СИДНЕЙ ДЖОН БАУНДС
                       ОДУШЕВЛЕННЫЕ.
     Гаррингтон втиснулся в кабину. Его темные волосы
сбились в немыслимую прическу, неприятный зуд доводил его до
болезненного состояния. Он сидел в своем марсианском катере,
из кабины которого, поднятой высоко на огромных
баллонах-опорах, открывался вид на скалистый ландшафт,
изуродованный разбросанными повсюду кратерами. Из-за пыли,
покрывавшей всю поверхность Марса, весь этот пейзаж, всегда
неизменный, окрашивался в ржаво-красные тона. В кабине
катера было нормальное земное давление и Гаррингтон снял
шлем скафандра. Он жаждал как можно быстрее оказаться на
базе, чтобы там наконец съесть что-нибудь горячее. А также
его ожидал очередной сеанс связи с Землей, но на самом деле,
ничего на свете он не хотел так сильно, как избавиться от
этого зуда.
     Разозленный тянущимся ожиданием, он посмотрел на Пуча,
геолога экспедиции. Пуч находился снаружи. Постукивая своим
неразлучным молотком, он отбивал куски скалы и складывал их
в пристегнутый сбоку мешок. Гаррингтон наклонился вперед,
нажал на пульте управления кнопку связи и закричал в
микрофон:
     - Поспеши! Я должен скоро выходить на связь!
     Ответ Пуча пришел тотчас же. Он говорил резким
неприятным голосом. Можно было подумать, что он чем-то
удивлен:
     - Подожди еще пару минут, Майкл. Кажется, что-то нашел.
     Неудовлетворенный таким оборотом дела, Гаррингтон
следил из-под бровей за фигурой, удалявшейся от катера.
Вдруг, совершенно неожиданно, Пуч исчез, словно грунт под
ним разошелся и поглотил его. Только облако пыли,
поднявшееся над тем местом, где пропал геолог,
свидетельствовало о том, что произошло что-то таинственное и
непонятное.
     - Пуч?
     В ответ из приемника донесся голос Шелтона, прерываемый
тяжелым свистящим дыханием:
     - Треснул шлем...не могу дышать...помоги...на помощь!
     Гаррингтон, не раздумывая, взял из шкафа шлем от
запасного скафандра, схватил баллон с кослородом и, как
молния, выскочил наружу. Защелкнув карабин страховочного
фала на ремне катера возле люка, он быстро пошел к тому
месту, где исчез Пуч- при гравитации Марса, составляющей 1/3
земной, это было нетрудно.
     - Пуч! - позвал он снова.
     На этот раз ответом был хрип, звук которого бросил
Майкла в дрожь. Гаррингтон побежал быстрее и оказался на
краю трещины, в которой по-видимому находился геолог. Он
лежал на дне, руки его плотно прижимались к покрытому
трещинами шлему. Гаррингтон бросил вниз баллон с кислородом
и шлем, а сам, натянув фал, начал спускаться по откосу
расщелины. Она была довольно мелкой. Оказавшись внизу, Майкл
через мгновение понял, что помочь Пучу уже нельзя.
     Должно ли было это в конце-концов произойти? Только
один-единственный несчастный случай, и надо же, с
трагическим концом!
     Мысль о том, как на сообщение о смерти отреагирует
Брунель, не давала ему покоя. Но разве в этой лишенной
кислорода атмосфере кто-нибудь из них имел шансы выжить?
     Гаррингтон выбрался наверх, подтягиваясь за линь и
смертельно усталый, поплелся к катеру. Связался с базой и
доложил о несчастье. Через некоторое время база вызвала его
на связь и он услышал непривычно резкий голос Брунеля:
     - Оставайся на месте. Мы сейчас будем.
     Ему ничего не оставалось делать, как с беспокойством
ожидать прилета катера с капитаном. Он не любил Брунеля. Ни
один из членов экипажа не симпатизировал ему - капитан
первой марсианской экспедиции был военным, как обычно, все
ученые не способны были четко выполнять приказы, особенно
отдаваемые четким командирским голосом капитана.
     Писк радиосигнала вырвал его из размышлений. Это Лане
вызвал его на связь. Гаррингтон обьяснил ему порядок
установления связи с Землей. Сам Лане не смог бы сделать
этого без указаний со стороны.
     Второй катер на полной скорости подлетел к катеру и
затормозил. Через минуту из него выпрыгнули Брунель и Делби.
     - Где вы находились, когда все это произошло? - Брунель
категорически жаждал объяснений.
     - В катере.
     - Значит, Пуч находился снаружи один? И это после того,
как мной был отдан приказ, чтобы наружу выходили только по
двое! Что он там делал, черт побери?!
     - Целый час мы вдвоем обшаривали окрестности, но
приближалось время сеанса с Землей. Я вернулся в катер. А
Пуча что-то задержало...
     Лицо капитана, скрытое панорамным стеклом шлема,
покраснело от гнева. Даже в скафандре, он казался суровым и
холодным. Его язык стегал как бич.
     - Он погиб потому, что вы НАРУШИЛИ ПРИКАЗ! Все пары,
работающие снаружи, должны быть связаны фалом. Вы хотите еще
что-нибудь добавить, Гаррингтон?
     - Пуч сообщил, что нашел что-то необычное, но как
только он начал подробнее исследовать это, грунт под его
ногами обвалился.
     Брунель молча пошел к месту проишествия, за ним
последовали Гаррингтон и Делби.
     - Очень интересно знать, что же Пуч мог здесь делать? -
спросил Делби.
     Брунель осторожно обошел яму. Он смутно понял, что яма
чем-то напоминает мышеловку. В глубине души он осознал, что
Пуча могли чем-то привлечь к ней. Пристегнув страховочный
фал, он осторожно спустился в яму. Вероятнее всего, Пуч упал
головой вниз и, напоровшись шлемом на что-то острое на дне
ямы, разбил стекло.
     Но он инстинктивно чувствовал, что здесь что-то не так.
Он начал искать какие-нибудь подозрительные следы на дне, а
между пальцами просачивалась только ржавая пыль.
     Обвязав тело Пуча веревкой, Брунель отстегнул мешок с
образцами и стал подниматься наверх. Гаррингтон и Делби
общими усилиями вытянули его.
     - Снимите с него скафандр,- приказал капитан.- Он может
еще нам пригодиться.
     Брунель пошел к катеру и, пока они вытаскивали труп
геолога, вернулся с лопатой в руках. В марсианском грунте
они вырыли могилу и положили в нее скрюченное тело Пуча.
     Они склонили головы, когда Брунель стал говорить слова,
которые в таких случаях произносились над могилой.
     - Прахом ты есть и прахом ты стал, прахом был и прахом
будешь...
     Затем они засыпали могилу песком, наносили камней,
сделав что-то наподобие надгробия, и вернулись к своим
катерам. Через мгновение стартовали на базу.
                         --о-О-о--

     Бледное солнце закатилось за горизонт и вскоре
наступила темнота. Через разряженную атмосферу планеты ярко
и пронзительно светили звезды. Какой-то шальной метеорит
ударился о поверхность грунта, подняв тучу пыли и оставив
небольшой кратер. Только бледно-голубой спутник немного
разогнал кромешную тьму. Не было ни малейшего ветерка. Ничто
не нарушало царящего вокруг покоя. Но вдруг с поверхности
поднялась небольшая лиловая тучка. Погодя она тут же опала
под первыми ударами мелких капель начинавшегося дождя.
     Бледная ладонь раздвинула песок, который ее скрывал,
поднялась к небу, через минуту вторая ладонь присоединилась
к ней. Показались плечи, руки и голова ... голова с лицом
Пуча. С волос на открытые губы сыпался песок. Обнаженное
тело поднялось и выпрямилось. Оно покачнулось и замерло.
     Его руки неуверенно двигались, как бы пробуя описать
полный круг. Затем застыли на мгновение неподвижно. Видимо,
тело пыталось сориентироваться в пространстве. Потом, делая
мелкие шажки, оно двинулось вперед. Сквозь ночь, обнаженное,
мертвое существо напралялось к базе экспедиции.
                         --о-О-о--

     Внутри базы, под ее надутым куполом, сидел Гаррингтон и
вслушивался в звуки, доносящиеся из приемника. Он был без
скафандра, в рабочем комбинезоне, и чувствовал себя на
седьмом небе от испытываемого комфорта. После короткого
ночного отдыха все члены экспедиции разлетелись на катерах
продолжать исследовательскую работу. В ходе этих
исследований Лане, ученый-металлург, систематически, метр за
метром, всаживался в грунт щепом металлоикателя, обходя
большую территорию. Его голос как раз сейчас доносился из
динамика.
     - Похоже, что я отыскал залежи довольно чистого
железа...
     Гаррингтон слушал эти слова без всякого интереса,
впрочем как и все остальные переговоры работающих членов
экспедиции. Его роль сейчас сводилась к дежурству и
организации членов экипажа на случай внезапной угрозы их
жизням. Оставшись в одиночестве на базе, он довольно долго
размышлял о смерти Пуча. Разве он мог тогда помочь? Однако
странное, непонятное чувство вины преследовалоего.
     Желая размяться, Гаррингтон потянулся так сильно, что
коснулся образцов породы, добытых Пучем. Их анализ,
сделанный Брунелем, не показел ничего необычного. Пожав
плечами, Гаррингтон начал приглаживать волосы. В тот момент
над входом в базу замерцал зеленый огонек, сигнализировавший
о том, что кто-то просится войти. Удивленный Майкл включил
сервопривод шлюза и спросил:
     - Кто это там? Кто из вас вернулся?
     Одновременно его услышали в обоих катерах и через
мгновение голос капитана уже ревел в динамике:
     - Что вы там выдумываете, Гаррингтон? Никто из нас еще
не мог вернуться! Мы все находимся в десяти милях от базы.
Насколько я знаю, только Лане далее мили от места работы.
Кто его видит?
     Винпент, врач экспедиции, спокойным голосом сказал: - Я
вижу Лане. Он справа от меня, направляется к катеру. Эй,
приятель, что это там у тебя происходит на базе?
     В этот момент Гаррингтон ощутил себя так, как-будто
попал под струю холодной воды. Он как загипнотизированный
начал вглядываться в указательм давления под куполом базы. И
тут открылся шлюз. Из приемника донесся хриплый голос
Брунеля:
     - Гаррингтон! Что случилось? Почему молчишь? Отвечай!
     Пуч ждал. Молча и неподвижно он присматривался к телу,
лежавшему на полу, пока голос из приемника не замолчал.
     Лане, не задерживаясь более, сложил приборы и побежал к
катеру. От Гаррингтона не было ничего слышно и его охватило
чувство, что больше он не услышит его голоса.
     Брунель по радио уже отдавал приказ:
     - Винпент и Лане, быстро возвращайтесь на базу. Мы
возвращаемся тоже.
     Врач выжимал из катера все, что только мог двигатель.
Тучи песка и пыли поднимал он, пролетая над барханами на
небольшой высоте.
     - Катер разлетится на такой скорости!
     - В условиях тяготения на Марсе, может, и не
разлетится, - хмуро проворчал Винпент и припал к искателю,
ожидая появления базы в поле видимости.
     Как только купол вынырнул из-за барханов, он поправил
курс.
     - Все выглядит нормально,- произнес он.
     Брунель ответил по радио:
     - Меня беспокоит то, что делается там внутри. Посади
катер в ярде от базы и ты, Лане, сходи и посмотри, что там
произошло. Винпент остается на связи. Держите меня в курсе
происходящего.
     Врач лихо посадил катер в тучах пыли. Купол базы имел
неприглядный внешний вид. В местах, куда попадали метеориты,
он был покрыт латками и от этого ощущение запущенности еще
больше увеличивалось.
     Изнутри не доносилось ни малейшего шума. Никаких
признаков движения. Лане энергично потянулся за шлемом и
надел его на голову.
     - Пойду проверю, - проворчал он.
     - Давай.
     - Держи меня на связи.
     Лане выскочил из катера и пошел к шлюзу. Когда он начал
открывать люк шлюза, ему припомнились последние слова
Гаррингтона, которые он слышал по радио. Это не могла быть
авария. Гаррингтон был специалистом в этих делах и очень
хорошо знал свое дело. Лане заколебался перед окончательным
открытием люка. Его начал парализовать страх. Злой на себя,
он сказал в микрофон:
     - Открываю люк.
     С этими словами он вошел вовнутрь базы. Гаррингтон
сидел перед приемником и ничего невидящим взглядом смотрел
на Лане. Его комбинезон был весь в крови. Он не дышал.
     - Гаррингтон мертв, - потрясенно прошептал в микрофон
Лане. - Похоже, что он получил ножевое ранение. Но это же
невозможно!
     Внезапно Лане замер от ужаса. Гаррингтон медленно
поднялся с кресла и двинулся к нему. В этот момент он увидел
лежащее возле кресла мертвое тело Пуча. От ужаса Лане
закричал:
     - Пуч здесь! Он восстал из мертвых!
     Блестящее лезвие ножа разодрало скафандр ученого.
Острие вошло между ребрами. Резкая боль прошила все тело и
темнота обрушилась на сознание Лане. Мертвое тело со стуком
упало на пол.
     В невыносимом ужасе ожидал Винпент прибытия второго
катера, в котором прилетели Брунель и Делби.
     - Что еще произошло? - голос капитана был глух.
     - Пока ничего, - заплетающимся языком пролепетал
перепуганный врач.
     О всем, что произошло с момента входа Лане на базу,
капитан уже знал и поэтому Винпент не мог добавить ничего
нового.
     - Там находятся только Гаррингтон и Лане! - крикнул
Брунель. - И никого более! Запомни это, Винпент! НИКОГО
БОЛЕЕ!
     - Пуч...
     Брунель грубо оборвал врача.
     - Забудь о нем! Он мертв! Он там, откуда не приходят!
     Запустив двигатель катера, Брунель и Делби несколько
раз облетели купол базы.
     - Заметили что-то?- спросил Брунель у своего напарника.
     Бородатый физик отрицательно покачал головой.
     Внезапно Брунель закричал:
     - Следы! Я вижу следы человеческих ног!
     В этот момент Делби тоже заметил в пыли следы босых ног
на пустом плоскогорье. Таинственные следы небольших ступней.
     - Это Пуч! - громко крикнул Делби, потрясенный этим
открытием. Брунель ничего не сказал. Они подрулили к шлюзу,
где их ждал, нетерпеливо пританцовывающий от страха,
Винпент.
     - Небольшой аварийный запас находится под куполом:
кислород, вода, батареи... - Брунель замолчал, давая
возможность Винпенту и Деби уяснить всю безнадежность их
положения. Через минуту молчания он сказал:
     - Чтобы продержаться до прилета звездолета, нам нужно
все это достать оттуда. Ну что ж, пошли!
     Ни один не запротестовал.
     Брунель подошел к механизму открывания люка у основания
купола и повернул рычаг шлюза, выпуская воздух из купола.
     Сморщиваясь напобие опавшего купола парашюта, он стал
съеживаться и опадать. Через несколько минут на земле перед
людьми лежала смятая пластиковая оболочка. Воздух вышел из
нее полностью. Под серыми складками не было видно никакого
движения.
     - Порядок! - засмеялся Брунель. - Ни одно живое
существо не может находиться сейчас там. Помогите-ка
приподнять оболочку.
     Делби и Винпент подскочили к нему и стали сдергивать
мягкую пластиковую оболочку, пытаясь попасть вовнутрь. Это
было утомительное занятие. А пластик цеплялся за края
оборудования, аппаратуры, инструментов, находящихся под ним.
Они не успели полностью сдернуть покрытие, как вдруг что-то
под оболочкой зашевелилось и поднялось.
     Все трое застыли, как мумии, на месте. Брунель
почувствовал, что кожа на спине и животе у него покрылась
мурашками. Из складок оболочки вынырнул Гаррингтон и
направился к ним. Его комбинезон был в крови. Лане замыкал
шествие. В скафандре, из которого вышел воздух, он двигался
как-то безобразно. В молчании, мертвые тела, тяжело
переставляя ноги, подходили к трем оставшимся астронавтам.
Брунель вздохнул, глотая воздух и заорал:
     - Бегите! Бегите сюда! Винпент и Делби - к катеру!
     Молниеносно повернувшись, он бросился бежать. Там, в
кабине, на всякий случай, был спрятан пистолет 45 калибра -
это было единственное оружие, которое имелось в экспедиции.
Винпент и Делби остались на месте, как загипнотизированные,
вглядываясь в приближающиeся к ним существа. Когда же
наваждение прошло , было уже поздно. Пуч подошел к Делби и
воткнул в его скафандр нож. Гаррингтон и Лане схватили
Винпента и, вырвав шланги из баллонов, придавили
сопротивляющееся тело к земле.
     Брунель выскочил из катера с пистолетом в руке. Когда
Пуч повернулся в его сторону, капитан выстрелил несколько
раз. Он ясно видел, как каждая пуля попала в бледное тело
мертвеца, вырывая куски плоти и заставляя брызгать кровь, но
Пуч продолжал идти к нему; патроны кончились. Брунель,
сжимая бесполезное железо в руке, повернулся и залез в
катер. С максимальной скоростью он рванулся через пустое,
зловещее пространство.
     С огромной скоростью гнал он свой катер в сторону от
базы. Его холодный академический разум лихорадочно работал,
пытаясь объяснить воскрешение мертвецов. Но он никак не мог
собраться с мыслями, был полностью дезориентирован. Через
мертвую пустыню катер вели только его руки, вели чисто
автоматически. Спустя какое-то время Брунель все же осознал,
что его никто не преследует.
     За ним никто не гнался.
     Поняв это, он уменьшил бешеную скорость. Постепенно до
него начала доходить безнадежность его положения. Ему скоро
понадобятся вода и кислород. Чтобы их получить, нужно
добраться до аварийных запасов. И все время быть начеку. Он
теперь оставался единственным человеком на Марсе. Тот
небольшой аварийный запас давал шанс дождаться звездолета с
Земли. Корабль! Удасться ли ему предостеречь членов экипажа?
     Но прежде всего ему нужно побеспокоиться о себе. Если
он погибнет, то экипаж земного корабля уже ничего не спасет.
     Он развернул катер и направил его туда, где находится
аварийный запас. Увеличил скорость и начал производить
поспешные вычисления курса. После того он начал считать,
сколько осталось до прилета земного корабля. "Нужно будет
поберечь припасы,- подумал он,- корабль находится на полпути
отсюда."
     Он затормозил катер и огляделся, замечая, что ландшафт
в этом районе стал очень холмистый. Антенна радара
повернулась в сторону радиомаяка, указывавшего
местонахождение аварийного запаса. Капитан внимательно
осмотрелся. Ни малейшего движения! Воодушевленный
результатами наблюдений, он начал переносить припасы в
катер. Каждое свободное место пространство в катере он
заполнил продуктами, батареями, баллонами с кислородом.
Емкости с водой он поместил под ногами.
     Едва Брунель управился с работой, как на горизонте
что-то едва уловимо изменилось. Брунель ждал. Постепенно ему
удалось различить пять человеческих фигур. Три из них были в
скафандрах. Это Делби и Винпент присоединились к ним,-
отметил он.
     Тяжело ступая, фигуры двигались через ржаво-красную
пыль, направляясь к нему.
     Брунель залез в кабину и с большой скоростью двинулся к
ним. Он попытался корпусом катера разметать эти ужасные
существа. Поверхность планеты была неровной и испещренной
метеоритными кратерами. Брунель атаковал на максимальной
скорости, но существа расступились и он промахнулся. Он
возобновил атаку, двигаясь в наземном режиме и вдруг
почувствовал, что катер начинает клониться на бок. Он увидел
перед собой кратер и мгновенно затормозил. На теле выступил
холодный пот. Он повернул назад. Если бы тогда катер
перевернулся, то это был бы конец всем его надеждам. Они бы
тогда быстро добрались до него. Он обернулся и увидел, что
эти люди (точнее "нелюди") двигаются за ним. Конечно, он
имел преимущество в скорости. Но каким-то образом они
обнаружили его и смогли к нему подобраться. Но рано или
поздно они опять найдут его и он будет опять вынужден
бежать. И так могло продолжаться до бесконечности. Но он
нуждался во сне, да и теперь мог не выдержать этой
неприятной гонки. Он вспоминал о корабле, направляющемся к
сейчас к Марсу. Звездолет сейчас на таком расстоянии, что
единственный приемник, с помощью которого можно было с ним
связаться, находится на базе. Эта мысль подействовала на
него отрезвляюще. Он заложил небольшой вираж и направил
катер в сторону базы. Захватив батареи, он выпрыгнул из
кабины. Только приемника нигде не было. Вероятнее эти нелюди
забрали его и где-то спрятали. Скорей всего, засыпали
песком. Эта мысль поразила Брунеля. Он удивился их
неограниченным возможностям. Живая смерть!
     Он заметил их появление на горизонте. Маленькие точки
быстро двигались в его сторону. Брунель повернулся и,
вскочив в катер, дал газ. В противоположность им он был
уставшим, хотя и двигался все время в катере. Наверняка, они
не требовали ни еды, ни сна, ни какого-нибудь отдыха. Они
рано или поздно догонят его - сколько бы эта погоня не
продолжалась.
     Брунель инстинктивно направил катер в сторону
красно-желтых скал, которые наверняка создадут
дополнительные помехи для движения этих монстров. Он так
устал, что ему казалось, что на горизонте поднимается дым от
извержения вулкана. Ко всему еще, неожиданно сорвался злой,
сильный ветер. Его порывы постепенно усиливались, поднимая
облака пыли. Они заслонили небо. Брунель изменил направление
движения и тотчас же остановился. Он не хотел рисковать,
двигаясь в сплошной пелене ржаво-красного цвета. Выключил
двигатель. Ветер превратился в ураганный, который поднимал в
воздух тонны пыли и песка, подметая плоскогорье. Измученный
Брунель заснул.
     Когда он проснулся, ураган стихал, но из-за туч едва
пробивалось бледное солнце. Брунель увидел, что находится в
каком-то незнакомом месте, окруженном холодными скалами.
Пыль и песок покрывали все вокруг. Ему захотелосьспать и
есть. Он пришел к выводу, что самое лучшее, что он мог бы
сейчас сделать, это оставаться на месте. Когда корабль
выйдет на орбиту, он сможет связаться с ним из катера и
предупредить об опасности. Может быть, это и удастся.
     Его внимание привлекла другая проблемма. Что-же
все-таки произошло? Он спокойно начал вспоминал все
подробности случившегося. Кто овладел телами его товарищей?
Может быть какая-то другая форма жизни, которая как
марионетками двигает мервыми телами? Может быть, это вирус?
Вирус, который поражает мозг и всю нервную систему и
приводит к тому, что человек впадает в состояние комы? Может
быть, это какой-то марсианский паразит, который внезапно
активизировался? Вирус?... Брунель с трудом припомнил все,
что ему о них известно. Белковая оболочка, ядро из
нуклеиновой кислоты... Когда вирус проникает в организм, то
начинает управлять им, подавляя своими нуклеиновыми
кислотами гены хозяина. Вирус влияет на него, образовывая
новые нуклеиновые цепочки, уничтожая старые и постепенно
создается совсем новый организм. Это было что-то похожее на
кошмар. Брунель начал лихорадочно размышлять, как остановить
его распространение? Что будет, если он попадет на Землю?
Ведь корабль скоро приземлится...
     Брунель вполне осознал, что может произойти. Он должен
быть предельно осторожен и внимателен, чтобы остановить эту
заразу. Он уныло вздохнул. Губы его пересохли. Во всем теле
чувствовалась слабость. Воздух в кабине катера приобрел
неприятный запах. Долгое пребывание в машине не
планировалось ее создателями. Брунель выпил полбанки воды и
принудил себя съесть полбанки консервов. Ему ничего не
оставалось, как ждать. Нелюди, даже если и могли отыскать
катер, то до сих пор не нашли его... Брунель не мог
двинуться с места, не оставляя следов. Да и не было никакого
смысла менять местонахождение. Сколько же времени прошло с
тех пор, как начался этот кошмар? Было тихо. Он выключил все
приборы, кроме системы воздухоочистки, нужно было экономить
электроэнергию. Скоро она потребуется. Сколько же прошло
дней? Машинально он зачеркнул в календаре очередную цифру.
                        ---о-О-о---

     У него начала болеть голова. Кончались баллоны с
кислородом. Он должен был решиться на рейд к базе за
оставшимися там баллонами. Сохранились ли они там еще? Дай
бог, чтобы баллоны были! Все труднее и труднее удавалось
собрать вместе свои мысли. Постепенно его тело начинало
двигаться все медленнее и медленнее. Лететь, а зачем?..
     Вдруг где-то высоко в голубом пурпуре неба возник едва
уловимый огонек. Был ли это корабль? Брунель посмотрел на
календарь. Неужели он мог так ошибаться? Нет, этого не может
быть!
     Однако все-таки огонек был звездолетом с Земли. С новым
экипажем на борту он приближался к планете.
     Брунель включил приемник и услышал в динамике:
     - Корабль к базе! Вы слышите нас?
     Он замер от неожиданности, когда в ответ раздался
спокойный голос Гаррингтона:
     - Слышим вас хорошо!
     - Привет, Гаррингтон. Мы постараемся сесть как можно
ближе к базе. Как там у вас дела? Вы уже нашли капитана
Брунеля?
     - Вообще-то все в порядке. А если говорить о поисках,
то пока все без изменений... Пока...
     Брунель мгновенно очнулся от шока, который поразил его,
и не размышляя более, включил микрофон:
     - Не садитесь! Говорит капитан Брунель! Не садитесь!
Кроме меня, здесь все мертвы! Нелюди завладели их разумами!
     С корабля до него донесся другой голос:
     - Говорит доктор Эллиот. Извините, сэр, но вам нужно
успокоиться. Мы вскоре будем с вами.
     - Ради бога! Не садитесь на Марс!
     Снова отозвался Гаррингтон:
     - Я же говорил вам, что командир спятил.
     - Хорошо. Мы обеспечим его лечение.
     Брунель все понял. Он потерял момент начала связи с
кораблем. Чужаки опередили его. Они позвали на помощь. И
экипаж корабля, уловивший сигнал бедствия, увеличил скорость
полета. Брунель включил двигатели катера и с максимальной
скоростью помчался к базе. Все силы он напряг, чтобы
удержать страх, рвущий наружу.
     - Повторяю! Не садитесь возле базы! Экипаж базы -
нелюди!
     Его приказы игнорировали. Монотонный голос начал отсчет
времени:
     - 1О... 9... 8...
     Брунель гнал катер, ни на секунду не сбавляя скорости.
Он должен прибыть на место посадки как можно быстрее!
     Вдали показалась база. Он ясно видел вновь надутый
купол. Рядом с другим катером стояли люди в скафандрах. Они
ожидали посадки. Все выглядело как обычно, и у Брунеля
перехватило дыхание от отчания. Внезапно катер накренился,
зацепившись за что-то и нырнул в кратер, попавшийся на пути.
Титановое стекло кабины треснуло. Брунель нечеловеческим
усилием попытался выбраться из тисков зажавшего кресла, но
ничего не получилось. Красный туман наползал на сознание. Он
из последних сил закричал в микрофон:
     - Не открывайте люки! Не пускайте их вовнутрь!
     Брунель лежал и никто не мог ему помочь. Он был почти
без сознания. И ничего не мог сделать. Лежа в этом кратере,
он даже не мог видеть садящийся корабль. Все, что произошло
потом, он мог только представить.
     Kраем сознания он уловил из приемника голоса прибывших
людей, приветствовавшие членов первой марсианской
экспедиции. Внезапно все смолкло. Тишина... Тишина...
Брунель заплакал.
                        ---о-О-о---

     Пуч все-таки пришел к нему. Однако капитан не стал
ждать прикосновения ножа к своему телу. Быстрым движением
руки он раскрыл замки шлема и марсианский воздух ворвался в
его легкие, сжигая и разрывая их.
                        ---о-О-о---

     Командир присоединился к экипажу, и звездный корабль,
выбросив зловещий столб огня, взметнулся в марсианское небо,
взяв курс прямо на Землю...

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.