность  всех  ваших  людей,  если  вы  сложите   оружие   и   поможеге
эвакуировать институт".
   Я лихорадочно соображал, что заставило Грабера  так  внезапно  переменить
тактику. Что он задумал?
   - Значит, вам здесь не нравится?-усмехнулся я,
   - Не нравится. Вставайте и идите.
   - А если я не пойду? Он небрежно пожал плечами. - Тем хуже для вас и  для
ваших друзей.
   - А почему вы не пошлете к моим товарищам своего человека?
   - Потому что вы лучше сумеете убедить их принять мои  условия.  Вы  лучше
знаете, что их ждет, если они не согласятся. Вы им об  этом  расскажете.  Вы
очень убедительно об этом расскажете. Идите!
   К воротам, ведущим на испытательный полигон, и дальше, к двери  в  "оазис
алых пальм", меня довел Ганс. Оглядываясь по сторонам, я не увидел ни одного
человека. Даже часовых нигде не было видно. У водокачки стояли три грузовика
и еще цистерна для воды. Кругом было пустынно и безлюдно.
   - Передай им, что там две тысячи вольт. - Ганс кивнул я а  проволоку  над
стеной.-Оружие примет о г них доктор Шварц. Он дежурит с пулеметом на кухне.
Выходить они будут через эту дверь.  Здесь  я  их  еще  проверю,-добавил  он
угрюмо.
   В саду никого не было видно, и я наобум пошел  в  восточном  направлении,
обходя грядки с каменной растительностью. Солнце сияло  в  самом  зените,  и
теней почти не было. Грязно-оранжевая листва сливалась  с  цветом  песка,  и
только под пальмами лежали небольшие круглые тени.
   Обходя одну из пальм, я  вдруг  почувствовал,  как  чьи-то  крепкие  руки
обхватили меня за плечи и повалили на землю. Через мгновение  я  увидел  над
собой черное лицо со  свирепыми  глазами.  Поваливший  меня  человек  что-то
негромко крикнул на непонятном  языке.  Через  несколько  секунд  надо  мной
склонилось еще несколько чернокожих  людей,  и  вдруг  среди  них  появилось
знакомое мне лицо!
   - Мюрдаль! Пьер!
   - Фернан!
   Меня отпустили, и я встал на ноги, отряхивая песок.
   - У вас это хорошо организовано,-сказал я смущенно, глядя  на  чернокожих
людей. - Молодцы ребята...
   - Как вы сюда попали? Вокруг меня  стали  собираться  темнокожие  люди  в
коротких брюках цвета хаки, в куртках, с карабинами в руках.
   - Да не стойте вы во весь рост, как на параде! -  закричал  Фернан.-А  то
вас перестреляют, как кроликов. Все мигом присели.
   - Не перестреляют, - сказал я. - Грабер капитулирует.
   - Что-о?-удивился Фернан.-Как это-капитулирует?
   - А вот так.
   Я протянул послание. Он прочитал записку,  нахмурился  и  затем  еще  раз
прочитал ее вслух.
   - Понятно. Так оно и должно быть. Но мы их не выпустим!
   Ничего не понимая, я уставился на фернана. Значит, он  знал,  что  Грабер
должен капитулировать!
   - Тебе обо всем расскажет мой помощник, Али Мохаммед. Мне в связи с таким
поворотом дел необходимо отдать распоряжения.
   Али  Мохаммед,  высокий,  совсем  черный  парень,  дружелюбно  улыбнулся,
обнажив ярко-белые зубы. Он сделал мне знак присесть и, когда я  сел,  гордо
произнес:
   - Теперь мы-свободное государство. Никаких американцев.  Никаких  немцев.
Мы сами по себе.
   - Вы их прогнали?-улыбаясь, спросил я.
   - Гоним. По всей стране гонят. Вот как здесь.
   - Браво! Значит, вы будете самостоятельными и независимыми, свободными  и
равноправными?
   - Совершенно верно. Только тех, кто за стеной, нужно задержать.
   - Зачем? - удивился я.
   Али прижал руку к груди. Затем  он  быстро-быстро  заговорил  на  ломаном
французском языке. Он рассказал страшную историю, как в пустыне, недалеко от
селения, где он живет, был обнаружен каменный труп его отца.
   -  Он  был  твердый-твердый,  как   камень,   а   глаза   блестели,   как
стеклянные,-закончил он свой рассказ.
   Его глаза сверкали  от  ярости.  Сжав  кулаки,  он  посмотрел  в  сторону
лаборатории Грабера.
   Вернулся Фернан.
   - Прежде всего нужно убрать негодяя с пулеметом, который засел на  кухне,
- сказал он.
   - Там доктор Шварц.
   - Доктор или не доктор, это неважно. Он простреливает весь  сектор  перед
выходом из оазиса. Второй пулеметчик сидит на водокачке.
   Я выглянул  из-за  ствола  пальмы.  Водокачка  возвышалась  над  западной
оградой. Небольшие оконца на самом верху были открыты.
   - Друзья,-сказал Фернан,-нужно еще раз попытаться прорваться  к  кухне  и
убрать пулеметчика. Иначе мы не сможем штурмовать дверь  в  южной  стене.  У
западной ограды пулемет на водокачке будет для нас не страшен.
   Отряд зашевелился между грядок.
   Когда до ограды оставалось не более ста  метров,  затрещал  пулемет.  Это
стрелял Шварц из оранжереи.
   - Держитесь левее. Ползите в сторону  ворот,  -  командовал  Фернан.-Али,
обходи с товарищами оранжерею справа.
   Теперь пулемет стучал беспрерывно. Казалось, Шварц не очень  заботился  о
боеприпасах.  По  секундным  перерывам  в  стрельбе  можно  было  определить
моменты, когда он сменял магазин.
   Оранжерея немного  возвышалась  над  садом  и,  для  того  чтобы  по  ней
стрелять, нужно было подняться над грядками.  Если  кто-нибудь  делал  такую
попытку, на него сразу же обрушивался пулеметный огонь со стороны водокачки.
   Через несколько минут раздался взрыв гранаты. У оранжереи завязался  бой.
Пулемет на мгновение умолк. Снова взорвалась граната, и я увидел, как Али  и
три араба вскочили на ноги и побежали вперед. Вначале они рванулись к двери,
а после к окну. Послышался звон битого стекла.
   - Вперед!-закричал Фернан.
   Отряд кинулся к оранжерее. Навстречу выбежал Али и что-то крикнул.
   - В чем дело?
   - Там какой-то штатский, - перевел Фернан. Я ворвался в помещение.  Среди
разбитых цветочных горшков, обхватив пулемет  обеими  руками,  лежал  доктор
Шварц.
   - Ему нравилось расстреливать людей, -  сказал  я.  Мы  собрались  вокруг
Фернана и стали совещаться, что делать дальше.
   - Отсюда есть выход через подземную кабельную трубу, - подсказал я.
   - Грабер только и ждет, чтобы мы сами влезли в мышеловку, Так не пойдет.
   - Что же делать?
   - Нужно подождать до темноты и попытаться перелезть через ограду.
   Али тяжело вздохнул:
   - Выдержим ли? Люди хотят пить и есть.
 
   - Нужно выдержать. Иного выхода нет,
   - А если попытаться проникнуть на испытательный полигон? - спросил  я.  -
Это легко сделать, взобравшись на пальму над оградой...
   Внезапно один из арабов пронзительно закричал, указывая пальцем в сторону
испытательного полигона.
   Ворота были распахнуты,  и  из  них  медленно  один  за  Другим  выходили
каменные люди, солдаты Грабера.
   Не торопясь, бесстрашно они двигались на  нас.  Человек  пять  из  нашего
отряда стремглав побежали в глубь оазиса.
   - Назад!-скомандовал Фернан. Кто-то выстрелил по наступающим.
   - Стрелять бессмысленно! - крикнул я.-Они неуязвимы!
   - Не стрелять! Посмотрим, что они собираются делать. Как и тогда, когда я
увидел их первый раз, кремниевые люди были в светлых холщовых  шароварах,  с
оголенной грудью. Сейчас у каждого в  руке  был  кривой  арабский  нож.  Они
двигались на нас очень медленно, почти торжественно. Шагах в  пятидесяти  от
оранжереи  по  какой-то  бессвязной  команде  одного  из   них   они   стали
разворачиваться полукругом, пытаясь охватить наш отряд в кольцо.
   Их было человек пятнадцать против наших двадцати трех.
 
   - Давайте отходить. Нужно рассредоточиться, - приказал  Фернан.-Держитесь
западной стены, чтобы вас не было видно с водокачки.
   Наш  отряд  разбрелся  во  все  стороны.  Рабы   Грабера   на   мгновение
остановились. Затем их строй тоже расчленился, и теперь они уже не  пытались
окружить нас, а каждый солдат выбрал себе жертву и побрел за  ней.  За  мной
пошел огромный верзила с бледно-серым лицом. Шел он медленно и  безразлично,
и в его тупом стремлении во что бы то ни стало добраться до меня было что-то
жуткое, неизбежное, как сама судьба. Хотя расстояние  между  мной  и  им  не
сокращалось и все время составляло не менее двадцати шагов,  он  все  шел  и
шел, лениво помахивая ножом.
   - Смотрите не только на своего преследователя, но и на других! -  крикнул
мне Фернан. - Вы можете случайно оказаться вблизи другого...
   Они были очень медлительными, эти  каменные  солдаты,  и  удрать  от  них
ничего не стоило. В конце концов люди из нашего отряда и  их  преследователи
по парам разошлись на участке, скрытом от водокачки  стеной.  С  ее  вершины
время от времени раздавались выстрелы.
   Эта странная война походила на детскую игру, в которой нужно перебегать с
одного места на другое так, чтобы тебя никто не тронул рукой. Перебежав,  мы
останавливались и наблюдали, как на поле перераспределялись пары...
   Фернан командовал этой удивительной войной, зорко наблюдая  за  движением
противника.
   Вскоре солнце коснулось западной изгороди, и  оазис  стал  погружаться  в
вечернюю мглу.  Мы  очень  утомились,  во  рту  пересохло.  Было  мучительно
смотреть, как солдаты Грабера иногда наклонялись  над  трубами  у  грядок  и
жадно пили щелочную воду. Для нас это была отравленная вода. Хотя  перебежки
были непродолжительными, но они нас изрядно измотали. А каменные  люди  были
совершенно неутомимы и с дьявольским упорством продолжали бродить за нами по
пятам.
   - Может быть, попытаться все же  перелезть  через  ограду?  -  спросил  я
Фернана, когда мы случайно оказались рядом.
   Маневрируя между каменными солдатами, он подошел к той самой  пальме,  по
которой я пробрался на полигон. Когда он почти дополз до уровня  ограды,  на
вершине водокачки затрещал пулемет. Фернан успел спрыгнуть с  дерева  в  тот
момент, когда его преследователь был почти в пяти шагах от него.
   Я заметил, что наши бойцы  стали  передвигаться  медленнее  и  расстояние
между ними и каменными солдатами начало сокращаться.
   Трудно сказать, чем бы кончилась эта бесшумная и замедленная война,  если
бы ворота полигона не отворились и из них  не  показался  каменный  истукан,
толкавший перед собой огромную тележку. Послышался нечленораздельный клич, и
солдаты Грабера поодиночке стали возвращаться к западной стене.
   Становилось совсем темно. Кремниевые люди собрались у тележки и принялись
за еду. Иногда то один, то другой наклонялись к трубам в  песке  и  запивали
пищу водой.
   - У нас есть время отдохнуть и подумать,  что  делать  дальше,  -  сказал
Фернан, когда мы собрались все вместе.
   - Без пищи и без воды мы долго не протянем.
   - Может быть, когда наступит темнота,  следует  попытаться  выбраться  из
этой мышеловки через ограду? Легче всего это сделать через восточную стену.
   - А ток высокого напряжения в проводах? - возразил я.
   - Нужно перерезать провода...
   - Они здесь в четыре ряда. Кроме того, ограда двойная.
   - Все же, пока они едят, нужно попытаться. Фернан  посоветовался  с  Али.
Тот крикнул, и четверо наших товарищей подошли к восточной стене.
   - У вас есть нож?-спросил меня Фернан.
   - Здесь нужен нож с изолированной ручкой. Тогда Фернан предложил выломать
ствол небольшого лимонного дерева и с его помощью перебить провода.
   Деревце было твердое, как камень, и  с  ним  пришлось  долго  повозиться,
прежде чем его вытащили из песка. С него сбили  ветки,  и  каменную  дубинку
вручили Али. Двое прислонились к стене, на их плечи влез третий, и  уже  ему
на плечи взобрался Али. Он размахнулся и изо всех сил ударил  по  проволоке.
Вырвался сноп голубых искр. С пронзительным криком живая пирамида распалась.
   - Безнадежное дело,-сказал Фернан. Действительно, мы едва различали  друг
друга.
   - Интересно, видят ли эти идолы ночью?
   - А мы это скоро узнаем. Может быть, они в темноте видят, как кошки.
   - Нам ничего не остается, как ждать до рассвета.
   - Если только нас всех не перережут.
   Мы прислушивались к каждому шороху,  напряженно  вглядываясь  в  темноту.
Проходили минуты, и никаких признаков жизни. Тогда  по  приказу  Фернана  мы
начали медленно продвигаться на запад. Вдруг послышался его громкий голос:
   - Внимание, они идут! По сторонам! О  том,  где  вы  находитесь,  давайте
знать голосом...
   До моего слуха донеслось поскрипывание песка. Но звук этот не походил  на
шаги многих людей,
   - Фернан, кажется, приближается только один человек...
   - Да, действительно. Может быть, парламентарий с ультиматумом от Грабера?
   Внезапно кромешную мглу прорезал странный гортанный голос. Вначале ничего
нельзя было разобрать. А после я совершенно отчетливо  услышал,  как  кто-то
звал меня по имени.
   - Пьер... Мюрдаль... Пьер...
   - Тебя, кажется, так зовут,-прошептал Фернан.
   - Да, действительно. Но кто?
   - Пьер... Я свой... Я свой...
   - Кто это может быть?
   - Судя по походке, один из них... из каменных. Но откуда он знает, что  я
здесь, откуда он знает мое имя?
   Я напряженно смотрел  в  темноту.  Шаги  медленно  приближались.  Наконец
совсем близко показался бледный силуэт.
   - Может быть, провокация?-спросил я.  -  Вряд  ли.  Он  один.  Совершенно
один...
   - Пьер... Пьер... Мюрдаль...-хрипела приближавшаяся фигура. - Я свой... Я
свой... Я...
   - Кто ты такой?-спросил я в темноту.
   - Я сейчас объясню...  Пьер...  Я  подойду...  Каменный  человек  подошел
совсем близко.  Мы  вскинули  карабины.  Арабы  стояли  за  нашей  спиной  и
бормотали молитвы и заклинания.
   - Кто ты такой? - спросил я.
   - Я Морис Пуассон...
   - Кто??!-с ужасом воскликнул а.
   - Морис Пуассон...
   - Тебе не удалось бежать?
   - Нет... Пьер... Они меня схватили... Вот... Это очень трудно... В голове
все путается. Слушай, что нужно...
   Я инстинктивно рванулся к каменному человеку и схватил его за руку.  Рука
Пуассона была  горячая  и  твердая,  как  раскаленный  камень.  Я  мгновенно
отпрянул в сторону.
   -Что они с тобой сделали!-воскликнул я.-Морис, что они с тобой сделали!
   - Теперь ничего не исправишь... В голове все путается...  Все...  Слушай.
Ваше спасение в воде.
   - В воде? В какой воде?
   - Проберись на водокачку. Там поймешь....
   Я слышал, как громко стучали зубы Пуассона,  как  часто  и  порывисто  он
дышал.
   - Ты дрожишь? Что с тобой?
   - Холод... Адский холод...
   Я вытер потный лоб. Воздух был горячим и душным.
   - Бедняга! Мы отомстим за тебя, за всех вас, Морис, будь уверен...
   - Пробирайся на водокачку... Вода... Все в ней...
   Я еще раз тихонько тронул его  раскаленную  руку,  и  он  как-то  странно
потоптался на месте, затем, ни слова не говоря, повернулся и стал  удаляться
в темноту.
   - Морис, оставайся с нами! - крикнул я  ему  вдогонку.  Вместо  ответа  я
услышал все то же громкое лязганье  зубов  и  еще  какой-то  странный  звук,
напоминавший хриплый смех... Пуассон исчез в темноте. Я  еще  несколько  раз
окликнул его, но безрезультатно.
   Потрясенные, мы несколько минут стояли молча. Тогда заговорил Фернан:
   - То, что он сказал, важно. Я не знаю, при чем тут вода,  но,  видимо,  с
ней как-то связано наше спасение.
   - До сих пор я думал, что с ней связано наше  превращение  в  таких,  как
Морис, - заметил я.
   - Н-не знаю. Думаю, что Морис не соврал.
   - Конечно, нет. Во время испытаний в ангаре  я  видел  Фрелиха.  Наверно,
когда превращение человека  в  каменного  не  полностью  завершено,  у  него
остаются проблески  сознания.  С  Морисом  они  экспериментируют  всего  три
месяца...
   - Кому-то нужно идти на водокачку. Мне  кажется,  что  лучше  всего  идти
тебе, Мюрдаль. Ты лучше сможешь там во всем разобраться.
   - Хорошо, я пойду.
   Фернан отдал приказание Али оставаться у восточной ограды, и мы двинулись
через оазис к тому месту, где над полигоном возвышалась пальма. Когда мы  ее
разыскали, Фернан дал мне свой пистолет. Он пожал мне руку:
   - Что бы с тобой ни случилось,  не  забывай,  что  здесь  ос-тались  твои
товарищи. Я верю, что Пуассон намекнул на  настоящий  путь  к  освобождению.
Если все не сделать до утра, дело может кончиться плохо. Не  знаю,  выдержат
ли люди без воды и пищи еще двенадцать часов.
   Я попрощался с товарищами и стал карабкаться по дереву.
 
   11. ДВЕ ВОДЫ
   Ночь была черная, и только редкие звезды сверкали в бездонном небе.
   Я прополз по ветке над проволочным заграждением, и внизу засерела  полоса
песка. Ничего не было видно, кроме контуров малого ангара, в окнах  которого
вспыхивали кроваво-красные пятна.  Красные  блики  беспокойно  трепетали  на
песке. В воздухе чувствовался едкий запах гари.
   Я спрыгнул вниз и, убедившись, что  вокруг  никого  нет,  стал  осторожно
обходить ангар, направляясь к воротам, которые вели к институту.
   На мгновение я остановился у окна в малый ангар и заглянул  внутрь.  Там,
перед огромным чаном с пылающей смолой, сидели люди.  Они  теснились  вокруг
него,  как  теснятся  вокруг  костра  в  холодную  ночь,  и   грелись.   Они
поворачивались к огню то  одним,  то  другим  боком,  потирая  тело  руками.
Изредка из помещения доносились глухие возгласы...
   Ворота были заперты. Тогда, ухватившись за металлические  перекладины,  я
стал карабкаться вверх и, достигнув вершины, перебрался  на  противоположную
сторону.
   Кругом все, казалось,  вымерло.  Может  быть,  Грабер  бежал?  А  как  же
каменные солдаты? Неужели Грабер так просто решил с ними расстаться?
   Вскоре я заметил, что  сквозь  штору  одного  из  окон  на  втором  этаже
пробивается узкая полоска света. Значит, там кто-то есть.
   Водокачка соединялась с главным зданием  воздушным  пролетом.  Я  подошел
вплотную к круглому бетонному сооружению и обнаружил, что дотянуться до окон
невозможно. Рядом стоял грузовик с цистерной. В ней привозили воду,  которую
затем перекачивали  наверх.  Как  ее  перекачивали?  Я  стал  шарить  вокруг
цистерны.
   По-видимому, она должна иметь слив в нижнем днище. Когда я  забрался  под
грузовик, то чуть не полетел в яму: прямо под  кузовом  машины,  в  бетонной
площадке, находился сливной люк.
   У меня не было ни спичек,  ни  фонаря,  и  поэтому  пришлось  действовать
ощупью. Держась рукой за ось автомобиля, я  осторожно  спустился  в  люк,  и
вскоре мои ноги коснулись дна.
   Бетонированный сток круто уходил вниз. Я буквально  съехал  по  скользкой
поверхности  и  уперся  ногами  во  что-то  металлическое.  Здесь   я   смог
выпрямиться во весь рост. Без сомнения, я попал во внутреннее помещение.
   Я хватался за какие-то предметы, переступал через  трубы,  чуть  было  не
свалился в какую-то яму и наконец примостился на небольшой  площадке.  Нужно
было ждать до рассвета; без спичек и без фонаря я ничего не смог сделать.
   Усевшись поудобнее, я приготовился ждать. Но вот  вдруг  сверху  брызнула
вспышка яркою света. Там на мгновение приоткрылась дверь,  и  в  ворвавшемся
потоке света я увидел, что сижу на ступеньке спиральной лестницы  над  краем
железного чана. Дверь снова закрылась, но я уже знал,  что  делать.  Держась
рукой за трубу, я стал медленно подниматься по лестнице. Через минуту я  уже
стоял у двери, сжимая в руке пистолет.
   Несколько секунд я прислушивался, затем сильным толчком отворил  дверь  и
ворвался в просторный, ярко освещенный зал. Я увидел женщину, которая в  это
мгновение  поворачивала  на  громадном  баке   никелированную   ручку.   Она
обернулась и хрипло вскрикнула. Это была фрау Айнциг.
   - Извините, мадам, за беспокойство, - процедил я сквозь зубы.-Советую вам
вести себя благоразумно.
   Она таращила на меня обезумевшие от ужаса глаза. Я заметил, что  ее  рука
медленно шарила по стене.
   - Отойдите от стены и не  пытайтесь  звать  на  помощь.  Вы  знаете,  что
пострадаем мы в одинаковой мере...
   - Как вы сюда попали? - спросила она, едва шевеля губами.
   - Это не так уж и важно, мадам. Меня  больше  интересует,  что  вы  здесь
делаете.
   - Я... я...
   - Прошу вас, садитесь, - приказал я, указав дулом пистолета на  небольшую
металлическую табуретку.
   Она покорно села, не сводя с меня бесцветных вытаращенных глаз.
   - Вы мне расскажете все  по  порядку  или  я  должен  задавать  наводящие
вопросы, мадам?
   - Что вам нужно?
   - Откуда в водопровод, снабжающий ваш отряд водой поступает щелочь?
   Она  бросила  короткий  взгляд  вправо.  Я  увидел  сделанный   в   стене
металлический бак, на котором большими красными буквами было написано "КОН".
   - Ага, едкий калий? И много нужно добавлять его в воду чтобы ваши  жертвы
не окаменели?
   - Пэ-аш должно быть семь и пять десятых, - хрипло ответила она.
   -- Ну, а что будет, если мы выключим щелочь? Она  ничего  не  сказала,  а
только злобно зашипела.
   - Вот это мы сейчас и сделаем, - сказал я. - Ну-ка закройте кран!
 
   Айнциг боком пошла к баку со щелочью и стала медленно заворачивать кран.
   - Сильнее, сильнее! Нужно, чтобы в воду не  попало  ни  капли  щелочи,  -
приказал я.
   Она завертела кран изо всех сил.
   - Все?
   - Нет, не все,-сказал я, пристально вглядываясь в ее посеревшее лицо.
   - Что еще?
   - А где сосуд с катализатором, который вы  добавляете  в  питьевую  воду,
чтобы в организме происходило замещение углерода на кремний?
   Она молчала.
   - Фрау Айнциг, у вас  есть  единственный  шанс  несколько  смягчить  свою
судьбу. Вы  понимаете,  сейчас  вам  ни  "Уэстерн  биокемикал",  ни  "Хемише
Централ" не помогут. Судить вас будут новые, местные власти. Где катализатор
и как он вводится в питьевую воду?
   Ее лицо от злости и страха  стало  синим.  Она  медленно  пятилась  вдоль
стены, не сводя  глаз  с  пистолета.  Мы  обошли  все  круглое  помещение  и
остановились у продолговатой полки, закрытой металлическим щитом.
   - Это здесь? Открывайте.
   - У меня нет ключа.
   - Мадам,  не  заставляйте  меня  прибегать  к  силе.  Я  не  люблю  грубо
обращаться с женщинами, даже с такими, как вы.
   - Дегенерат...-прошептала она.
   - Для вас тоже есть название.
   Айнциг вытащила из нагрудного кармана халата ключ и открыла полку.  Здесь
в один ряд выстроились двенадцать небольших бачков из темно-желтого  стекла,
от которых тонкие стеклянные трубки отходили к водопроводным кранам.
   - Ого! Целых двенадцать! Зачем так много? Ага, понимаю. В зависимости  от
того, над кем вы собирались произвести  свой  дьявольский  эксперимент,  тот
бачок и наполнялся катализатором. При помощи  воды  вы  распространили  свою
власть на всех сотрудников института?
   - Вы очень сообразительны, Мюрдаль,-процедила она, оправившись от первого
приступа страха.-Что я теперь должна делать?
   - Теперь расскажите, кому какой бачок предназначен.
   - Этого я не знаю.
   - Жаль. Впрочем, это нетрудно догадаться. Все они  на-полнены  раствором,
кроме одного. Кому же это повезло, кого вы пощадили?
   - Я не знаю Я не наполняла.
   - Вот как! А я думал, что это ваша обязанность. Итак, куда идет труба  от
пустого бачка?
   - Говорю вам, не знаю.
   - Ну, так я знаю, мадам Айнциг. Она идет в апартаменты доктора Грабера и,
по-видимому, в ваши.
   Айнциг оскалила зубы и хотела изобразить что-то вроде улыбки.
   - Вы ошибаетесь, мистер Мюрдаль...
   - Посмотрим. Отсоедините крайний бачок и перелейте жидкость в пустой.
   Ее лицо снова исказил ужас.
   - Я этого не сделаю, - прошипела она.
   - Значит, я угадал. Вот видите. А вы считали себя умней всех.  Выполняйте
то, что я вам приказал!
   - Нет! - взвизгнула она
   - Тогда я это сделаю сам.
   - Я не позволю! Я... я...
   Она сорвалась с места, молнией пересекла зал и скрылась за дверью.
   - Стойте, стойте! - кричал я.
   Но было поздно. Я услышал, как она споткнулась и пронзительно вскрикнула,
сорвавшись с огромной высоты.
   Стрелять не было необходимости. Снизу донесся глухой удар,  и  воцарилась
мертвая тишина.
   Я вернулся к полке с темно-желтыми сосудами, отсоединил один от  крана  и
перелил содержимое в пустой бачок. Рукояткой пистолета  я  разбил  остальные
сосуды, и жидкость с ядовитым эликсиром вылилась на пол.
   Теперь оставалось только ждать.
 
   12. ГЛИНЯНЫЙ БОГ
   Когда  наступило  утро,  я  обнаружил,  что  водокачка  была   прекрасным
наблюдательным пунктом. Через три окна хоро-шо  просматривалась  окрестность
вокруг. Были видны бараки, в которых находились лаборатории, как  на  ладони
лежал испытательный полигон, и слева от пего раскинулся "оазис алых  пальм".
Мне не нужно было возвращаться в оазис, потому что я знал, что очень скоро с
каменной армией Грабера будет покончено. Оставалось только ждать.
   Пока что только я один знал, что армия Грабера обречена.  Странно,  я  не
чувствовал угрызения совести за то, что по моей вине  все  эти  бывшие  люди
погибнут.  Они  уже  погибли.  Они  давно  стали   бездумными,   несчастными
автоматами,  обречен-ными  влачить   страшное   бремя   противоестественного
существования.  Они  духовно  и  физически  убиты  Грабером,  и  только   их
окаменевшая оболочка напоминала о былом человеческом достоинстве,
   Солнце поднялось над пальмами, и кремниевая пехота снова  вышла  на  поле
боя. Отряд Фернана рассыпался среди грядок.  Каменные  истуканы  возобновили
неутомимое преследование...
   Сверху было хорошо  видно,  как  то  один,  то  другой  каменный  человек
наклонялся над грядками и пил воду. По  мере  того  как  солнце  поднималось
выше, они все чаще и чаще прикладывались к воде.
   В конце второго часа "шахматной" войны я увидел, как один солдат  Грабера
вдруг остановился. Он застыл в необычной позе,  подняв  одну  ногу  и  руку.
Араб, которого он преследовал, что-то крикнул. В это  мгновение  застыл  еще
один, затем еще и еще. Все  это  произошло  молниеносно.  Пространство,  где
только что шла сложная комбинационная война  на  измор,  стало  походить  на
кладбище с каменными статуями или на музейный двор, куда свезли и  поставили
скульптуры эпохи палеолита.
   Вначале нерешительно, а  затем  все  смелее  к  окаменевшим  людям  стали
подходить мои товарищи.
   Я сбежал вниз по спиральной лестнице и здесь на мгновение  остановился  у
скрюченного трупа Айнциг. Ее глаза были широко раскрыты,  и  в  них  застыла
звериная злоба.
   Фернан быстро отдавал распоряжения своим бойцам. Одни должны были  залечь
вдоль асфальтовой дороги, ведущей  к  выходу,  другие  -  осмотреть  бараки.
Несколько человек остановились у входа в трехэтажное здание,  где  находился
штаб Грабера.
   - Такое впечатление, будто внутри никого нет, - сказал Али.
   Я посмотрел на грузовики, стоявшие справа. Теперь их было не три, а два.
   - Наверно, кое-кто уехал. Нужно быстрее кончать. Неужели Граберу  удалось
бежать?
   Фернан подошел к двери и изо всех сил толкнул  ее  ногой.  Она  чуть-чуть
приоткрылась и затем снова захлопнулась, как будто с противоположной стороны
на нее навалили мешки с песком.
   - Ну-ка, помогите мне...
   Мы все нажали на дверь, и она с трудом подалась. В темной узкой  прихожей
мы увидели двух мертвых солдат в нелепой позе валявшихся на полу.  У  одного
из них рот был забит песком. У второго песок был зажат в руке.
   - Что это?-удивленно воскликнул Фернан.-Кто втолкнул им в глотку песок?
   - Никто. Они сами. Один успел, а другой нет,-сказал я.
   Справа, на уровне первой ступеньки лестницы, ведущей в  подвал,  к  стене
была прикреплена водосточная раковина и кран. Я указал на крап.
   - Все дело в этом. В воде.
   И я рассказал обо всем, что случилось на водокачке.
   - Может быть, и Грабер в таком же состоянии?
   В это время со второго этажа в сопровождении нескольких людей сбежал Али.
Лицо его выражало ужас.
   - Что с Грабером?-спросил я.
   - Он хрипло пробормотал:
   - То же, что и с его телохранителями. Вот, смотрите.
   Он протянул мне руку, но не свою, а ту, которую он держал как палку...
   Глина. Обыкновенная  глина.  Это  была  рука,  сделанная  из  глины,  она
ломалась и крошилась... Я сломал ее чуть-чуть повыше локтя и  после-у  самой
кисти. В ней совершенно не было кости.
   - Кусок Грабера.
   - Кусок глиняного бога,-с презрением  произнес  Фернан  и,  выпрямившись,
пошел к товарищам, которые курили в стороне.
   Я с отвращением отбросил кусок глины в сторону...
   Пустыня... Неужели кошмар кончился? По черной асфальтовой полосе шел  наш
отряд. Двадцать миль-это не так уж много.  Вдруг  воздух  задрожал  от  гула
приближающихся самолетов. Вот они пролетели над нами-один,  второй,  третий.
Металлические птицы без опознавательных знаков. Они шли совсем низко  и,  не
долетая до института Грабера, ложились на правое  крыло  и  разворачивались.
Через минуту  послышались  взрывы.  Их  было  много,  на  горизонте  к  нему
поднималось бурое облако. Самолеты кружились над местом, которое мы покинули
час  назад.  Они  с  тупым  упорством  сбрасывали   бомбы,   заметая   следы
преступления.
   Взрывы. Много глухих взрывов в пустыне. Услышит ли о них мир?  Узнает  ли
он, как, извращая науку, люди науки  издеваются  над  людьми?  Неужели  люди
разрешат граберам существовать на нашей планете?
   - Между прочим, Фернан, куда вы и ваши  товарищи  направитесь  сейчас?  -
спросил я. Он улыбнулся:
   - Домой. У нас так много дел дома! Нужно сделать так, чтобы никто никогда
не совершал преступлений на нашей священной земле.

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.