Виктор ЖИЛИН

                            ДЕНЬ СВЕРШЕНИЙ

                               Повесть



                               ТРОИЦА


    Эти ребята вынырнули со стороны пустыря и  двигали  точнехонько  к
проему. Резво двигали. Если  бы  не  Джуро,  мой  напарник,  я  бы  их
наверняка проморгал ну и схлопотал бы от Ялмара. Не впервой,  конечно,
но радости, сами понимаете, мало -  рука  у  гада  тяжелая.  В  общем,
спасибо Джуро, он хоть и дрыхнул все  утро,  пригревшись  тут  же,  на
кровле, но вдруг его будто укололо. Глаза продрал, морда  в  ржавчине,
башкой туда-сюда: "А это что за типы?.."
    Крыша старого цеха - самое высокое место в  округе,  тут  завсегда
дозорный пост. Весь Комбинат как на ладони:  развалина  на  развалине,
глядеть тошно. От зданий одни скелеты;  кругом  кирпич  битый,  бетон,
скрученная арматура, мусор, дрянь всякая - попробуй там что  отрой?  А
вот старьевщики как-то ухитряются.
    Сразу за оградой - бетонные  чаши  отстойников,  залитые  какой-то
окаменевшей гадостью, за ними до самых гор - сизая  гниль  золоотвала,
вся в мелких трещинах, будто сеть черная сверху наброшена. Негде здесь
укрыться, хоть ты лопни. Как я их  проморгал  -  ума  не  приложу!  Ну
словно из-под земли, как демоны! Сгоряча я даже на мнимонов  погрешил,
может, думаю, ранние пташки? Глянул вверх - оранжевый час идет, какие,
к чертям, мнимоны?!
    Потом-то я допер. Не иначе как по каналу  они  пробрались,  что  к
отстойникам подходит, больше неоткуда. А это, я вам скажу, суметь надо
- там в два счета костыли обломаешь и поминай, как звали.
    В общем, шустрые ребята. Но какого дьявола они сюда поперлись?  На
старьевщиков вроде не похожи - ни повозки, ни тачки, да и одежонка  не
та, чистая больно. Зрение у меня - что надо, но  сколько  ни  пялился,
оружия не разглядел. Может у них что и есть, только не то здесь место,
чтобы пушки свои прятать. Чуть зазевался - и амба. Это вам не столица!
Тут как родился, сразу палец на спусковой крючок и гляди в  оба.  Одно
слово - Зенит! Катакомбы, шахты, городишек брошенных - пропасть. Опять
же, горы в двух шагах. Ну, а население известно какое: вся  рвань  под
семью сферами сюда стекается.
    Раньше,  говорят,  в  наши  края  кругачи  наведывались,  порядок,
значит, наводить. Вроде считается, что  все  Призенитье  запретно  для
поселений - фон, мол, какой-то. Смех и грех. Чуть что, весь сброд -  в
катакомбы, как крысы, и никакими силами их оттуда не выковыряешь:  там
целый подземный город. Теперь не суются.  Я  тут  полгода,  ни  одного
кругача в глаза не видел  -  не  до  нас  им  теперь.  Правда,  Пузырь
божился, что вчера их конный патруль встретил, но Пузырь есть  Пузырь,
ему и не такое мерещится, который месяц не просыхает...
    А эти  трое  шпарят  себе  открыто,  средь  бела  дня,  словно  по
проспекту, и прямиком к нам. Это, значит, к Ялмару в лапы, ну а кто он
такой - всем известно. И чем это пахнет - тоже.
    - Психи,  что  ли?  -  ворчит  тут  Джуро   и   бинокль   достает.
Единственный на всю ватагу, его  только  дозорным  и  доверяют.  Долго
крутил, настраивался, биноклик-то дрянненький. Вдруг, смотрю, замер, в
окуляры вдавился.
    - Постой, постой, - сипит. - А ведь там - девка! Чтоб мне сдохнуть
- девка! Ну-ка, Стэн, глянь...
    И бинокль бесценный мне сует. Я, конечно, не поверил. Джуро у  нас
малость того, чокнутый он на этой почве,  всюду  ему  бабы  мерещатся.
Откуда  им  здесь  взяться?  Старухи  древние,  всякие  там  колдуньи,
знахарки, гадалки - эти да, встречаются. А  женщин  молодых  сроду  не
бывало, если какая и заводится, то спаси и помилуй, не было и не надо!
    Навел я фокус.  Эти  трое  вот-вот  к  пролому  подойдут.  Гуськом
топают, торопятся. Первый - здоровенный дядя, аж  квадратный  весь,  в
бинокль не влезает, честное слово. Грудь колесом, за плечами  рюкзачок
- нас с Джуро запихать можно, еще  место  останется.  Одет  чудно,  не
по-здешнему. Куртка широченная, под  стать  мешку,  шаровары,  высокие
ботинки - то ли армейские, то ли нет - не поймешь; на  башке  какая-то
дикая  шапчонка,  вроде  петушиного  гребня  -  красная.  Где   только
выкопал?..
    Следом белобрысый паренек топает вразвалочку, башкой все крутит  -
любопытный, значит. Тоже с рюкзаком, но поменьше. Раз в пять. Молодой,
может, чуть постарше меня, чистенький такой, упитанный -  явно  не  из
наших.
    Двинул я бинокль левее - чуть не выронил, даже  окуляры  вспотели.
Святая сфера,  Джуре-то  не  привиделось!  Третьей  действительно  шла
девица - и какая!.. Даже в мутные стекла ей дать:  эта  из  настоящих!
Что надо девица, ничего подобного здесь не было и быть не может. Сразу
видно: или из столицы, или с горных ферм, что за Седловиной,  там,  по
слухам, еще  сохранились  семейные  кланы...  Высокая,  прямая,  русые
волосы до плеч. На голове ничего нет, так и идет  простоволосая.  И  -
хотите верь хотите нет - в штанах!  Натурально  в  мужских  штанах,  я
потому и не разглядел сразу. Да еще куртка балахоном  до  пояса,  поди
различи!
    Тут Джуро у меня бинокль выхватывает и по шее - это чтоб не  зевал
больше.
    - Дуй к Ялмару, - рычит. - Чтоб одна нога здесь, другая там!
    А у самого морда, как у пса голодного, вот-вот слюни  пустит.  Так
бы и врезал, право слово!..
    Шагнул я к люку, деваться-то некуда. По правде говоря, меня это не
касалось. Если тем остолопам жить надоело, черт с ними,  туда  дорога.
Но девицу-то зачем с собой таскать заговоренная она у них, что ли?!
    - Стой! - шипит Джуро в спину. - Тут останешься.  Глаз  с  них  не
спускай! И смотри меня, сучья кость!..
    Сверкнул-глазищами бешеными и вниз. Ружьишко и бинокль, конечно, с
собой прихватил - не доверяет, гнида. Все  старики  в  ватаге  мне  не
доверяют: чувствуют, конечно. Как волка корми...
    Ну, вернулся я на пост у  трубы  -  что  оставалось  делать?!  Эти
чокнутые  уже  пролома  навали,  по  территории  двигают.  Ну,   чего,
спрашивается, они тут потеряли? Ведь каждому идиоту известно. Комбинат
с окрестностями - за ватагой Ялмара: три десятка вольных ,один другого
краше, и по каждому давным-давно перекладина плачет.
    Тут внизу, на площадке, зашевелились. Смотрю,  сам  Ялмар,  Джуро,
Шакал с братанам Пузырь со своей псиной рыжей - видать,  уже  хватанул
где-то... И все рванули к водокачке только пыль столбом.  Ясное  дело,
там и перехватят. Еще группа - человек семь - почесала обход  к  дыре,
перекрыть выход. Короче, все  кто  оставался  на  Комбинате.  Вот  это
да-а!..
    А троица эта как ни в чем не бывало меж куч мусора пробирается,  и
никак им водокачку-то не миновать, потому что дорога через развалины -
одна, а там, значит, друзья добрые ждут не дождутся.
    Посмотрел я вокруг. За оградой - пусто; самого болота;  на  тропе,
что к Станции ведет ни души. Наши сегодня на фермах промышляют, раньше
утра  никак  не  появятся.  Тут  меня  осенило  -  вот  он,  мой  шанс
долгожданный! Ведь всей этой братии сейчас не до меня будет,  а  когда
вспомнят - меня и след простыл.
    Как только я это сообразил, сразу и ходу  -  некогда  раздумывать.
Главное - время! Не первый раз драпаю, знаю. Ялмар,  змеюга  плешивая,
все  окрестные  ватаги  насчет  меня  предупредил.   Успею   катакомбы
миновать, считай - дело сделано: там горы, ищи-свищи...
    Перед цехом, понятное дело, никого. Ну я и  сиганул  напрямик,  не
разбирая дороги: через завалы, по грудам кирпича, через  стены...  Как
шею не свернул, сам не знаю. Ободрался весь, как чушка грязный стал  -
зато успел. Теперь с водокачки меня уже не засекут.
    Только я с кирпичной  кучи  съехал  -  последние  штаны  к  чертям
собачьим! - эта тройка как раз  внизу  появилась,  шагах  в  трехстах,
Идут, как на прогулке, рты разинув. Увидел я это  дело,  и  что-то  на
меня накатило. Эх, думаю,  будь  что  будет,  подпорчу  этому  подонку
праздничек в последний раз! Встал во  весь  рост,  замахал  руками,  а
когда те трое ко мне повернулись, сложил руки крестом  над  головой  -
знак опасности, известный каждому дураку. И ведь понимал, что глупость
делаю, себе во вред - а поделать с собой ничего не мог.
    Однако, похоже, зря я старался. Увидеть-то  увидели,  но  даже  не
затормозили, прутся дальше, словно бараны. То  ли  не  поняли,  то  ли
начхать им... Меня аж затрясло: остолопы блаженные, ну и подыхайте  на
здоровье! Не здесь, так в другом месте, все равно прикончат.
    Плюнул я и рванул дальше: своих забот хватает. Мне ведь попадаться
никак нельзя - не простят! Первый раз чуть не угробили, неделю пластом
лежал, еле оклемался, теперь - прибьют, как пить дать прибьют!
    Только  я  успел  к  ограде  выскочить,  сзади  выстрел.  Броде  у
водокачки. Крики, вопли... Значит, не вышло у Ялмара втихую,  шлепнули
кого-то. Наверное, долбака этого, с петушиным гребнем. Да лучше бы  уж
- всех сразу, для них же лучше!
    Сунулся я с ходу в коллектор, чтобы не лезть через стену, а там  -
Аско Кривой!..



                            ИНТЕРФЕРЕНЦИЯ


    В общем, невезучий я! Нарвался, будь оно все трижды проклято!  Кто
ж знал, что они перекроют не только  проем,  но  и  запасную  нору,  о
которой только свои знали. Аско, конечно, слышал шум -  я  топал,  как
слон - ну и приготовился. Дуло двустволки смотрело мне точно в лоб,  а
стрелял он без промаха, даром что одноглазый. В  ватаге  было  два-три
человека, которых я мог о чем-то попросить, но только  не  Кривого.  В
общем - хана!
    Ну, выбрались мы на  свет,  Аско  стволом  показывает:  пошел!  По
правде говоря, он мог запросто шлепнуть меня тут же, на месте:  второй
побег и все  такое.  Но  он  погнал  меня  назад,  к  старому  цеху  -
выслуживался,  жлоб!  Ноги  у  меня   как   студень   сделались,   еле
переставляю. И такая  обида  жуткая  -  хоть  волком  вой!  Ведь  все,
допрыгался, крышка теперь!
    Аско - длинный,  как  жердь,  сутулый  -  шагах  в  десяти,  пушка
наизготовку - не достать! Ухмыляется: "А ну,  сучи  ногами,  щенок!.."
Потом на тропу свернули, тут до меня дошло, почему Кривой  не  спустил
курок сразу. Повод ему был нужен, чтоб с поста смыться -  к  водокачке
торопился, хмырь!
    Дорога еще та, а последние метры пришлось бежать, так я молил всех
богов, чтоб он себе шею свернул или  хотя  бы  оступился.  Но  Аско  -
стреляный воробей, его не подловишь!
    Тут и водокачка показалась, от нее и осталось-то: кусок  стены  да
несколько пролетов лестницы. Я все  на  Аско  косился  -  и  не  сразу
заметил, что там кто-то лежит, свесив  руки.  Вгляделся:  что  такое?!
Пузырь! Тут у меня еще мелькнуло, что больно уж тихо  вокруг  -  ушли,
что ли?!
    Выскакиваю на пятачок, что перед водокачкой, - аж дыхание  сперло.
Великие боги, вот это да! На бетоне, на кучах битого  кирпичам  -  вся
ялмаровская гвардия вповалку! Все, кто в  засаде  был.  И  можете  мне
поверить - мертвое мертвых, уж  я-то  знаю.  В  общем,  чистая  бойня,
отродясь такого не видел!
    Аско приотстал и увидал не сразу, а как узрел, тут у него  челюсть
и отвалилась, даже ружьишко опустил. Не ожидал, конечно.  Ну,  а  мне,
сами понимаете, терять нечего: пан или пропал! Я ведь специально  чуть
тормознул, чтоб поближе к нему оказаться. Прыгнул я,  чуть  хребет  не
сломал, но достал-таки его ногой. Пуля в небо,  ружье  в  сторону,  но
Аско, стервец, устоял. Мне бы, дураку, сразу отрываться и деру, а я  -
сцепился зачем-то.
    Кривой хоть и тощий, как червь,  но  жилистый,  и  хватка  у  него
бульдожья. Короче, подмял он меня  -  и  за  ножом,  а  я  рукой-ногой
шевельнуть не могу. Как вывернулся, не помню, успел  нож  перехватить.
Но чувствую - не удержать, сильней он, сверху навис и гнет, гнет...
    И тут рывок. Кривой вдруг вверх взмывает: морда перекошена, ногами
дрыгает. Тень какая-то мелькнула - никак подмог кто?!
    Откатился я, вскакиваю.  Грохот  какой-то.  Смотрю,  Аско  уже  на
кирпичах лежит плашмя,  глаз  свой  последний  закатил.  Ну,  дела!  А
переломной стоит этот здоровенный дядя, тот, что с петушиным  гребнем,
ухмыляется и кулачище свой потирает: знай, мол, наших!
    Ну и долбак, скажу я вам,  не  иначе,  как  из  храмовников,  туда
только таких и подбирают. Выше меня головы на две, и  что  вдоль,  что
поперек -  чистый  шкаф.  Я  перед  ним  -  шавка  карманная,  щелчком
перешибет. А рожа-а... Наш Ялмар рядом с  ним  -  ну  чистый  херувим,
право слово! Весь в шрамах, нос перебит,  об  лоб  разве  что  кирпичи
ломать.  В  общем,  видал  виды,  это  уж  точно.  Глядит   на   меня,
набычившись, и молчит.
    Не знаю, что и делать: драпать вроде неудобно,  как-никак  выручил
он  меня.  Но  и  оставаться  нельзя:  вот-вот   остальные   ватажники
припрутся, кто выходы  перекрывал,  -  выстрел-то  они  тоже  слышали.
Покосился я осторожно. Да-а, Аско было от чего обалдеть!  Вот  тебе  и
психи безоружные, полватаги запросто уложили вместе с главарем! Как же
это они, голыми руками, что ли?
    Только  подумал,  куча   щебня   сбоку   зашевелилась,   остальные
появляются - парень и девица - и к нам съезжают в туче  пыли.  С  виду
целехонькие, ни одной царапины на них, и опять же - оружия  не  видно.
Стою, не дышу. Парнишка первым подкатился, и сразу рот до ушей.
    - Спасибо, - говорит громко, - ведь это ты нас предупредил?!
    Странно так говорит: вроде и чисто, а  будто  не  по-нашему.  Лицо
круглое, в веснушках, как бы сонное слегка.
    Я плечами пожал, сам как струна натянутая. Все в толк  не  возьму,
кто такие?  Может,  из  жрецов?  Молодые  больно!..  Тут  и  девица  с
парнишкой рядом встала и тоже улыбается. Мне улыбается.
    Да-а, что там ни говори - щенок я  еще,  жизни  совсем  не  видел.
Кроме гор своих да  Призенитья  и  не  был-то  нигде.  Может,  и  есть
где-нибудь  такие  девушки  -  не  знаю!  Не  встречал.  Дед,  правда,
рассказывал, что мать моя редкой красоты была женщина, только я ее  не
помню - с  пяти  лет  сирота.  А  портретов  с  моих  родителей,  сами
понимаете, никто не писал. Да и не в красоте тут дело: может, и поярче
бывают; то, что у этой в лице было, никакими словами не выразить - это
видеть надо. И  сравнить-то  не  с  кем,  разве  что  со  всеми  Семью
богинями,  если  взять  от  каждой  самое  прекрасное  и  в  один  лик
запечатлеть. И уж яснее ясного: непростая это штучка, из  благородных,
и как она здесь очутилась, да еще в такой компании - вот вам вопрос?!
    Правда, я быстренько сообразил, что не моего ума это  дело  и  чем
скорее мы разойдемся, тем лучше. Пока я  раздумывал,  как  бы  слинять
повежливее, пуля над головой - вз-з-ык! - и в стену,  крошка  в  лицо.
Очухались, значит, те, у пролома. Ну, тут уж не до разговоров. Прыгнул
я к Ялмару - он в сторонке лежал, за кучей кирпича, рядом винтовка его
знаменитая. Ее-то я и прихватил - не пропадать же добру! - и ходу,  по
насыпи, где раньше узкоколейка была, к бывшим складам.  Там  есть  где
схорониться.
    Глянул через плечо: тройка за  мной  рысью  чешет.  Ладно,  думаю,
пусть, в пакгаузах я от них в два счета отвяжусь - ну их к дьяволам!
    Пальнули нам вдогонку раз-другой, затихли - наверное, к  водокачке
вышли. Ну пусть поразмыслят, теперь сломя голову не попрутся.
    Когда пошли склады, я скатился с насыпи -  и  в  первую  же  щель.
Места знакомые; троица  мигом  отстала.  Но  с  ватагой  шутки  плохи,
Комбинат как свои пять знают. С полчаса  я  петлял,  как  заяц,  взмок
весь, потом дал еще хорошего  крюка  и  вышел  к  болотам  со  стороны
сферозапада. Местность дикая, глухая, кругом заросли непролазные, топь
- лучше и не придумаешь.
    Присел на кочку, дыхалку восстановила - вроде пронесло. Винтовочку
ялмаровскую осмотрел, ох и вещь, ребята, всей ватаге на зависть!  Ведь
у большинства какое оружие?.. Дробовики, берданы, самопалы,  в  общем,
бухалки допотопные, с этим делом у нас  туго.  А  у  Ялмара  настоящий
армейский семизарядный карабин, какими кругачи вооружены.  Красота!  И
магазин полный, не успел он, значит, никого угробить перед смертью, да
у меня с десяточек патронов заначено, так что жить можно.
    Поднялся я, глянул последний раз на Комбинат - будь  он  семь  раз
проклят! - и двинул через заросли  прямиком  на  сфероюг.  Пусть  себе
думают, что я в горы полез  -  сейчас  важно  сбить  ватагу  с  толку,
оторваться, а там посмотрим!
    Собственно, я уж давно все решил, еще когда дед  умер:  к  столице
двигать надо.  В  горах  невмоготу  стало:  холода,  голодуха,  банды.
Поселки вымерли, народ в долины подался, поближе к городам. Там все же
полегче, да и шкура целей будет. Кругачи последнее время нашего  брата
не трогают, своих дел  по  горло.  Черт-то  что  творится:  древневеры
совсем от рук отбились, бунтуют, говорят  -  с  хилиастами  снюхались;
сект всяких новых - пропасть, я уж совсем запутался  -  кто,  что,  за
кого, кому молятся?! Плюс  ко  всему  -  отверги,  эти  вообще  ребята
крутые, на всех богов чихают. Народ шепчется: как бы  новый  Крестовый
не прошел!
    Впрочем,  наше  дело  -  сторона.  Мы  народ  покладистый,   богов
почитаем, жертвы приносим, никуда не суемся, в кого скажут, в  того  и
верим - чего нас трогать!..
    Дед перед кончиной слово с меня взял,  что  учиться  буду  -  мол,
способный я, в отца-покойника, на лету схватываю. Да я и не  против  -
чего в горах-то киснуть?! Но вот не повезло: к Ялмару угодил, чтоб ему
в аду на колу сидеть! Крепко он меня зажал, подлюга! Один  раз  совсем
было удрал - в предгорье взяли, чудом жив остался.
    Ну да ладно, с Ялмаром - кончено. И со всей его сволочной ватагой.
Теперь уж дудки,  теперь  мы  ученые,  теперь  нас  голыми  руками  не
возьмешь! В Призенитье больше - ни ногой, хватит с  меня!  Окопаюсь  в
городе, присмотрюсь, там что-нибудь придумаю - не дурней других!
    Иду я таким образом, размышляю, через колючки  продираюсь,  планы,
значит, всякие строю. В общем, развесил уши, ну и напоролся.
    Откуда ни возьмись - змееголов, и на меня, как пружина  спущенная.
Здоровенный, с бревно, наверное, и пасть - как ворота. Шарахнулся я  в
заросли, пальнул оттуда с перепугу, вроде даже  мимо.  И  уже  спустив
курок, соображаю: мнимой это, будь он неладен, зря нашумел! Ни к черту
у меня нервишки стали, пугаюсь, как баба. Да тоже и не сразу  поймешь,
что к чему, ведь совершенно непрозрачный, сволочь, как  живой!  Здесь,
вблизи Зенита, мнимоны на кого хочешь страх наведут.  Иной  раз  такое
выскочит - хоть стой, хоть  падай!  И  даже  знаешь,  что  обман  это,
призрак бестелесный, а все равно жутко.
    Глянул вверх - так и есть, небо уже желтое, в пузырях, ложносолнце
на сфере черной кляксой набухло. Полдень, самая пора всякой призрачной
нечисти. Народ-то здесь дремучий, страсть как мнимонов боятся, говорят
- ведьмины выродки. Имечко у них еще, язык сломаешь:  Интер  Ференция!
Чепуха, конечно. Дедуля у меня был образованный, все объяснил.  Миражи
это, сфера их плодит! Хотя кто его знает, может, и не  обошлось  здесь
без чертовщины?! Ведь чего только в Зените  не  бывает!  Вчера,  среди
ночи, вообще черт-то что началось! Гул - на всю округу, будто  лавина,
и земля ходуном: еле успели наружу выскочить. На  Комбинате  последние
строения порушились -  настоящее  землетрясение!  А  потом  Ось  вдруг
вспыхнула и как пошла огненными пузырями сыпать - жуть  одна.  Хорошо,
их в горы отнесло, на ледники, а то сгорели  бы  тут  все  за  здорово
живешь. Никогда такого не было, старожилы поговаривают: мол,  знамение
это, так и должно быть накануне Второго свершения.
    Вот такие здесь дела - в Зените. А уж мнимонов разных - не счесть.
Каких только не встретишь: и под гадов, и под птиц,  и  под  насекомых
всяких...  Даже  под  людей.  Порой  смотришь:  человек  человеком,  и
морда-то знакомая, гнусная, так и чешутся руки шарахнуть из ствола,  а
ткнешь - пустой изнутри. Призрак, стало быть. А настоящий в это время,
может, за сотню сферомиль отсюда - и знать не знает, где его  оболочка
объявится... Вот, пожалуйста, как на заказ.
    Я как раз на полянку продрался, там посередине стоит дуб засохший.
Травка бордовая под ним каким-то чудом сохранилась. И на этой травке -
троица знакомая.( Ну как живые) А мордатый, в петушиной шапчонке,  мне
этак ручкой: мол, давай, парень, не стесняйся.
    Вгляделся я получше - и чуть не сел. Мать  всех  богов,  какие,  к
лешему, мнимоны) Это ж самая что ни на есть натура)..



                              ПРОВОДНИК


    Вот уж действительно: не везет, так не везет! Поначалу  меня  даже
пот холодный прошиби - как же это они, по  воздуху,  что  ли?..  Потом
вроде сообразил-обвели! Обвели, как придурка последнего!
    Пока я по складам,  как  псих,  петлял  и  следы  заметал,  они  в
открытую  пересекли  Комбинат,  вышли   через   Могильный   пролом   и
преспокойно поджидали меня здесь, на поляне. Ее при  всем  желании  не
миновать: справа  топь,  мигом  завязнешь,  слева  -  холм  лысый,  ни
кустика, ни травинки, просматривается  насквозь,  только  дурак  через
него попрется. Вот  и  выходит  -  ушлые  ребята,  таких  не  очень-то
проведешь)..
    Тут этот квадратный - он у них, видно, за старшего  -  пасть  свою
разевает:
    - Эй, парень, двигай ближе. Разговор есть...
    Голос  -  под  стать  остальному:  труба  иерихонская.  И  выговор
какой-то не наш. Может, в столице так говорят?..
    Парень с девицей  на  рюкзачках  пристроились,  на  меня  пялятся.
Подхожу.
    - Садись - говорит старшой и рюкзак свой пододвигает. Это дело  я,
конечно, проигнорировал, сел на корточки, спиной к стволу дерева - вся
полянка передо мной. Винтовку между колен держу - палец на крючке.
    - Да ты не бойся! - усмехается вдруг мордатый. - Эти там остались.
- И рукой в сторону Комбината. - Не придут.
    - А чего мне бояться? - говорю сразу. - Не я же их ухлопал.
    Твердо так сказал, чтоб сразу все ясно стало:  мое  дело  сторона.
Вижу, молодые переглянулись -  вроде  недоуменно.  Старшой  ничего  не
сказал, полез в карман куртки. Хорошая  куртка,  вроде  даже  кожаная,
потерта малость, но еще крепкая. За такую можно  на  Станции  неплохое
ружьишко выменять, да  еще  пороха  подсыплют.  Полез  он,  значит,  в
нагрудный карман и достает... - что бы вы думали? - трубку курительную
и натурально ее раскуривает, от спички.
    У меня глаза на лоб полезли - табак уж лет  сто  как  извели,  про
спички и не говорю. Черная сфера, вот, значит, какие дела, все у них в
городах припрятано - для себя. Да-а, те еще фрукты.
    Затянулся он пару раз, трубку изо рта вынул.
    - Как тебя зовут,  парень?  -  спрашивает.  Не  с  этого  надо  бы
начинать, ну да ладно.
    - Стэн, - отвечаю. - А что?
    - Ничего, - усмехается. - Понравился ты мне.
    Шутит, значит. А я как на иголках, предчувствия у меня паршивые.
    - Вот что, - говорю решительно. -  Дело  есть-выкладывайте.  А  то
досидимся тут.
    Старшой и глазом не моргнул. Оборачивается, мундштуком тычет:
    - Познакомься: Лота и Ян. Ты им тоже понравился.
    Парнишка сразу вскакивает, аж весь  сияет  и  ручку  мне  тянет-не
может без церемоний. Ну, поздоровались.  Ничего  ладонь,  крепкая,  не
такой  уж  он  рохля,  как  кажется.  Девушка  мне  с  места  кивнула,
улыбнулась. А я чуть по струнке не встал, насилу  удержался.  Странная
она, все-таки.
    - А меня зовут Бруно, - продолжал  мордатый.  -  Мы  тебя  в  деле
видели, хотим кое-что предложить.
    Так, это уже разговор, я тотчас  насторожился.  Старшой  выколотил
трубку о каблук, наклонился ко мне.
    - Проводник нам нужен, парень, - говорит негромко. - Пойдешь?
    Вот,  значит,  как.  Я  быстренько  прикинул:  куда  ж   это   они
собрались?.. Если в катакомбы, так их у первой же шахты  пристукнут  -
уж больно заметные. Да и зачем им туда? В горы - так там и нет никого,
кроме горстки стариков-древневеров...
    Но в главном я только укрепился: что бы там ни  было,  нам  не  по
пути! Это я буквально нутром чуял.
    - Нет, ребята, - трясу головой, - ничего не выйдет. Я в столицу  -
дела у меня там...
    - В столицу? - вскинулся мордатый. - Туда?.. - И пальцем  в  сферу
тычет. Я машинально киваю: псих, что ли?!
    - Вот и хорошо, - говорит невозмутимо. - Туда и проводишь!
    Остальные на меня уставились: кивают, улыбаются. Нет,  что  хотите
со мной делайте - что-то здесь не чисто! Или это у них шутки такие?..
    - Ты не думай, парень, - опять говорит  старшой,  -  мы  заплатим!
Называй цену, не стесняйся!
    Тут у меня в башке вроде забрезжило: какие  там  шутки?!  Влип  я,
похоже, в историю - хуже некуда! Вот и  не  верь  предчувствиям  после
этого!
    - Зачем я вам? - говорю через силу. - Я здешний, сам впервые  туда
иду...
    - Видишь ли, Стэн, - осторожно говорит мордатый, - мы дорогу плохо
знаем. Издалека идем, понимаешь?.. Порядков  ваших  не  знаем  -  вот,
напоролись сегодня, ты же видел?! Так что - выручай!
    Я только головой кручу: ничего себе, дороги не знают! Темнят,  ох,
темнят, ребята!
    - А что, - говорю, - дороги?..  Все  дороги  туда  ведут,  тут  не
заблудишься!.. А вы сами-то откуда будете?
    Спросил и замер. Понимаю прекрасно: к стенке их припер. Трудно тут
соврать, потому что по физиономиям ихним видно - столичные штучки!
    Переглянулись они, старшой и говорит твердо:
    - Ты, парень, нас не пытай - для тебя же лучше! Проводи в  столицу
- не пожалеешь. Это я тебе твердо обещаю.
    В общем - все ясно! Неспроста эти типы здесь очутились,  вот  что!
Подосланные они, задание имеют! Скорей всего -  разведка  храмовников,
ведь мордатый наверняка из них - там только таких амбалов и держат.  И
коли я им понадобился -  убей  бог,  не  пойму,  зачем!  -  то  уж  не
отвяжутся. Как ни крути, дело дрянь. Упрусь - шлепнут за  милую  душу,
ребята крутые; соглашусь - все одно живым не выпустят, эти  свидетелей
не оставляют.
    Как я все это сообразил, меня даже  в  жар  бросило.  Нет,  думаю,
шалишь, мне еще мил свет не надоел, еще попрыгать охота! Взял  себя  в
руки и говорю, вроде как безразлично:
    - Да я что... Если надо - пожалуйста. В столицу так в столицу!
    - Отлично, Стэн! - рявкнул мордатый. - Мы в тебе не ошиблись.
    И ручищей меня по плечу - чуть  с  ног,  не  сшиб,  бугай  чертов.
Молодые тоже просияли: уломали, дескать. Ладно, думаю, порадуйтесь,  с
меня не убудет, а там мы еще посмотрим, кто кого.  Теперь-то  я  умней
буду.
    Поглядел вокруг. Мнимоны вовсю разыгрались, корчатся в кустах один
страшнее  другого;  небо  уже  позеленело,  в  зените  Черное   солнце
пульсирует, красочными пузырями исходит - в глазах рябит.  Самый  пик!
Идти, правда, тяжеловато, можно напороться на какую-нибудь дрянь  -  в
болоте их полно! - зато и выследить нас труднее.
    - Ну, ладно, - подаю голос. - Чего зря сидеть? Пошли, что ли?



                               СТАНЦИЯ


    Первым делом следовало от Комбината  смотаться.  Я  своих  знал  -
Ялмара не простят. А я нынче вроде как в сообщниках у  этих  -  вместе
улепетывали, да еще винтовочку прихватил, а на нее многие зарились.
    Поэтому прямо с поляны двинул я не на тропу, что к тракту вела,  а
в болото, к Станции. Грязновато, конечно, да и  по  кочкам  прыгать  -
радости мало, зато самый короткий путь. За Станцией уже зона  катакомб
начиналась: шахты, бункера, подземные хранилища. Вряд ли  нас  в  этом
гнезде змеином искать будут. А заодно пусть-ка мои  знакомцы  новые  в
болоте побарахтаются, глядишь, прыти-то поубавится.
    Так и потопали: я первым, потом девица с парнем, а мордатый Бруно,
или как там его, замыкающим. Ничего шли, ходко, не отставали.  Правда,
молодые первое время от каждого мнимона шарахались, будто в  жизни  не
видали. Ну, ясно - городские, там какие мнимоны - одно название!  "Кто
в Зените не бывал, тот  мнимонов  не  видал!"  Пришлось  остановиться,
объяснить, что к чему. Здесь всякой мелкой живности - море, а сфера  в
полдень - как зеркало увеличительное: из любой пичужки такую  образину
сотворит - в страшном сне не  увидишь!  Тут  главное  -  научиться  их
отличать, потому что в наших болотах не только мнимоны водятся,  здесь
и настоящих гадов пруд пруди.  После  Свершения  они  объявились.  Дед
втолковывал,  что  они  из-за  фона  -  мол,  в  Зените  фон  какой-то
повышенный, вот они и расплодились. Он их даже как-то называл, тоже на
букву "м", только я забыл. Бог с ним, с названием,  важно,  что  любой
мнимой всегда бесшумный - призарак, он и есть призрак! -  а  настоящий
гад без шума не может, так что здесь не столько глаза  нужны,  сколько
уши.
    Выслушали  меня  спутники  мои  и  рты  раскрыли  -   даром,   что
образованные. Этот, молодой, и говорит:
    - А ведь верно! Молодец, Стэн!
    Мне, конечно, его похвалы ни к чему, но все ж приятно: не такие уж
мы тут дикари, кое-что кумекаем!
    Пошагали дальше - некогда разговоры разводить.  Троица  освоилась,
попривыкла, даже болтать между собой начали. Но  недолго,  до  первого
змееголовам - настоящего, не призрачного, два патрона на  него,  гада,
потратил. Тут они вмиг попритихли,  к  старшому  стали  жаться.  Этот,
чувствуется, видал виды, нервишки что надо.
    Пока шли, я хорошенько раскинул мозгами и решил,  что  до  темноты
рыпаться не стоит. Опасно. Парнишка-то и девица, конечно, не в счет, а
вот мордатый - другое дело: шутки с ним плохи.
    Территория Станции издавна считалась нейтральной.  Когда-то  здесь
был целый городок, обслуживал шахты и рабочие  поселки.  Раньше  здесь
водился уголь, а когда все выбрали, народ-то  и  разбежался.  Железная
дорога еще раньше накрылась, только насыпь и сохранилась, да  бетонные
шпалы кое-где. Рельсы давно уж по кузницам растащили - или ржа  съела:
давно  это  было,  еще  до  деда.  Сейчас   через   Станцию   проходил
единственный приличный тракт в Сферополис, поэтому  там  вечно  всякий
люд околачивался: бродяги, ватажники, беглые рабы, хизмачи, нищие. Там
же было торжище, барахло шло со всей  округи  -  вместе  с  новостями.
Может, удастся что и про моих знакомцев разнюхать?
    Прошли мы болото, на сухое место выбрались. Удачно прошли, хоть  и
нашумел я малость. Впереди, за рощицей, показалась вокзальная крыша  -
вся в дырах. Собственно, от Станции только и осталось, что  обгоревший
вокзал да платформа.  На  ней  обычно  и  выставляли  основной  товар:
оружие, боеприпасы, снаряжение. Всем прочим торговали вдоль  насыпи  и
внутри вокзала.  Там  же  можно  было  перекусить  на  скорую  руку  и
разжиться продуктами.
    После болотной жижи моя троица слегка поблекла. Парнишка этот, как
его, Ян, что ли, разочек хорошо искупался, чуть не  с  головой  -  еле
вытащили. Но ходоки они что надо, это я от чистого сердца  говорю!  Не
похоже, чтоб измотались, топают себе по травке легко, гуляючи, неплохо
их натаскали.
    Подходим к вокзалу - тихо, никого не  видать.  Мне  это  сразу  не
понравилось: ведь самая пора! Должно все кишеть...
    Вообще-то на Станции довольно безопасно, крупные ватаги  здесь  не
промышляли и даже счеты  друг  с  другом  сводили  обычно  в  стороне.
Неписаный закон, толкучка ведь всем нужна.
    Обошли вокзальчик справа, вот и платформа - с одного края разбитые
ступеньки, другой - в заросли упирается. Гляжу: что-то не то  -  товар
есть, а людей нет, будто сгинули. А барахла кругом - пропасть! Одежка,
посудам инструменты, тряпки - чего только нет! Все  брошено  впопыхах,
втоптано в грязь. И повсюду лошадиные следы - и  вроде  свежие.  Ясно,
как божий день: пошуровал кто-то недавно! Вот тебе и нейтралитет!
    Тут меня Бруно тихонько подзывает  -  он  первым  делом  в  здание
вокзала заглянул. Подхожу... Святая сфера, вот где они  все!  Вповалку
на полу, уже холодные, наверное! Кровищи - море...
    Выскочил я оттуда, как ошпаренный! Ну и ну, что ж это  получается?
Кто-то их всех порубал ни за что ни  про  что  и  запрятал  в  здание.
Может, какая лесная ватага сюда сунулась?  Народ  там  дикий,  никаких
законов не признает. Но почему тогда барахло не тронуто? Любая  ватага
шмотки первым делом приберет! Да и зачем им  такую  бойню  устраивать?
Разогнали бы всех, ну шлепнули сгоряча одного-двух,  а  тут?..  Народ,
конечно, все больше пустой, никчемный, никто по ним плакать не станет,
но ведь люди же!
    Молодые тем временем тоже в здание сунулись - выходят, лица на них
нет. Да-а, это вам не столица! А Бруно, смотрю, хоть бы хны: трубка  в
зубах, попыхивает себе в небо, небось, и не такое видал!
    Стою у платформы, соображаю: куда ж теперь? По насыпи,  к  тракту?
Опасно, каждая собака тебя издалека видит. К шахтам с моими приятелями
нечего и соваться... Черт его знает, хоть назад возвращайся...
    - Топот! - вдруг заявляет мордатый. - Кто-то скачет...
    Не слышал я никакого топота, но рассуждать не стал.
    - А ну давай сюда! - командую. - Быстро!
    Сиганули мы  в  щель  под  платформу,  затаились  среди  всяческой
рухляди. Грязь, вонища - хоть  святых  выноси.  Я  приложился  ухом  к
земле: действительно, скачут! Похоже  -  много.  Хороший  у  мордатого
слух, позавидуешь!
    А через пару минут влетает на Станцию здоровенный конный  отряд  -
сотня, не меньше. Я как форму их  увидел  -  синие  мундиры  с  белыми
кругами на рукавах, - похолодел  весь.  Черное  небо,  кругачи!  Этого
только не  хватало!  Вот,  значит,  кто  здесь  орудовал,  выходит,  и
Пузырю-покойничку  не  померещилось  вчера  с  перепою:  сфероносцы  в
Призенитье! Но какого дьявола? Сто лет духом  ихним  не  пахло,  и  на
тебе!
    Большая часть отряда с ходу рванула вдоль насыпи, к тракту - слава
богам, мы туда не сунулись! Остальные быстро спешились и давай  вокруг
шнырять. В общем, дрянь дело - прочесывают Станцию!
    Пихнул я Бруно в бок - и ужом к тому краю платформы, где  заросли.
А над головой уже сапожищи бухают, труха сыплется, пыль.  Ну  и  денек
сегодня! Не знаю, за кем они охотятся, может, и  не  за  мной,  но  от
этого не легче: найдут - и как тех...
    Ползу, не оглядываюсь, платформа  длинная,  низкая  -  не  встать.
Сзади вроде мордатый пыхтит, не отстает. До края уже рукой подать, тут
кто-то из солдатни в щель сунулся: "Стой, стой!.."
    И сразу выстрела - как  из  пушки,  в  ушах  заложило.  Прыгнул  я
тигром, затылок о плиту рассадил, вывалился  на  свет  -  и  в  кусты,
вслепую, только глаза от колючек прикрыл. Крики, пальба, ветки  вокруг
от пуль секутся... Счастье мое, что заросли здесь сплошной  стеной,  а
то бы все, каюк!
    Ох,  и  бежал  я,  мама  родная,  все  свои  рекорды  побил!  Весь
выложился, без остатка. Как ноги подкосились, плюхнулся брюхом вниз  -
в глазах темно, сердце где-то у глотки, вот-вот выскочит. Одна  только
мысль в башке: ушел, забери меня черти - ушел!
    Минут десять в себя  приходил,  потом  огляделся.  Лежу  в  густой
траве,  на  светлом  пригорке;  где-то  сбоку  ручей  журчит;  вокруг,
уступами, лес - хороший лес, плотный;  а  между  здоровенных  сосновых
стволов - скалы. Все в порядке - впереди горы!
    Ну, тут я совсем повеселел:  не  подвело  чутье,  правильный  курс
выбрал. Кавалерия кругачей  в  горы  не  попрется  -  кишка  тонка,  а
приятели мои новые бродят сейчас где-нибудь в  зарослях,  а  может,  и
лежат уже на вокзале. М-да, здесь  уж  как  повезет!..  Одним  словом,
хорошо удрал, черта с два  меня  найдут:  так  след-запутал,  ни  одна
собака не возьмет!
    Повернулся я на спину, лицом к  сфере.  Она  еще  голубая,  яркая,
глаза режет, но уже к синему часу дело идет. Ложносолнце давно скисло,
от него лишь серая клякса осталась. Люблю я это время сферодня,  самый
приятный для глаза свет. Утром уж слишком много красноты  вокруг,  все
бордовое, будто пожар вселенский. И рожи у всех мерзкие, как у  Пузыря
при запое. В желтый  полдень  начинается  вся  эта  чехарда  с  Черным
солнцем - и в глазах рябит, и  нечисть  всякая  безобразит.  А  сейчас
самое то, как и должно быть в натуре: трава - синяя, горы - зеленые  в
сизой дымке. Красота! От  сферы  -  мягкое  тепло;  пригревает,  тихо,
спокойно... Отдохну, думаю, малость - и в горы.  Места,  слава  богам,
знакомые, можно сказать, родные. Осмотрюсь, разведаю,  что  и  как,  и
дальше - к столице...
    Одним словом  -  размечтался,  сучья  кость,  раскис.  Тут  они  и
выскочили из кустова - как призраки! Все  трое  -  целые,  невредимые,
даже поклажу сохранили. Я как к земле прирос -  не  шевельнуться,  рот
разинул. Ведь хоть бы ветка где хрустнула!..
    Тормозят рядом, и этот молодой, белобрысый мне этак  ручкой:  мол,
вот и мы! Рюкзак скинул, присел рядом, рукавом пот с лица вытирает,  а
сам почти сухой, ну, может, слегка запыхался. Вот дьявольщина, как  же
это?..
    Лота головой тряхнула, улыбнулась  -  мне!  -  и  к  ручью,  грязь
смывать. А мордатый даже не присел, сразу за трубку. И,  разрази  меня
гром, такой у них вид, будто и не бежали они только что сломя  голову,
а так, размялись слегка. Ну и ну!..
    Сел я, братцы, и морда у меня, наверное, до колен вытянулась -  Ян
даже заржал. Святая сфера, что  же  это  получается?  А  Бруно  трубку
раскурил и спрашивает, словно ничего не случилось:
    - Ну, Стэн, куда теперь?
    А я сижу столб столбом, язык  проглотил.  Скажу  без  хвастовства:
мало кто со мной в беге сравнится, спросите любого. И вот  я  валяюсь,
как конь загнанный, а этим хоть бы что, чуть вспотели. И глазное:  как
они на меня вышли, ищейка у них припрятана, что ли?.. Ох, хотелось  бы
мне знать, где их так натаскали?! Одним словом, недооценил я  их,  вот
что, матерые это ребята. Сопляк я перед ними, и вот  это  отныне  надо
зарубить себе на носу!
    Ну,  ладно,  пришел  я  в  себя,  рот   захлопнул.   Гляжу,   Лота
поднимается, лицо в брызгах, волосы мокрые поправляет. Казалось бы что
особенного -  а  глаз  не  оторвать,  прямо  завораживает!  Наваждение
какое-то. Потом руку на сфероюг вскинула.
    - Там что, - испрашивает, - горы?
    - Угу, - говорю, - они самые... - Подумал и добавляю осторожно:  -
Вот туда  и  пойдем.  Смотрю,  все  на  меня  уставились.  Лота  глаза
прищурила, меня будто ледяной водой окатило.
    - А как же столица? - спрашивает тихо.
    - Да ты никак струсил, парень? - подает голос Бруно.
    Ладно, проглотил я молча, понимаю: завести хотят. Но это они  зря,
это у них не выйдет. Не на того напали - мне с ними надо жить  дружно.
Пока.
    Встал я - ноги, как бревна дубовые, и говорю:
    - Вы, конечно, как знаете, а мне через  Станцию  путь  заказан.  В
Сферополис можно и через горы - один черт!
    Вежливо сказал, спокойно. Бруно головой качает:
    - Далековато через горы-то... Время потеряем.
    - Ну и оставались бы на Станции, - не выдержал я. - Кругачи бы вас
в два счета куда надо доставили!
    Старшой  и  глазом  не   моргнул,   стоит,   покуривает.   Молодые
переглянулись.
    - что, - говорит Ян - это мысль!  Поглядел  я  на  его  физиономию
конопатую - не  поймешь,  всерьез  или  придуряется.  А  Лота  головой
качает.
    - Нет уж, - говорит, - лучше со Стэном! Больше увидим.
    Черт знает, чего несут?! И этот,  мордатый...  Далековато,  видите
ли... Будто не все равно, в какую сторону  идти  -  Зенит  же!  Другое
дело, что в горах трактов нет, там попотеть придется. Но тут  уж  надо
выбирать!
    Ну ладно, присел я  к  воде,  стал  свои  ссадины  исследовать.  В
основном, чепуха, царапины. А вот к затылку не притронуться, шишка там
с кулак, кровь вокруг запеклась. Это я  о  платформу,  когда  нас  там
застукали.
    Тут Лота подходит, дай, говорит, посмотрю. Буркнул я что-то,  мол,
пустяки, заживет - не слушает. Запустила пальцы в  шевелюру,  нащупала
рану - легонько-легонько. Застыл я, как пень.
    Дед мой  мастак  был  всякие  старинные  байки  рассказывать,  про
королей там, рыцарей, принцесс... Сказки, одним словом. Так вот.  Лота
будто оттуда и явилась -  в  жизни  такой  красоты  не  видел,  такого
совершенства, даже холодок пробирает: да возможно ли?..  Нет,  словами
не передать -  смотреть  только  да  богов  славить,  что  такое  чудо
сотворили. Забыл я про все: и про боль, и про кругачей, и что дело мое
дрянь. Вот ведь как...
    Я даже не сразу сообразил, что Бруно меня давно за  плечо  трясет:
"Очнись, парень!.."
    - Что такое? - включаюсь.
    - Уходить надо, - говорит спокойно. - Идут сюда.
    Тут до меня, наконец, дошло, вскочил, как ужаленный.
    - Как идут?.. Кто?..
    - Не знаю, - пожимает плечами Бруно.  -  Наверное  -  со  Станции.
Близко уже... У меня слух, парень, как у филина.



                               ОБИТЕЛЬ


    Откуда у него такой слух взялся, я додумывал  уже  на  ходу,  как,
впрочем, и все остальное. Дунули мы в горы - и вовремя.
    Только через первый гребень перевалили от леса ярдов триста, - как
вываливается оттуда видимо-невидимо кругачей, с роту, если не  больше.
У меня в глазах зарябило -  откуда  их  столько?  Пешие,  с  короткими
карабинами, за плечами ранцы.  Короче,  совсем  другая  часть,  не  со
Станции.
    Не знаю, засекли они  нас  или  нет,  только  сразу  без  передыху
полезли вверх. И так резво - будто в горах родились. На плечах круглые
погончики серебром поблескивают.
    Ох,  и  не  понравилось  мне  все  это!  Вчера  патрули,   сегодня
кавалерия, теперь еще эти. Неужто все-таки война? Но с кем они в горах
воевать собрались, там же и не осталось никого!
    Переглянулся я с троицей, головой покачал.
    - Плохо, - говорю. - Отсюда один путь  -  на  Седловину.  Свернуть
некуда.
    Ян вниз глянул, потом на меня.
    - Ерунда, - говорит презрительно. - Обгоним!
    Я ничего не сказал, подъем скомандовал. И хоть устал, как  собака,
и живот подвело - с утра ни крошки во рту! - а рванул в  полную  силу,
без  дураков.  Вспомнил  я,  что  за  погончики  у  них   на   плечах:
"серебристые духи" это, вот кто,  самые  отборные  части  сфероносцев,
личная гвардия экзарха.
    По счастью, я эти места как, свои пять знаю - вырос здесь.  Дорога
к Седловине действительно одна,  но  не  всем  известно,  где  срезать
можно. Есть тут дикая тропочка, по самой кромке провала. Очень хорошая
тропочка, не каждый идти по ней решится, а с поклажей  -  и  вовсе  не
пройти. Слева  стенка  отвесная,  гладкая-прегладкая,  не  зацепиться;
справа ущелье без дна, только сизый туман клубится да рокот  слабый  -
где-то там речка в камнях бьется. А тропка сама - в ширину ступни.
    Вот по ней я и двинул. Дело для меня привычное - к  скале  животом
прижался и пошел семенить бочком. Тем более, налегке я, одна винтовка.
И то озноб по коже! Вспомнил я про рюкзачки у троицы - весело стало. Я
человек не вредный, но тут не до церемоний: кто кого?!
    Перебрался я через самый пакостный  выступ,  жду,  сердце  стучит.
Очень мне интересно, что  мои  друзья-товарищи  сейчас  делать  будут:
назад повернут или мешки свои к чертям собачьим побросают.
    Минуты не прошло - ползут все трое, как приклеенные. И  у  каждого
рюкзак, а у мордатого в зубах трубочка дымится - ну,  дает!  Я  дышать
перестал: все, сейчас гробанутся! Поздно уже рюкзаки сбрасывать, здесь
и шевельнуться-то негде. Был  как-то  случай,  мы  дедом  от  хизмачей
удирали. Тогда их двое тут сорвалось. Мы потом специально вниз  лазали
за оружием. Какой там - даже костей не нашли!
    В общем, если бы я это своими глазами  не  видел,  ни  за  что  не
поверил бы. Прошли ребята, уж не знаю,  каким  чудом-прошли!  Даже  не
задержались, проскочили играючи, догоняют  -  и  мне:  "Давай,  давай,
парень, не задерживай!.."
    Двинул я, как во сне, и до самой Обители в себя прийти не мог. Что
ни говори, а не было у нас в горах человека,  который  бы  с  поклажей
здесь прошел. Не слышал о таком и сам  никогда  бы  не  решился.  Даже
зауважал их, честное слово...
    Вот так и добрались до монахов, быстро, еще засветло. Я  прикинул,
и получалось, что три-четыре сферочаса мы у серебристых  выиграли.  Не
бог весть что, но хоть передохнуть можно.
    Обитель древневеров - единственный живой  уголок  по  эту  сторону
перевала. Тропа на Седловину как  раз  здесь  проходит.  Вокруг  скалы
отвесные, голо, дико. Вершин не видно - все в  сизой  дымке;  внизу  -
черным зеркалом - озеро. Мертвая голова называется. По форме -  череп,
даже глазницы есть - два  круглых  каменных  островка.  Сам  монастырь
прилепился на  уступе:  башня  из  неотесанных  глыб  с  остроконечной
крышей; во дворе - пристройки, тоже из  камня.  Все  старое-престарое,
еще до Первого свершения  возвели,  крыша  рыжим  мхом  обросла,  даже
черепицы не видно. Раньше там древневерский крест красовался, пока его
кругачи не сбили, теперь натурально - сфера бронзовая, хотя монахи  ее
не  больно  жалуют.  Все,  кто  через  Седловину  идет,  обычно  здесь
отдыхают. У монахов обет такой: путников принимать и кормить...
    Подходим, Ян меня нагоняет. Веселый, как всегда, зубы скалит.
    - Это что, - спрашивает, - приют альпинистов?
    Черт  их  знает,  городских,  может,   действительно   что   новое
объявилось?
    - Не слыхал о таких, - отвечаю. - Секта, что ли, новая?
    Гляжу, челюсть у него отвалилась, промямлил что-то, отстал.  И  со
своими: бу-бу-бу... Тихонько, чтоб я не слышал.
    В общем, что хочешь, то и думай. То ли одичал я напрочь, то ли эти
ребята с луны свалились! Это раньше так гозорили, еще до Свершения:  с
луны, мол, свалился! И сейчас говорят, хотя  что  это  такое  -  поди,
никто и не помнит. Мне дед рассказывал: раньше по ночам, в сфере такая
хреновина круглая висела, вроде  фонаря.  Светила  немножко.  Полезная
штука, сейчас-то ночью хоть глаз выколи!
    В воротах сам отец Тибор встречает, все такой же тощий, маленький,
головастый. Поседел, правда, и бороденка  совсем  козлиной  стала,  но
ничего, крепенький еще. Он меня  помнил,  мы  здесь  с  дедом  не  раз
бывали.
    Кланяюсь, говорю, что положено. Вижу,  отец  Тибор  глазенки  свои
вытаращил  -  ну,  ясно,  Лоту  увидел.  Здесь,  наверное,  с  Первого
свершения женщин не бывало. Остальные монахи тоже повылазили, бородами
трясут, пялятся, хрычи старые.
    Дернул  я  старика  -  мол,  торопимся,  отче,  не  откажи  бедным
путникам... и так далее. Обычаи-то, спасибо деду, знаю.
    Повели  в  трапезную.  Здесь  ничего   не   изменилось:   каменные
закопченные стены, очаг, длинный выскобленный стол; по углам  гермы  с
ликам древневерских богов, вернее, святых - бог у них, у  древневеров,
один.
    А вот с едой у монахов совсем худо стало.  Вынесли  нам  по  миске
ячменной каши да по кружке кипятка. И все. А каши-то всего на донышке.
Видать, обнищали монахи, раньше-то их местные  подкармливали  -  и  на
гостей хватало.
    В один миг очистил я свою миску, за кипяток принялся; что ел,  что
не ел... С такой жратвой нас серебристые в два счета сцапают. А друзья
мои, смотрю, в мисках лениво поковырялись, отодвигают -  не  нравится,
значит. Лота какой-то мешочек раскрывает, там разноцветные горошинки -
много, и мне протягивает парочку.
    - Съешь, - говорит, - это вкусно! - И сама грызет, как леденец.
    Ну, разжевал я, съел. Сладкие, вроде сахара, да что  толку?  Лучше
бы хлеба предложили, вон у мордатого рюкзачище какой,  неужто  жратвой
не запаслись?!
    Отец Тибор напротив присел, руки к груди впалой прижал, глазки так
и бегают. Видать, чешется у него язык, но молчит, крепится. Это у  них
строго: ни о чем гостей не спрашивать.
    Допил я кипяток, и такое у меня ощущение, что сыт. Вот хоть режь -
сыт! Будто до отвала наелся и не какой-нибудь там пресной каши, а мяса
сочного, со сковороды. Даже привкус во рту - как, бывало, в праздники,
когда раздавали жертвенное мясо. Минуту назад живот к  кишкам  прирос,
быка бы съел, ей-богу, - и на тебе, сыт! Неужто в тех горошинах дело?
    Лота, смотрю, улыбается, в глазах - лукавые искорки.  Ну,  чудеса!
Совсем мы тут в горах одичали, в столице вон какие штуковины в ходу, а
мы и слыхом не слыхивали. И вот что  интересно:  усталости  словно  не
бывало! Это после всего, что сегодня было! М-да... Короче, самое время
ноги уносить.
    Тут отец Тибор не выдержал, рот свой  беззубый  раскрыл,  глазенки
круглые, любопытные.
    - Удивляюсь я на ваш, - шамкает. - Одеты вы больно легко. Нынче на
тропе шнега по пояс, уш не жнаю, пройдете ли?
    Насчет одежды - это он точно, жидковато мы одеты, не для гор.
    - Круглый год шнега не тают, - продолжает старик, - раньше  такого
не было. Прогневался господь, ай, прогневался!
    - А скажите, папаша, - вдруг встревает  Ян,  -  когда  у  вас  это
началось?.. Ну, похолодание?.. Вы не могли бы точно припомнить?
    Отец Тибор аж поперхнулся,  глаза  вытаращил.  Еще  бы:  кто  ж  к
монахам так обращается? Ну дает конопатый, где его только воспитывали!
И на кой ему это знать?..
    - Отчего ж не припомнить, - продолжает старец смиренно.  -  У  нас
хроники, почитай, со Дня швершения. Все  там  записано...  Ешли  юноша
интерешуется...
    В общем, не успел я и слова вымолвить, как монахи - рады стараться
- тащат на стол свои хроники: стопу здоровенных книжищ, обшитых кожей.
А самые старые еще в  пластиковых  переплетах,  я  таких  и  не  видел
никогда.
    Только этого нам не хватало!  Смываться  давно  пора,  кругачи  на
хвосте, а эти  друзья,  как  волки  голодные,  на  книги  набросились.
Листают, глазами впились, ничего кругом не видят. Ну чисто дети, будто
книжек в жизни не читали! Старикашка что-то бубнит,  тычет  пальцем  в
страницы, глазки горят. Чувствуется - довольный! Может,  первые  дурни
за двести лет сыскались, которые в ихние хроники заглянули.
    Я уж Бруно знаки делаю: мол, время! - не реагирует.  Листает,  как
бешеный, страницы так и мелькают. Тот еще читатель, картинки, что  ли,
ищет?
    Заглянул я тоже - в ту, что Лота в руках держала. Ох, и древность!
Бумага желтая, ветхая, и буквы печатные. Дед рассказывал,  что  раньше
специальные машинки для письма были -  сами  книги  строчили.  Это  уж
потом рукописные пошли, после Свершения. Читать, слава богам, я умел -
спасибо деду, но до Лоты мне, прямо скажем, далеко. Я  только  успевал
заголовки разобрать, а она уже переворачивает. Впрочем,  ничего  особо
интересного там не было. Все  давно  известно:  День  свершения,  семь
сфер, ложносолнце, пузыри, мнимоны... Это тогда все было в  диковинку,
многие, говорят, свихнулись на  этой  почве.  Теперь-то  что  об  этом
читать? Как истинная вера возникла, как боролись за нее  -  опять  же,
каждый ребенок знает! Монахам в горах  делать  нечего,  вот  и  пишут,
грамотеи.
    Плюнул я мысленно, вышел во двор -  неспокойно  у  меня  на  душе.
Кругачам, конечно, еще топать и топать -  здорово  мы  срезали!  -  но
лучше бы нам еще дальше от них. Темнеть  уже  начало,  сфера  фиолетом
подернулась, через час-другой совсем погаснет.  Но  если  наддать  как
следует, до пещеры можно успеть.  Переждать  там  ночь  -  солдаты  по
темноте не попрутся, а утром - через Седловину.
    Я уж, грешным делом, подумал - не махнуть ли одному, пока они  там
развлекаются книжечками, но сдержался.  Нет,  с  ними  этот  номер  не
пройдет - шутя догонят. Тут хитро надо...
    Вдруг - топот, кто-то на крыльцо выбежал. Так и есть: мордатый!
    - Стэн, - орет, - ты где?
    Подхожу. Бруно в небо пялится, глаза поблескивают как-то  странно,
будто у него там стеклышки вставлены.
    - Слышишь? - спрашивает. - Гудит!
    - Где гудит? - говорю. - Лавина, что ли? Спокойно спрашиваю, знаю:
не время еще лавинам. Он башкой качает:
    - Нет, парень, не лавина... Туда  смотри!  -  И  пальцем  в  сферу
тычет.
    Пригляделся я, вижу: в просвете  между  двумя  вершинами  блеснула
темная точка - словно металлическая. И вроде  -  к  нам  летит,  будто
птица. Тут и гул с  неба  донесся,  вернее  -  стрекот.  А  штука  эта
летающая все ближе, буквально на глазах  растет.  Что  за  наваждение,
думаю, сроду таких птиц не видал! Лота с Яном уже рядом, тоже  в  небо
уставились.
    А стрекот все громче, как бы накрывает сверху. Монахи услыхали - и
во двор, руками машут, галдят.
    Опешил я, по правде говоря, растерялся. Капая там птица!.. Чешет к
нам прямо по воздуху невиданная машина величиной  с  сарай,  наверное!
Рыло тупое, стеклом сверкает - чем-то на стрекозу смахивает. А  сверху
крут прозрачный, словно нимб. И прет точно на монастырь, со снижением.
Тут меня будто ожгло. - А ну - в дом! - ору. - Быстро!
    И только мы успели в помещение заскочить, как  замолотит  с  неба:
ду-ду-ду-ду!.. Я на пол брякнулся, вижу -  по  двору  очередь  прошла,
искры  снопами.  Потом  по-крыше  словно  молотом  -  весь   монастырь
затрясся... Понял я, что за штуковина  к  нам  пожаловала.  Геликоптер
это, боевая летательная машина! Раньше, говорят, они часто летали.
    Подполз я к окошку - по счастью, они здесь узкие, как  бойницы!  -
выглядываю. Висит, гадина, совсем рядом, как привязанная,  на  боку  -
белый круг, знак сферы. В брюхе черная дырка - люк, оттуда  пулемет  и
шпарит. А монахи мечутся по  двору,  как  бараны,  хоть  бы  за  камни
спрятались, дурни: в упор их косит! Эх, думаю, была не была...
    Просунул винтоаку ялмаровскую, поймал в прицел того типа  в  люке,
пальнул. Попал, не попал - не знаю, но пулемет сразу заглох, а  машина
вверх шарахнулась, чуть скалу винтом не зацепила!  Ага,  не  нравится.
Выстрелил я еще разок вдогонку - это  уж  точно  мимо  -  и  во  двор.
Геликоптер уже высоко усвистал, никакой пулей не достанешь. У  крыльца
отец Тибор лежит, скрючившись, - переломало очередью беднягу. Еще трое
или четверо - у  ограды,  кто-то  стонет.  Троица  моя  уже  над  ними
хлопочет. А у меня ноги дрожат, в ушах звон колокольный...
    Ведь это что выходит?.. На Станция - рейтары, в горах -  гвардейцы
экзарха, теперь еще и геликоптер! В общем, и снизу и сверху  обложили,
как волков. Не случайно же это, не  бывает  таких  случайностей!  Даже
идиоту ясно: это за нами. Вернее - за ними! Сотни солдат,  отборнейшие
части, гоняются по всему Призенитью  за  какими-то  тремя  типами,  из
которых один - щенок желторотый, вторая - девка,  а  третий...  третий
вообще черт-то что, ни в какие  ворота  не  лезет.  Это  что  ж  такое
натворить надо, чтобы такая кутерьма поднялась - представить страшно?!
    И еще я понял,  что  кругачи  им  давно  на  хвост  сели,  еще  до
Комбината. То-то они так вперед рвались, даже не свернули, когда я  им
знак подавал. Станциям -  тоже  из-за  них,  сфероносцы,  видать,  всю
округу прочесали. Великие боги, что же делать? Нельзя же против целого
света - вчетвером.
    Повернулся я, обратно в дом поплелся. Раненых уже сюда перетащили.
Бруно с Лотой что-то с отцом Тибором делают, хотя там, по-моему, делай
не делай, ничем не поможешь! Мир, как говорится, праху его, добрый был
старикан...
    Входит Ян - насупленный, бледный, глаза, как две колючки. И что-то
шепчет сквозь зубы - ругается, что ли? Увидел меня, подходит.
    - Что они, совсем озверели? В безоружных!..  -  выкрикивает.  А  у
самого губы трясутся, кулаки стиснуты.
    Что тут скажешь?.. Пожал я плечами, вздохнул.
    - Ладно, - говорю мрачно. - Идти  надо...  Монахи  без  нас  своих
отпоют...
    Смотрит он на меня глазами круглыми, будто не слышит. Потом  вроде
что-то в них блеснуло - дошло.
    - Послушай, - вдруг говорит тихо, - отсюда есть другой выход?
    Я головой покачал, у самого душа в пятки: что еще?
    - Понимаешь, какое дело, - продолжает, морщась, - геликоптер-то на
перевале сел... Я проследил. Хорошо бы нам другой путь поискать.
    Все у меня внутри  обмякло,  сел,  где  стоял,  винтовку  коленями
стиснул. Ну вот и добегались! На Седловине один  человек  с  пулеметом
армию удержит, не то что нас!
    Понял я, что хана нам - и вроде полегчало.  Конец  так  конец,  от
воли богов, как говорится, не уйдешь...



                              СЕДЛОВИНА


    Ночь была на исходе, оставался час темноты,  может,  чуть  больше.
Стэн хорошо чувствовал время - никаких часов не надо. Перед  рассветом
в горах всегда так: тьма будто  сгущалась,  давила  на  грудь  -  даже
дышать трудно... Впрочем, здесь - на  перевале  -  всегда  не  хватало
воздуха.
    Стэн нацепил очки и невольно зажмурился. Мир  вспыхнул  призрачным
сиреневым светом,  будто  в  горах,  на  всех  вершинах  одновременно,
зажглись миллимы гигантских факелов. И опять он затаил  дыхание:  чудо
есть чудо.
    Он лежал прямо в пушистом снегу, зарывшись в  сугроб  чуть  не  по
самые брови. Вокруг было  светло,  как  днем.  Просматривалась  каждая
трещина в скалах, каждый камешек. Четко, ясно, словно глаза стали  еще
зорче - лучше, чем днем!
    Слева,  за  близким  перевалом,  плавной  умопомрачительной  дугой
нависал  заснеженный  массив  Армагеддона.  Вершина,  обычно   скрытая
туманной дымкой сферы, блистала лиловым  девственным  снегом.  Оттуда,
пронзая Зенит, бил тонкий, с волосок, световой  луч  -  Священная  ось
мира. Правее вздыбилась четкая, словно  нарисованная  цепочка  дальних
вершин; за ними лежала Проклятая долина - страшное место, откуда никто
не возвращалсА. А впереди, всего лишь  в  сотне  шагов,  в  неглубокой
заснеженной ложбине горбился темный  силуэт  геликоптера  -  провисшие
винты почти касались снега. Даже пулемет виден в  приоткрытом  люке  -
дулом на тропу...
    Да, они все-таки пошли  наверх.  Арифметика  проста:  сзади  сотня
гвардейцев при полном вооружении - верная  смерть;  впереди  -  экипаж
воздушной машины, человек пять-шесть Правда, у них пулемет и  отличная
позиция - тоже верная смерть. Но все же: сто или пять?! Конечно,  днем
бы они не прошли, тропа из ущелья просматривалась вдоль и поперек,  их
перестрляли бы еще на дальних подступах. А вот ночью -  совсем  другое
дело. Ночью в горах никто не ходит, и, стало быть, их здесь не ждут.
    Стэн осторожно потрогал очки - надежно ли  сидят?  -  не  дай  бог
потерять! Бруно выудил из своего рюкзака эти штуковины на тропе, когда
их тьма накрыла. Стэну тогда даже не по себе стало. С виду - очки  как
очки,  легкие,  в  металлической  оправе,  неказистые.  А  нацепишь  -
всесильные боги! - ночи как не бывало!.. Очки ночного видения, вот как
они назывались. Конечно, здесь, в  Призенитье,  никто  о  таких  и  не
слышал. Простой бинокль - и тот редкость!
    И одежонка подходящая у них нашлась - вроде чехлов  с  капюшонами.
Материя на ощупь совсем тонкая, на рыбьем меху, а влезешь туда, молнию
- взык, капюшон на голову, и как в печке! Красота... Комб называется.
    Стэн погладил рукав, вздохнул. Странный материал, скользкий, будто
жиром смазан, а не пачкает. Лежишь в снегу - и хоть бы что, словно  на
травке летом. Да-а, экипировочка у них что надо, любой позавидует. Вот
бы такую - насовсем!
    Чуть скрипнув снегом, подполз Бруно, залег рядом.
    - Ну? - негромко спросил Стэн.
    - Спят, - сказал Бруно.  -  В  палатке,  вон  за  тем  выступом...
Четверо. Пятый - в машине, Зацепил ты его тогда.
    Стэн непроизвольно погладил винтовку: ага, зацепил!..
    - Так чего ждем? - возбужденно воскликнул Ян, всматриваясь  вдаль.
- Вперед!
    Они с Лотой залегли по левую руку от Стана А все  время  о  чем-то
шептались. Стэн досадливо отмахнулся, повернулся к Бруно.
    - Не знаешь, где у него горючка? - испросил, кивая на машину.
    - Внутри, в баках, - ответил Бруно. - Зачем тебе?
    - А затем, - назидательно сказал Стэн, - что прорваться, может,  и
прорвемся, но утром они нас в минуту-догонят и сверху -  как  баранов.
Ясно? Сжечь ее надо к чертям собачьим!
    - Зачем сжигать?! -  вскинулся  Ян  -  Не  надо  сжигать!  Хорошая
машина, летает. Самим пригодится!
    Глянул на Стэна весело, подмигнул. Дурак зеленый,  выругался  Стэн
про себя, нашел время шутки шутить!
    - Так, может, сам и поведешь? - бросил с усмешкой.
    Ян пожал плечами.
    - А что, могу и я!
    - Нет уж! - вдруг подала голос Лота. - Пусть лучше  Бруно,  с  ним
надежней! А с тобой я налеталась - хватит!
    - Тоже вспомнила! - рассмеялся Ян. - Это ж когда было?!
    У Стэна сперло дыхание: чокнулись они, что ли?!
    - Вы что, ребята, серьезно?
    Тройка переглянулась, Ян подался ближе, заглянул Стэну в лицо.
    - Ты, главное, не дрейфь! - заговорил убежденно. - Мы с Бруно  эти
машины наизусть знаем. Чего нам по снегу топать? Полетим, как люди!..
    Стэн почувствовал, что у него ум за разум заходит.  Черная  сфера,
они же на полном серьезе! Действительно собрались по  воздуху...  Ведь
гробанемся же! Это ж сколько учиться надо, чтоб такие машины  водить?!
Темно, скалы кругом, пропасти - костей не соберешь!  Обалдели,  совсем
обалдели!
    - Значит, так, - решительно произнес  Бруно.  -  Я  беру  на  себя
машину, а вы - палатку! Подержите их там, пока  не  запущу  двигатель.
Понятно?.. Вперед!
    И не дав Стэну опомниться, скользнул вниз, в ложбину -  тихо,  как
ящерица.
    - И-эх!  -  удало  воскликнул  Ян,  вскакивая.  -  Где   наша   не
пропадала?! Айда!
    Кубарем покатился вниз по склону, увлекая за собой рыхлый  снег  -
будто  на  игрищах.  Следом  заскользила  Лота,  обернулась,  призывно
махнула рукой. "Мать всех богов" - прошептал Стэн, вставая, - спаси  и
помилуй!.."
    Брезентовые бока палатки облепил иней; было тихо, пилоты,  похоже,
дрыхнули без задних ног.  На  утоптанном  снегу  -  пустые  консервные
банки,  окурки.  Ничего   живут   пилоты,   невольно   отметил   Стэн,
позавидуешь!.. Бруно уже скрылся  в  люке,  оттуда  не  доносилось  ни
звука.
    Стэн замер напротив палаточной щели, у растяжек. С другой  стороны
застыла невысокая плотная фигура Яна. Он помахал рукой -  мол,  все  в
порядке, приготовься. Бешено колотилось сердце. Лота,  постояв  рядом,
тихо шагнула к машине. Вдруг там что-то звякнуло,  донесся  сдавленный
вопль -  короткий,  задушенный.  Стэн  напрягся,  покрепче  перехватил
приклад. В палатке завозились, кто-то закашлял.
    В машине опять звякнуло - на  всю  Седловину,  потом  зажужжало  -
резко, визгливо.
    - Эй, эй!.. - сразу заорали в несколько глоток.  Палатка  заходила
ходуном. Стэн рванул передние растяжки, завалил верх.  Ян  вдруг  дико
гикнул и прыгнул плашмя на матерчатую  крышу.  Внутри  взвыли  дурными
голосами. В щель высунулась голова в круглом  шлеме,  Стэн  с  размаху
хватанул по ней прикладом.
    - Не двигаться! - заорал что есть мочи. - Кто  вылезет  -  пуля  в
лоб!
    Оглушительно кашлянув, застучал промерзший мотор. Дрогнули  винты,
пошли вкруговую, разгоняя снег, - все быстрее, быстрее.  Рядом  возник
Ян, дернул: "В машину!.."
    Наподдав сапогом по чьей-то выпуклости в палатке, Стэн бросился  к
люку. Из палатки пальнули - наугад, сквозь брезент. Винт вовсю молотил
воздух, в лицо полоснул снежный вихрь, оттолкнул. Согнувшись,  Стэн  с
трудом ввалился внутрь.
    На  дребезжащем  железном  полу,  скорчившись,  лежал   офицер   с
обморочным лицом.  Ян  с  Лотой  за  руки  тащили  его  к  люку.  Стэн
посторонился,  офицер  мягко  нырнул  в   снег,   дернулся   и   вдруг
быстро-быстро, ужом, пополз прочь. Ян захлопнул дверцу. Бешено взревел
двигатель, машина задергалась, как в трясучке. "Сейчас  развалится!  -
ужаснулся  Стэн  и  гдянул  в  маленькое   круглое   окошечко.   Земля
стремительно падала вниз. - Святая сфера, летим!!!"
    Он изо всех сил  вцепился  в  какую-то  скобу,  ноги  предательски
обмякли, желудок рванулся к горлу. Геликоптер  вдруг  круто  завалился
набок, обходя близкий склон. Внизу на  снегу  мелькнула  распластанная
скатертью  палатка  несколько  суетящихся  темных   фигур   -   совсем
игрушечных. Миг - и под машиной пропасть с отвесными  стенами,  дно  в
сизом тумане. Стэн зажмурился: летим, летим!..
    Кто-то резко встряхнул за плечо: Ян! Смеется, зубы блестят.
    - Айда в кабину! - прокричал в ухо. Держась  за  его  плечо,  Стэн
ввалился в какую-то дверь, ухватился за спинку сиденья.  Кругом  белый
пластик, стекло, какие-то приборы, рычаги,  кнопки  -  сам  дьявол  не
разберется.  В  переднем  кресле  истуканом  застыл  Бруно,  руки   на
штурвале. Лота - в таком же кресле, чуть сзади  -  прижалась  лицом  к
окошку. Под машиной стремительно проносилась черно-белая горная гряда,
похожая отсюда на полузасыпанный снегом  хребет  дракона.  Еще  что-то
прокричал Ян - ничего не слышно, грохот - будто внутри барабана.
    Ян подтолкнул Стэна к креслу, усадил рядом с Лотой. Подмигнул: "Не
робей, парень". Стэн сжал зубы, унимая дрожь: вот, черт их дери!..
    Машина забиралась все выше; сбоку проплывал гребень Армагеддона  -
плоский, словно срезанный ножом. В центре - ровная черная впадина, как
чаша. Оттуда и бил луч Оси. Вот она. Обитель богов, похолодел Стэн.
    Луч вонзался в черное небо, быстро увязая в темноте. Там, куда  он
указывал,  за  чернильным   гигантским   сводом   угадывалось   слабое
светящееся  пятнышко.  Сферополис,  догадался  Стэн.   Внизу   толстой
извилистой змеей проплывало Ущелье семи ведьм. "Куда это они?" - вдруг
опомнился Стэн, подался к Бруно.
    - Куда правишь? - заорал в ухо. - В долину давай, там дорога!..
    Бруно дернул плечом, даже не обернулся. Привстала Лота,  притянула
Стэна за шею.
    - Не мешай ему! - крикнула. - В столицу летим! Все будет хорошо...
    У Стэна опять, в который раз за сегодня, сперло дыхание. Во дают -
в столицу! Он-то думал:  перемахнут  Седловину  и  все,  сядут.  Если,
конечно, не грабанутся. Но в город?.. Это ж на другом конце света!  Да
и где они там приземлятся? На площади, перед храмом?..
    В небе, точно над головой, зажглась белая  звездочкам  -  и  пошла
набухать: первый свет! Стэн снял очки,  бережно  спрятал  в  нагрудный
карман комба. Мелькнула шальная мысль: авось, забудут?!
    Быстро светало. Стремительно, словно взрываясь, расширялась дыра в
Зените, наливалась багровым, жадно  поглощала  тьму.  Запылали  горные
хребты, вспыхнул воздух - утро! Оранжевый час.
    Машина, казалось,  зависла  в  розовой  пустоте.  Со  всех  сторон
дыбилась земля, грозно нависала исполинской чашей без краев; здесь,  с
высоты нескольких миль, вся сфера была  как  на  ладони.  Над  головой
сквозь  розовую  фосфоресцирующую  дымку  смутно  пробивались   темные
зеркальные пятна - Озерный край. Горы уже ползли назад  и  вверх  -  и
теперь  прицеливались   горящими   остроконечными   пиками   в   хвост
геликоптеру. Точно по курсу мохнатым оранжевым ковром вставал лес.
    У Стэна невольно закружилась голова - дикое зрелище! Весь мир  под
Семью сферами - перед ним! Неба нет - одна пестрая вздыбившаяся земля,
вот-вот  готовая  рухнуть  вместе  с  горами,  озерами,  реками  -   и
спрятаться негде!
    Он откинулся на мягкую  спинку  кресла,  перевел  дух.  Даже  ему,
горцу, не по себе, каково же должно быть этим!
    Ровно стучал мотор. Ян и Лота  прилипли  к  стеклам  кабины  -  не
оторвать.  Возбужденные,  друг  друга  локтями  толкают,  щеки  горят,
пальцами куда-то тычут. Довольные - страшно!.. Впереди - широкая спина
Бруно,  мощный  загривок  откинут  назад.  Этот  головой  не   крутит,
мордатому все эти чудеса не в диковинку: и  не  такое  видал!  Прямой,
невозмутимый, уверенный...
    Стэн прикрыл глаза. А ведь,  пожалуй,  долетим,  мелькнула  мысль.
Ребята не промах, куда хочешь пролезут. Настырные, и свое  дело  знают
твердо: этого не отнимешь! Вот только ему, Стэну, от этого  не  легче.
Ну, сядут они где-нибудь на укромной полянке близ города  -  зачем  им
там проводник? Зачем он им вообще понадобился  -  тоже  вопрос?!  Если
пешком топать - еще куда ни шло, может, какая польза от  него  и  была
бы. А с геликоптером этим он и вообще - балласт ненужный. Вот то-то  и
оно!
    Стэн незаметно потрогал винтовку, подтянул ближе  -  не  прозевать
бы!..


    Он очнулся от сильного рывка. Тряхнул  головой,  плохо  соображая:
"Заснул, что ли?!"
    Машину швыряло. Захлебываясь, ревел  мотор.  Бруно,  как  бешеный,
крутил штурвал, стараясь выровнять геликоптер.  Что-то,  надсаживаясь,
кричал Ян, указывая вниз. Стэн прижался к  стеклу.  Черное  небо,  они
падали! Под самым днищем  с  бешеной  скоростью  проносились  какие-то
полуразрушенные постройки, столбы, деревья. Винт вздымал  вихри  пыли,
за машиной тянулся  широкий  дымный  шлейф.  Боги,  куда  их  занесло?
Сколько же он спал?
    Рядом вжалась в  кресло  Лота,  поблескивала  оттуда  неподвижными
побелевшими глазами. Ян вдруг подскочил, рывком натянул на нее капюшон
комба. Обернул бледное лицо к Стэну, знаками потребовал: делай то  же.
Но Стэн намертво вцепился в подлокотники,  чувствуя,  как  покрывается
испариной:падаем, падаем! Ян подался к нему, заставил надеть капюшона.
Что-то пробарабанило по корпусу, будто крупный град. В  борту,  сбоку,
вдруг появились маленькие круглые дырочки. Это же от  пуль,  похолодел
Стэн, инстинктивно втягивая голову в плечи. И сейчас же что-то  сильно
ударило в бок - тупо и больно.  Все,  обмер  Стэн,  схватился  за  бок
ладоньк Пальцы обожгло - пуля! Крупная, пулеметная. Застряла в чехле в
этом, почему-то не пробила. На излета, что ли?
    Он не успел удивиться. Геликоптер круто завалило набок, и его чуть
не выбросило из кресла.  Обо  что-то  бешено  замолотил  винт,  машину
затрясло.  Взвизгнул  раздираемый  металл,  блеснуло   пламя.   Кабина
мгновенно наполнилась удушливым дымом. Захлебнулся двигатель -  машина
ухнула вниз.
    Тотчас тело вдруг сдавило со всех сторон - не  шевельнуться.  Стэн
рванулся, задыхаясь. С ужасом увидел,  как  быстро  и  страшно  начали
распухать  Ян  с  Лотой.  Что-то  бесформенное  заполнило  кабину.   И
взорвалось!



                               ОТВЕРГИ


    В общем, как чувствовал  -  гробанулись  мы,  прямо  в  эти  самые
развалины.  Само  собой,  это  я  потом  сообразил,  когда  в   глазах
прояснилось... Сижу на куче песка,  за  спиной  стенка  -  прислонили,
значит. В голове - как ветром  все  выдуло;  что,  где,  как?..  Перед
глазами туман, в горле саднит, куда ни тронь - больно.  Какие-то  люди
кругом мельтешат - морды вроде незнакомые. Впереди то ли  пустырь,  то
ли площадь, вся в дыму. А в центре, задрав хвост к небу, догорает  наш
геликоптер-дым черный, жирными клубами.
    Вот тут я мигом все вспомнил.  Всесильные  боги,  значит  выкинуло
меня или вытащил кто. А троице - капут. Сгорели ребята,  почем  зря...
Что-то с ними такое случилось, там,  в  кабине,  в  последний  момент,
страшное...
    Вцепился и я стенку, поднимаюсь кое-как: ничего, стою, и вроде все
цело. Сразу несколько типов ко мне обернулись,  тычут  дула  в  живот,
Так, думаю, все ясно, можно не  рыпаться,  тут  обо  мне  позаботятся.
Оглядываюсь тихонько.  Винтовочки  моей  не  видать  -  или  в  машине
осталась, или прибрал кто. Жаль! Хотя чего уж  тут  жалеть?!.  Публика
вокруг - та еще! Кто в чем: пиджаки,  куртки,  мундиры  ..  Непонятная
братия, разношерстная. А вооружены  неплохо,  дробовков  да  самопалов
вообще не видно  -  винтовочки,  автоматы,  у  одного  на  плече  даже
крупнокалиберный пулемет. Видать, этой хреновиной они нас и срубили.
    Тут  мне  наподдали  пониже  спины  -  двигай!  Только   за   угол
заворотили, смотрю - тройка  моя  стоит  полным  составом  ,спинами  к
стенке. С виду целы, в комбах этих своих, морды черные, в саже, только
белки светятся - чистые арапы! Ян мне  зубы  скалит,  подмигивает:  не
дрейфь, мол! Вот чертово семя!
    И хотите верьте, хотите нет, а на душе у меня полегчало  -  словно
груз свалился. Слава богам живы! Хорошо ли, плохо ли  -  живы!  Только
что же такое с ними произошло там, в кабине, перед тем, как грохнулись
мы? Ведь точно помню: раздуло их, как мехи кожаные, будто надул кто?!
    Хотел спросить потихоньку, куда там! Поворотили нас - и  марш-марш
вперед, черед площадь аллюром. Шибко погнали, будто гнался за ними кто
- не до расспросов! А я никак на соображу ,с кем это нас судьба свела?
Для вотажников уж больно вооружены справно. Да и какая ватага  решится
в геликоптер сфероносцев пулять?!
    Главным  у  них  был  один  бледный  хиляк  в  кургузом  пиджачке.
Маленький,  а  крикливый-жуть!  Пистолетом   все   размахивала-нервный
видать. Орет что-то, надрывается, а я не слышу: уши у меня заложило...
    Долго нас гнали,  все  по  каким-то  улочкам  захламленным,  через
пустые дворы, потом подвалами. Похоже на брошенный городок,  в  районе
Больших руин их много. Если так, то отсюда до столицы - рукой  подать.
Выходит, хорошо я в машине дрыханул, язви его в душу!
    В конце концов загнали нас куда-то под землю:  подвал  не  подвал,
окон нет, а светло. Под низким бетонным потолком странные светильники,
вроде стеклянных колб, на шнурах висят. Свет  от  них  желтый,  яркий,
глаза режет. Помещение большое и народу - не продохнуть. Разный народ,
одет чисто, даже женщины есть; кругом столы, стулья,  шкафы  железные,
пирамиды с оружием. Вдоль стен - здоровенные стеллажи с книгами. Много
книг, я и не видел столько, а ведь дед мой, покойник, всю жизнь книжки
собирал.
    И тут я прозрел. Никакие это не ватажники, куда там! Отверги  это,
самые опасные типы под Семью сферами - как говорится, черт им не брат!
Да-а, вот уж действительно, из огня да в полымя!
    Хиляк наш сразу куда-то в угол юркнул, там за столом сидел очкарик
один, весь книгами обложен, только лысина сберкает. Главарь,  что  ли?
Ну, все физиономии, натурально, на нас - глазеют, как на привидения. И
то верно: вид у нас, прямо скажем, диковатый. Морды черные, в  копоти,
да еще чехлы эти блестящие. Они от огня,  видно,  усохли,  обтягивают,
словно перчатки, и сразу видно, кто есть кто:  у  Лоты  фигура  -  дай
боже! Покосился я на своих: понимают хоть, куда мы  влипли?  Ни  черта
они, по-моему, не поняли, озираются с интересом,  будто  в  гостях.  А
ведь яснее ясного: попали мы в штаб-квартиру отвергов, и черта  с  два
мы отсюда живыми выйдем. Народ отчаянный, ни в кого не  верят,  никого
не признают, никого не боятся. А  вы  с  голыми  руками:  вся  поклажа
тройки в геликоптере распроклятом  сгорела,  и  винтовка  моя  тоже  -
"тю-тю!.. Гляжу, вылезает  из-за  стола  очкарик  этот  лысый,  к  нам
шлепает брюхом вперед - толстый, как  боров.  Плешь  так  и  сверкает,
словно воском натертая. Остановился  возле,  руки  на  животе  сцепил,
оглядывает. Молча. Глазки маленькие, жиром оплыли,  но  цепкие.  Долго
глядел, все на троицу, меня, видать, сразу раскусил, зато остальные не
по зубам! Даже очки на лоб полезли. - Кто такие? - восклицает наконец.
- Откуда? Голос тонкий,  бабий.  Открыл  я  было  рот,  да  тут  же  и
захлопнул:  ну,  что  тут  скажешь?  Моя   личность   вряд   ли   кого
заинтересует,  а  троица  пусть  сама  выкручивается.  Тут  особо   не
потемнишь, отверги народ дотошный! - А вы кто? - нахально рычит  Бруно
в ответ. - Какого дьявола вы в нас  палили?"  Мы  вас  не  трогали!  У
лысого  очки  чуть  не   свалились   глазки   выпучил,   глядит,   как
завороженный. - Вы что, - говорит изумленно, -  не  поняли,  кто  мы?!
Вижу, Ян на меня зыркнул: мол, выручай. Ладно.  -  Нет,  отчего  ж,  -
говорю. - Отверги вы! То есть эти спохватываюсь, - атеисты!  Отвергами
их в народе прозвали, поскольку они всех богов отвергают - и старых, и
новых. А себя они атеистами кличут. Все одно-безбожники. Переглянулись
мои ребятам - дошло, наконец! Лота вперед выступает, капюшон с  головы
долой, волосы по плечам. - Мы бы хотели поговоришь с вами наедине!
    Тихо вокруг  стало,  народ  рты  пораскрывал.  Я  ведь  это  сразу
почувствовал: было в ней что-то такое, отчего руки сами собой по  швам
вытягиваются. То ли власть какая, то ли  сила  внутреняя  не  поймешь.
Трудно было бы ей отказать-железным надо быть надо быть.
    Глянул на нее толстяк снизу вверх, очки поправил.
    - Идите, - говорит, - за мной.
    Прошли через весь подвал, в стене - железная дверка. Открывает  ее
лысый, тройку пропустил,  и  только  я  следом...  "Стоп,  -  говорит,
парень!  Ты  пока  здесь  побудь-вызову!.."  И  хиляку  этому  кивает:
"Присмотри!"
    И получилось: они там, а я-у двери. Хиляк со своим воинством рядом
стоит, поглядывает на меня хмуро. И по  морде  видно,  что,  будь  его
воля, шлепнул бы меня тут же без разговоров. Ватажника во мне признал,
не будешь же тут объяснять?! А с ватажниками отверги  не  церемонятся.
Известно: где отверги, там ватаг нет. С безбожниками вообще  никто  не
связывается - крутой народ. Дисциплина у них, как в  армии,  и  оружие
что надо. С кругачами - война кровная: первые враги экзарха и  Святого
храма, кругачи за ними по всему  Семисферью  охотятся,  как  за  псами
бешеными. Раньше их на крестах вдоль  трактов  выставляли  -  дед  еще
застал, рассказывал; ну, а теперь, если  кого  заловят,  направляют  в
Храм,  на  спасительные  люстрации.  Очищают,  значит,  от   ереси   и
скверны... Встречал я кой-кого  после  этих  самых  дел.  Самые  лютые
фанатики, за богов сферы - в огонь и в воду! А глянешь им  в  глаза  -
жуть берет! Пусто там, будто все  у  них  под  черепом  выскоблено  до
блеска. Кукла куклой!
    Короче, с какого края ни глянь  -  плохо  наше  дело.  Нельзя  нас
отсюда выпускать: а ну как кругачей приведем?.. В общем - безнадега.
    Тут как раз дверь  приоткрывается,  лысый  меня  требует.  Захожу.
Тесная  каморка  с  голыми  бетонными  стенами  без  окон,  с  потолка
светильник этот чудной свешивается - как раз над лысиной толстяка.  Он
за маленьким столиком примостился, а напротив,  на  скамье,  рядком  -
троица. У стены койка, в полу железный квадратный люк,  его  я  первым
делом приметил - на всякий пожарный.
    Не знаю, что эта компания наплела лысому,  но  физиономия  у  него
прямо дыней вытянулась, честное слово. Только я вошел, он как гаркнет:
    - Имя?..
    Я ответил - чего скрывать-то?.. И - пошло, поехало! Как  начал  он
меня потрошить, я даже взмок весь! И сколько лет, и где родился, и где
жил, и кто родители, и как их звали,.. Всю подноготную вызнал, в жизни
мною никто так не ин-тересовался. Форменный допрос -  видать,  толстяк
на этом собаку съел. Выжал он меня всего, как лимон,  губами  толстыми
пожевал.


    - Что ж, - говорит, - с этим ясно... А теперь, парень, расскажи-ка
мне, как ты в геликоптере оказался? - Прищурился и добавляет строго  -
Только не врать, понял? Это в твоих интересах!
    Ну, что тут будешь  делать?  Ясно,  для  него  главное  -  не  моя
биография, а о троице  все  разузнать.  Небось,  они  ему  тут  такого
насочиняли - чертям тошно. Ну, а мне-то  что  прикажете  делать?  Ведь
если скажу все, отверги их  как  пить  дать  шлепнуть  -  со  шпионами
храмовников тут разговор короткий. А темнить начну, мигом расколют,  и
тогда уж точно - ногами вперед!
    Гляжу, Ян мне подмигивает ободряюще: давай, не бойся!  Ну,  ладно,
думаю, была не была, авось  пронесет.  И  выдал  все,  как  было:  про
Комбинат, Станцию, рейтаров и серебристых, про обитель монахов  и  что
там случилось, и как мы в темноте на Седловину топали, и как захватили
машину кругачей. Словом, всю правду рассказал - куда деваться?  -  вот
только подозрения свои пока при себе оставил, это, извините, никого не
касается, пусть толстяк сам выводы делает.
    Выдал - и чувствую: если он нам поверит, последний дурак будет,  я
бы ни в жизнь не поверил, и никто, по-моему, такому не поверит,  кроме
самых распоследних идиотов!
    Долго лысый молчал, два раза очки снимал и все тер, тер - до  дыр,
наверное, протер. Потом и говорит:
    - Ну что ж, давайте знакомиться... Меня зовут Раден!
    Вот и пойми после этого, что у него на уме, у дьявола лысого!  Ох,
и хитрый мужик, скажу я вам...
    Смотрю, ребятки мои враз повеселели. Бруно  первым  вскочил,  руку
ему пожал, представил всех по именам, даже  меня  не  забыл.  "Наш,  -
говорит, - проводник и товарищ - Стэн!..  М-да,  -  Молодые  просияли,
улыбаются - наверное, думают,  толстяк  сейчас  извинится,  что  ихний
геликоптер срубили, напоит-накормит и отпустит с миром! Как бы не так,
держи карман шире!.. Уж я-то чувствую: задумал  он  что-то,  неспроста
вдруг таким вежливым стал...
    Уселся он поудобнее, руки на животе сцепил, зенки в потолок - и ни
с того ни с сего повел речь о том, как  трудно  им,  бедным  отвергам,
живется, никто их не понимает, никто не любит, а ведь они  жизни  свои
за нас, идиотов, кладут. И о том, как кругачи о них всяческие мерзости
распускают, а народ уши развесил - верит,  привык  верить,  приучен  к
этому сызмальства, а чтоб собственными мозгами раскинуть - это  ни-ни.
Не может, не умеет, да и не  хочет,  верить-то  проще...  а  ведь  им,
отвергам, на самом деле ничего для себя не нужно, нет  у  них  никаких
особенных сокровищ, сами с хлеба на воду  перебиваются,  единственное,
чем действительно владеют - знаниями! - вот это да, что есть, то есть,
именно за это их кругачи и ненавидят, и, между прочим, боятся,  потому
что известно отвергам кое-что такое, что кругачи уже два  столетия  от
народа  скрывают  -  тайна  Свершения!  Ведь   они,   отверги,   народ
образованный и верят только в одно божество: Ее  Величество  Науку,  а
она говорит точно, что вовсе не боги всех людей под  сферу  запрятали,
как твердят жрецы, а люди - сами себя, своими собственными руками, вот
ведь какие дела...
    Снял лысый очки, опять тереть начал - глазки красные, блестят,  на
меня смотрит. Само собой, я уж  давно  догадался,  что  распинался  он
вовсе не для меня. Эту свою ересь он  моим  приятелям  предназначал  -
прощупывал, значит: чем дышат, как  отнесутся?!  Ибо  есть  это  самая
жуткая  крамола  под  Семью  сферами,  и  пахнет  это,  скажу  я  вам,
люстрациями! Было б куда - сбежал бы, ей-богу! А блаженные мои, гляжу,
с восхищением на него взирают, не понимают, психи,  что  мы  теперь  с
отвергами одной веревочкой повязаны - ересь, она и есть ересь!
    Тут Раден этот достает какую-то бумажку и нам под нос сует.
    - Вот в этих, - говорит, - уравнениях - весь секрет  нашей  сферы!
Это и есть главная тайна, которую скрывает от нас  вся  эта  сволочная
банда во главе с экзархом!
    Вижу, разволновался старикан малость, очки  прыгают.  Я,  конечно,
никакого секрета там не узрел: дьявол их разберет, я в этой математике
- ни бельмеса! А вот компания моя в этот самый листочек прямо  впилась
-  неужто  соображают  чего?  Ян  вдруг   поднимается,   руку   тянет:
"Разрешите?.."
    Взял он эту бумажку у  Радена,  достал  из  кармана  карандашик  и
что-то там приписал, значки какие-то.
    - Вот, - говорит, - так понятно будет?  -  И  протягивает  обратно
Радену.
    Толстяк только  глазами  хлопает,  вроде  -  не  доходит...  Долго
глядел. Потом вижу - губы затряслись, физиономия пятнами пошла.
    - Так это же, это же... - сипит и за ворот хватается.
    Ян кивает, улыбается - довольный; на меня глянул -  подмигнул.  Ну
дает, конопатый!
    Не знаю, чем бы дело кончилось, только дверь вдруг распахивается и
в комнату пулей влетает хиляк тот нервный  -  морда,  как  мел,  глаза
бешеные.
    - Кругачи!!! - орет с порога.  -  В  туннель  прорвались!  Уходить
надо...
    Ну, думаю, началось? Раден подскочил -  стул  в  сторону  -  и  за
сердце.
    - Как в туннелей - хрипит. - А где же твои люди были, гад!
    - Да они как с неба свалились?  -  кричит  хиляк.  -  Целый  полк!
Взорвали завал и по канализации - сюда?"
    Переглянулся я со своими - без слов  все  ясное  ,если  с  неба  -
значит, за нами.



                                  ЯН


    Когда они выбрались на поверхность, день уже  клонился  к  вечеру.
Черное солнце выбросило длинные волнистые отростки - гигантский  спрут
на  светлой  зелени  сферы  -  и  теперь  медленно,   словно   нехотя,
пульсировало, испуская прозрачные радужные сфероиды.
    Труба, по которой они ползли, выходила  в  русло  давно  высохшего
канала. Дно и крутые склоны  буйно  заросли  чертовым  кустом;  сверху
нависали разлапистые кроны елей. В тени деревьев набухали и  беззвучно
лопались бледно-розовые поганки; кое-где копошились  прозрачные,  чуть
видимые мнимоны.
    Стэн сидел на корточках, жадно вдыхая теплый пахучий воздух  -  не
мог надышаться. Грудь распирало,  до  сих  пор  чувствовалось  удушье.
Рядом на валунах сидела тройка. Бруно курил, вперив неподвижный взгляд
куда-то в сферу; Ян с Лотой негромко переговаривались. Временами Стэну
казалось, что они спорят, даже ругаются - у  обоих  были  возбужденные
недобрые лица.
    Раден пластом лежал  на  склоне,  по-рыбьи  хватая  воздух  широко
открытым ртом. Стэн  взглянул  на  него  с  жалостью.  Да-а,  пожалуй,
старику досталось больше всех. И ведь если бы  не  он  -  все  бы  там
легли!..
    Разгром был полный. Сфероносцы обложили развалины со всех  сторон,
перебили охрану - ничего нельзя было сделать. Видимо,  они  обнаружили
остатки геликоптера и быстро сообразили, чьих рук это дело.
    Уходили крысиным лазом: узкая, как кишка труба с гнилым  воздухом,
проложенная через весь городок. Отряд хиляка остался  прикрывать,  это
дало возможность остальным рассеяться по старой  канализационной  сети
города. Может быть, кто-то и уцелел, но сюда,  на  поверхность,  вышли
только они и Раден. Старик отлично ориентировался под землей - это  их
и спасло. С тех пор, как Ян написал что-то на той бумажке с формулами.
Раден не отходил от него ни на шаг, Стэн чувствовал; толстяк о  чем-то
догадывается. Что-то он такое понял, о чем никак не  может  догадаться
сам Стэн. Ведь теперь ясно: никакие они не шпионы храмовников, с  теми
бы Раден говорил иначе.  Тут  что-то  другое,  ведь  старик  на  этого
молокососа белобрысого как древневер на икону - чуть не молится. Вот и
пойми их после этого?
    На дне канала было тихо; слабо шелестели ели  над  головой,  мирно
звенели мухи, привлеченные запахом пота. Рядом журчал ручеек с  мутной
водой - все, что осталось от полноводного когда-то канала.
    Тяжело кряхтя, приподнялся Раден, оперся сзади на руки. Обвел всех
мутными глазами.
    - Пора!.. - сказал задушенно - Я отведу вас в леса,  к  хилиастам.
Они нас примут.., Передохнем - и в Большие руины. Там наши...
    Бруно вынул трубку, хмуро покачал головой.
    - Нет! - сказал твердо. - Нам в столицу надо!
    Молодые сразу обернулись, выжидающе уставились  на  Радена.  Какая
столица, ужаснулся Стэн. Ведь кругачи не идиоты* - ясно,  куда  тройка
метит) Туда сейчас и муха не проскочит!
    Радон долго глядел на них красными воспаленными глазами -  у  него
тряслась голова.
    - Хорошо, - вдруг сказал хрипло, - я пойду с вами.  Одним  вам  не
пройти...
    Стэн чуть не вскрикнул: да он в своем уме?!  Сам,  добровольно,  в
этот змеюшник!
    Бруно с сомнением покачал головой, но ничего  не  сказал.  Вскочил
Ян, помог старику подняться.
    - Будет  трудно,  Раден,  -  сказал  негромко.  -  Но...  мы  тебя
понимаем!.. Спасибо!..
    Они пошли прямо по руслу канала, продираясь сквозь  заросли.  Стэн
тащился последним, автоматически переставляя ноги и прикрывая лицо  от
колючих веток. Где-то  в  груди  застыл  холодок  обреченности:  куда,
зачем, неужели им всем жить надоело? Что ж они такое задумали, в конце
концов,  ради  чего  такой  сумасшедший   риск?..   Старик,   конечно,
догадывается, и он с ними! Это  надо  как  следует-обдумать  -  почему
тройка так быстро снюхалась с отвергами. Что у  них  общего?..  Ну,  в
богов не верят, ну, образованные - что еще?  Определенно  что-то  есть
еще, главное - но что?..
    Стэн потряс головой - тупо ломило в  висках,  мысли  расползались.
Проклятая труба, выругался он про себя. Ведь чуть не задохлись !..



    Канал вел к столице. Раден сказал, что раньше по  нему  спускались
сточные воды из города. Теперь, само собой, его перекрыли - Сферополис
имел два ряда мощных крепостных  стен,  которые  возвели  сразу  после
Второго крестового, когда  объединенные  отряды  Хизмы  взяли  столицу
штурмом и удерживали ее почти  неделю.  Страшная,  рассказывают,  была
резня, весь этот канал был завален трупами, нечистоты затопили долину.
Только  в  ночь  на  седьмые  сутки  кругачи  отбили  город,  выбросив
воздушный  десант  прямо  на  крыши  домов.  Древневерские  кресты   с
распятыми  хизмачами  потом  протянулись  по  всем   главным   трактам
Семисферья.
    По словам Радона, где-то недалеко в канал входила  сточная  труба,
которая соединялась с подземными коммуникациями столицы.  Раньше,  лет
пять назад, этим путем отверги тайно проникали в город. Потом  кругачи
заделали выход, но все-таки это был шанс: может, удастся  пробиться  в
другом месте?
    Перед Стэном маячила обтянутая блестящим комбом спина Яна. Дальше,
тяжело дыша, топал Раден, часто оборачивался, переговаризался с  Яном.
Первое время Стэн прислушивался, пытался понять - пустое занятие! Речь
шла о каких-то уравнениях, константах, коэффициентах и  прочих  вещах,
абсолютно чуждых Стэну. Это злило,  к  тому  же  мешало  слушать,  что
делается вокруг. А ведь кругачи вполне могли организовать погоню.
    Они  прошли  около  трех   сферомиль,   когда   Бруно   неожиданно
остановился, поджидая остальных.
    - Да, это где-то здесь, - сказал Раден, оглядывая первый склон.  -
Только заросло сильно...
    Канал  в  этом  месте  расширялся,  видимо,   размытый   весенними
паводками. Дно было завалено рухнувшими деревьями,  колючий  кустарник
стоял сплошной стеной.
    - Не нравится мне здесь, -  процедил  Бруно,  подозрительно  крутя
головой. - Ну-ка, Стэн, разведай, что там наверху?!
    У  Стэна  ёкнуло  сердце:  Бруно  зря  не  скажет.  Прислушиваясь,
осторожно полез по склону.  В  густой  траве  звонко  пели  цикады,  в
листьях акаций гулял ветер.  Снизу  доносилось  тяжелое  астматическое
дыхание Радена.
    Стэн  вылез  наверх,   опасливо   раздвинул   кусты.   Перед   ним
расстилалась гладкая равнинная чаша без краев с  редкими  низкорослыми
рощицами. Правее  лежали  развалины  брошенного  городка,  откуда  они
только что чудом унесли ноги. Над развалинами  стелился  мощный  шлейф
дыма.  Слева,  совсем  недалеко,  коричнезой  пеленой  вспучился  лес,
испещренный зелеными пятнами болот. А за лесом, где-то в конце канала,
размытая сизой дымкой,  вздымалась  громада  Сферополиса.  Стэн  видел
столицу первый раз и не мог отвести глаз: вот это  колосс!  Сколько  ж
там народищу живет, жуть!..
    Вокруг было пустынно, и он уже хотел спускаться, когда краем глаза
уловил какое-то движение справа. Оглянулся - и  обмер!..  Из-за  куста
акации точно в лоб  ему  смотрел  черный  зрачок  автомата.  Показался
солдат в пятнистой форме, быстро приложил палец к губам: "Молчать!.."
    Засада, пронеслось в мозгу у Стэна. Напоролись!..
    Солдат качнул стволом: "Вылезай!..",  на  мгновение  скосил  глаза
вниз, в канал. И тогда Стэн, не помня себя, оттолкнулся коротко,  упал
спиной, назад.
    - Кругачи-и!!! - взвизгнул на лету  не  своим  голосом,  грохнулся
спиной о склон, покатился кубарем. И тут же застучало, загрохотало  со
всех  сторон.  Что-то  больно   садануло   в   спину:   раз,   другой!
Почувствовал: не пробило! Выдержал комб, выдержал...
    Ломая кусты, слетел на дно, юркнул куда-то  за  поваленный  ствол,
затаился. Палили сразу с обоих склонов: сколько  же  их?..  Сбоку,  за
глиняным пригорком, вжимались в землю Ян и  Лота.  Автоматные  очереди
прошивали воздух над их головами, секли  кусты.  Бруно  куда-то  исчез
вероятно, нырнул в заросли. К молодым по открытому  пространству  полз
Раден, неумело загребал локтями. Он лез прямо под пули!
    - Куда-а?! - надсаживаясь, закричал Стэн. - Назад, назад!
    Старик словно не слышал, упрямо полз к пригорку. Стэн увидел,  как
тенью метнулся вперед Ян, упал на Радона, прикрыл. "Сумасшедший!.."  -
мелькнуло у Стэна.
    Откуда-то выскочил Бруно, коротко взмахнул рукой. Слева  и  справа
беззвучно полыхнули молнии, ослепили. И сразу  стрельба  захлебнулась.
Все смолкло. Стэн с опаской приподнялся.
    Из кустов на склоне медленно, головой  вперед,  вывалился  солдат,
покатился вниз. Рядом скользила винтовка. "Лихо! - мелькнуло Стана.  -
Неужто все так?.."
    Он осторожно выполз из-за ствола, встал - ноги подрагивали. Тишина
оглушала, болезненным пульсом отдавалась в затылке. Сильно болело  под
лопаткой. Попали все-таки, гады, подумал он. Но комб-то, комб!..  Ведь
никакая пуля не берет!
    Бруно стоял в напряженной позе, голова,  как  на  шарнирах.  Ян  с
Раденом тяжело возились в траве, мешая друг  другу.  Старик  задушение
хрипел - никак не мог встать.  К  ним  спешила  Лота.  "А  ведь  легко
отделались!" - подумал Стэн, идя за Лотой.
    - Постой! - Бруно поймал его за плечо, приказал коротко: - Осмотри
заросли! Найди выход!
    Стэн молча подошел к убитому солдату, подобрал винтовку.  Мордатый
прав: вдруг кто-нибудь уцелел?.. К тому же - сматываться надо  отсюда,
да побыстрей! Пальба, небось, в городке была слышна!..
    Осмотрев винтовку - ничего вещица, не  хуже  ялмаровской!  -  Стзн
быстро, но тщательно прочесал заросли на обоих  склонах.  Засада  была
организована грамотно и, видимо, недавно. Всего он обнаружил  шестерых
солдат в странной пятнистой форме - бог  знает,  что  за  часть?!  Они
лежали навзничь в тех позах, в которых их застигла  внезапная  смерть.
Удивительная смерть - ни ран, ни крови, словно громом убиты. И ведь на
Комбинате было то же самое - все мертвые, а крови нет. Чем же  это  их
Бруно?..
    Вход в трубу оказался за густой порослью  чертова  куста:  круглая
черная пасть с тяжелым запахом ржавчины и тления.  От  одной  мысли  о
том, что туда придется лезть, по спине Стэна поползли мурашки.
    Он вернулся к завалу. Радон уже сидел, привалившись к  поваленному
стволу, держался за сердце. Лицо  -  будто  пеплом  присыпано.  "Плохо
дело!" - подумал Стэн.
    Ян почему-то все еще лежал, и над ним  низко  склонились  Бруно  с
Лотой. У Стана кольнуло сердце: неужели?! Да нет, он же в комбе!..
    На негнущихся ногах подошел ближе, заглянул. Весь правый висок Яна
был разворочен, лицо залито красным, "В голову! - холодея, понял Стэн,
оглянулся беспомощно. - Как же это?"
    Он добрел до Радона, опустился рядом. Стэн видел рану всего миг  -
этого было достаточно. Ян умер мгновенно, не мучаясь, уж в таких вещах
Стэн разбирался. Вот тебе и легко отделались!..
    Он смахнул пот с лица - губы были соленые;  отчаянно  ныла  спина,
кожа на лбу и щеках горела, как обожженная. Рядом мелко и часто  дышал
Раден - будто собака на жаре. Не отрываясь, мутно  глядел  на  тело  в
траве.
    Несколько минут  Стэн  просидел,  не  шевелясь.  Мыслей  не  было,
какие-то обрывки -  пустые,  глупые,  идиотские...  Что-то  надо  было
делать, куда-то идти, где-то прятаться. Соображалось туго.  На  Радена
надежды нет - сам на ладан дышит. Эти зачем-то  с  мертвецом  возятся,
кругачи рядом...
    Стэн заставил  себя  подняться,  подошел  ближе.  Лота  сидела  на
корточках, будто оцепенев. Длинные  волосы  скрывали  лицо.  Мордатый,
низко присев, деловито копался  в  ране  -  прямо  толстыми,  грязными
пальцами.
    Стэна передернуло: они сошли с ума! Схватил Бруно за локоть:
    - Брось!.. Его похоронить надо! Не  оборачиваясь,  Бруно  отпихнул
его - словно щенка. Не  устояв,  Стэн  упал  в  траву.  Лота  даже  не
шелохнулась.
    Стэн вскочил, тяжело дыша - перехватило горло.
    - Оставь их!.. - прохрипел Радей сзади.  Он  держался  за  сердце,
серое лицо перекошено.
    "Ладно, - подумал Стэн, - значит - все!.. Вот и хорошо!"
    Он закусил губу, в горле почему-то стоял тугой комок.  Вернулся  к
старику - на того было  жалко  смотреть.  Он  уже  не  столько  дышал,
сколько хрипел.
    Сбегав к ручью, Стзн зачерпнул в  кепку  воды,  плеснул  Радену  в
лицо, намочил затылок. Бруно и Лота  по-прежнему  сидели  в  траве,  у
тела.
    "Ну как хотят! - подумал Стэн. - Бог с ними!.."
    Он наклонился, кое-как поднял Радона на ноги.
    - Пойдем-ка... - сказал, подсовывая плечо. - Чего здесь сидеть?!
    С трудом потащил вверх по склоку - старик  висел  на  нем  мешком,
таращился через плечо назад, что-то пытался сказать...
    Стэн сам не знал, зачем прихватил  с  собой  Радена.  Не  хотелось
оставлять его кругачам - ведь это значит:  люстрации.  Еще  больше  не
хотелось уходить одному. Если старик отлежится, можно будет податься к
хилиастам, о которых он говорил. Самое время найти  какую-нибудь  нору
поглубже, выждать, затаиться, пока все затихнет. О  столице-то  сейчас
нечего и мечтать. Ну а дальше - посмотрим!



                                РАДЕН


    Ночь застала их в лесу, в небольшой ложбине, куда  Стэн  свалился,
споткнувшись  о  бурелом,  да  так  и  остался  -  не  было  сил  даже
шевельнуться. Было тихо только где-то в чащобе, откуда тянуло болотной
сыростью, утробно ухала  ночная  птица  выпь.  Пахло  смолой,  прелью,
грибами. Раден лежал на влажном мху, вытянув руки вдоль тела;  толстые
щеки сильно отвисли, глаза полуприкрыты; дышал он редко, со стоном.
    Стэн уже давно сообразил..  что  все  зря:  старик  не  отлежится.
Похоже, это конец. Слишком много на него сегодня  свалилось:  разгром,
труба,  засада,  Ян...  Это  при  больном-то  сердце.  Может,   лекарь
где-нибудь в городе и помог бы, подумал Стэн,  а  здесь  все,  крышка,
пора молитвы читать. Хотя  -  какие  молитвы,  не  нужны  ему  никакие
молитвы: еретик ведь!
    Где-то далеко ударила длинная пулеметная очередь, раскатилась эхом
на весь лес. У канала, определил Стэн. В кого это  они?..  Неужто  тех
двоих еще не взяли?! Ладно,  не  его  это  дело,  мордатый  сам  пусть
думает, ежели такой умный. Удирать надо, а он какую-то идиотскую возню
затеял. Может, они из какой-нибудь  тайной  секты,  вдруг  у  них  там
покойников вообще не хоронят: какие-нибудь свои ритуалы...
    Стэн поправил ночные очки, наклонился к старику.  Радон  беззвучно
шевелил губами, уставя неподвижный взгляд в  ночную  сферу.  Вздохнув,
Стэн обхватил себя руками, съежился. Да, очки эти чудесные он все-таки
сохранил. Выходит - на память! И еще - чехол.  Так  и  протаскал  весь
день, не снимая. Между прочим,  потому  и  жив  до  сих  пор.  Там,  в
геликоптере, в него попало, и в канале - дважды; да еще  грохнулись  в
развалины эти - машина вдребезги, а им  всем  хоть  бы  что,  даже  не
поганились! В общем, не простые это  чехлы,  с  секретом.  И  от  пуль
предохраняют, и разбиться не дают...  Кому  скажешь,  ни  в  жизнь  не
поверит! Как они тогда в кабине раздулись - будто мячи резиновые! Это,
значит, чтоб падать не больно. М-да... А вот Яну не повезло,  прямо  в
висок, как на заказ, и комб не спас. Надо было ему соваться под  пули,
идиоту, старик вон все одно богам душу отдает, кстати, это смерть  Яна
его скорей  всего  доконала,  уж  очень  он  прикипел  к  желторотому.
Выходит, судьба у них такая, столько, значит, боги им отмерили...
    - Стэн?! - вдруг отчетливо позвал Раден. - Ты где?
    Старик незряче шарил перед собой руками, хватал воздух.
    - Здесь, я здесь! -  Стэн  сжал  старику  ладонь,  ужаснулся:  как
ледышка. - Ты лежи, лежи...
    - Стэн, мальчик, -  с  натугой  заговорил  Радон,  -  слушай  меня
внимательно...  запоминай!  Мы  считали,  сфера  -  это  навечно!  Как
проклятье, за грехи наши...  Там,  за  сферой,  была  война.  Давно...
Атомные мины... мы были обложены со всех сторон  -  минный  пояс!  Они
взорвались  одновременно...  резонансная  волна...   накрыла   страну,
понимаешь?.. Пространство выродилось, думали - навсегда!..
    В горле у него захрипело, забулькало; скрюченными  пальцами  Радон
дернул ворот рубахи.
    - Чепуха! - вдруг выдохнул громко. - Процесс  обратим,  слышишь?..
Мы вернемся - обязательно!
    Руки обессиленно упали на мох, широко открытые глаза уставились  в
пустоту ночи.
    - Я, старый осел, не догадался, - продолжал совсем тихо. - А он  -
смог!..  Так  просто:  обратная  связь...  Мы  никогда   не   порывали
полностью, это - псевдоколлапс! Энергия проникает, сфера проницаема...
Иначе - тепловая смерть, смерть...
    Раден говорил все тише, Стэн еле  улавливал,  ничего  не  понимал:
может, бредит?
    - Держись их, Стэн! - вдруг услышал явственно. -  Они  из  тебя...
человека сделают!.. Иначе - пропадешь!
    Старик  всхрипнул,  дернулся  -  затих.  Стэн,  выждав  с  минуту,
наклонился: Раден больше не дышал.
    Обхватив колени руками, Стэн долго  сидел  на  поваленном  стволе,
глядя на заострившееся лицо старика. Как странно, думал  он,  всего-то
полдня прошло, а кажется - родного потерял! Вот ведь сволочной  закон!
Почему вдруг прикипаешь сердцем неизвестно к кому?.. Ну кто он  мне?..
Умный - да, спору нет, на деда чем-то похож, но ведь еретик! Мне бы от
него подальше, отмучился - и ладно,  примите,  боги,  душу  грешную  и
будьте милостивы! Так нет же: ведь теперь до смерти его не забыть! Как
и Яна... Вот тоже - не друг, не брат, вообще непонятно, кто и  откуда!
Может, для меня это как раз лучший выход: как бы еще все  повернулось,
останься он жив? Они ж и впрямь психованные: как пить дать, в город бы
поперлись и меня бы с собой  прихватили...  Все  понимаю  -  а  жалко.
Засело где-то внутри, что, может, это лучший из парней, кого я в жизни
встречал. Это надо же: собой прикрыть старика чужого! Что ни говори, у
нас здесь таких не сыскать... Вот ведь какие дела... Одержимые  они  -
вот что! Это у них общее, у Радена  и  у  тройки!  Потому,  видать,  и
сошлись, хотя цели разные. Отверги  -  понятное  дело,  им  глазное  -
распространить свою ересь, святой храм свалить; что тройка задумала  -
неясно, только сдается, что их цель еще  пострашней,  недаром  кругачи
так всполошились!..
    Потом Стэну вспомнилось, как отпихнул его  Бруно  -  молча,  между
делом. Как от надоевшей мухи отмахнулся. А Лота даже глаза не подняла,
пустое место он для нее: что есть, что нет... Не в себе они были - это
понятно, но все же нельзя так, не собака он им. Эх, да что говорить!..
    Стзн просидел так долго, думая о разных  вещах,  прикидывая.  Идти
никуда не хотелось, да и куда идти?! Столицам -  отпадает;  обратно  в
горы, к ватажникам? Нет уж, сыт по горло... В общем, хоть здесь  живи,
в лесу, со зверями дикими! Прав Радон: так и  в  самом  деле  пропасть
недолго. Решаться надо...
    Он встал через силу, наломал лапника, плотно прикрыл тело Радона -
могилу вырыть было нечем, одна винтовка с собой. Постоял перед  темным
холмиком, вдыхая резкий запах свежей хвои. Что-то сосало под  сердцем:
неприятное,  смутное...  Может,  и  впрямь  поискать  этих,  мелькнула
шальная мысль. Все одно, деваться некуда, так хоть взглянуть на них  в
последний раз! Вдруг лежат они там, в канале, и прикрыть-то некому?!.
    Больше не раздумывая, Стэн двинул  сквозь  густой  подлесок  туда,
откуда раздавались давешние выстрелы, с  каждым  шагом  убеждаясь  все
сильнее, какого дал маху,  оставив  Лоту  с  мордатым.  Перед  глазами
против воли всплывали дикие картины - одна страшней другой.
    Лес спал, угомонились даже ночные птицы, чуть  потрескивала  сухая
хвоя под ногами. Узкая звериная тропа причудливо петляла  меж  толстых
замшелых стволов.
    Он успел пройти всего сотню-другую  шагов,  когда  впереди  что-то
слабо клацнуло. "Затвор!" - мелькнуло в мозгу. Нырнув в сторону,  Стэн
затаился, сжимая в руках винтовку.
    - Эй, вылезай! - раздалось с  тропы.  -  Свои!..  "Бруно!  -  Стэн
перевел дыхание. - Значит, они его искали..."
    Мордатый стоял  поперек  тропы,  держа  на  руках  Лоту  -  легко,
играючи. Она обхватила его шею руками, бледное лицо было  обращено  на
Стэна, громадные белки глаз будто светились.
    - Что с ней? - вырвалось у Стэна. - Ранена?
    - Тихо! - шикнул Бруно.  -  Не  ори!..  -  Он  разжал  руки.  Лота
соскользнула на землю, встала, поджав одну ногу. Придерживая  девушку,
Бруно достал трубку, сунул в рот. - Ногу она малость того... - сказал,
раскуривая. - Видать,  переломчик  небольшой...  -  Он  выпустил  дым,
оглянулся. -  Но  это  ерунда,  -  добавил  рассеянно.  -  К  завтрему
пройдет...
    Точно - чокнутый, пронеслось у Стэна. Если перелом  -  месяц,  как
минимум. Как же теперь?..
    Лота  вдруг  легко  прыгнула  вперед,  вцепилась  ему   в   плечи.
Лихорадочно блеснули глаза - совсем близко.
    - Где Раден? -  прошептала  торопливо.  Стэн  судорожно  вздохнул,
качнул затылком назад: "Там!.."
    - Умер???
    Он молча кивнул. Почему-то было страшно смотреть ей в глаза.
    - Когда?.. - Стэн почувствовал, как судорожно сжались ее пальцы. -
Ну же?..
    - Час... нет, два назад! - с трудом выдавил Стэн.  В  горле  стоял
спазм.
    - Поздно-о! - вырвалось у Лоты со стоном. - Ведь чувствовала же...
    Она круто обернулась. Бруно тут же подхватил ее на руки.
    - Вот что... - бросил отрывисто. - Отведи-ка нас  к  нему!  Только
быстро...
    Плохо соображая, Стэн пошел назад. В  спину  подгоняли  торопливые
шаги Бруно.
    Не  без  труда  отыскал  ложбинку  в  чащобе,  невысокий   холмик.
Прислонив Лоту к стволу, Бруно тут  же  разворошил  лапник.  Вместе  с
Лотой склонился над Раденом.
    "Да что  они,  не  верят,  что  ли?!  -  подумал  Стэн.  -  Совсем
обалдели!.."
    Через минуту оба выпрямились, Бруно хмуро покачал головой, сунул в
рот трубку.
    - Да, поздно... - мертвым голосом произнесла Лота, глядя в  землю.
- На полчаса бы раньше!..
    Какое там полчаса, хотел вскрикнуть Стэн, но промолчал. Понял:  не
в себе она. Ян, да еще Раден - небось, к смертям-то не привыкла!
    - А ведь я могла спасти его, - вдруг  сказала  отчетливо.  Подняла
глаза. - Надо было только увидеть!.. Никогда себе не прощу?
    Что-то такое у нее в голосе было,  что  Стэн  сразу  поверил:  да,
могла! И не простит, конечно... Белые неподвижные  глаза  Лоты  теперь
смотрели на кого. Стэн невольно поежился: странный взгляд, непонятный.
Вроде добрый и в то же время - гневные искорки в глубине.
    - Я понимают - ты хотел как лучше, - сказала негромко. - Только...
только зря ты его увел!..
    Стэн потряс головой - почему зря?! Ведь кругачи же! Не до  старика
им было - слава богам, сами живы! Да еще нога...
    - Ладно! - подал голос Бруно. - Чего уж там... - Он подхватил Лоту
за талию, усадил на  поваленный  ствол.  Присел  рядом.  -  Передохнем
малость...
    Вообще-то, конечно, зря, мысленно согласился  Стэн.  Останься  он,
может, и нога у Лоты была бы цела.
    Лота сидела  сгорбившись,  спрятав  лицо  в  ладони,  чуть  качала
туловищем  -  взад-вперед.  "Плачет!"  -  понял  Стэн.  Что  ж,  пусть
выплачется, авось полегчает. Может, Ян для нее самым родным  человеком
был, может - любила его. Что он о них знает?! По сути -  ничего,  ведь
до сих пор темнят, скрывают, хотя  чего  уж  теперь-то  скрывать,  все
равно не выгорело у них: Яна потеряли, да еще Лота...
    - Стэн, - вдруг негромко позвал Бруно. - Давай-ка сюда!
    Стэн подошел ближе, присел на корточки  перед  ними.  Лота  отняла
ладони - громадные глаза были сухи. Отвердевшее осунувшееся лицо будто
враз  постарело.  Хмурый  лоб  прорезала  решительная  складка.   Стэн
невольно поджался - такой он ее еще не  видел.  Перед  ним  сидела  не
потерявшая голову от горя девица, а собранный, готовый на все человек,
который твердо знает, что и как...
    - Вот что, парень, - сказал Бруно, выковыривая прутиком  пепел  из
трубки, - давай начистоту!.. - Он покосился на Стэна, продул мундштук.
- Положение тебе известно... Яна больше нет, у Лоты - нога... В  общем
- хреновое положение. А дело делать надо! Соображаешь?
    Стэн облизнул пересохшие губы: неужто в столицу  пойдут?!  С  этих
одержимых все станется!..
    А Бруно неторопливо раскурил трубку и негромко,  будто  для  себя,
заговорил о том, что есть на свете дела, которые хоть умри - а сделай,
и вот у них как раз такое дело, к тому же не все так  безнадежно,  как
он, Стэн, назерное, себе представляет, умелого человека никакие  стены
не остановят - если с умом, конечно... Короче, есть  тут  у  них  одна
мыслишкам - на крайний случай приберегали!  -  в  два  счета  можно  в
столице оказаться, доставят, как говорится, с музыкой, вопрос только в
том, что с ним, Станом, делать, ведь если честно  -  проводник  им  не
больно-то нужен, просто жалко его стало - парнишка-то он  неплохой,  о
засаде предупредил и вообще - вот и взяли с собой, чтоб не пропал, как
те, на Станции, ведь сфероносцы уже давно  за  тройкой  охотятся,  все
обложили... Ну а теперь, когда нет с ними Яна и Лота покалечилась, он,
Стэн, очень даже может пригодиться, так что пусть сам  и  решает:  или
дальше с ними, или - вольному воля,  удерживать  его  они  не  станут,
опасное дело затеяли... Правда, и здесь скоро  жарко  станет:  кругачи
весь  лес  обложили,  не  прорваться  одному,  они   сами-то   еле-еле
вырвались, воя Лота чуть ногу не угробила, черт знает сколько  времени
потеряли, пока по лесу петляли, чтоб не навести солдат на их с Раденом
след, а он, бедолага, и помер, и теперь уж, как говорится,  даже  боги
бессильны... Вот Лота и убивается, клянет себя, потому что всего-то  и
делав было - сунуть Радону пилюльку от сердца,  и  был  бы  он  сейчас
жив-здоров,  а  вот  не  успели,  прошляпили:  сначала  надеялись  Яна
вытянуть, потом надо было еще кое-что сделать, очень даже срочное,  да
тут еще он, Стэн, под  ногами  крутился,  лез  со  своими  похоронами,
мешал. Одним словом, пока то да ее, Стэн с Раденом и смылся, а потом -
кругачи, ну и понеслось...
    Бруно еще что-то говорил, но Стэн уже не слушал.  Так  вот  в  чем
дело, вот почему Лота на него так  смотрела!!!  Выходит,  он  сам,  на
собственном горбу. Радона на смерть уволок!
    Стиснув зубы, Стэн затряс головой: тупица, болван, пень безмозглый
- сунулся, просили его! Ведь угробил старика, как есть - угробил!
    - Кончай  башкой  трясти!  -  бросил  Бруно.  -   Сейчас   не   до
переживаний!.. Решать надо, парень: с нами или как?..
    Стэн вскочил на ноги,  закусил  губу.  А  его,  значит,  пожалели,
прихватили с собой, как приблудную собачонку. Он-то, придурок, черт-те
что вообразил, а они - из жалости!..  Как  же  теперь?!  Неужто  после
этого - с ними?..
    Он поднял голову, сразу наткнулся на взгляд Лоты:  строгий,  будто
оценивающий. Что-то еще там  было  -  такое,  отчего  у  Стэна  бешено
стукнуло в груди, перехватило дыхание.
    - Да! - почти  выкрикнул  он.  -  С  вами!..  Заметил,  как  сразу
потеплели глаза Лоты, смягчились черты лица. Почувствовал восторженный
холодок: вместе!.. Что бы ни случилось - вместе! Он нужен ей...
    Ну, ладно, - сказал Бруно, пряча  трубку  в  нагрудный  карман.  -
Тогда - готовься. Сейчас кругачи здесь будут.
    Стэн невольно вздрогнул, прислушался. Где-то недалеко отрывисто  и
зло лаяли собаки.
    - А потом? - вырвалось у него. - Что - потом?
    - Потом?.. -  переспросил  Бруно,  поднимаясь.  -  А  потом  -  мы
сдадимся! Если они нас того, на шлепнут сдуру! Ясно?!



                                БРУНО


    Вот уж не думал, что цел останусь!.. Очухался в  каком-то  фургоне
трясучем. Лежу пластом, морда на  грязных  досках,  а  перед  носом  -
сапожищи солдатские. Дух от них - не передать! - видимо, от этой  вони
я  и  очнулся.  Меж  сапог  приклады  винтовочные  приплясывают.   Пол
вверх-вниз ухает, трясет, мотор надрывается - везут куда-то!..
    Чувствующие шевельнуться, спеленали по  рукам-ногам,  как  колоду.
Голова трещит, во рту горечь соленая, губ не разлепить. В общем, чисто
разделали, чертово семя...
    Ну, кое-как приподнял башку, оглядываюсь. Крытый брезентом фургон;
из заляпанных окошечек - розоватый свет, рассвело, значит; вдоль обоих
бортов - солдатня на скамьях. Десятка два, все в пятнистых  робах,  на
плечах  -  черные  кружки,  знак  ночной  сферы.  Черносферцы!   Морды
чугунные, на меня - ноль внимания. Дальше, ближе к кабине  -  Бруно  с
Лотой вповалку, как и я - связаны.
    Скрипнул  я  зубами  такая  злость  взяла!  Решился,   называется!
Послушался этого долбака психованного. Вот, значит, в чем  их  великий
план  заключался:  чтобы  кругачи  их  сами  в  столицу  доставили!  С
музыкой!..
    Это уж точно  -  даже  с  плясками.  До  упаду!  Живого  места  не
оставили, сволочи! Это же  надо  догадаться:  добровольно  кругачам  в
плен?! - Но я-то хорош, поддался,  не  остановил,  ну  прямо  затмение
нашло, честное слово...
    Тут швырять-трясти перестало, на ровную  дорогу  выбрались,  шофер
газу наддал. Значит, точно - в столицу везут!
    В фургоне посветлело. Пригляделся я к солдатам, что ближе сидели -
ох, и рожи, один к  одному,  под  стать  Бруно!  Черт  знает,  где  их
выращивают - амбал на амбале, от таких не  уйдешь.  Сидят  истуканами,
пялятся куда-то в брезент - земки  стеклянные.  Пьяные  они  все,  что
ли?..
    Через некоторое время - тормозим. Снаружи голоса,  крики.  Брезент
сзади откинулся, какой-то тип в офицерской форме в кузов  заглядывает.
Глянул, рукой машет? - "Пропустить!.." В столицу въезжаем, значит.
    Ну, едем дальше. Вдруг, чувствую, кто-то меня со спины за  веревки
дергает. Изворачиваюсь: Бруно! Мать честная, сидит на полу и ножом мне
веревки режет. Глянул я на солдата - хоть бы один бровью повел,  будто
не видят! А из глубины мне Лота рукой машет, она уже у  окошка  стоит,
больную ногу поджав. Вроде даже подмигнула мне - ну, совсем,  как  Ян:
мол, не дрейфь, парень!
    У меня малость ум за разум зашел. Чего, это они? -  бормочу  и  на
солдат ношусь.
    - А-а, - говорит Бруно, - не обращай внимания! Спят они...
    Спрятал он лезвие, к окошку подался. Пригляделся я к солдатам -  а
ведь и в самом деле спят! Все до единого, с открытыми глазами,  словно
лунатики. Колдовство, не иначе!..
    Хочу встать - ноги подламываются, совсем скис. Тут Бруно сует  мне
несколько горошинок, вроде  тех,  в  Обители,  и  фляжку  маленькую  -
запить. Приложился я к горлышку -  будто  огня  хватанул,  все  внутри
запылало. В одно мгновение башка прояснилась, прямо звенит, а в теле -
ни боли, ни вялости; сил - горы бы своротил! Вот это напиточек, думаю,
где ж они раньше-то были, для себя, что ли, Бруно  берег?!  Хотел  еще
хлебнуть, не дал мордатый: нельзя, говорит, больше - вредно!
    Вскочил я - и к окошку. А там... Матерь божья, грузовик-то уже  по
главной  столичной  площади  шпарит,   вон   и   купол   уже   близко:
белый-пребелый, будто яйцо, полсферы закрывает, шпиль над ним  золотой
в небо вонзается, конца аж и не видно!  Все  вокруг  оранжевым  светом
залито: железные  крыши  многоэтажников,  бесчисленные  окна,  асфальт
площади - прямо пожар.  Народищу  -  видимо-невидимо,  чисто  Вавилон!
Толкотня, давка, гул, все куда-то прут, друг друга пихают... И военных
тьма: конные, пешие, в разных  формах,  все  вооружены,  кое-где  даже
панцири храмовников сверкают.
    Фургон наш сквозь толпу едва ползет, шофер сигнал оборвал. И  едем
мы прямиком к куполу, то есть к  Храму  Святой  оси,  и  народ,  между
прочим, туда же стремится, только солдаты их сдерживают. Тут  у  меня,
как говорится, прорезалось, даже  кулаком  себя  по  лбу  двинул.  Ну,
конечно, ведь сегодня же праздник. День Первого свершения - самый  что
ни на есть  великий  праздник  Семисферья!  Скоро  Чудо  оси,  Большие
жертвоприношения, пророчества... Потому и народ!..
    Оторвался я от окошка, гляжу - Лота  ко  мне  ковыляет,  за  борта
придерживается, солдат задевает. Те - как статуи, пялятся слепо:  хоть
ты их режь, хоть жги, все едино! М-да-а, знай наших! Лота меня за руку
схватила и говорит:
    - Мы у цели, Стэн!.. Приготовься - будем прорываться!
    Вот оно, ожгло меня, вот они куда все время метили - в Храм оси!
    - Ничего не бойся,  ничему  не  удивляйся,  -  продолжает.  -  Все
сделает Бруно, он подготовлен. А ты - мне поможешь, договорились?..
    - Да, - киваю, - помогу... - Сам дрожу весь, только не от страха -
нет во мне страха! - от напряжения. В храм,  в  святая  святых,  будто
приглашали их! А ведь там охраны - как деревьев в лесу, не  могут  они
этого не знать, но вот, поди ж ты!.. Может, они их тоже...  заколдуют,
как черносферцев - и все дела? Черт их знает, что  они  еще  могут!  В
общем, ничего-то я про них не знаю, ничего не понимаю, одно  чувствую:
не из наших они! Больно отличаются от нас, будто вообще не  под  Семью
сферами родились, а где-нибудь в Золотом веке. Жрецы говорят  -  будет
такой, после Второго свершения, чистый Эдем, молочные реки,  кисельные
берега, вино в фонтанах, все сплошь праведники и святые. Только  когда
это еще будет, а они вон, уже есть, из плоти и крови, на богов похожи,
а не боги, да и не верю я жрецам насчет этого царства, мало ли что там
через тысячу сферолет будет, нам-то здесь  жить  и  сейчас,  да  не  с
праведниками, да и сами мы не праведники, вот ведь дела  какие...  Тут
фургон дернулся последний раз, встал.
    - Все!  -   командует   Бруно.   -   Пошли!!!   Смотрю,   солдатня
встрепенулась, повскакивала и через  борт  горохом:  четко,  слаженно,
любо-дорого  посмотреть!  И  на  нас,  само  собой,   ноль   внимания!
Чертовщина, самая настоящая чертовщина!
    - Не отставать! - рявкает Бруно и - за ними.  Лота  меня  в  спину
нетерпеливо подталкивает: "Давай, Стэн, не бойся!.."
    Сиганул я на асфальт - там  черт-то  что  творится.  Народ  стеной
прет, волнуется, кричит; солдатики наши полукругом выстроились,  штыки
наружу: охраняют нас, значит, от толпы. Рядом белая стена Храма  ввысь
уходит, как ледяная гора. В ней  стальные  ворота  -  вход.  Закрытый,
конечно.
    Лота меня окликнула - помог я ей из кузова выбраться, придерживаю.
Бруно к воротам подскочил,  в  руке  -  вроде  игрушечного  пистолета.
Приставил вплотную - как полыхнет Оттуда,  будто  из  гаубицы:  пламя,
искры, дым!.. Глаза сами  собой  зажмурились.  Открываю  -  в  воротах
дырища черная, в мой рост, наверное, по краям багровым огнем светится.
Жуть! Тут народ ахнул - и врассыпную, вмиг вокруг чисто стало.
    - Прикрой лицо! - командует Лота. - Быстро!..
    Натянул я капюшон поглубже. Лоту на руки - и туда! Дохнуло  жаром,
гарью,  опалило  кожу.  Продираю  глаза:  над  головой   купол   белый
вздымается, громадный,  как  небо;  под  ногами  пол  мраморный  сияет
зеркалом, будто застывшее озеро. В первый миг мне даже показалось, что
кроме купола и гладкого сияющего пола во  всем  Храме  и  нет  ничего.
Только где-то далеко, в центре, стоит здоровенная, окруженная решеткой
каменная чаша, и из нее бьет вверх  ослепительный  луч  -  узкий,  как
копье, смотреть на него больно. Ось мира!
    Лота дернулась,  выскользнула  из  рук.  И  сразу  завопил  кто-то
поблизости - на весь храм. Оборачиваюсь - всесильные боги, стоит рядом
машина сатанинская, подковой изогнулась: тысячи глаз, все разноцветные
- и мигают, как живые! Что-то в ней крутится, стрекочет,  попискивает.
В кресле перед ней скорчился какой-то  храмовник  в  белом  мундире  и
визжит, будто его на бойне потрошат. Над ним Бруно навис: весь  черный
от гари, шапчонка на голове дымится, страшный, как дьявол. Лота к нему
на одной ноге прыгает.
    Бросился я, подхватил за плачи. "Скорей!.. - кричит. - К  машине!"
Этот в белом, смотрю, уже  на  полу,  на  четвереньках  -  только  зад
мелькает. А Бруно склонился - и по клавишам, двумя руками.  Сразу  вой
со всех сторон: дико, с надрывом, даже кровь стынет  -  сирены!  Бруно
уже присел, какую-то крышку внизу отдирает, прямо  с  мясом.  Проводов
там внутри - миллион, в глазах рябит. Он туда руки,  по  самые  плечи:
треск, шипение, искры веером... Сирены враз захлебнулись, а огоньки на
машине еще быстрей  заплясали  -  словно  взбесились.  Лота  в  кресло
плюхнулась, где  раньше  храмовник  сидел,  и  давай  какие-то  кнопки
разноцветные  давить.  Боги,  думаю,  как  же   они   во   всем   этом
разбираются?!
    Слышу, крики под куполом, топот. Откуда ни возьмись,  прет  к  нам
куча народа - сплошь храмовники, вооружены  до  зубов.  Только  я  рот
раскрыл - предупредить! -  воздух  вокруг  всколыхнулся,  рокот  пошел
волнами: низкий, грозный. И такой вдруг  страх  на  меня  навалился  -
сроду не бывало! Понял: сейчас конец, вот еще секунда - и  всем  здесь
крышка! Даже волосы зашевелились. Дернулся я куда-то, уже не соображаю
ничего, одно в башке: бежать, бежать... Не  успел  -  перехватил  меня
Бруно, ручищей за ногу поймал, как клещами. А под куполом визг, вопли,
стоны, охрана сломя голову - к выходам! Я дергаюсь, бьюсь, как рыба на
крючке, волком вою... Жуть!
    Вдруг - кончилось все, стих рокот, и мигом страх  куда-то  пропал.
Вокруг - ни одного человека, все сгинули, только оружие на  зеркальном
полу  валяется  -  побросали,  значит.  Ох,   думаю,   опять   страсти
дьявольские, но как же они это?!
    Лота в кресле оборачивается, глянула вокруг, лицо в пятнах копоти,
возбужденное. Откинулась на спинку, вздохнула.
    - А ведь все - говорит, - успели! Успели, Стэн!.. Бруно перехватил
управление - никто сюда не войдет! Вот так...
    Я пот вытер - мокрый я после всей этой чертовщины,  хоть  выжимай.
Ну, ладно, успели, а дальше-то что?.. Рано или поздно  храмовники  нас
отсюда все равно выкурят. Что тогда? Зачем вообще мы здесь?
    Бруно с пола встает, весь черный,  в  подпалинах,  глаза  горят  -
сущий демон.
    - Готово! - хрипит. - Можно вводить установку!
    Лота  вздрогнула,  глянула  на  него  как-то  странно:  то  ли   с
восторгом, то ли с жалостью - не поймешь.  Ее  вообще  трудно  понять,
такой уж человек...
    - Давай! - говорит тихо. Бруно развернулся и потопал куда-то.
    - Стой! - кричит Лота. - Вернись! Подходит -  морда  невозмутимая,
ни один мускул не дрогнет. Лота вдруг привстала  в  кресле,  обхватила
его за могучую шею, поцеловала в лоб: "Иди!.."
    И пошел он куда-то к центру, в сторону Чаши, на которой  Ось  мира
покоится. Быстро идет, чуть не строевым шагом: от сапог  гул  на  весь
Храм. Не по себе мне почему-то  стало.  Про  какую  это  он  установку
говорил, нет у них  никакой  установки,  если  и  было  что  -  все  в
геликоптере сгорело.
    - За ним!.. - скомандует тут Лота. - Помоги мне...
    Оперлась  на  меня,  заковыляли  мы  следом.  Он  уже  у  решетки.
Разбежался, перемахнул играючи - а там в два моих  роста!  -  и  давай
вокруг Чаши кружить, вроде как по спирали. А  сам  все  время  на  Ось
смотрит, будто заворожила она его.
    Подбегаем к ограде. "Все! - шепчет Лота. - Нельзя  нам  дальше!.."
Стоим, к прутьям  прижались.  У  Лоты  глаза  темные,  расширенные,  в
зрачках - Священная ось белой нитью. У меня по спине холодок пробежал:
что ж такое будет?!
    А Бруно все кружит - ближе, ближе, потом  прыг  к  Чаше,  обхватил
ручищами - условно поднять собрался. Слышу, Лота шепчет: прощай,  мол,
Бруно!.. А Бруно вдруг пухнуть пошел - расперло его  во  все  стороны:
спина горбом, руки из рукавов повылазили и давай расти,  все  длиннее,
длиннее... Уже и не руки - щупальцы нечеловеческие, черные,  скользкие
- всю Чашу кольцом обхватили.  Треснула  тут  куртка  его  кожаная,  в
прорехах металл блеснул; провода откуда-то повыскакивали, зазмеились к
Чаше.
    Вцепился я в прутья, стою, как оглушенный, даже  молитву  не  могу
прочесть: все начисто отшибло! Лота мне плечо сжала:  не  бойся,  мол!
Куда там!..
    А у Чаши - сущая чертовщина!  Уж  и  тела  мордатого  нет  -  одни
провода, спирали, шары какие-то... Где-то среди этой  мешанины  голова
крутится - винтом, лицо мелькает  темной  маской.  Минута  прошла,  не
больше - нет  Бруно,  исчез  вовсе!  Вместо  него  нависло  над  Чашей
какое-то дикое сооружение, все в шипах, как еж, сверху огонек  зеленый
помигивает - прямо в воздухе. А от Бруно - только кучка рваных  тряпок
на зеркальном полу.
    - Вот и все, - говорит Лота со вздохом. -  Нет  больше  Бруно,  он
свое дело сделал! Что-то у меня в мозгах вроде забрезжило.
    - Так это... - бормочу. - Это...
    - Да, - подхватывает с улыбкой. -  Бруно  -  это  машина!  Хорошая
машина. Мы любили его, Стэн. Ведь он - это мы!




                                 ЛОТА


    Чуть не сел  я,  ей-богу...  Подумать  только  -  машина!  Машина,
которая в тысячу раз умнее любого здесь!
    А Лота засмеялась, а потом говорит, что, мол,  не  удивляйся,  все
поступки Бруно - это их с Яном приказы или заложенная программа. У них
с Бруно была какая-то дистанционная сизь,  ну,  как  бы  мысленная,  и
когда он говорил, то это, в основном, были слова Яна или Лоты, хотя  и
сам Бруно многое умел: он и телохранитель, и следопыт, и носильщик,  и
водитель, и бог знает, чего он еще умел, одно только ему было не  дано
- мыслить по-человечески. Все ж таки это машина из железа да пластика,
и главное ее назначение - здесь!..
    Тут Лота кивает на то, что раньше было Бруно, и говорит: - Бруно -
это значит: Биороботальная Установка Нейтрализации Оси. Теперь ясно?..
Ради этого его и сделали, ради этого и мы здесь!
    Она посерьезнела, глянула пристально мне в глаза.
    - Видишь этот огонек  над  чашей?..  Это  значит,  что  установка,
которую он нес  в  себе,  заработала!  И  ничто  уже  ей  помешать  не
сможет!..  Осталось  немного.  Скоро  ты  не  узнаешь  свой  маленький
мирок... Переждем здесь, а потом... потом ты кое-что увидишь!..
    Говорит она эти слова, и чувствую я, что вот эти  минуты  -  самые
главные во всей моей жизни, в прошлой и в будущей, даже если  мне  еще
сто сферолет жить придется! Набрался я храбрости, взглянул ей прямо  в
лицо.
    - Кто вы? - спрашиваю. - Откуда к нам пришли?..
    Тряхнула она волосами, прищурилась. В глазах - самых  светлых  под
Семью сферами - веселые огоньки вспыхнули.
    - А ты все еще не понял?!
    Неужели, думаю, оттуда?.. Но ведь не может  этого  быть,  нет  там
ничего и никого: черная гарь, пепелище, даже не растет там ничего.  Да
и как же сквозь сферы-то, невозможно это!.. Чувствую, еще секунда -  и
лопнет у меня сердце, как мнимон проколотый.
    - Ну что ты сам себя пугаешься?! - продолжает  Лота,  улыбаясь.  -
Ведь догадался же, вижу!
    Я только губами шевелю беззвучно - оттуда! Значит, точно - оттуда!
    - Присядем, - говорит Лота немного смущенно.  -  Устала  я  цаплей
стоять!..
    Опустилась прямо на пол, спиной к  решетке,  больную  ногу  вперед
вытянула - и уже вовсю  ею  шевелит,  словно  и  взаправду  подзажила.
Присел я на корточки рядышком,  понимаю:  главное  -  впереди!  А  она
молчит, вроде задумалась о чем-то, может, Яна вспомнила.
    - Плохо у вас тут, Стэн! -  вдруг  оборачивается.  -  Не  ожидали!
Глупостей наделали... Спорили, сомневались, а  выходит  -  сразу  надо
было!..
    Вздохнула  она  глубоко,  волосы  поправила   и   стала   негромко
рассказывать, как все было. Про Свершение - как однажды, ровно  двести
лет назад, небо ночью полыхнуло, а вся земля вокруг вздыбилась и пошла
вверх чашей загибаться. И как наш мир после  этого  выродился:  вместо
неба - сфера сплошная, ни солнца, ни луны, ни звезд, везде земля;  над
головой горы, реки, леса - висят, а не падают; вместо солнца  возникло
безобразное  черное  образование,  исходившее  по   утрам   громадными
радужными  пузырями;  в  Призенитье  объявились  бредовые  мнимоны   -
увеличенные сферой фантомы-миражи; в  лесах  и  болотах,  где  фоновая
радиация  оказалась  повышенной,  расплодились  уродливые  мутанты.  В
общем, было это, может, пострашней атомной войны, которую в  то  время
ждали со дня на день; никто ничего не понимал, многие с ума  посходили
- хаос,  грабежи,  насилия...  А  церковь,  единственная  в  то  время
древневерская  церковь,  с  перепугу  объявила  Апокалипсис:  вот  он,
значит. Конец света, и было это, конечно, чудовищной глупостью - разве
можно отнимать у народа последнюю  надежду?!  За  эту  самую  глупость
церковь  и  поплатилась  тут  же  отыскались  ловкие  ребята,  которые
заявили: не конец это,  а  совсем  даже  наоборот  спасение,  чудесное
спасение от ядерной бойни, новой мировой войны, которая началась  там,
за сферой,  где  все  уже,  наверное,  погибли;  уцелели  только  они,
избранники божьи, потому что за мгновение до  гибели  милостивые  боги
заклкючили их маленькую страну в священную сферу  -  непроницаемую  ни
снаружи, ни изнутри - вот она, смотрите, люди...  И  поверил  народ  -
куда ж деваться, ведь новая религия оставляла надежду на  возвращение:
верь - и будет Второе сбершение, достойные еще вернутся в большой  мир
- очищенный, перерожденный, Новый Эдем...
    Вот   так   и   пошла   жизнь   потихоньку.   Человек   ко   всему
приспосабливается - нашлись запасы, которые  копили  на  черный  день,
сфера давала рассеянное тепло, земля родила, в общем - вроде маленькой
планетки, только жизнь не снаружи, а внутри.
    Ну а ребята эти ловкие в жрецы подались  -  как  говорится,  свято
место не пустует! - обзавелись всем, чем надо, и сели сверху, крепко и
недолго, вот уж два  столетия  друг  друга  сменяют  и  нам,  дуракам,
значит, мозги пудрят про чудесное спасение и прочую ерунду. А  мы  уши
развесили - верим, да еще сами же камни кидаем в тех, у кого мозги  не
заплесневели, кто думать не разучился, а ведь  им  памятники  надо  бы
ставить, отвергам этим, и первому - Радену, умница он  был,  настоящий
ученый, редкостного дарования, он ведь почти догадался обо  всем,  его
формулы замкнутых сфер - блестящая находка,  прямо  гениальная,  жалко
его, очень...
    Вот, примерно, о  чем  Лота  говорила,  только,  конечно,  другими
словами, да и не все я понял, хоть  и  старалась  она  попроще.  Одним
словом - наша история, только совсем другая,  не  та,  к  которой  все
привыкли. Причем понимаю я - еще  не  все  это,  а  только  вроде  как
предыстория,  потому  что  ведь  есть  те   -   оттуда,   кто   явился
нежданно-негаданно и решил вмешаться!..
    Но об этом не успела она ничего  рассказать.  Опять  вдруг  сирены
взвыли и эхам на весь купол. Лота вздрогнула - и сразу на Чашу. А там,
над той установкой, вместо зеленого - красный огонек мигает.  И  вижу.
Лота моя в мгновение ока белей купола стала - ясно, дрянь дело!  Потом
перед Чашей, опять-таки прямо в  воздухе,  замелькали  какие-то  знаки
светящиеся, и чувствую, что-то меня начало отпихивать от ограды, будто
невидимая рука, мягко, но настойчивое - давай, мол, отсюда!  Тут  и  я
белей муки стал.
    Лота обернулась, взглянула на меня пристально, как тогда, в лесу -
словно оценивала. На мраморном лице - блики красные, брови  нахмурены.
Вздохнула коротко и говорит:
    - Пошли отсюда, Стэн! Нельзя тебе здесь оставаться...
    И голос совсем уже не тот - усталый, глухой. Вскочил я,  хотел  ее
на руки взять  -  не  позволила.  Поковыляли  обратно,  к  той  машине
диковинной, у ворот. Лота уже  слегка  на  больную  ногу  ступает,  не
морщится,  значит,  действительно  заживает!  Молчит,  лицо   застыло.
Большого ума тут не надо - что-то у Лоты не вышло: то ли авария, то ли
другое что?!
    Вернулись к воротам. Глянул я - что такое?!  Вроде  те  же  самые,
через которые мы под купол попали, а дыры  нет!  Вместо  нее  какая-то
блямба блестящая с неровными краями - будто нарост. Так вот почему  за
нами не сунулись - заросла дыра, затянулась, как  на  живом  месте!  И
хоть чудо это немыслимое, а я  не  особенно  удивился,  видно,  вконец
отупел от чудес этих, ничем уж меня не поразить: эти, которые  оттуда,
все могут!
    Стоим у свода, он вроде из полупрозрачного  стекла  сделан,  очень
толстого. Снаружи тени какие-то  мечутся,  ворота  гудят  от  грохота,
видно, лупят по ним прикладами.  Сзади  сирены  надрываются,  багровые
вспышки уже весь купол озаряют. Лота опять на меня смотрит, а глаза  -
черные-пречерные, как сфера ночная. Не первый раз замечаю, как  у  нее
цвет глаз меняется, а все равно холодок пробирает.
    - Понимаешь, Стэн, - говорит будто с усилием,  -  придется  нам  с
тобой отсюда выйти... Так уж получилось - не отсидеться нам здесь! Они
замкнули энергию оси, здесь растет излучение. Это - смертельно!
    Ничего я про это самое излучение не понял, зато  сразу  сообразил,
что  нас  отсюда  просто-напросто  выкуривают   каким-то   дьявольским
способом - храмовники ведь тоже не болваны,  кой-чего  соображают!  Ну
что ж, думаю, выходить так выходить, с ихними способностями как-нибудь
выкрутимся. А  Лота  головой  покачала  и  говорит,  будто  мысли  мои
прочитала:
    - Нет, Стэн, чудес больше не  будет!,.  Бруно  нет,  охранять  нас
некому. Рассчитывать придется только на себя, понимаешь?..
    - Та-а-к!.. - говорю. - Ясно! - Чего уж тут  не  понять:  выходит,
вся их дьявольская сила в Бруно была, в машине этой, а Лота с  Яном  -
такие же, как мы. Вернее - почти такие же, души те у них -  словно  из
другого материала: чище, светлее...
    А Лота назад смотрит, на  установку,  над  которой  красный  огонь
мигает.  То  ли  прощается,  то  ли  не  решится  никак.  И  тут   мне
вспомнилось,  как  она  сначала  проговорилась:   мол,   тебе   нельзя
оставаться! Не случайно у нее это  вырвалось,  получается,  что  ей-то
чертово это излучение не страшно, а все дело во мне,  из-за  меня  она
собирается отсюда выйти, собой пожертвовать. Э-э, нет, думаю, этому не
бывать!
    Наклонился я, подобрал автомат - кто-то из охраны, удирая, бросил.
Затвор передернул.
    - Значит, - говорю, - туда? - И на ворота киваю.
    - Туда, - отзывается эхом. Что ж, все ясно, живыми к этим лучше не
попадаться; после всего, что было в фургоне и здесь, под куполом,  они
уж, конечно, постараются!
    - Вот что, - говорю, - Лота!.. Я все  понял.  Сейчас  ты  откроешь
дверь, и я выйду! Один - понятно? Не вздумай за мной идти - все  равно
не позволю!..
    Смотрю, глаза у нее потеплели,, черноты поубавилось.  Придвинулась
ближе, головой качает.
    - Эх, ты, - говорит, - мальчик!.. Разве  между  настоящими  людьми
так дела делаются?! А ты подумал, каково мне будет?.. То-то же!
    Сказала - и дрогнул я. Понимаю разумом, что глупость  она  сделать
собирается, что смешно даже сравнивать нас - да кто я  перед  ней?!  а
сердце подсказывает: ее правда, у них, у настоящих, и в самом деле так
не водится - бросать друг друга.
    Лота тем временем автомат у меня отбирает - и в сторону.
    - Не надо этого! - говорит. - Больше у вас никто никого  не  будет
убивать. Я же обещала: все теперь станет иначе! И не бойся ничего - не
посмеют они, увидишь...
    То ли успокоить она меня хотела, то ли действительно надеялась - у
меня на сей счет свое мнение было. И если бы  мог,  если  бы  решился,
своими руками бы ее жизни лишил - все лучше, чем к жрецам!
    Обняла вдруг крепко, в губы поцеловала, шепчет:
    - Ты только выдержи, милый,  прошу  тебя  -  выдержи!  Ведь  самая
малость осталась...



                                ЭКЗАРХ


    Экзарх был в  белом  мундире  без  знаков  различия  -  невысокий,
сутулый, густые волосы с проседью, добрый прищур  карих  глаз.  Ничего
особенного Стэн в нем не нашел - человек как человек. Обыкновенный. На
портретах, которые висели в  каждом  храме.  Верховный  жрец  выглядел
иначе: старше, величественнее.
    Он стоял за массивным письменным столом, у окна,  пропускавшего  в
комнату желтый полуденный свет сферы. По  углам,  в  нишах,  прятались
мраморные лики богов Семисферья; слева, у стены, - громадный раскрытый
алтарь со сценой Первого свершения.
    Стэна с Лотой - хотя они все еще были в своих  комбах,  черных  от
грязи - усадили в глубокие мягкие кресла, обтянутые белым шелком. Стэн
долго не мог сообразить, почему он здесь и вообще -  жив?..  Ведь  его
даже не били, только в самом начале,  когда  ворота  купола  с  глухим
стуком захлопнулись за их спинами, ему пару раз  перепало  прикладами.
Но это так,  пустяки,  солдаты  просто  срывали  злобу.  Потом  с  ним
разговаривали какие-то высшие жреческие чины с золотыми  нашивками  на
рукавах - опять же спокойно, без мордобоя. И вот он  здесь,  в  покоях
Верховного... Уму непостижимо. И только потом до него дошло,  что  все
дело в Лоте - так пожелала она, и  сам  экзарх,  наместник  богов  под
сферами, вынужден считаться с ее желаниями.  Это  спасло  ему,  Стэну,
жизнь. Пока! Пока экзарх считается с ней...
    Мягко ступая. Верховный  вышел  из-за  стола,  остановился  против
Лоты.
    - Как я понял, у нас мало времени,  -  сказал  отрывисто.  -  Ваши
условия?
    - Никаких условий, - покачала головой Лота.  -  От  вас  требуется
только одно - сообщить обо всем населению!
    Экзарх резко сел в кресло напротив - будто прыгнул, достал золотой
портсигар, закурил.
    - Почему нельзя войти в купол? - спросил, разгоняя ладонью дым.  -
Мои люди взрезали  двери  и  до  сих  пор  топчутся  перед  ними,  как
бараны... Легкая улыбка тронула губы Лоты.
    - Это просто... Есть такой приборчик... Назовем его  для  простоты
"генератором ужаса". Это понятно? Экзарх приподнял бровь, задумался.
    - В  принципе,  -  произнес  негромко,  -  нам  ничто  не  мешкает
расстрелять вашу установку прямо из дверей. Прямой наводкой!
    - Мешает! - возразила Лота. Глаза ее уже  откровенно  смеялись.  -
Установка защищена. И потом... - она чуть качнулась вперед. - Поймите,
вы имеете дело не с дилетантами. Все предусмотрено!
    Экзарх пристально, с каким-то болезненным любопытством разглядывал
Лоту. Не было похоже, чтобы он волновался. Курил, щурился сквозь дым.
    - Ну, а если бы не дошли? - спросил резко. - Ведь вы, кажется,  не
бессмертны?! Лота пожала плечами.
    - Пошли бы другие... Просто это случилось бы чуть позже.
    - И ни тени сомнений?
    - Нет, почему же... -  Лота  взглянула  на  него  внимательней.  -
Все-было: и сомнения, и выводы, и - решения! Мы ведь кое-что видели...
- Она насупилась, потом тряхнула головой. - С этим надо кончать!
    Экзарх  порывисто  встал,  шагнул  к  столу,   бросил   окурок   в
пепельницу.
    - Все не так просто, как вы представляете, - сказал,  возвращаясь.
- Здесь сотни тысяч людей. В основном - полудикари. Сфера  для  них  -
единственно возможный мир. Они скорее умрут, чем  откажутся  от  своей
веры!
    Остановившись перед креслом Лоты, он сцепил руки за спиной.
    - Зачем умирать? - Лота устало  вздохнула.  -  Когда  люди  узнают
истину, никто не захочет умирать...
    - Что есть истина?! - усмехнулся экзарх, доставая новую  сигарету.
- Химера!.. - Он быстра курил, глядя на нее сверху вниз, и Стэн  вдруг
понял, каких усилий стоило ему это внешнее  спокойствие.  -  Позвольте
все-таки узнать, кто вас уполномочил принимать решение? Кто вы?
    Лота выпрямилась в красле, глаза ее блеснули.  Стэн  непроизвольно
напрягся: "Вот, сейчас!.."
    - В данный момент я  представляю  здесь  семь  миллиардов  граждан
Земли, - сказала она просто. -  Решение  приняли  мы  вдвоем  с  Яном:
полномочия у нас есть! Официально предлагаю вам немедленно  оповестить
население о скором переходе... Экзарх недоверчиво покачал головой:
    - Быстро же вы оправились... Мы считали,  что  там,  за  сферой  -
ничего не осталось. Ядерная зима и прочее - ну, вы  понимаете!..  Лицо
Лоты порозовело.
    - Да поймите вы, наконец, не было никакой войны! Хватило разума  и
сил... А был мир, двести лет мира - впервые  в  истории.  Вы  даже  не
представляете себе, что это такое - два столетия мира! Вы  не  узнаете
свою планету!..
    Стэн потряс головой - его ударило в пот. Боги, о чем они говорят?!
Семь миллиардов, не было войны... Как же так - не было?! Зачем же  они
тут?.. Нет, нет,  этого  не  может  быть!  И  Раден  говорил  -  была!
Ядерная...
    - Но если так, - криво улыбнулся экзарх, - откуда  сфера?  Значит,
все-таки боги?! Лота изумленно взглянула ему в лицо.
    - Ну, хорошо, - сказала терпеливо, - если вы хотите выслушать  это
от меня - пожалуйста!
    И она ровным, бесстрастным голосом заговорила о том, что случилось
двести лет назад, когда все висело на волоске: быть или не  быть?  Мир
тогда раскололся: одни готовились, казалось, к неизбежному,  другие  -
всеми  силами  старались  остановить  безумие,  а  кто-то  -  надеялся
отсидеться.
    В то время уже проводились опыты по свертке пространства, и вот за
них-то и ухватились тогдашние правители этой маленькой страны.  Возник
бредовый план: локально  свернуть  пространство,  переждать  в  коконе
мировой пожар и вернуться в большой мир - уже единственными хозяевами!
    Начались опасные эксперименты - как раз там, где  нынче  находится
Зенит! Их предупреждали - но что может быть страшней атомной войны?!
    Все закончилось невиданной катастрофой - неуправляемая  коллапсная
реакция,  взрыв...  Страну,   словно   зонтиком,   накрыла   замкнутая
сфероволна. Физическое время сместилось  вперед  на  доли  секунды.  -
пространство схлопнулось, свернулось внутри  колоссальной  вращающейся
сферы! А там, снаружи, на месте исчезнувшей страны, возникла  странная
псевдообласть  без  размеров  и  границ  -  тысячи   квадратных   миль
пространства, стянутых в бесконечно малую точку.  "Фридмон"  -  мир  в
элементарной частице!
    Почти двести лет он был единственной  запретной  зоной  на  Земле:
сферу нельзя раскрыть снаружи - это гибельно для  ее  населения.  Даже
местные проходы стали возможны лишь  теперь,  когда  энергия  вращения
пошла на  убыль...  Никто  не  знал,  что  там  происходит  -  внутри.
Предполагали, что часть населения могла выжить.
    И когда подошло время  и  сферу  удалось  проколоть,  внутрь  была
заброшена специально подготовленная группа  с  широкими  полномочиями:
Ян, Лота и многоцелевой робот.
    Только трое -  чем  больше  забрасываемая  под  сферу  масса,  тем
сильнее  внутренние  возмущения.  В  момент  заброски   в   Призенитье
отмечались довольно сильное землетрясение и прочие аномалии...
    Их заметили, почти сразу началось преследование, и они поняли, что
целостность сферы тщательно контролируется. Значит, лидеры этого  мира
предполагали   возможное   вторжение   извне   и    должным    образом
подготовились... За время, пока добирались в столицу,  удалось  многое
повидать. Достаточно, чтобы решиться!..
    Лота замолчала. Взглянув  на  Стэна,  кивнула  одобряюще.  У  него
щипало глаза от пота - весь взмок. Машинально утершись  рукавом,  Стэн
посмотрел на экзарха. Неужели  правда?!  Значит  -  не  было  никакого
божественного Свершения? Никто их не спасал, никому они не нужны - все
ложь, ложь! Религия Сферы, боги, храмы, жрецы, жертвы - чтобы  они  не
свихнулись и верили, верили, верили...
    Экзарх с минуту молчал, хмуря брови. Лицо его будто затвердело.
    - А если даже и так? - вдруг произнес глухим голосом.  -  Что  это
меняет? Мы не в ответе за предков!..
    Он круто обернулся, подошел к столу,  уселся,  сцепив  руки  перед
собой.
    - Я  обязан  думать  о  своем  народе,  -  продолжил  из-за  стола
отрывисто. - Вера  в  Свершением  -  основа  нашего  мира.  Вы  хотите
разрушить ее. Но это вам - не мост взорвать! Вы представляете,  что  с
ними будет?.. Шок, безумие! Те, кто выживет, никогда не  приспособится
к вашему образу жизни - это же питекантропы! Как вы поступите с  нами!
Резервации, туземные поселки  за  колючей  проволокой...  Или,  может,
зоопарки?
    - Перестаньте!  -  выкрикнула  Лота.  -  У  нас  найдется,   кому,
позаботиться о них!  А  если  вы  действительно  думаете  о  народе  -
сообщите им правду! Еще есть время...
    - Ну хватит! - в голосе  экзарха  звякнул  металл.  -  Я  не  могу
допустить эту авантюру!.. Мы  действительно  подготовились.  У  нас  -
отличная армия: танки, артиллерия, авиация! Как бы сам  не  вспомнить,
что такое война!.. Что, вам смешно?!
    Верховный жрец откинулся назад, крылья крупного носа  раздувались.
Стэн напрягся, ему не хватало воздуха. "Что же будет? - тупо стучало в
мозгу. - Что же теперь будет?.."
    - Ладно! - произнес Верховный, играя желваками. - Тогда я  напомню
вам о тех ядерных реакторах, которые  действовали  в  стране  накануне
Свершения. Они работают до сих пор! Мы накопили  тонны  первоклассного
плутония.  Прикиньте-ка,  сколько  бомб  можно   из   него   сделать?!
Предупреждаю: мы пойдем на все!.. Лота невесело усмехнулась.
    - Семь миллиардов, - раздельно произнесла она. -  Семь  миллиардов
свободных людей!..
    Какие бомбы, какие танки - опомнитесь! Сейчас не время для детских
игр! Займитесь срочными делами..,  Иначе  я  всерьез  поверю,  что  вы
нездоровы.
    Экзарх качнулся вперед, лицо его побледнело.
    - Так вы отказываетесь выключить установку? -  стеклянным  голосом
произнес он.
    Вот оно, пронзило Стана. Он  невольно  встал  с  кресла  и  теперь
стоял, сжимая  кулаки.  Он  чувствовал,  что  сейчас  произойдет.  Это
повисло  в  душном  жарком  воздухе  кабинета,  застыло  в  побелевших
немигающих глазах экзарха, плотно сжатых тонких губах -  неотвратимое,
как страшный сон. Боги, взмолился Стэн, ну сделайте же что-нибудь!..
    - Даже если бы это было возможно, - спокойно сказала Лота, - я  бы
этого не сделала!
    Экзарх медленно  поднялся  во  весь  рост,  лицо  его  неузнаваемо
изменилось. Стэн с ужасом увидел, как буквально на  глазах  сползла  с
него маска терпения и доброжелатель-ства. Теперь перед ними стоял он -
владыка Семисферья, каждое слово, каждый жест которого - закон!
    - Дрянь!.. - процедил он, раздувая ноздри. - В героини захотела?..
Думаешь - памятник постазят?.. Невинно убиенной девице Лоте  д'Арк  от
благодарного народа Семисферья!.. - Он рванул на себе ворот мундира. -
Не выйдет!!!  Я  отдам  тебя  солдатам...  толпе!  Народ  сам  накажет
осквернителей Храма и веры!..
    Не помня себя, Стэн заслонил  собою  девушку.  "Нет!  -  беззвучно
кричало все его существо. - Только не это!!!" Лота отстранила его,  на
бледном лице вдруг сверкнули белоснежные зубы: она смеялась!
    - Вы больны! - бросила звонко. - Таких мы изолируем и лечим!
    Сквозь влажную пелену в глазах Стэн видел, как  экзарх,  зло  сжав
зубы, шарил вслепую по столу. Со стуком распахнулись двери, кабинет  в
мгновение ока наполнился людьми.
    - Не сметь!!! - закричал Стэн, прыгая им навстречу.



                                 СТЭН


    Дальше - туго помню. Врезали мне чем-то по  черепу,  все  поплыло.
Вроде куда-то тащили, везли... Сплошной туман.
    Врубаюсь - степь травянистая  ровной  чашей;  где-то  высоко,  над
головой - лесистые холмы; сзади - канал, весь чертовым  кустом  оброс.
Кажись, тот самый, где мы вчера на засаду напоролись.
    Невдалеке - грузовик крытый, храмовники рядом разми-наются, дым  в
небо пускают. А дело уже вроде к вечеру, хотя и светло еще. И  на  кой
черт, думаю, они меня сюда притащили! Не велика птица,  могли  бы  там
же, на месте...
    Тут еще два грузовика крытых подъехали. Брезент откинулся, солдаты
вмиз попрыгали. Потом народ повалил разный.
    Присмотрелся - собственным глазам не поверил! Вот те на:  знакомые
все лица! Джуро, Аско Кривой, Пузырь, Шакал  с  братьями,  Ялмар...  В
общем, вся банда во главе  с  вожачком,  все  бывшие  покойнички.  Вот
так-так... А я-то их уже похоронил давно!.. Выходит, никого тройка  не
убивала, не в их это правилах, просто нейтрализовала как-то, чтоб  под
ногами не путались - и дальше, своей дорогой! А когда Ялмар с дружками
очухались, тут их кругачи и сгребли...
    Вслед за ватажниками, смотрю, монахи-древневеры полезли, из горной
обители, а когда я среди них отца Тибора разглядел, даже не  удивился:
отстояла его тройка, они и не такое могут! Дальше - отверги появились,
грязные, как черти, даже их хиляк-командир уцелел, хотя и с  трудом  я
его признал - больно излупцован! Одним словом, все, кто хоть как-то  с
тройкой дело имел. Полный комплект!
    Так вот зачем нас к каналу притащили - чтоб концы в воду!  И  хотя
давно уж готов был я к этому, все равно мороз прошиб: неужто  решатся,
ведь столько народу?!
    Кругачи согнали всех в кучу  -  торопятся,  нервничают,  затворами
щелкают. Вдруг, вижу, народ расступился, и  выходит  из  толпы  она  -
Лота. Целая, невредимая, походка царственная, будто плывет по траве  -
и ко мне! Солдаты ее не задержали,  вроде  даже  отпрянули  -  как  от
ведьмы.
    Вскочил я ей навстречу, не устоял -  бухнулся  на  колени,  совсем
ноги не держат. Наклонилась она, в лицо заглядывает.
    - Стэн, мальчик, - шепчет страдальчески, - как же тебя так?!
    Видать, крепко меня разукрасили. Кругачи  поодаль  стоят,  на  нас
искоса поглядывают, курят. А я ничего видеть не хочу,  кроме  лица  ее
родного - и ведь ни тени страха в нем! Руку мне  на  голову  положила,
шепчет:
    - Потерпи, милый! Сейчас  легче  будет...  И  такая  в  ее  голосе
нежность, что в  горле  у  меня  намертво  перехватило:  хочу  сказать
что-нибудь напоследок - слова не вымолвить! А она все гладит по голове
и смотрит, а в глазах блеск странный, завораживающий... И  снова,  как
тогда  в  лесу,  после  Станции,  боль  куда-то  ушла,  силенка  вдруг
появилась, в мозгу мыслишки заворочались. Ясно мне стало, что  это  ее
сила в меня вливается - последнее отдает! Извернулся, прижался  губами
к ладони ее, мычу что-то...
    - Ничего они мне не сделали, - шепчет в ухо. - Не  посмели!  Я  же
говорила... Держись - скоро уже!..
    И  на  небо  посмотрела.  А  небо  действительно  странное.  Вроде
фиолетовый час настал, вечерний, а не темнеет. Наоборот, по всей сфере
какой-то тревожный свет: розовыми сполохами, будто пожары повсюду.  На
знамения похоже, о которых монахи потихоньку шепчутся.
    Тут солдаты зашевелились, офицер объявился - что-то каркает, рукой
машет. Морда красная, бешеная ...
    Кругачи цепью выстроились, погнали народ к берегу. В общем, если у
меня где-то еще теплилось - враз погасло! Значит, всех  сразу  -  и  в
канал. Засыплют, заровняют - поди найди! Мол, знать не  знаем,  ведать
не ведаем... Лота привстала, глаза прищурила, побледнела: тоже поняла.
И опять вверх, на небо  -  губы  шевелятся,  словно  заклинание  какое
читает.
    Подогнали народ, выстроили у кромки канала. Все  молчат,  хоть  бы
крикнул  кто  -  глаза  остекленевшие,  мертвые.  Заранее   с   жизнью
распрощались, уж и души нет, одни оболочки. Ватажников Ялмара пока  не
тронули - отдельной кучкой стоят, в стороне. А я  на  заросли  кошусь,
что левее начинались. Если рвануть туда, и вниз, по склону - может,  и
удастся, а?.. Ничтожный шансик, но все же!
    Подался я к Лоте, киваю на  кусты  -  мол,  давай!  Не  реагирует,
уставилась на солдат, взгляд дикий, страшноватый, зрачки во все  глаза
- и будто одеревенела! Может, тоже с жизнью простилась!?
    Солдаты  тем  временем  выгнали  вперед  ватажников,  у  тех   уже
откуда-то винтовки в руках. Сфероносцы сзади,  автоматы  им  в  спину:
чужими руками, значит! Подняли ватажники винтовки на  прицел  -  морды
хмурые, испуганные. На небо поглядывают, пожар там все сильнее, так  и
полыхает!
    Дернул я Лоту за рукав - если пытаться,  то  сейчас,  пока  они  с
первой партией расправляются! Ноль внимания...
    Тут офицер что-то крикнул, рукой  взмахнул.  Винтовки  враз  вверх
дернулись - залп! Рвануло уши, из  канала  воронье  тучей...  А  народ
стоит! Мимо!!! Ей-богу, мимо! Поверх голов саданули...
    Офицер  заорал,  выхватил  пистолет,  забегал  перед  ватажниками,
Ялмару врезал наотмашь...
    Снова винтовки поднялись, стволы ходуном ходят и, чувствую,  опять
вверх целят. Пальнут ли - точно, мимо!  Народ,  правда,  не  выдержал,
многие попадали вниз - со страху. Вот тебе и  ватагам  -  кругачей  не
испугались!.. Те совсем взбесились, набросились на них - приклады  так
и мелькают.
    Оборачиваюсь - Лота белая, как мрамор, в глазах - огонь  холодный,
колдовской, до костей прошибает. И понял я, что ватажники здесь ни при
чем! Она это!!! Великое небо, кто же еще на такое чудо  способен?  Она
это заставляет ватажников мимо стрелять...
    Вдруг - гул раздался, мощный, грозный.  Враз  крики  прекратились,
все морды вверх задрали. А там - страшное  дело!  Горит  небо,  пылает
лютым пламенем. В зените - дырка белая, и  бьет  оттуда  огонь.  Жаром
дохнуло, вокруг все замерло, не шелохнется:  воздух,  деревья,  кусты,
люди. Прямо давит, к земле гнет.
    Лота вдруг голову запрокинула, вскрикнула что-то и  в  траву,  как
подкошенная. Бросился я к ней ,не успел!..
    Дернулась тут страшно земля, ушла из-под ног.  Лечу  я  куда-то  и
вижу: треснуло небо, раскололось! Трещина на всю сферу -  черная,  как
ночь, все шире, шире. В ней - точки яркие, ледяным огнем горят, так  и
впились в глаза. Потом грохнулся я на спину -  искры  из  глаз!  Лежу,
гудит со всех сторон, словно лавина. А трещинам -  уже  на  весь  мир.
Дрогнули горы, холмы, леса - и вниз,  на  меня!  Обдало  меня  холодом
могильным: вот он, конец света! Мир падает!
    Заорал я, сам себя не слыша, зажмурился - конец, конец, конец...
    Отключилось у меня в мозгу что-то, выпал кусок из памяти... То  ли
минута, то ли час... Пришел в себя - тихо, в лицо  прохладный  ветерок
бьет. Поднимаю голову... Великие боги, нет больше сферы!!! Совсем нет!
Ничего над головой нет - одна громадная сияющая голубизна! А под  этой
голубизной - совершенно  немыслимая,  будто  разглаженная  исполинским
катком, равнина - плоская, как  стол!  Весь  мир  -  распрямился!  Нет
больше вогнутых равнин, ничего не нависает, все  раскрыто,  распахнуто
куда-то в жуткую, неправдоподобную  бесконечность.  Куда  ни  глянь  -
плоскость, плоскость, плоскость... Только где-то  далеко,  в  туманном
мареве странного дня, в прозрачную синеву вонзались сиреневые горы.
    Значит - свершилось, дошло до меня наконец, все-таки свершилось!!!
Вот он каков, мир по ту сторону сферы!
    Встал я на четвереньки -  голова  кругом,  все  плывет,  качается,
однако ж сообразил, что меня к самому каналу отбросило. Как же, думаю,
здесь жить-то, ведь невозможное это  дело!  Разве  что  всем  в  землю
зарыться, как кротам!
    Слышу, кусты рядом зашуршали, чье-то лицо замаячило. Хоть и  туман
перед глазами, узнал: отец Тибор! Грязный, побитый,  исцарапанный,  но
живой - глазами хлопает.
    Собрался я с силенками, на ноги встал:  Лота  -  вот  о  ком  надо
прежде думать! Некогда нюни распускать!
    Шагнул  вперед  -   раз,   другой.   Качает,   к   горлу   дурнота
подкатывается, но ничего, иду, не падаю. По плоскости  иду,  и  ничего
надо мной не висит,  не  давит,  будто  невесомый  я.  Ох  и  странное
чувство, скажу я вам... Но стало быть, жить можно, ведь  не  умер  же,
дышу, вот и остальные вроде шевелятся...
    Оглядываюсь, Лоту ищу. Солдатня вперемешку  с  ватажниками  вземлю
вжимается, кое-кто мычит с перепугу, из канала - вой.  Лоты  нигде  не
видать. Может, в канал ее забросило?..
    Только двинул туда - полыхнуло что-то в небе, словно взрыв!  Вспух
над головой бело-желтый шар, засиял невиданно, ослепил! Рухнул я,  как
подкошенный,  под  кустик  какой-то  заполз,  замер.  Вмиг  сообразил:
атомный взрыв это, вот что!., С детства наслышаны о войне этой самой -
знаем!.. Значит - решился все-таки  экзарх,  на  все  пошел,  будь  он
проклят...
    Потом, чувствую, кто-то меня за  плечо  трясет.  Дернулся  я,  как
ужаленный, поднимаю голову - Лота! Сидит на корточках, лицо вверх, под
этот чудовищный, испепеляющий свет - и смеется!
    - Ну, что ты, глупышка!.. Это же просто  солнце!  Это  же  наше  с
тобой солнышко...
    В мозгах моих что-то  перевернулось  со  скрежетом  сумасшедшим  и
лопнуло. Не помню, как на  ногах  очутился  -  слезы  градом,  коленки
трясутся. Вокруг - черт-то знает какие цвета, все  изменилось:  трава,
листья, камни, сама земля! Ветерок подул -  теплый,  ласковый,  запахи
какие-то  одуряющие,  в  траве  -  зеленой!!!   -   живность   степная
надрывается. Вокруг  солдаты  зашевелились,  кое-кто  уже  на  карачки
встал. Из канала народ недорасстрелянный потихоньку выползает -  морды
очумелые, к земле жмутся. И свет, целый океан света...
    Потом прямо с неба свалилась какая-то громадная  штуковина,  вроде
шара белоснежного. Шлепнулась  рядом,  в  сотне  шагов,  лопнула,  как
зрелая тыква, люди оттуда посыпались - и к нам:  орут,  руками  машут,
чисто психи какие!
    А впереди всех, широко раскинув руки, мчится  невысокий  крепыш  с
белобрысыми волосами. Екнуло тут у меня сердце: неужто он?! А  что,  у
_н_и_х_ и не такое возможно...

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.