Джордж Локхард. К Востоку от Эдема
---------------------------------------------------------------
                                _/|-_
            _,-------,        _/ -|- \_     /~>
         _-~ __--~~/\ |      (  \   /  )   ////\       Джордж  Локхард
      _-~__--    //   \\      \(*) (*)/   //// \
   _-~_--       //     \\      \     /   // //  \
  ~ ~~~~-_     //       \\     |( " )|  //  //  \
    ,     \   //         \\    | ~-~ | //  //    \
    |\     | //           \\ _/      |//   //    \
    | |    |// __         _-~         \   //_-~~-_\
   /  /   //_-~  ~~--_ _-~  /          |__//      \
  |  |   /-~        _-~    (     /     |\____
 /  /            _-~ __     |   |_____/____  `\         -------------
|   |__         / _-~  ~-_  (_______  `\    \)))     К Востоку от Эдема
|      ~~--__--~ /  _     \        __\)))               -------------
 \               _-~       |     ./  \
  ~~--__        /         /    _/     |
        ~~--___/       _-~____/      /           Научно-фантастический роман
______________/______-~____/_______-~______________
---------------------------------------------------

Сopyright(c) George Lockhard, 1998-99

draco@caucasus.net
http://come.to/skie
http://come.to/draco
http://www.dragons.da.ru

---------------------------------------------------------------------------



           *-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*



                                К Востоку от Эдема



           *-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*-*












                                    Часть первая:

                                       Жертвы

















                                                И пошел Каин от лица Господня;
                                                      И поселился в земле Нод,
                                                           На восток от Эдэма.

                                                         Бытие, гл. IV, ст. 16



                                                            Не мы идем по Пути,
                                                    но Путь проходит через нас.

                                                                       Лао Цзы


                                                      Живой, я живые тела крушу,
                                                    Стальной, ты крушишь металл -
                                                   И значит, против своей родни,
                                                          Каждый из нас восстал!

                                                       Абу-т-Тайиб Аль Мутанабби







                                       1







         ...Над ледяными волнами холодного океана мчались клочья туч.
     Северный ветер с торжеством рвал ткань неба на неровные полосы серой
     мглы, бросая вызов солнцу и не встречая сопротивления. Минуя покрытые
     мхом рифы, промчавшись над каменистыми берегами, властелин морских
     просторов ворвался в обитель слабых, ничтожных живых существ,
     именуемых людьми.
         Город встретил гостя плотно закрытыми ставнями и дымом из труб.
     Пустынные улицы словно смеялись над могуществом пришельца,
     издевательски предлагая властелину моря пыль для игр. Промчавшись над
     городом и не найдя достойного противника, ветер попытался ворваться в
     дома и призвать их хозяев к ответу за недостаточную гостеприимность.
         Дикий хохот пришельца сменился злобным рычанием, когда его
     холодная ярость разбилась вдребезги о невозмутимые камни стен. В
     бешенстве ветер взмыл навстречу небу, разодрав по пути беззащитный дым
     и насладив свою жажду разрушения его смертью. Как и люди, ветер часто
     вымещал на слабом бессилие перед сильными.
         -Ну и погодка сегодня... - заметил человек в одном из неприступных для
     ветра домов. Небольшой трактир был забит до отказа, в камине жарко
     горели дрова. Посетители вполголоса переговаривались.
         -Не говори... - рассмеялся толстяк за ближайшим столом. -Лучше
     налей-ка мне еще этого божественного напитка, прозванного вином.
         Послышался смех и непристойные намеки. Большая часть посетителей
     принадлежала к сословью моряков, на острове Инлей они составляли
     более половины жителей. Сегодня прибыл крупный караван торговых судов
     купца Ананды Крита, и команда наслаждалась заслуженным отдыхом. Мало
     кого заботило, что трактир также принадлежит этому купцу - и
     следовательно, заработанные в плавании деньги вновь переходят
     первоначальному владельцу.
        Город носил имя Тирас. Он не был крупнейшим городом острова, не был
     и знаменит. Однако в Тирасе жили шесть крупнейших торговцев
     Архипелага, чьи корабли бороздили моря от ледяных берегов острова
     Норд до коралловых атоллов на самом юге известной части мира. Святой
     престол ценил город как главный источник редкостных товаров, и жизнь в
     нем текла совершенно спокойно. Сорок тяжелых двупалубных галер с
     кольценосцами на борту могли привить должное почтение любому пирату.
         Трактирщик исполнил желание толстяка, невольно бросив взгляд на
     один из столов. Там, в самом темном углу трактира, сидели двое
     необычных посетителей.
         Один из них был невероятно, неестественно худ. Кабы не широкие
     черные одежды жреца, человек напоминал бы скелет - до того тощим было
     его невысокое тело. Лысая голова казалась черепом, глубоко запавшие
     глаза превращали и без того жуткое лицо в маску зомби. Тонкие, длинные
     пальцы удивительно походили на паучьи лапы.
         Собеседник страшного человека выглядел куда менее экзотично.
     Смуглый, коротковолосый, крепкий, мускулистый, молодой, черноглазый.
     На тонком лице едва уловимо виднелись следы пудры, но и без этого
     становилось ясно - обладатель столь богатой одежды и позолоченной
     кольчуги не привык коротать вечера в простом трактире.
         -Я понял, Икар. Не стоит повторять сначала! - юноша плохо скрывал
     нетерпение.
         -Ты понял все кроме одного: сколь опасен твой поход . - раздраженно
     ответил тощий. - Я никогда не пустил бы молокососа на такое опасное
     дело, но твой отец...
     При виде побледневшего юноши собеседник запнулся.
         -Хорошо, извини. Ты не молокосос, ты отличный воин, Кондор. Но
     согласись - опыта у тебя маловато.
     Юноша с трудом заставил себя снять руку с эфеса меча.
         -И ты тоже... - выдавил он.
     Жрец вздохнул.
         -Кондор, нет никакого позора в твоем происхождении. Ты доказывал не
     раз, на что способен...
     Юноша не слушал.
         -И ты, Икар... И ты считаешь меня сынком богатого папочки! Ты!
     Тощий пробежал пальцами по столу.
         -Считай я так, никто и ничто не заставили бы меня отпустить тебя на
     столь опасное дело. - ровно произнес он.
     Кондор медленно разжал кулаки.
         -Я не подведу тебя, Икар. Клянусь перьями спасшего меня грифона, не
     подведу.
         -Верю. - невозмутимо ответил жрец. -Потому и хочу облегчить твою
     задачу. На материк уже много лет никто не плавал. Из всех людей,
     когда-либо решавшихся на посещение материка, вернулся только один.
     Вернулся полумертвым, безумным.
         -Три года назад Круг Холодного Пламени посылал экспедицию на
     материк. - возразил юноша. - Я слышал, один вернулся живым.
         -Я говорю как раз о нем. - отозвался Икар. -Мне удалось уговорить
     одного друида поделиться информацией, и тот рассказал много
     интересного, Кондор. А главное - дал мне ту самую карту, что ты отыскал
     месяц назад...
         -И которая послужила главной причиной моего решения плыть на
     материк. - спокойно добавил Кондор.
     Жрец вздохнул.
         -Составленная тем несчастным карта должна облегчить тебе поиски. Но
     если мы действительно желаем найти Хранилище, следует подойти к делу
     серьезно.
         -Уж не хочешь ли ты сказать, что за сотни лет никто...
         -Именно так. - оборвал жрец. -Поисками Хранилища занимались
     авантюристы и прожектеры, пираты и глупцы. Само слово "Хранилище"
     стало синонимом безнадежного дела. Однако, первая же серьезная
     экспедиция - отряд друидов - как ты знаешь, сразу отыскала Хранилище.
         -О да, успех был впечатляющим, - фыркнул юноша. -Изуродованный,
     полубезумный человек твердит о горах сверкающих машин и тычет в глаза
     оборваный клочок пергамента.
         -От этого клочка пергамента будет зависеть твоя жизнь, мальчик. -
     хмуро ответил Икар. - Последний раз прошу, одумайся. Не затевай
     безумное предприятие только лишь с целью доказать своему отцу, что ты
     не хуже брата.
     Кондор побледнел и медленно выпрямился.
         -Жрец, я свободный человек и сам выбираю себе судьбу. - тихо, с
     угрозой сказал он. -Ты друг моего отца и должен знать, почему я решился.
     Но это еще не значит, что я прощу любое оскорбление.
         -Остынь. - Икар спокойно смотрел на побледневшего от гнева Кондора.
     -Нет ничего оскорбительного в правде. А ты младший сын. Запомни это,
     мальчик.
     Юноша с трудом заставил себя не огрызнуться.
         -Если надо, я верну тебе карту и отправлюсь один.
         -В этом нет необходимости. Карта твоя, раз уж я обещал. Но как более
     опытный и старший, советую: не отправляйся на поиски Хранилища. Ты
     погибнешь.
     Кондор пожал плечами.
         -Жизнь и смерть - личное дело каждого. Я решил распорядиться своей
     судьбой сам. Можешь мне помочь, если желаешь, но мешать я не позволю.
     Жрец усмехнулся.
         -Я не стану тебе мешать. Наоборот, помогу. И мое неверие в твой успех
     - еще не значит, что шансов у тебя нет.
     Юноша помолчал.
         -Как ты хочешь помочь?
         -По моему, карту тебе подарил один старый жрец. - Икар прищурился.
     -Не помнишь, как его звали? Жаль. К счастью, этот жрец не обижается на
     молодых нахалов, а помогает им стать взрослыми наглецами.  И даже
     снабжает волшебными амулетами... Вот такими, например.
         На стол лег небольшой серебристый цилиндрик на цепочке. Кондор
     недоверчиво осмотрел драгоценность.
         -Неужели изделие Предков?...
         -Как проницательно. - фыркнул тощий человек. -Одень его под
     кольчугу, на тело.
     Судорожный вздох.
         -Знаю, знаю. Он всегда такой холодный.
     Икар усмехнулся.
         -Ты даже не представляешь, что я тебе дал. Эта вещь носит имя "Слеза
     Орла", в мире существуют лишь два подобных амулета.
     Завидев непонимание, жрец пояснил:
         -Твой отец мог бы купить десяток торговых кораблей за стоимость этого
     прибора. Береги его как зеницу ока.
     Кондор широко раскрыл глаза.
         -А что делает амулет?
         -Он даст тебе неограниченную власть над грифонами. Птица исполнит
     любое твое приказание, даже пойдет на смерть. Достаточно сказать
     "Именем Слезы Орла" - и грифон твой.
     Юноша вздрогнул всем телом.
         -Я обязан грифону жизнью... - негромко сказал он.
         -Никто не заставляет тебя убивать грифонов, сынок. Но иметь
     возможность выбора бывает очень полезно, поверь старику.
     Икар поднялся.
         -С воздуха ты быстро найдешь ориентиры, о которых бредил
     несчастный. Грифон - вот главная причина, по которой я не сажаю тебя в
     подвал где ты смог бы немного излечиться от гордости. На спине грифона
     у тебя будет шанс остаться живым.
     Жрец помолчал.
         -Последнее наставление: не вступай в бой. Ни с кем. Помни, если тебя
     вызвали на бой - значит противник уверен в своем превосходстве. А он
     может быть прав. Никогда не принимай вызовов и не вызывай сам. Просто
     убей врага в спину.




                                       ***




         За пятнадцать лет до этого времени, на небольшом острове Змеиный
     Хвост, в семье деревенского жреца родилась дочь. Крупный, долговязый,
     никому ненужный младенец. Шестой. Девочку назвали Фатея.
         Отец ее, пожалуй, был единственным человеком в деревне, чей
     словарный запас превосходил три сотни слов. Как жрецу, ему пристало
     помнить тексты Назидания. И хотя жрецом он был на удивление плохим,
     пару - тройку глав мог сказать наизусть без запинки. Когда бывал трезв,
     разумеется.
         Мать... Истеричка, полусумасшедшая жена деревенского жреца, готовая
     растерзать собственных детей в угоду Предкам. Одна из тех немногих
     смертных, кого Фатея ненавидела лютой, страшной ненавистью.
         Поговаривали, что когда рождалась Фатея, у ее матери случился один из
     самых сильных припадков помешательства. Глупости. Люди ищут
     обЦяснения непонятному явлению, пытаются подогнать факты под узкую,
     твердую, двояковыпуклую линзу стереотипов. Одни пытались обЦяснить
     способности Фатеи обстоятельствами рождения, другие же - большинство -
     сразу вынесли вердикт. Ведьма.
         Эта кличка осталась на всю жизнь. Фатея имела облик классической
     ведьмы - рыжая, высокая, с плоской грудью и длинным лицом. Она была
     некрасива, и в детстве часто благодарила за это Предков.
         Конечно, подруг Фатея не имела. Кто станет водится с ведьмой, пусть
     даже она никак не проявила свою дьявольскую сущность? Да вы
     посмотрите на нее!
         Ходили упорные слухи, что отцом Фатеи был пират. Полудикие орды
     пиратов в те годы довольно часто беспокоили крестьян набегами, и кабы
     не защита кольценосцев Танка, жить у побережья было бы невозможно.
     Тристан Лотис, настоящий отец "ведьмы", огрызался на любой намек
     такого рода. Но разговоры не стихали. Особенно часто люди вспоминали
     один эпизод.
         ...Тогда Фатее было шесть лет. Девочка играла в песок на берегу моря,
     не обращая внимание на дразнивших ее мальчишек, когда внезапно из
     воды поднялись двое оборванных дикарей с дубинками. Дети бросились
     бежать. А Фатея словно окаменела. Она совершенно неподвижно сидела на
     песке, глядя прямо в налитые кровью глаза пиратов.
         Мальчишки спрятались в домах, призывая отцов воплями. Но пираты
     словно забыли об опасности. Они продолжали смотреть в глаза девочки
     даже когда подоспевший Битан, кузнец, с хрустом обрушил тяжелый молот
     на голову первого. Тело рухнуло в пыль. Второго прикончили палками, но
     даже умирая они не сопротивлялись. Словно в глазах оцепеневшей от
     страха девчонки им предстал сам дьявол, властно призвав рабов своих в
     ад...
         Фатея пришла в себя только вечером. Несколько дней она боялась
     покидать дом, пока наконец мать пинками не выгнала свою дочь на улицу.
     Вот тогда кличка "ведьма" и стала неотьемлемой частью жизни девочки.
         Пока Фатея была маленькой, особых неудобств она не причиняла.
     Жители скоро привыкли находить дикую, растрепанную девчонку в самых
     неожиданных местах - например в кузнице, или у домика деревенской
     ворожеи Дары. Особенно там. Разумеется, от этого кличка "ведьма" только
     крепче прирастала к Фатее.
         Дара терпеть не могла девчонку. Разрешенный святой церковью, ее
     промысел тем не менее очень напоминал колдовство - а может ли быть что
     опаснее слухов о ведьме, льнущей к ворожее словно репей к лошади?
     Когда Тристан спросил Дару, какому колдовсту она учит его дочь, терпение
     старухи лопнуло. С тех пор Фатея обходила домик ворожеи за версту.
         Жизнь текла относительно мирно. Деревня Килина была далеко не из
     богатых, да и жители в основном промышляли ловлей рыбы - много ли с
     рыбака взять. Крупные флотилии пиратов не обращали внимания на
     прибрежные деревеньки. Их влекли города и торговые порты.
         Набеги мелких мародеров случались редко. Слишком уж мало их
     осталось, кольценосцы уничтожали пиратов без всякой пощады. Если же
     десяток головорезов задумывал потрясти деревеньку, жители давали отпор
     и сами. Так вышло, что главной опасностью для крестьянких дочерей стали
     молодые кольценосцы, взявшие за правило наносить дружеские визиты в
     деревни едва ли не каждую неделю.
         Настоящие обиды поджидали Фатею с возрастом. Милостью бравых
     защитников, в тринадцать лет половина деревенских девочек уже могли
     называть себя женщинами. Что они и делали целыми днями напролет,
     красочно описывая встречи и все подробности последующих событий. Над
     Фатеей открыто смеялись. Кто позарится на уродину, да еще и ведьму?...
     Ее даже в дом терпимости не возьмут...
         Особенно горько становилось Фатее в дни, когда стройные корабли
     кольценосцев открыто бросали якоря у деревенского причала. Шумные,
     веселые воины совершенно не стеснялись. Зачастую они развлекались с
     девками прямо на траве за деревенской оградой, едва прикрывавшей
     горячие тела. Отцы, разумеется, закрывали на это глаза. Жена кольценосца
     - максимум мечтаний для деревенской девки. Семья, в которую войдет
     воин святого престола, обеспечена на всю жизнь.
         Фатея часто подглядывала за утехами кольценосцев. Как она мечтала
     стать одной из тех девушек что стонали под загорелыми телами воинов,
     делая вид словно их брали насильно!... Но никто не обращал внимания на
     долговязую рыжую ведьму.
         Шли годы. Пиратов становилось все меньше, кольценосцев - все больше.
     Иногда вдали проплывали корабли с других островов. Они никогда не
     бросали якоря у деревни, для гостей существовал порт Танин у
     противоположного берега острова.
         В пятнадцать лет Фатея уже на голову переросла свою мать.
     Долговязая, тощая, со спутанными рыжими космами, она могла бы служить
     натурщицей для картины "Ведьма острова Змеиный Хвост". Случаев,
     подобных встрече с пиратами, больше не помнилось - но ярлык колдуньи
     столь прочно обосновался у девушки за спиной, что даже сама Фатея
     порой верила слухам. Она давно потеряла надежду создать семью, и
     просто по привычке встречала корабли кольценосцев. Иногда даже тешила
     себя мечтами о принце.
          В тот день в бухте бросил якорь небольшой бриг. Усталые и голодные
     воины заняли трактир, мятые доспехи на многих солдатах нуждались в
     починке. Капитан, претор 2-го ранга Говард, рассказал о большом
     сражении с пиратами. Наконец флотилия кольценосцев загнала в тупик
     знаменитого головореза по кличке "Кальмар", разорившего город Орис.
     Пираты были уничтожены, их корабли потоплены, золото вернулось в
     казну и так далее. С каждой кружкой эля количество врагов вырастало
     вдвое.
          К вечеру большинство гостей разбрелось по кустам с девушками.
     Немногие оставшиеся отдыхали на полянке у костра, передавая по рукам
     кубки кисловатого деревенского эля. Фатея стояла в тени деревьев.
          Она долго не решалась подойти к отдыхавшему в стороне от других
     воину. Тот выглядел гораздо старше своих товарищей, да и доспехи успели
     побывать не в одной переделке. Ночь опускалась все ниже, и наконец
     девушка осмелилась приблизиться.
         -Никак поразвлечься желаем? - улыбнулся кольценосец.
         Фатея нашла в себе силы кивнуть, отчаяно надеясь, что полумрак скроет
     уродство лица. Напрасный труд. Воин резко наклонил ее голову поближе, и
     пару минут внимательно рассматривал.
         -Нет, милашка... - сказал он наконец. -Ты не про меня. Погуляй еще
     годиков шесть.
         Стыд и отчаяние переполнили грудь. Разрыдавшись, Фатея бросилась
     куда глаза глядят, и упала в рытвину, жестоко исцарапавшись.
     Захлебываясь плачем, она пыталась вылезти, когда мощная рука одним
     рывком поставила ее на ноги.
         Девушка медленно подняла взгляд. Перед ней стоял незнакомец.
     Среднего роста, широкоплечий, он был одет в серый дорожный плащ и
     кожаный кафтан, а на голове носил серебрянный обруч безо всяких
     украшений. Скуластое лицо с волевым подбородком наискось пересекал
     страшный шрам, чудом не задевший глаз. Зачесанные назад черные волосы
     были собраны в хвост, достигавший середины спины. Но самое интересное -
     глаза.
         Глубокие, серые, они лучились какой-то неестественной добротой. Один
     взгляд - и все страхи Фатеи бесследно испарились. Она попыталась
     отодвинуться, но незнакомец не пустил.
         -Добрый нынче вечер, верно? - прозвучал низкий голос. Фатея
     отвернулась.
         -Добрый, наверно... - она шмыгнула носом. -Кто ты?
         Незнакомец повел широкими плечами. Только тут Фатея заметила
     рукоятку прямого меча, торчавшую из-за его спины.
         -Меня зовут Кай. - представился неизвестный воин.
         -Фатея... - девушка примечала все больше подробностей. Вот широкий
     пояс с многочисленными кармашками, котомка за спиной, перевязь с
     метательными ножами...
         -Не скажешь ли, что за деревня у меня на пути?
         "Это же друид-странник, язычник!" неожиданно поняла девушка. И как
     ни странно, совершенно перестала боятся. Иррационально, глупо - да. Но
     страх исчез.
         -Деревня Килина - ответила Фатея. И добавила, покраснев до ушей: -Мы
     рады гостям...
     Кай стрельнул на нее глазами из-под густых бровей.
         -С чего это ты решила, что я иду в вашу деревню? - спросил он с
     усмешкой. Ответить девушка не успела. За спиной захрустели ветки, и
     показался тот самый воин что оскорбил Фатею.
         -Стой. - мрачно сказал он.
         -А разве я бегу? - невозмутимо спросил странник.
         -Кто таков?
         -Зовусь Кай. Путешественник, знахарь, менестрель... И много еще кто.
     Содат смерил взглядом пришельца с ног до головы.
         -Почему с оружием? - вопрос был задан довольно резко.
         -Тут опасные места... - неопределенно ответил Кай.
         -Ты носишь боевой меч. Святой престол запретил носить боевое оружие
     гражданским лицам, только охотничье...
         -Я не принадлежу к числу подданных святого престола. - спокойно
     произнес гость.
     Солдат нахмурился.
         -Еретик!
         -Я друид.
         Кай повернул серебрянный обруч на пол-оборота, продемонстрировав
     гравировку. Сплетенные в схватке Змея и Орлица, символ друидов.
         -Моя вера допущена к свободному исповеданию. - напомнил Кай.
     Кольценосец помрачнел.
         -Ненадолго, будь уверен! - бросил он хмуро. -Ну, ладно. Что привело
     тебя в наши края?
     Гость помолчал.
         -А вот этого позволь мне не раскрывать. - сказал он после короткой
     паузы. - Клянусь, что цели мои - мирные, и не несут угрозы никому из
     верующих в Назидание Предков.
         От удивления глаза Фатеи полезли на лоб. Неужели друид не мог
     придумать что-нибудь правдоподобное? Обязательно вызывать подозрение
     кольценосцев?!
     Та же мысль пришла в голову солдату. Он задумался, то и дело
     поглядывая на друида.
         -Пошли к командиру. - решил наконец воин. -Расскажешь ему свою
     историю.
     Гость последовал приглашению.




                                       ***





         ...Вчера пятеро жрецов вместе с Инектуту принесли новое мясо.
     Хорошее! Сьел. Вкусно было. Потом лежал на ковре, довольный, они
     танцевали вокруг. Нарисовали на мне всякие линии и кружочки, глупые.
     Думали я красивее стану - ха! Я уже самый красивый в мире, Инектуту
     много раз говорила...
         Потом они налили мне странный напиток, никогда раньше не пил, но
     очень приятно. Люди танцевали вокруг, Инектуту залезла на меня и пела
     красивую песню... Хорошо! Потом они вроде как друг на друга лазить
     начали, но я заснул.
         Сегодня с утра опять люди приходили, кланялись, на пол ложились. Мне
     очень скучно было. Инектуту с ними говорила, словно я говорю. Смешно...
         Только вот мне смеяться нельзя, Инектуту просила. Когда люди
     приходят, я должен молча на коврах лежать и важный вид строить. Ой, не
     стоит об этом думать, засмеюсь...
         С трудом дождался, пока Инектуту и жрецы ворота в храм закроют.
     Стоят, довольные такие, на меня смотрят. А мне весело!
         -Пошли, полетаем!
     Они сразу друг на друга посмотрели, нахмурились.
         -Ариман, не надо сейчас летать, пожалуйста... - попросила Инектуту.
     -Люди на площади перед храмом, много. Испугаются.
         Вот так всегда. Летать - ночью, когда люди смотрят - молчать, даже
     смеяться нельзя... Хоть еда вкусная.
         -Мне скучно.
     Инектуту в ладоши хлопнула.
         -Привести танцоров и музыкантов!..
     Опять эта глупая музыка! Нет, не хочу.
         -Не хочу я музыку. И танцы не хочу...
     Тут в голову хорошая мысль пришла.
         -Инек, я знаю, что хочу. Помнишь, два дня назад ты мне так приятно
     сделала?...
     Она улыбнулась.
         -Помню, Ариман. Конечно. - сразу повернулась к друзьям. -Оставте нас,
     закройте двери, и сторожите храм как звери.
         У нее стихи всегда получаются хорошо. Лучше моих... Инектуту вообще
     многое умеет лучше меня. Она говорит - это потому что я еще маленький,
     мне только двенадцать лет. Ну и что? Она в два раза меньше меня, хотя ей
     наверно три сотни лет будет!
        Но когда я так говорю, Инектуту смеяться начинает. Не понимаю, что
     смешного в моих словах - я правду говорю! Когда я неправду говорю, у
     меня хвост начинает дергаться. Это все знают.
        Пока я думал как надо стихами говорить, жрецы вышли из храма. А мы с
     Инектуту прошли в другой зал. Он всегда заполнен белым туманом
     который очень приятно пахнет, а в середине круглая дырка с водой.
     Называется бассейн. Вода всегда теплая, горячая даже, и пахнет как туман,
     но почему так - даже Инектуту не знает. Зато она знает, что надо делать в
     бассейне.
         Вот и сейчас, мы залезли в воду. Инектуту сказала мне лечь на спину и
     сложить крылья так, чтобы над водой только голова была. Я послушался.
     Она подплыла к моему хвосту и нырнула.
         Я лежал в горячей воде, смотрел на белый туман, и не хотел ни о чем
     думать. С каждой минутой становилось все приятнее... Потом я заснул
     прямо в бассейне, а Инектуту принялась полировать мою чешую. Хорошо
     быть богом.
         ...Проснулся только вечером. Довольный такой. Поел нового мяса,
     совсем довольный стал. Сидел на коврах и пробовал говорить стихами.
     Жрецы не мешали. Слушали меня, между прочим!
         Потом вдруг пришли пятеро людей в очень разрисованной одежде.
     Инектуту с ними пришла. Я сразу прекратил стихами говорить, смутился.
     Этих людей называют "колдунами". Я раньше не видел колдунов, только
     слышал, что они страшно умные и умеют всякие странные вещи делать.
     Надо будет спросить... Как нибудь...
         От их одежды шел удивительно приятный запах. Я подошел поближе и
     обнюхал переднего. Сильнее всего пахли перья, одетые у него на голове.
     Красивые такие, блестящие. Я спросил, что за птица?
         -Великая честь - носить перья макантуку. - важно ответил колдун.
     Потом Инектуту мне сказала, что его звали Некец-Макантуку. Это значит
     "тот, кто поймал макантуку".
         -А где водится такая птица? - я еще разок понюхал перья. Запах был
     незнаком, но такой приятный!
         -Макантуку - не птица. Это крылатый зверь, немного похожий на льва с
     головой орла, и покрытый вот такими перьями. - сказала Инектуту. -Они
     живут на далеких островах в океане, и очень редко залетают сюда.
     Странно, почему мне раньше не рассказывали про этих зверей?... Я уселся
     на хвост и прищурился.
         -Хочу такого.
     Люди переглянулись.
         -Поймать макантуку живым?! - удивился колдун. -Воистину, нет столь
     великого героя среди нас.
         -Макантуку - страшный, опасный зверь! - сказала Инектуту. -Он больше
     тебя, и имеет зубастый клюв.
     Второй колдун важно кивнул.
         -Но самое плохое - макантуку разумный, говорить умеет.
     Ух ты!!!
         -Я сам полечу, поймаю!
     Испугались.
         -Что ты, великий! - Инектуту задрожала даже. -Ариман, это невозможно!
         -Почему? - в упор спросил я.
         -Потому что ты еще маленький. - отрезала Инектуту. Главный колдун
     покачал головой.
         -Ариман, ты бог нашего народа. Ты должен расти и набираться сил,
     чтобы однажды вызвать на бой ужасного Врага, и отодвинуть конец света
     на следующие тридцать лет.
     Ну как мне надоели эти разговоры!
         -А если я не хочу?
     Инектуту вздохнула.
         -Неужели ты желаешь увидеть страшную смерть всех живых существ в
     мире?... - спросила она печально.
     И так всегда. Что можно ответить на такое?...
         -Не хочу, конечно.
         -Тогда слушайся жрецов. - серьезно сказал Некец-Макантуку. -Они уже
     десять веков хранят храм и вас, богов Утукмаца. Раз в тридцать лет
     возвращается ужасный Враг, но каждый раз бог по имени Ариман готов
     дать отпор - и до сих пор мы побеждали.
     Знаю я эти рассказы...
         -А правда, что я возрождаюсь после каждой битвы в Яйце Аримана? - я
     кивнул на сверкающую золотую дверь в глубине храма.
     Люди рассмеялись.
         -Будь это неправдой - каким образом ты мог бы находиться здесь? -
     спросила Инектуту.
         -Но я совсем не помню, как жил раньше.
         -Да, это расплата за бессмертие. - вздохнул колдун. -Победив Врага,
     великолепный Ариман исчезает вместе с ним. Но через три дня он вновь
     рождается в Яйце Аримана - маленьким крылатым ребенком, не помнящим
     ничего из прошлой жизни. Так было уже тридцать шесть раз. Ты - тридцать
     седьмой Ариман, спаситель нашего народа.
         Мне было скучно. Я улегся на ковры и решил заснуть. Краем уха
     немного послушал разговор Инектуту и Некеца.
         -Ты уверена, что он созрел?... - тихо спрашивал колдун.
         -Вчера я проверила еще раз, он действительно изверг семя.
         -Так рано...
         -Он значительно отличается от предшественников. Умный,
     наблюдательный, энергичный... Столь привычной апатии нет и в помине.
     Наш малыш - копия Ракшас, даже лучше! Знаешь - когда я проверяла, он
     испытал подлинное наслаждение. Даже тихо зарычал, совсем как
     взрослый... И это в двенадцать лет. Уверена, он сумеет осеменить самку и
     породить плодовитое потомство. Даже Ракшас не мог, а мой Ариман -
     сможет.
         -Неужели их род не угас? - тихо протянул Некец. -Неужели они еще
     способны давать потомство?...
         -Тридцать пять поколений были стерильны... Но он непохож на них
     даже внешне - взгляни хотя бы сюда... И сюда. Особенно сюда. А теперь
     пересчитай шипы на гребне - видишь?
         -Инек-ту, мне потребуется образец его семени.
     Жрица тихо засмеялась.
         -Это легко устроить.
     Потом они долго шептались. Я уже почти спал, когда расслышал
     последнюю фразу:
         -Только бы мне удалось выделить женское начало из его семени... Мы
     создадим целый мир, населенный родом Аримана. Мир Защитников...
         -Мечту Ракшаса. - едва слышно добавила Инектуту, но я заснул. Хорошо
     спал.




                                       2





         Фатея дрожала всем телом. Целый час она лежала в траве за кустом,
     наблюдая, как гость негромко тянет древнюю песню о Предках. Десяток
     воинов расположились кругом, слушая менестреля.
         Кай пел великолепно. Его низкий, чуть хриплый голос заставлял забыть
     о настоящем и погрузиться в прошлое. Менестрель пел о великих днях,
     когда люди парили меж звезд и никто не смел противиться святой воле
     Человека...

                         В глазах было пламя и в сердце звезда,
                           Мы были могучи как боги в те дни.
                            Но вот появился из ночи Враг,
                          На горе всем нам воспылали огни...




         Песня тянулась подобно последним лучам зимнего солнца, напрасно
     стремящимся помочь умирающему костру... Но напоминающими, что
     некогда все костры были частью Звезд. Захваченные ритмом, слушатели
     забыли о дыхании.



                            Я ловил капли крови с горящих тел,
                          Я смотрел на огонь сквозь призму снов.
                             Он меня победил, он меня одолел,
                          Превозмог ради мести он тяжесть оков.





         Фатея невольно вспомнила толстые, лоснящиеся переплеты книг с
     Назиданиями.
         ..."Да пребудет с вами бдительность, о сыны Адама. Не давайте семенам
     милосердия - то порок! - разрушить плоть и кровь тел ваших, ибо не ваши
     тела; Мои. Не давайте семенам сомнений - то грех! - отравить души вам,
     ибо не ваши души; Мои. Аз есть слова Мои, и да будет предан мне через
     огонь всяк, осмелившийся исказить либо толковать слова Господа вашего
     иначе нежели Я глаголю"...




                          Мы бежали от Гнева, не глядя назад;
                    Нашим богом стал страх, нашим ангелом - смерть.
                      Торжествующий Враг превратил землю в ад,
                      Повернул против нас столь привычную плеть.







         ..."Истинно говорю Я вам: в тот день востанут со дна морского тысячи
     убиенных вами душ вражеских, и призовут вас к ответу; грядет день
     Страшного Суда. Внемлите же Мне, грешники: то не Божий суд, но
     Богопротивный, и не должно вам боятся дня грядущего, ибо сказано: Я
     Господь. Три казни пошлю я вам, дабы узнать, истинна ли вера в душах
     ваших; казнь первая - память"...




                        Мы снимали с них кожу и жгли их детей,
                          Мы топили их жен на глазах у мужей,
                        Из миллионов костей мы создали музей,
                         Оросили их кровью сто тысяч полей...





         ..."Казнь вторая, гордость..."




                          Наши реки иссохли, зачахли дороги,
                         Гнев и ярость на раны насыпали соли.
                       В темноте между звезд обитают не боги,
                          То Враги одинокие мечутся в боли.







         ..."Казнь третья, совесть".




                        Иногда мы мечтаем, что мир наступает,
                        Иногда даже грезим о счастье без боли.
                         Но пока во Вселенной Враги обитают,
                        Не познать человечеству лучшую долю.






         ..."Лишь отринувший ересь муж достоин взгляда Нашего, и да снизойдет
     благодать Наша на тех, кто смотрит на ошибки Предков не с целью
     возвести хулу на времена древние, - то ересь - а с целью познать путь
     истинный и не совершить ошибок внове. И да придет день Возвращения
     Домой, аминь"...
          Фатея содрогнулась. Даже в мыслях боялась она признать, что
     несогласна с Предками. Что за глупости! Как можно сомневаться?! Ведь
     Предки умели летать меж звезд, гасить вулканы и... и...
         "И снимать кожу с младенцев..." - ужасаясь собственным мыслям,
     подумала Фатея. Ее до того взволновали странные думы, что окончание
     песни прошло незамеченным.
         -Так вот ты где.
         Девушка подскочила от неожиданности и метнулась было наутек, но
     крепкая рука друида завладела ее плечом. Теплые, добрые глаза лучились
     смехом.
         -Чего ж ты такая пугливая, Фатея?... - Кай был в прекрасном
     настроении. -Небось не обижу, не из таких я...
     Фатея дрожала. Ее cердце гулко стучало о стенки груди.
         -Я... я слышала твою песню... - несмело произнесла девушка.
         -А кто ее не слышал? - легкомысленно ответил Кай. -Это очень старая
     песня.
     Фатея вздохнула.
         -Кай... Я давно хотела спросить кого-нибудь... - решилась она. -...Почему
     в Назиданиях сказано "рубили крылья их женам"? Именно женам?
     Друид усмехнулся.
         -Для рифмы, видать. Не только женам, Фатея, не только. Враги были
     крылаты, и крылья рубили всем. Самкам, самцам, детенышам... С
     детенышей еще и кожу снимали живьем. А молодых самок били в живот
     перед первыми родами, чтобы переломать кости ребенку.
     Девушка содрогнулась.
         -Но почему, зачем?!
         -Как зачем? Рабыня не должна пострадать при родах, иначе не сможет
     работать. - хмуро ответил Кай.
     Фатея закрыла глаза.
         -Я о другом... Почему люди так делали? Почему истребляли их?
     Менестрель невесело рассмеялся.
         -Фатея, я только певец. Откуда мне знать... - он внимательно оглядел ее
     с ног до головы. Под этим взглядом девушка стала пунцовой.
         -Так... Понятно. - серьезно сказал Кай. Фатея вскочила, желая бежать
     хоть на край света, но мягкие руки друида вновь сдержали ее порыв.
         -А ты правда хочешь, Фатея? - спросил Кай. Девушка тяжело дышала.
     Пару минут они стояли в темноте, не говоря ни слова.
         -Хочешь. - заключил друид. И повел ее в лес.
         Когда одежда уже спала, и Фатея впервые ощутила нежные пальцы, у
     нее хватило силы воли на один вопрос:
         -А ты?... Ты хочешь, Кай?
     Пауза. Тихий смех.
         -Знаешь... Я собирался сказать что-то вроде "какой мужик не хочет", но
     вдруг понял...
     Голос приблизился.
         -...Понял, что и правда хочу.
     Затем слова стали излишними.




                                       ***







         За четыре дня до этого момента, на далеком западном острове Гриф, в
     дремучем лесу, лежал в засаде молодой воин.
         С начала охоты прошло более шести часов. Тело воина затекло,
     кольчуга лоснилась от пота. Тем не менее он сохранял неподвижность.
     Воин не имел выбора: баркас, доставивший его на остров, сейчас на
     полной скорости удалялся в океан. Капитан хорошо знал жителей острова
     и не собирался жертвовать собой даже за щедрое вознаграждение.
         Единственный шанс сохранить жизнь для человека заключался в
     успешной охоте. Если ему повезет, добыча доставит охотника в любое
     место планеты на своих мощных крыльях. Если же не повезет... Воин был
     молод, и предпочитал не строить теорий о загробной жизни.
         В десятке метров перед охотником на небольшой полянке мирно
     паслась коза. Сплетенный из конопляных волокон канат был тщательно
     обшит листями, как и ловчая сеть, расправленная на земле. Покрывало
     осеннего листопада полностью скрывало ловушку.
         Цель такой упорной охоты непременно должна была обЦявиться
     сегодня. Неподалеку от полянки воин разглядел среди ветвей могучего
     дуба огромное гнездо, отлично замаскированное от постороннего взгляда.
     Длительное наблюдение также раскрыло существование двух пушистых
     птенцов, изредка выглядывавших из гнезда. Имей охотник желание убить
     свою добычу, он уже получил бы два чучела - и неизбежную смерть в
     течение двух-трех дней, когда взбешенное племя обнаружит убийцу.
     Смерть настолько страшную, что ему становилось не по себе даже при
     одной мысли о ней.
     Охотника звали Кондор Крит, а охотился он на грифонов.
         Некогда грифоны были союзниками людей в войне против Врага.
     Легенды гласили, что Враг поставил их расе ультиматум: оставить людей
     или быть уничтоженными вместе с ними. Грифоны предпочли жизнь.
         Впрочем, не все. Вместе с беглецами в этот мир явились и несколько
     семей грифонов, слишком преданных или слишком ненавидевших Врага. Их
     встретила столь же яростная ненависть людей. Беженцам просто
     необходимо было найти возможность выместить гнев поражения - и
     несчастные грифоны стали этой возможностью.
         Предатели. Позорное клеймо навсегда пристало к гордой расе, явившись
     главной причиной их последующих бед. В короткой истории планеты Тегом
     встречались и кровопролитные войны, и истребления целых племен вместе
     с самками и птенцами. Войны с грифонами завершились около сотни лет
     назад, когда сильно поредевшее и одичавшее племя птицезверей завоевало
     себе гористый остров на самом западе Архипелага. Грифоны отбили все
     атаки людей и предложили прекратить битвы, раз и навсегда обозначив
     границы. Тем и завершилась война.
     Война. Но отнюдь не вражда.
         "Почему тот грифон спас мне жизнь?" - думал воин, вспоминая случай
     многолетней давности. Сын богатейшего из купцов Тираса, маленький
     Кондор Крит был похищен пиратами с целью потребовать выкуп. Среди
     похитителей мальчик провел лишь семь часов - корабль выследил
     огромный серебристый грифон, и через десяток минут все пираты были
     мертвы. Полуживой от страха Кондор ждал неминуемой смерти. Вместо
     этого грифон отнес его в ближайший порт и улетел, не дождавшись
     награды.
         История наделала много шума. На Кондора даже стали косо
     поглядывать. Но затем в обломках пиратского корабля была обнаружена
     шкура молодого серебристого грифона, и сразу все стало ясно. Кроме
     одного - почему грифон спас отпрыска люто ненавистного ему
     человеческого племени...
         ...Размышления охотника были прерваны самым грубым образом.
     Мощная когтистая лапа схватила юношу за кольчугу и выдернула из
     замаскированной ямы, словно пробку из бутылки. Секундой позже человек
     встретил прямой взгляд огромных, синих глаз грифона.
         -Ты на самом деле думал, что я попадусь в такую примитивную
     ловушку? - насмешливо спросило могучее существо, покрытое серыми
     перьями.
     Кондор мысленно воззвал к Предкам и повторил слова Икара:
         -Именем Слезы Орла, приказываю тебе подчиниться.
         Амулет на груди мигом похолодел. Несколько секунд грифон
     неподвижно стоял на траве, продолжая держать тело человека на весу.
     Затем когти медленно расжались, в глазах вспыхнул гнев.
         -Кто дал тебе этот проклятый прибор? - прорычал грифон. Попытки
     завладеть сокровищем он не предпринимал.
     Кондор сразу осмелел.
         -Жрец по имени Икар дал мне амулет с целью охранить от гнева
     грифона.
         Птицезверь молча слушал победителя. Он стоял совершенно
     неподвижно, только тяжело вздымались и опадали перья на груди.
         -За меня отомстят, человек. - глухо произнес грифон. -Можешь убить
     меня, но тебе отомстят!
     Юноша улыбнулся.
         -Имей я желание убить тебя, я начал бы с тех двух малышей - рука
     указала в сторону гнезда.
     Синие глаза на миг закрылись.
         -Что тебе нужно? - голос грифона чуть дрожал от сдерживаемой ярости.
         -Выкуп.
     Кондор выхватил из ножен меч и коснулся горла своей жертвы.
         -Я победил, и властен над судьбами твоих птенцов. Я властен подарить
     им жизнь или отнять ее. Так?
     Рычание едва не опрокинуло человека на траву.
         -Так! - когти скребли землю.
         -Я властен и над твоей судьбой. - гордо произнес воин. Грифон
     промолчал. Кондор еще несколько секунд держал многозачительную паузу,
     после чего произнес:
         -Но я подарю жизнь и тебе, и твоим птенцам. В обмен на верную
     службу в течение одного года.
         -Службу?!
         -Да, службу.
     Грифон надолго закрыл небесно-синие глаза.
         -Если я отправлюсь с тобой, мои птенцы умрут с голоду. - тяжело
     произнес птицезверь после длительной паузы. -Убей их сейчас. Так будет
     милосердней.
     Кондор нахмурился.
         -А где же их мать?
         -Перед тобой.
     Юноша с трудом удержал в руках меч. Грифона смерила его внимательным
     взглядом сверху вниз.
         -Ты никогда не видел грифона? - спросила она глухо.
     Кондор покачал головой.
         -Однажды видел... Но я не думал, что различий так мало.
     Последовал трудноописуемый звук.
         -Чтож, теперь ты знаешь.
         Человек надолго задумался. Посмотрел на гнездо - оттуда как раз
     глядела пушистая мордочка, - на неподвижную мать.
         -Где их отец? - спросил Кондор.
         -У них нет отца. - мрачно ответила грифона. -Я изгнана из племени.
     Потому и живу отдельно.
     Пауза. Затем меч медленно вернулся в ножны.
         -Именем Слезы Орла приказываю: ты не расскажешь своим
     соплеменникам обо мне, и не станешь чинить никаких препятствий.
     Грифона поникла.
         -Прошу тебя... - голос дрогнул. - ...не губи моих детей. Позволь мне
     предупредить грифонов, они позаботятся о малышах. Тебя не тронут,
     клянусь перьями Игла!..
     Кондор вздохнул.
         -Я тебя отпускаю. - обЦяснил он негромко. -И приказал, чтобы ты не
     мешала мне поймать другого.
     Длинная пауза.
         -Спасибо. - наконец произнесла грифона, и воздух застонал, вспененный
     шестиметровыми крыльями.     Волна холодного ветра заставила воина
     отступить на пару шагов - а мгновением позже лишь опустевшее гнездо
     напоминало о взрыве серых перьев.
     Кондор проводил свою добычу печальным взглядом.
         "А я надеялся, что она сама предложит помочь..." - неожиданная обида
     рассмешила юношу. Право же, как ребенок. Что он сделал грифону, кроме
     как угрожал жизни? Она вправе вернуться во главе целого отряда и
     медленно насадить ненавистного врага на колья.
     Кондор знал многих людей, поступивших бы именно так.




                                       ***




         Ночью Инектуту наконец разрешила мне полетать, но сказала -
     недалеко. Над городом летать неинтересно. Я его много раз видел.
     Инектуту и все жрецы утверждают, что город очень красивый. А я не вижу
     в нем ничего особенного. Огромные белые дворцы из мрамора и парки
     вокруг них почти все одинаковые. Маленьких домов много, они разные, но
     сверху выглядят совсем похожими... И запахи неприятные.
         Инектуту говорит, я просто не видел других городов. Что Ун-тоан -
     самый красивый и богатый город в мире, потому что здесь живут боги. Она
     всегда говорит - боги, хотя я один. И не обьясняет, почему.
         На крыше одного дворца я заметил огонь. Подлетел поближе, и
     оказалось каким-то праздником. Много женщин танцевало вокруг костра,
     совсем без одежды. А мужчины играли на тамтамах.
         Меня все приветствовали, подбежали, принялись гладить и трогать.
     Всегда вот так. Стоит мне появиться вне храма, люди начинают вести себя
     глупо. Как будто я игрушка какая-то. А ведь я больше человека, и Инектуту
     говорит - еще в три раза больше стану, когда вырасту. Еще она говорит,
     что я самый добрый из всех богов, потому что приношу себя в жертву за
     людей и спасаю мир от Врага. Не понимаю я этого.
         -О, Ариман, сегодня счастливая ночь! - женщина с длинными черными
     волосами погладила меня по крылу. На шее у нее висела блестящая нить
     из кристаллов, я такую никогда не видел.
         -Что это?
     Она рассмеялась.
         -Ожерелье богини звезд, великой Нюкты.
     Я пригляделся внимательней.
         -Они светятся как звездочки!
         Женщина оглянулась на своих подруг, а потом вдруг сняла нитку и
     одела мне на голову, обернув вокруг рогов. Все засмеялись.
         -О Ариман, сколь прекрасен твой облик... - прошептала женщина с
     черными волосами. Я хотел снять нитку, но она покачала головой.
         -Не надо. Так даже лучше, теперь и Нюкта сможет оказать тебе помощь.
         -Какую помощь? - я рассердился. -Мне ничего не говорят. Возьму и
     улечу из города!
         -Нет! - черноволосая страшно испугалась. -Ариман, не улетай!
         -Тогда расскажи.
         Мужчины прекратили играть на тамтамах, теперь все люди сидели
     вокруг меня. Черноволосая тоже опустилась на мрамор.
         -О чем поведать тебе, о Ариман?
         -Кто такая Нюкта? - спросил я прямо.
         -Великая богиня Ночи, Та, кто правит звездами и кометами.
         -Где она?
     Люди рассмеялись. Только черноволосая - нет.
         -Она везде. - серьезно ответила женщина. -Нюкта - одна из Стихий, она
     бессмертна и вездесуща, но не имеет тела.
     Я никогда не слышал таких слов от Инектуту.
         -А что значит Стихии?
         -В мире есть три Стихии, три Силы, дающие начало трем ветвям Древа
     Магии. - ответила черноволосая. -Стихия Тьмы носит имя Нюкты. Стихия
     Света - Акура. А третья Стихия именуется Ментар... - жрица улыбнулась
     мне -...и живет в голове каждого из нас, ибо Ментар - есть разум.
     Интересно как!
         -А где живут Нюкта и Акура? - спросил я.
         -Нигде - ответила другая жрица. -Вернее, везде. Поэтому Нюкта и Акура
     не имеют храмов - им можно служить в любой точке Вселенной...
     Она раскинула руки и воскликнула, глядя на звезды:
         -Этой ночью мы избрали крышу храма Телемы, богини ветра!
     Все засмеялись, мужчины ударили в тамтамы. Я вздохнул. Сейчас они
     опять начнут танцевать.
         -О Ариман, почему ты не смеешся?... - спросила черноволосая. -Я так
     люблю слушать твой смех, он воистину божественный...
         -Скажи, что сделать для тебя! - воскликнул один из мужчин, -И это
     будет сделано!
         -Поговорите со мной. - попросил я. -Меня все только и делают что
     восхваляют...
         -Ты достоен восхваления, Ариман. - негромко ответила вторая жрица.
     -Ведь мир существует лишь благодаря тебе.
         -Стать жрецом Аримана - мечта всех людей Утукмац. - сказал тот самый
     мужчина. -Но лишь самые достойные получают на это право.
     Ну почему они так обо мне говорят? Я же ничего не делаю, только ем да
     сплю!
         -Жрецы... А если у бога слишком много жрецов, что делать богу? -
     спросил я невесело.
         -Радоваться. - серьезно ответила жрица. -Ведь бог, в которого не верят -
     перестает существовать.
         -Из всех богов лишь Ментар не имет жрецов - добавила черноволосая.
     -Ибо он живет в каждом из нас, и каждый человек - жрец Ментара.
     Почему Инектуту не рассказывает мне такие интересные вещи?
         -А я? Во мне тоже живет Ментар?
         -Конечно! - рассмеялась женщина. -Ведь ты разумен, Ариман. Во всех
     богах живет Ментар, он самый сильный из Стихий. Через богов Он
     управляет всем миром...
     Жрица легла на мраморную крышу и сложила руки на груди каким-то
     знаком.
         -Смотри, Ариман... - прошептала она. Закрыла глаза... И вдруг медленно
     поднялась в воздух! Без крыльев, сама! Я отпрыгнул и даже зарычал от
     удивления.
         -Как это?!
     Женщина плавно встала на ноги и открыла глаза. Все люди с улыбкой
     наблюдали за мной.
         -Через Ментара я обратилась к богине ветра, о Ариман. - сказала она
     негромко. -Некоторые жрецы умеют призывать различных богов с
     помощью Ментара. Это сложно.
     Здорово как!
         -А я?! Я тоже хочу так! Без крыльев летать!
     Я подбежал к черноволосой и лизнул в щеку.
         -Научи меня, пожалуйста...
     Вот теперь они удивились. Женщины замерли даже, мужчины начали
     переглядываться.
         -Научить тебя? - недоверчиво спросила жрица.
         -Ну да. Ты сказала, во мне тоже живет Ментар. Научи меня говорить с
     ним!
     Женщина надолго задумалась.
         -Это очень сложно, а иногда и неприятно... - заметила она наконец.
     -Любой жрец умеет говорить со своим богом, но только самые талантливые
     способны через Ментара призывать иных. А ты совсем не жрец, Ариман...
         -Но я бог! - обрадовался я. -Мне будет легко!
         -Твоя первая жрица умеет призывать тебя на расстоянии? - спросила
     внезапно одна из женщин. Я поморщился.
         -Я попросил Инектуту не делать так больше. Когда ее голос гремит в
     голове, мне больно.
     Люди радостно переглянулись.
         -Ты чувствуешь слова? - взволнованно спросила черноволосая. -Ты
     понимаешь слова, или просто слышишь гул?
         -Конечно понимаю, - удивился я. -И отвечаю. Только она плохо слышит,
     приходится громко отвечать.
     Жрецы переглянулись, и черноволосая пожала плечами.
         -А почему бы и нет? Ментар живет во всех. О Ариман, я научу тебя
     говорить с ним! - повернулась она ко мне.
         Я от радости взмахнул крыльями и взмыл в небо. Людям нравится
     смотреть, как я летаю.




                                       3




         За четыре дня до встречи Кая и Фатеи, далеко на востоке, в небе над
     океаном происходил весьма интересный разговор.
         -Ну как? Почему не приказываешь отпустить тебя? - насмешливо
     спросил молодой грифон бело-золотистого оттенка. Он парил на огромной
     высоте над океаном и держал в когтях тело человека.
         -Не бросай меня! - Кондор судорожно цеплялся за мощную руку. -Не
     бросай, я дам тебе все что пожелаешь!
         -Ты глуп. - сообщил грифон. -Амулет способен приказывать мне, но я
     могу убить тебя в любую секунду - раньше чем ты откроешь рот. Я могу
     убить тебя ночью, во сне. Могу отнять амулет и медленно разрезать на
     части. Могу просто улететь, оставив тебя на необитаемом острове!
     Юноша отчаяно цеплялся за грифона.
         -Пожалуйста, не бросай меня! Я дам тебе этот амулет! Дам все!
     Птицезверь рассмеялся.
         -Ты даже глупее, чем я думал. - заметил он. - Имей я желание просто
     заполучить прибор - неужто я разговаривал бы с тобой? Горазо легче
     снять драгоценность с мертвого тела.
         Они стремительно снижались по направлению к небольшому рифу.
     Зависнув на высоте сотни метров, грифон одним движением когтистых
     пальцев разодрал кольчугу Кондора и аккуратно снял с его шеи амулет.
     Воин молча следил, как серебристый цилиндрик занял место на покрытой
     белыми перьями груди.
         -А вот теперь поговорим по душам... - усмехнулся грифон. Довольно
     резко приземлившись, он бросил человека на мокрые камни и прижал
     рукой. Кондор захрипел.
         -Ты угрожал моей матери. - холодно сказал грифон. -Ты угрожал ее
     маленьким детям. Знаешь, что я делаю с ГРИФОНАМИ, поступавшими так?
         -Я не причинил бы им вреда! Я никогда не причинил бы вреда
     грифонам! - прохрипел воин.
         -Да ну?
         -Я обязан грифону жизнью! Клянусь тебе, это правда!
     Могучее существо рассмеялось.
         -И я должен тебе верить?
         -Клянусь! Много лет назад пираты похитили меня ребенком с целью
     потребовать выкуп. Их корабль нашел огромный серебристый грифон и
     всех перебил. Но меня он спас! Я никогда не причиню вреда грифону, я не
     подлец!
     Когтистая рука приподнялась. Юноша с трудом сел, хватая ртом воздух.
         -Молись своим богам, человек - мать просила не убивать тебя. Ты ей
     чем-то понравился.
     Кондор судорожно вздохнул.
         -Ты... ты сын той грифоны, которую я отпустил! Как?!
     Глухой рык.
         -Не все грифоны подобны зверям, изгнавшим мою мать. Есть и другие.
     Которые рассказали мне о нападении и согласились охранять ее, пока я
     расправлюсь с нападавшим.
     Грифон приподнял амулет и принялся рассматривать.
         -Выследить тебя оказалось легче, чем поймать слепого и глухого
     кролика. - бросил он не повернув головы.
     Кондор стиснул зубы.
         -Я так и знал. Глупо было доверять грифону.
         -Глупо было охотиться на грифона.
         -У меня не было выбора! - резко ответил воин. -Единственный способ
     найти... - он запнулся.
     Грифон оставил амулет в покое и с интересом взглянул на Кондора.
         -Ну, ну?... Что найти?
         -Ничего. - юноша отвернулся. -Ты не бросишь меня здесь, посреди
     океана? - спросил он негромко.
         -Надо бы. - жестко ответил птицезверь. -Чтоб другим неповадно было.
     Кондор стиснул кулаки.
         -Я нуждался в помощи. - сказал он мрачно. -Явись я открыто попросить
     о ней, меня в лучшем случае избили бы. А скорее всего живьем сварили бы
     в горячих источниках. Я много слышал о методах встречи гостей на вашем
     острове.
     Грифон негромко зарычал.
         -Ты никогда не видел украшений из перьев? - спросил он. -Или в
     богатых домах уже не принято вешать шкуры охотничьих трофеев?
     Кондор промолчал.
         -Вот так-то. - пернатый воин указал когтистым пальцем в грудь
     человеку. -Это вы начали вражду. Мы бежали от смерти, бежали все
     вместе. Но вы неспособны жить в мире. Нет, вам подавай врага и здесь!
         -Если помнить старую вражду, мир никогда не будет достигнут! Вы
     должны сделать хоть один шаг навстречу - и люди радостно примут вас.
         -Ох, какие мы патриоты! - усмехнулся грифон. -А ты кто? Король?
     Император? Что дает тебе право говорить за свою расу?
         -Найди мы Хранилище, я показал бы тебе!... - вконец разозленный
     Кондор вскочил на ноги.
         -Ага... - грифон щелкнул хвостом. -Хранилище. Чтож, я мог бы
     догадаться. Только молокосос вроде тебя мог решиться на столь безумное
     предприятие.
         -Ты!!! - Кондор выхватил меч. -Да кто ты такой, что смеешь оскорблять
     меня!!!
     Птицезверь усмехнулся.
         -Значит, не я первый назвал тебя молокососом. Верно? - он уклонился
     от яростной атаки человека и прижал того к скале. -Ну да, иначе ты бы не
     озверел так.
     От бессильной ярости Кондор дергался всем телом, но хватка грифона
     была каменной.
         -Отнеси меня на материк и посмотрим, кто из нас молокосос! -
     выкрикнул юноша.
         -Хммм, а что такого обидного в этом прозвище? - показно удивился
     грифон. -Вроде, и ты и я - млекопитающие... - он отпустил Кондора,
     предварительно отобрав у того меч.
         -Теперь слушай. Я поступаю против обычаев и норм своего племени,
     оставляя тебя в живых - поэтому ты мой должник. Я хочу услышать все.
     Кто ты, откуда, почему решился на безумное предприятие, и главное - кто
     подставил тебя с этим амулетом.
     Юноша бессильно сжимал и расжимал кулаки.
         -Меня зовут Кондор Крит. - выдавил он в конце концов. -Я с острова
     Инлей.
         -Вот видишь, оказывается не так и сложно говорить с животными,
     вместо того чтобы охотиться на них - невесело сказал грифон. -Меня зовут
     Файтер, из племени Эф, шестнадцатый в отряде Бесшумно Летающих
     Истребителей. Можешь звать меня просто Файт.
     Человек помолчал.
         -И что ты намерен делать?
     Грифон поудобнее уселся на камни.
         -Послушать, насколько убедителен окажется твой бред по поводу
     Хранилища. И заодно проверить, сумеешь ли ты убедить меня отправиться
     вместе с тобой.




                                       ***





         -Нас видели! Проснись, пожалуйста! Нас заметили!... - горячий шепот
     тревожил дремлющего Кая. Друид приоткрыл глаза. Рыжие волосы
     заслоняли звездное небо, пылая в отблесках костра словно кометные
     хвосты.
         -Фатея, ты чего?... - пробормотал воин.
     Девушка дрожала.
         -Кай, тот солдат! Он выходил на поляну и смотрел прямо на меня!
         -Ну и что? - сонный Кай широко зевнул. -Нет ничего стыдного в
     близости. Негоже так боятся мужчин...
     Фатея в отчаянии приникла к мускулистой груди друида.
         -Возьми меня с собой, ты же не бросишь меня, правда?...
         -Куда взять? - Кай потянулся. Да, не ждал он такой энергии от
     деревенской девки... Это было недурно, черт возьми.
         -Куда угодно! - Фатея гладила своего мужчину. -Я стану согревать твои
     ночи, готовить тебе пищу, чистить оружие и латать одежду!
         -Даже так? - улыбнулся друид. Он сел на траве и подбросил хворост в
     угасавший костер. -Фатея, ну что ты говоришь. Я странствующий воин и
     менестрель, мне нельзя заводить жену.
         -Не жену! - девушка ласкала Кая всеми способами. - Не жену! Рабыню!
     Улыбка пропала с лица воина.
         -Фатея, сядь.
     Она отодвинулась, сразу ощутив холод в голосе.
         -Девочка, вся наша вера построена на отрицании рабства. - мягко сказал
     друид. - Мы верим, что все живые существа равны в праве жить. Все,
     понимаешь? И люди, и звери, и даже Враги. Меч нужен мне для защиты
     жизни, не для убийств.
     Фатея всхлипнула.
         -Кай, возьми меня с собой... - она расплакалась. -Спаси меня,
     пожалуйста... Если дома узнают что я спала с друидом, меня забьют до
     смерти! Спаси, ты же не дашь им убить меня!...
         -Дьявол! - выругался друид. Вскочив на ноги, он внимательно оглядел
     рыдающую Фатею.
         -А ведь и правда, плохо вышло... - Кай стиснул зубы. Девочка не врет.
     Он хорошо знал нравы крестьян и их ненависть ко всему чужому.
     Разумеется, солдат распишет всей деревне картину "ведьмы в обЦятиях
     язычника". Фатею в лучшем случае ожидало избиение до полусмерти, а в
     худшем - изгнание. Что для девочки было равносильно смертному
     приговору.
         "Но не брать же ее с собой?!"
         Пожалуй, будь на месте Кая иной друид, тот бы не колебался. "Фатея,
     подожди до вечера в лесу, потом я заберу тебя..." - и в порт, подальше от
     деревенских баб и их мелких свар. Но Кай немного отличался от
     большинства собратьев. Он действительно верил в свои идеалы.
         "Я потеряю свободу передвижения; за ней - а значит, и за мной -
     погонятся кольценосцы; на любом острове придется искать оправдание ее
     существованию; ее придется защищать и кормить; я поставлю под угрозу
     успех своего дела... И все ради уродливой деревенской бабы?!"
         "Нет!" - Кай резко оборвал сам себя. "Ради человека."
         -Одевайся. - бросил он плачущей девушке. -Быстро. Нам надо покинуть
     эту местность до наступления утра.
         -Ты... Ты берешь меня?!...
         -Беру. Но не в рабыни! - друид нахмурился. -Станешь мне товарищем до
     соседнего острова, а там... А там посмотрим.




                                       ***



         Инектуту страшно рассердилась, когдя я рассказал ей про Нюкту и
     черноволосую. Сказала, что "эти безответственные макаи могут дать
     ребенку детонатор", и просила меня больше не летать к ним. Но нитку из
     сверкающих камней не отобрала. Впрочем, я бы и не дал. И не послушался
     я Инектуту. Скучно целыми днями сидеть на ковре, есть да спать. А
     черноволосая такие интересные вещи рассказывает!...
         Две ночи никто не приходил на то место. Я ждал, ждал... Было очень
     обидно. Но третья ночь, наконец, оказалась успешной.
         Огонь я заметил издали, и очень быстро подлетел ближе. Там были все
     те же самые люди, только теперь на женщинах было немного одежды
     снизу. Они мне обрадовались. А уж я то как!
         -Ариман, Ариман... - черноволосая гладила мои крылья. -Твоя жрица не
     одобрила наше знакомство. - сказала она негромко.
         -Ну и пусть. - хмуро ответил я. -Хочешь, я с вами полечу? Стану жрецом
     Нюкты. Надоело мне быть богом, скучно и неинтересно.
     Они рассмеялись.
         -Ты совсем малыш, хотя больше меня. - улыбнулась жрица. Я
     отвернулся.
         -И ты тоже...
         -О, Ариман, прости нас! - женщина погладила меня по голове. -Я тоже
     не согласна с решением божественной Инектуту. Потому и пришла. Я
     чувствую... - она коснулась моего носа - ...чувствую, что с нами ты
     счастлив. А счастье Аримана стоит любых жертв. Только так можем мы
     отблагодарить... - жрица запнулась. -...богов.
     Я лизнул ее в щеку.
         -Ты так интересно говоришь. Как тебя зовут?
     Они все рассмеялись.
         -Неужели я еще не представилась? - черноволосая игриво потянула
     меня за рог. -Я Селена, верховная жрица Нюкты.
         -А я Ариман, защитник народа Утукмац, великий и могучий небожитель.
     - произнес я голосом Инектуту. Люди долго смеялись. Потом я лег на
     мрамор, а Селена забралась мне на спину.
         -Ну чтож, Ариман, начнем первый урок? - улыбнулась она.
         -Давай! - я свернулся поудобнее и приготовился слушать.
         Никогда я не слышал таких вещей. Оказывается, богов много. И все они
     живут в нашем городе, Ун-Тоане. Само название означает "Первый из
     Городов". Я не знал...
         Боги очень разные. Есть слабые, есть сильные. Добрые и не очень.
     Самое непонятное - боги бывают этеральные и материальные. Вот это я не
     совсем понял, только запомнил, что я материальный.
         Зато! Оказывается, есть и другие материальные боги! С ними можно
     познакомиться даже. Например бог деревьев. Он живет в красивом
     полукруглом храме на окраине города, и похож на очень высокого
     человека с треугольными ушами. Я решил завтра утром познакомиться с
     ним.
         А бог океана немного похож на меня. Он тоже покрыт чешуей! Правда
     не красной, как я, а золотой. Еще он имеет рога и хвост, но вот крыльев у
     него нет. И ног нет, и рук. Селена сказала, бог моря похож на огромную
     рогатую змею. Я немного обиделся - вот уж на кого я совсем непохож, так
     это на змей.
         С ним я решил пока не знакомиться. Бог океана говорить не умеет,
     только плавает в огромном бассейне и ест рыбу. Бррр, терпеть не могу
     рыбу. И ее запах. Наверно, тот бог пахнет как очень большая рыбина...
     Смешно.
         Сколько интересного есть на свете, оказывается! Утукмац - на самом
     деле не весь мир. Это большая страна, в которой живут люди трех цветов.
     Я уже видел красных и черных, а еще есть желтые - они живут на севере.
     Больше нигде людей нет, потому что вокруг Утукмаца живут тучан-мака.
         Я сильно заинтересовался этими тучан-мака. Селена сказала, они
     называют себя "воинами асцтавок", и охраняют границы Земли Богов от
     дикарей с островов. Земля Богов - это и есть Утукмац. Почему Инектуту не
     рассказывала мне ничего?!
         Людей тучан-мака не трогают. Давным давно, еще до моего первого
     рождения - а значит, тысячу лет назад - великие колдуны собрались вместе
     и заколдовали их всех. Теперь они служат богам. Мне, значит!...
     Я с трудом дотерпел до утра, и бросился в комнаты жрецов. Инектуту еще
     спала.
         -Проснись!
     Она вскочила как укушенная.
         -Ариман, что случилось?
         -Ты почему мне ничего не рассказывала?! - грозно спросил я.
         -О чем ты?
         -О тучан-мака, землях Утукмац, этеральных и материальных богах!
     Женщина замерла.
         -Стакац Селена... - прошипела она затем.
         -Сама ты такая! - возмутился я. -Все, ты больше не моя жрица. Я хочу
     Селену. Уходи из моего храма, а то укушу.
         -Ариман?! - изумилась Инектуту. -Что ты говоришь?!
         -Ты плохо мне служишь. Ничего не рассказываешь!
     Она от удивления села прямо на пол.
         -Но... Но ты же совсем маленький, тебе еще рано...
     Я зарычал на нее.
         -Если ты и дальше хочешь оставаться моей жрицей - то слушай.
     Сел на ковер и обернул хвост вокруг ног.
         -Я хочу живого макантуку. Я хочу живого тучан-мака. Я хочу, чтобы
     каждый день ко мне приходила Селена и рассказывала про мир. И еще я
     хочу летать днем!
     Инектуту открыла рот, но я перебил:
         -Если ты сейчас не скажешь "Хорошо, Ариман" - я улечу из города и
     никогда не вернусь. Понятно?
     Жрица понурила голову.
         -Хорошо, Ариман. - сказала она со вздохом.




                                       4





         -Кай, возьми меня с собой! - молила Фатея. -Я тебе пригожусь, поверь
     мне!
         -Женщина! - друид рассердился. -Я уже полтора часа обьясняю, что не
     могу! Я устроил тебя в трактир, так? Я позаботился о жилье, так? Я даже
     дал тебе денег, Фатея. Кто сделал бы большее?
     Девушка вновь расплакалась.
         -Кай... Кай, ты так добр ко мне... Я... Я думала, ты меня... Меня...
     Воин вздохнул. Два дня. Два дня он потратил на эту женщину, а теперь она
     хочет плыть с ним.
         -Фатея, ну пойми же - я иду на опасное, очень опасное дело. Ты не
     только погибнешь - ты и меня погубишь, пойми.
         -Я... Я колдовать умею! - в отчаянии выкрикнула девушка. -Я помогу
     тебе, Кай!
     Друид улыбнулся.
         -Тише, тише... Не стоит кричать "я ведьма" - сказал он спокойно. -Магия
     существует, Фатея. И не имеет никакого отношения к Предкам и Врагам. Но
     люди, верующие в Назидание, предпочитают считать ее Вражеским даром.
     Фатея всхлипнула.
         -Кай, я... Я уверую в твоих богов! - зашептала она горячо. -Ты только
     возьми меня с собой! Неужели колдунья тебе не поможет?...
         -А вот это глупо. - решительно ответил друид. - Уверовать по желанию
     невозможно. И хотя ваше Назидание - не более чем сборник злобных и
     отвратительных легенд, лучше уж веровать в него, чем переходить из веры
     в веру по первому же дуновению ветерка. Фатея, ты меня огорчаешь.
     Девушка кусала губы.
         -Я не верю в Назидания! - ответила она убежденно. -Но ты прав, в твоих
     богов я тоже не верю. Я просто полюбила тебя, Кай.
     Странствующий воин устало вздохнул.
         -Ты знаешь меня только пять дней. Я вовсе не такой, каким кажусь. Я
     друид, Фатея. По вашему - чернокнижник.
         -А я - ведьма! - парировала девушка.
     Кай рассердился.
         -Ну чтож, колдунья. - сказал он сухо. -Давай проверим. Если ты и
     вправду можешь колдовать - я беру тебя с собой. Если же нет...
     Друид многозначительно расстегнул ремень.
         -...Выдеру как девчонку.
     Фатея захлебнулась от радости.
         -Да, да! Проверим! Как?! - она уже засучила рукава и осматривалась.
     Кай с трудом удержал смех.
         -Уж энергией тебя Предки не обделили... - подойдя к столу, он уселся
     на лавку и скрестил руки на груди.
         -Сядь передо мной.
     Фатея поспешно присела напротив. Глубокие серые глаза устремились к
     лицу девушки.
         -Молчи и не шевелись. - приказал друид. Его пальцы медленно пришли
     в движение, образуя знак семи камней. Фатея вздрогнула. Ей явственно
     почудился тихий звон, исходивший от рук Кая.
         -Ты слышишь? - встрепенулся тот.
         -Звон... - ответила встревоженная девушка.
         Ее тело понемногу наполняла странная, давно забытая теплота. Что это?
     Откуда оно? Фатея не знала. Она просто закрыла глаза, отдавшись на волю
     новым ощущениям.
         Звон плавно изменил тональность. Теперь он походил на отдаленные
     колокольчики, медленно вращавшиеся вокруг некого белого сияния... Но
     как далеко! Фатея мысленно ахнула. Сияние находилось даже не на этом
     острове!
         Постепенно сквозь черный туман стала проступать комната в трактире,
     где сидели они с Каем. Фатея едва не вскрикнула - она смотрела
     закрытыми глазами! С каждой секундой сияние обретало все большую
     резкость. Оно тянулось ввысь, пронзая вечно клубящиеся вокруг тучи
     словно лезвие непостижимо огромного меча.  У Фатеи заболела голова. Но
     девушка не сдавалась. Усилием воли она приблизила взор почти
     вплотную... И увидела.
         Сияние исходило от серебрянной диадемы, висевшей в хрустальной
     пирамиде. Точнее, светился огромный бриллиант, вставленный в эту
         ...Корону?...
         Фатея из последних сил пыталась разглядеть подробности, когда сияние
     внезапно погасло. Из полной темноты прямо в лицо девушке взглянули
     огромные
     Огненные глаза!!!
         -Кай!... - только и успела вскрикнуть Фатея. Ужас проник в сердце,
     мгновенно бросив ее во тьму - и девушка потеряла сознание.
         ...Друид пришел в себя первым. Содрогнувшись, он поднялся с пола,
     лихорадочно хватая воздух широко открытым ртом.
         -О предки, что это было?! - прошептал Кай пересохшими губами.
     -Неужели то самое?!...
         "Глаза! Где я видел эти глаза?!" - лихорадочно думал воин.
     "Вертикальные кошачьи зрачки, огненно-красный свет... Я видел их раньше,
     я помню! Но где?... Неужели там?..." - рука Кая непроизвольно коснулась
     страшного шрама, распоровшего его лицо.
         -Нет, нет... - он яростно зарычал. -Это не мог быть ОН... Я не вынесу
     еще раз... - воин содрогнулся всем телом, вспомнив нечто из своего
     прошлого. Шрам пульсировал давно забытой болью, сердце сбоило.
         Через некоторое время взгляд друида сместился вниз. Хрипло
     вскривнув, Кай подхватил Фатею и приник к ее груди.
         -Слава богам, дышит!
         Меч полетел в одну сторону, котомка в другую. Распластав нескладное
     тело на кровати, Кай поспешно занялся лечением. Втирал мази, массировал
     мышцы... И размышлял.
         "Она не просто колдунья... О нет, это совсем другое. Икривлять
     пространство? Показывать иллюзии? Или?.. Полно, не ясновидение же
     передо мной! Такие как она на дороге не валяются!..."
     Догадка обожгла мозг словно огненная стрела.
         "Предки, а была ли случайной наша встреча?! Огненные глаза... Я же
     видел их раньше, видел!! Куда приведет нас сегодняшнее событие?.. Если
     ОБРАТНО... Нет, лучше смерть! Я не вернусь туда!!!" - Кай дрожал. Руки
     машинально продолжали привычное дело, но разум друида метался в
     смятении.
         Лишь одно было понятно и несомненно: Фатея отправлялась с ним. Хоть
     по доброй воле, хоть в кандалах.




                                       ***








         За семь дней до открытия Кая, в сотнях миль на восток, грифон и
     человек приближались к побережью единственного на планете Тегом
     материка.
         Кондор все еще поглядывал на спутника с опаской. Файт выслушал
     сбивчивый рассказ юноши и потребовал карту. Но при виде неумело
     начертанных линий, с грифоном произошла сказочная перемена.
     Скептицизм испарился без следов. С огромным интересом изучив клочок
     кожи с картой, Файт заявил что теперь он сам займется поисками
     Хранилища. Кондору было милостиво позволено сопровождать грифона.
         -Думаешь, я знаю нечто тайное о материке? - спросил Файт внезапно.
     Юноша вздрогнул.
         -Ты что, мысли читаешь?
     Грифон фыркнул.
         -Не так и сложно сообразить, о чем столь упорно молчит наш герой. Но
     увы... - Файт покачал орлиной головой,  - ...увы, я никогда не бывал здесь.
     Кондор прищурился.
         -Тогда почему ты так заинтересовался картой?
     Грифон помолчал.
         -Много лет назад несколько наших летали на материк. - сказал он после
     паузы. - Вернулся один. Рассказал что в прибрежных лесах живут страшные
     летучие твари, от которых есть лишь одно спасение - бегство.
         -Это не обьяснение.
         -Он также зарисовал линию побережья, Кондор. - ответил Файт. -И
     когда я увидел на твоей карте правильное изображение...
     Грифон повернул голову к всаднику.
         -Понимаешь, это значит что автор карты действительно побывал здесь.
     И взгляни на те горы!
     Когтистая рука протянулась вдаль.
         -Видишь? Они именно там, где и были обозначены.
     Кондор сомнительно покачал головой.
         -Файт, тот человек мог зарисовать рельеф и отсюда.
         -Не мог. - ответил грифон. -С земли гор не видно. Чтобы их увидеть,
     надо или летать...
     Он замолчал на миг.
         -...Или дойти до них, Кондор.
         Дальше они парили в молчании. Файтер снизился почти до уровня моря,
     распушистив концы крыльев для снижения шума. Кондор молча вытащил
     меч.
         -Слева... - негромко сказал человек. Грифон резко обернул голову.
         -Что?
         -Поверни налево. Там открытое место на очень высоком берегу, можно
     осмотреть местность.
         Файт последовал совету. Промчавшись над полосой прибоя, грифон и
     человек бесшумно приземлились на краю высокого, обрывистого берега.
     Кондор спрыгнул со спины Файта.
         -Ну вот мы и на материке. - сказал он негромко.
         -Историческое событие. - язвительно прокомментировал грифон.
     Юноша повернул голову.
         -Кто знает... - сказал он спокойно. -Возможно ты и прав, Файтер.
         -Не люблю быть той самой соломинкой. - непонятно к чему ответил
     пернатый воин. -Как правило, именно ее винят в падении верблюда,
     забывая о миллионе предыдущих.
     Кондор нахмурился.
         -Не понял.
         -Вот именно. - мрачно пробормотал грифон. Путешественники медленно
     двинулись вперед.
         Местность казалась довольно заурядной. Редкий хвойный лес,
     многочисленные кусты. Трава была жесткой, почти без вкраплений других
     видов. Цветы на глаза не попадались вовсе...
         С высокого берега виднелись неровные группы деревьев, разбросанные
     по подлинно бесконечной равнине. Их было довольно много, но все же
     недостаточно для названия "лес". Скорее, очень лесистая степь, убегавшая
     к далеким горам.
         Совершенно беспорядочно разбросанные холмы немного оживляли
     пейзаж. Чувствовалось общее повышение рельефа. Если это типично, то
     центр материка должен находиться довольно высоко над уровнем океана.
         Более зоркие глаза грифона углядели на равнине многочисленные стада
     копытных животных, но как ни стрался, Файтер не сумел найти ни
     малейших следов человека. Деревни, поля, ограды, общины грифонов - все
     эти признаки цивилизации отстутствовали в пределах видимости.
         -Мрачное место. - изрек Кондор после долгого осмотра. Файт кивнул.
     Низкие серые тучи только усиливали впечатление от безрадостного,
     хмурого ландшафта. И впечатление казалось вполне соответствующим
     виду.
         -Ну? - грифон повернулся к человеку. -Доставай карту.
     Кондор послушался. Расправив клочок кожи на крыле грифона, пришельцы
     углубились в изучение.
         -Мы вот здесь. Там бухта, похожая на пасть акулы... - Файт указал
     вторым крылом за спину - и вон там горы.
     Грифон огляделся.
         -А у того парня был неплохой глазомер. - уважительно сказал Кондор.
     Файт согласно кивнул.
         -Итак, если принять за масшаб один коготь... - он коснулся изображения
     бухты -... вернее, полкогтя, то от нас до крестика будет как раз...
         -Девять когтей. - мрачно сказал Кондор. -Иначе говоря, почти двести
     миль.
     Файт промолчал.
         -Чтож, будем надеятся, он ошибся с масштабами... - попытался
     пошутить воин.
         -Когда часы бьют тринадцать раз, это не значит, что неправильным был
     тринадцатый удар. - хмуро ответил грифон. -Это значит, что
     неправильными были все тринадцать.
         -Не я. - пояснил он удивленному Кондору. -Это написано в одной
     древней книге. Автора звали Дирак.
         -А зачем тринадцать раз бить часы?! - непонимающе спросил юноша.
     Файт тяжело вздохнул.
         -Поясняю: ошибиться можно в любую сторону, не только в меньшую. -
     взглянув на лицо Кондора, грифон безнадежно махнул крылом.
         -Залезай, пока я не свихнулся тут с тобой.
     Юноша сложил карту и запрыгнул на спину своему спутнику.
         -Файт, почему изгнали твою мать? - спросил он внезапно.
     Грифон вздрогнул. Помолчал.
         -Это тебя не касается, человек. - ответил он глухо.
     И распахнул шестиметровые крылья, взлетая навстречу ветру.




                                       ***







         Вечером пришла Селена! Я так обрадовался, что покатал ее на спине по
     всему храму. Показал свою коллекцию бабочек, ей очень понравилось.
     Сказала - она никогда не видела таких красивых. Я обЦяснил, что летаю по
     ночам и ловлю бабочек высоко в горах вокруг города.
         Потом мы залезли в бассейн, и Селена немного рассказала про бабочек.
     Оказывается, даже у них есть свой бог, вернее богиня. Я спросил, а она не
     обидится, что я ловлю ее бабочек? Селена долго смеялась.
         Потом мы танцевали во дворе храма. Инектуту молча сидела в углу и не
     пела с нами. Обиделась, наверно. Я лизнул ее в щеку, и она немного
     улыбнулась.
         -Ариман, скоро придет Некец-макантуку. Он обещал рассказать новости
     о тучан-мака.
     Я кивнул.
         -Спасибо.
         Селена начала рассказывать о древних временах. Сразу все замолчали и
     стали ее слушать. Я ближе всех лежал.
         -Когда первые люди пришли в Утукмац, здесь еще не жили боги. Люди
     бежали от ужасного, беспощадного Врага. Они начали строить город. Но
     Враг нашел людей даже здесь. Огненный свет пал с неба, а когда
     испуганные люди прибежали смотреть, они увидели небесный корабль
     Врага.
     Селена важно посмотрела на меня.
         -Все упали на колени, потому что думали - смерть грядет. Но в тот час
     вышел из леса жрец по имени Туку, и вслед за ним шел ты, Ариман. Люди
     очень ипугались тебя. Решили - ты и есть Враг. Но Туку сказал им: нет. Не
     Враг перед вами, а Защитник!
     Мужчины ударили в тамтамы. Селена улыбнулась, и заговорила нараспев,
     словно стихи:
         -И в тот час вошел Ариман в небесный корабль, и встретил Врага, и
     бились они три часа без отдыха, и одолел Ариман, и победил он
     посланника Врагов, и изгнал его в другой мир. Воспрянули люди, стали
     славить Аримана. Но закрылись двери небесного корабля. На столбе
     пламени поднялся он в небо и скрылся из глаз.
     Тамтамы замолчали, а Селена заговорила очень тихо:
         -Сказал Туку: Ариман полетел сражаться с врагом, но оставил вам Яйцо,
     из которого в должный час возродится бог. Спросили люди: что же им
     делать? И ответил Туку: постройте на этом месте великий храм. Бросились
     люди вперед, всего за тридцать дней возвели они белокаменный дворец,
     посвятив его Ариману. Вошел во дворец Туку и сказал: три дня стану я
     призывать Аримана. Не подходите же к храму в эти дни. Послушались его
     люди. Никто не ел и не пил все три дня - пока не вышел Первый Жрец
     Утукмаца, великий Туку, и не показал людям божественного крылатого
     ребенка.
     Эту историю Инектуту мне рассказывала... Но у Селены в десять раз лучше
     получается.
         -Прошло тридцать лет. Ариман вырос и стал великим воином. За это
     время вокруг храма построили целый город, в который начали прилетать
     иные боги... Но однажды небесный корабль Врага вернулся. Люди не
     испугались - ведь Ариман был с ними! Бог вошел в корабль и победил
     Посланца, но как и прежде, двери захлопнулись и корабль взлетел в небо.
         -А через три дня Ариман возродился! - не удержался я. Селена звонко
     рассмеялась.
         -Да, Ариман, ты возродился. И вновь люди могли лицезреть
     божественного младенца.
     Я лизнул Селену.
         -А кто научил Аримана быть воином? Я тоже хочу. Расскажи!
     Жрица улыбнулась.
         -Не сейчас, Ариман. Посмотри, Некец-Макантуку уже пришел и ожидает
     нас.
     Я резко повернулся. И правда, колдун уже стоял в углу зала рядом с
     Инектуту. Когда он вошел?..
         -Привет, Некец!
         -Приветствую, Защитник. - он поклонился. -Я принес добрые вести.
         -Правда?!
         -Да.
     Колдун скрестил руки непонятным знаком.
         -Судьба подвластна Ариману. Два дня назад пограничники из числа
     воинов тучан-мака захватили живьем одного макантуку и вместе с ним
     дикаря с островов. На моей памяти это случилось впервые.
     Женщины сразу помрачнели.
         -Неспроста... - прошептала Селена. -Такие совпадения не бывают
     случайными!
     Инектуту тоже выглядела встревоженной.
         -Ариман, здесь какая-то тайна. Не надо рисковать. Пусть пришельцев
     убьют...
     Я вздрогнул даже.
         -Что? Никогда! Некец, как скоро их доставят в мой храм?
     Колдун огладил бороду.
         -Вождь тучан-мака, прославленный в поколениях воин Адракх, готов
     предстать перед Ариманом в течение двух дней. С ним доставят пленников.
         -Целых и невредимых! - пригрозил я. И впервые заметил, что у меня
     изменился голос. Он стал гораздо мощнее, похож на рычание немного.
     Инектуту тоже заметила. Она очень странно посмотрела на колдуна, а тот
     едва заметно кивнул.
         -Как прикажешь, о Ариман.
         Странно... Они никогда не говорили со мной подобным образом. И
     Селена тоже по-другому смотрит... Не понимаю я этого.
     Но начинаю понимать.






                                       5







         Двумя днями раньше. Материк.
         -Почему тебе не пришло в голову изучать стрельбу из лука?! - рявкнул
     грифон, увертываясь от очередного атакующего.
         -Я никогда... - Кондор ударил мечом -...не расчитывал драться в
     воздухе!
         Они мчались над деревьями, пытаясь оторваться от погони. Десятки
     крылатых созданий, удивительно напоминавших небольших двуногих
     грифонов, гнались за Файтером уже полтора часа.
         -Родственников надо уважать... - прорычал грифон, страшным ударом
     хвоста отбрасывая очередного нападавшего.
         -Ты считаешь их родственниками? - успел удивиться человек. Меч в
     руках Кондора порхал как бабочка, но против летучих врагов был почти
     бесполезен.
         -А как же? - Файт располосовал крыло еще одному. -Не видишь? Совсем
     как ты, сначала нападают потом разговаривают!!!
         Кондор не успел ответить. Навстречу бросились сразу шесть бестий,
     одна из которых вцепилась в крыло Файтера мертвой хваткой. Юноша
     полоснул мечом по врагу, но тот уже добился своего - потерявшего
     скорость грифона догнали остальные. Мгновением позже все скрылось под
     штормом серых перьев и яростного клекота.
         -Файт! - Кондор отбивался как зверь. Меч вырвали у него из рук,
     сильный удар в пах лишил дыхания. Брошенный на траву, человек увидел
     только бешенно рычащий клубок зверей. Он еще успел заметить как
     грифону заломили крылья за спину, когда один из нападавших ударил
     юношу в голову рукояткой его собственного меча.
         ...Боль. Кондор со стоном открыл глаза. Стояла ночь. Юноша лежал на
     полу примитивной деревянной хижины, связанный по рукам и ногам.
     Слипшиеся от крови волосы мешали разглядеть подробности, но тишина
     говорила - он один.
         -Файтер! - слабо позвал человек.
         -Скажи мне кто твой друг, и я скажу - кто ты... - послышался мрачный
     голос. -А мой друг - дурак.
     Кондор с трудом улыбнулся.
         -Ты жив... - он испытал большое облегчение. Удивительно, но за
     прошедшие шесть дней эта язвительная птица действительно стала
     Кондору другом. Странная дружба между двумя разумными существами,
     имевшими много причин испытывать друг к другу неприязнь...
         В первую ночь на материке им пришлось заночевать на дереве, из
     опасения ночных хищников. Кондор заснул, прижавшись к стволу - а
     проснулся под крылом Файтера. Тот обЦяснил что "было холодно, а ты без
     перьев - еще замерзнешь". Так началась их дружба.
         Потом были поиски, короткие перелеты над самыми деревьями и долгие
     вечера у костра. Из разговоров перед Кондором вырастала яркая, полная
     противоречий личность Файта. Широта познаний грифона постоянно
     удивляла человека, хотя он и подозревал своего друга в излишнем уклоне
     к теориям. Но главное - Файтер имел очень яркий, интересный характер.
     Грифон поразил Кондора до глубины души, ведь юноша привык
     воспринимать крылатый народ как опасных и злобных зверей. Впрочем,
     Файтер даже не пытался скрыть факт своей нетипичности. Он был очень
     странным грифоном. И сейчас Кондор испытал острую радость, убедившись
     что Файт жив.
         -С тобой все в порядке? - спросил человек.
         -Если можно говорить с таким приближением - то да, я в порядке. -
     ответил замотанный в веревки грифон. -Более того, мне даже не сломали
     крылья. Что странно.
         -Почему? - юноша принялся испытывать веревки на прочность.
         -Когда люди хватают живых грифонов, им в первую очередь ломают
     крылья. - мрачно обЦяснил Файт. -Или подрезают сухожилия, что гораздо
     хуже.
     Кондор закрыл глаза.
         -Зачем ты так... - сказал он с горечью.
     Файтер помолчал.
         -Ладно уж, извини. Настроение мерзкое.
         -Тебя хоть не били мечом по голове. - заметил юноша. Файт фыркнул.
         -Зато меня били по другому месту... Наверно месяц ходить на двух
     ногах не смогу.
     Человек хрипло рассмеялся, и скоро к нему присоединился грифон.
         -Лежим связанные, ждем смерти и смеемся... - покачал головой Кондор.
         -Я бы тебе обЦяснил психологию, да не поймешь.
     Они замолчали. Пару минут спустя Кондор спросил:
         -Хоть кто нас поймал - ты знаешь?
         -Нет.
         -И даже не слышал никогда?
         -Нет.
         -А почему?
     Файтер повернул голову у юноше.
         -Что - почему? Почему не знаю?
         -Почему грифоны не летают на материк? Вам ведь просто крылья
     распахнуть - и вы здесь.
     Молчание.
         -Файт, ответь.
         -Ты не поймешь.
         -Попытайся.
     Вздох.
         -У нас есть религия. Не то чтобы очень, но десяток предрассудков
     весьма сильны. Один из главных догматов - не беспокоить сон бога, ибо
     проснувшись, он тем самым откроет Врагу местонахождение нашего мира.
     Грифон невесело усмехнулся.
         -А бог спит здесь, на материке. В городе Иглиан. Как раз там и
     находится мифическое Хранилище.
     Кондор вздрогнул.
         -Но ты же говорил что некоторые грифоны летали?...
         -Они, как и я, были атеистами. - ответил Файтер. -Только вот смелости
     не хватило. Они отрицали лишь существование Иглиана, продолжая верить
     в Игла. А я мечтаю найти город Иглиан и доказать, что религия - ложь. Что
     Хранилище - не более чем легенда. Только потому я и полетел с тобой.
     Воин фыркнул.
         -Но если ты не веришь в Хранилище, зачем...
         -Хранилище - факт. - оборвал грифон. - Его существование не требует
     подтверждений. Я хочу доказать что нет никакого бога, спящего там!
     Может ли найтись лучшее доказательство ложности религии, чем пустое
     Хранилище?!
         -А если Хранилища вовсе не существует? - спросил юноша.
         -Ха! У меня на груди висит... - грифон хрипло вскрикнул и докончил, -
     ...амулет!
     Кондор резко повернул голову.
         -Файт?...
         -Амулет! Ведь он из Хранилища! - Файтер был необычайно возбужден.
         -Ну и что?
     Грифон даже зарычал от возмущения.
         -Эти усилители биотоков некогда использовались для связи посредством
     телепатических каналов... - он бросил взгляд на лицо человека и обЦяснил
     понятнее:
         -Амулет должен действовать не только на грифонов. На всех летающих
     существ, неужели не понимаешь?
         -Да ну? - усомнился юноша.
         -Что ты знаешь про эти приборы... - отмахнулся Файтер. -...Если
     получится, мы спасемся!
         -Но как?
         -У всех летающих разумных существ в мозгу имеется специальный центр
     трехмерной ориентации, помогающий определять высоту на глаз. -
     нетерпеливо обЦяснил грифон. - У вас вместо него механический
     вестибюлярный аппарат. Амулет действует на этот центр, подавляя
     активность коры больших полушарий, потому что равновесие имеет
     гораздо больший приоритет по сравнению с рассудочной деетельностью.
     Раньше так передавали информацию на огромные расстояния, но вблизи
     эффект должен получиться совершенно иной, эквивалентный
     избирательному гипнозу и подавлению некоторых центров того самого
     подсознания, о котором писал великий Анубис...
     Кондор открыл рот.
         -Что ты несешь?!
         -Мозги у нас такие, понимаешь? У всех летающих.
         -А... - протянул воин. -Понял.
     Файтер от возмущения распушистил все перья, но промолчал. Кондор
     подвел итог разговору:
         -Значит, ждем этих уродов, колдуем, а потом убиваем всех.
     В ответ раздался тихий стон.
         -И сказал Небесный Властитель: "Прощаю тебя, Сугрива, ибо глуп ты и
     не понимаешь, о чем спрашиваешь меня".
     Пауза.
         -А кто такой Сугрива?
     Нервный смешок.
         -Божественная обезьяна.




                                       ***







         -Ты уверена, Фатея? Это тот самый остров? - Кай внимательно смотрел в
     глаза своей колдуньи.
         -Да. - девушка нервничала. -У меня болит голова как только я пытаюсь
     ПОСМОТРЕТЬ в ту сторону.
     Друид повернулся к борту и задумчиво огладил подбородок.
         -Капитан! - окликнул он невысокого человека в красном мундире. -Мы
     приняли решение. Плывем к этому острову.
     В ответ послышался набор не слишком приятных слов.
         -Долго еще ты намерен таскать меня по этому ***** морю, *****?
     Фатея покраснела. Но Кай далеко не первый раз нанимал шхуны, и отлично
     умел ладить с моряками.
         -До тех пор, пока твою ***** греют мои деньги. - ответил он спокойно.
     Девушка даже подпрыгнула от неожиданности. О Предки!...
         -Кай, что ты сказал! - прошептала Фатея.
         -Тссс... Я знаю, что делаю.
     Невысокий моряк медленно подошел к друиду.
         -Что, такой крутой? - усмехнулся капитан.
         -Просто я умею думать. Да и ты, как я слышал, неплох в этом деле.
         -Хммм... Что же ты слышал про старого Шелокара?
         Кай молча снял с головы серебрянный обруч. Сложив три пальца знаком
     "клинок", он провел ими по внутренней стороне обода. На глазах
     удивленной Фатеи металл засветился чистым голубым светом.
         -Та-ак... - протянул капитан. -Понятно. Ну-ка, дай взглянуть...
     Он довольно долго рассматривал непонятные символы, проступившие на
     серебре.
         -Польщен. - сказал наконец моряк. Обруч вернулся хозяину. -Не
     ожидал, честно говоря.
         -Круг послал меня специально. - пояснил Кай. -Я не привлекаю
     внимания.
         -Ясно... - бледно-голубые глаза обернулись к Фатее. -А она? Тоже?...
         -Нет, она со мной.
     Смех.
         -Неужто не мог подобрать покрасивее?
     Фатея вспыхнула. Из глаз показались слезы, но Кай прижал ее к себе
     покрепче.
         -Шелокар, выбирай слова. - от голоса друида повеяло холодом. Капитан
     пожал плечами.
         -Как скажешь, колдун. Итак, нам туда? - моряк указал на остров.
     Фатея через силу кивнула.
         -Дьявол и все его выродки. Ладно. Посмотрим, колдун, правду ли кажут
     про вашу братию.
         -Посмотрим, посмотрим. - улыбнулся друид. -Но лучше поторопи свою
     команду. Начинается шторм.
     Фатея проводила капитана испуганным взглядом.
         -Кай, что ты ему показал?
     Воин промолчал.
         -Кай...
         -Тебе лучше не знать, девочка. - ответил друид негромко. -Поверь мне,
     это совсем неинтересно.
          ...Они успели высадиться в небольшой бухте перед началом ливня. За
     короткое время шторм достиг такой силы, что людям пришлось спрятаться
     под большой шлюпкой, вытащив ее на берег и опрокинув.
         Природа сошла с ума. Деревья метались над головами подобно
     кающимся грешникам, зловеще хохотал ураган. Вереницы молний озаряли
     потемневшее небо, каждым ударом грома вгоняя жалких смертных в
     породившую их землю. Пятеро матросов - экипаж шхуны - капитан
     Шелокар, Кай и Фатея жались друг к другу под слабым прикрытием утлого
     суденышка.
         -Если моя "Ветренница" потонет, я вздерну кое-кого за **** - мрачно
     проговорил капитан. Шхуна едва виднелась сквозь потоки дождя, ее рвало
     с якорной цепи.
         -Такие шторма не продолжаются долго. - уверенно сказал Кай. -Все
     будет хорошо.
         -Конечно, дьявол любит своих слуг. - огрызнулся Шелокар. Друид не
     ответил.
         Повисло напряженное молчание. Неистовство стихий подавляюще
     действовало на людей. Промокшая до нитки, замерзшая Фатея прижалась к
     своему мужчине и закрыла глаза.
         ...Видение пришло моментально. Черное, бездонное небо, полное звезд.
     Фатея парила в абсолютной пустоте, всей душой ощущая невообразимый
     холод кругом. И оттуда, из Тьмы, прямо на девушку надвигалась
     чудовищная масса металла.
         У Фатеи не хватило бы слов, чтобы описать увиденное. Планета Тегом не
     имела лун. Девушка даже не знала, что ее мир шарообразный. А размеры
     стальной горы было просто не с чем сравнивать.
         Колоссальный, опрокидывающий здравый смысл металлический шар.
     Освещенный неведомым солнцем, он величественно парил в бесконечной
     пустоте, раздавливая одним своим существованием все достижения
     человека. Фатея мгновенно поняла: перед ней создание Врага.
         Потом, когда Кай требовал подробностей, девушка не могла их
     припомнить. Ее мозг был неспособен осознать столь грандиозную
     конструкцию как единое целое. Кошмарное переплетение решеток, трубы и
     крепления, грандиозные башни и сверкающие плоскости складывались в
     сознании Фатеи лишь бессмысленным нагромождением стали. Она хорошо
     запомнила только одно: ужас.
         ОНО приближалось, величественно и неотвратимо. От металлической
     горы веяло такой Силой, что волосы Фатеи зашевелились сами по себе.
     Девушке даже не пришло в голову прервать контакт. Она была
     загипнотизирована ЭТИМ, как птица теряет рассудок в приближении змеи.
         Вокруг ЭТОГО парили множество блестящих точек. Фатея никак не
     могла разглядеть их поближе, пока одна не понеслась навстречу девушке.
     Теперь, с каждой секундой, все отчетливее становились необЦятные,
     непостижимые размеры металлической горы. Ужас заморозил человеку
     сердце.
         Точка приближалась. Вскоре стали видны блестящие стальные крылья и
     острые наконечники подвешенных под ними предметов, напоминавших
     короткие копья. В передней части похожего на хищную птицу летучего
     корабля Фатея увидела прозрачный, напоминающий каплю стеклянный
     глаз.
         И оттуда, из глаза, на девушку смотрел Враг. Она сразу узнала его по
     картинкам в Назиданиях. Черные рога, белые клыки, длинные когти и
     ярко-красная зеркальная чешуя. Мощный хвост с тремя черными иглами на
     конце развеял последнюю надежду на ошибку, и Фатея, оцепенев от ужаса,
     заглянула в глаза Врагу.
     Огненные глаза!!!!!
         -Человек?!.. - могучий голос прогремел словно удар погребального
     гонга. Сверкающие крылья Врага приоткрылись в неожиданно узнаваемом
     жесте изумления.
         -Человек!!!
        Мозг Фатеи забился в истерике. Не в силах бежать, девушка с ужасом
     наблюдала за приближением Врага, как он смотрел на нее сквозь
     несокрушимый прозрачный металл своего корабля.
         -Человек... - произнес Враг. И в торжествующей улыбке обнажились
     белые как снег клыки. - Мой отец был прав.
         Он провел алмазными когтями по изнанке металлического стекла,
     оставив на нем четыре глубокие борозды.
         -Мы действительно истребили не всех...
         От ужаса Фатея закричала, и внезапно получила свободу. Она метнулась
     обратно во тьму. Но мощный голос Врага догнал ее и там.
         -Запомни мое имя, человек! Меня зовут Раван, сын Демона!




                                       ***





         Ночью такое было - никогда бы не поверил. Но ведь было. Я вернулся в
     Храм очень поздно, спать хотел. Прошел в свой зал где коллекция бабочек,
     свернулся на ковре... И тут такое!
         Прямо мне на нос села огромная черная бабочка. Такая громадная, что
     крылья шире моей головы раскрылись. Я страшно испугался, вскочил на
     ноги, а бабочка отлетела немного и села на ковер.
         -Не бойся меня, Ариман. - голос был тоненький-тоненький, какой-то
     стеклянный, наверно. Я от удивления сел на хвост. Так странно было, что
     даже перестал бояться.
         -Ты кто?!
         -Я богиня бабочек, Пепел-ац. Я прилетела к тебе, чтобы предупредить
     об опасности.
     Селена же говорила, у бабочек есть бог! Но я думал - он такой... Такой... А
     тут - просто бабочка!
         -Ты богиня, да? - я опустился на ковер и осторожно понюхал бабочку.
     Пахла она железом - странно, правда?
         -Я богиня. - голос чуть громче стал. -Я должна сказать тебе важную
     вещь, Ариман.
     Интересно как!
         -Слушаю. - сел и важный вид принял, как меня Инектуту учила. Мы,
     боги, должны вести себя с достоинством. Это она так говорит.
         -Ариман, тебя обманывают. - бабочка взлетела и села мне на крыло. Я
     осторожно расправил его, чтобы Пепел-ац перед лицом оказалась.
         -Кто меня обманывает?
         -Люди. - бабочка усиками помахала, словно покачала головой.
     Крылышки у нее были совсем черные и неблестящие, мрачные прямо. А
     глазки не как у бабочек, а как у мухи - только едва заметно светились.
     Хоботка совсем не было. Интересно, чем она говорит?
         Я очень осторожно протянул коготь и коснулся ее крылышка. В ту же
     секунду голос бабочки пропал. Я очень испугался, сразу убрал коготь. Она
     помахала крылышками, и сказала:
         -Не трогай меня. Ты очень сильный, я тебя боюсь.
     Ха. Я сильный! Конечно, сильный.
         -Я тебя защищать буду. - обещал я богине. Она опять крылышками
     помахала. Я заметил, что когда Пепел-ац говорит, крылышки едва заметно
     дрожат.
         -Ариман, тебя должны принести в жертву. - сказала бабочка. -Всех
     твоих предшественников приносили в жертву Врагам. Но ты другой. Я
     решила спасти тебя, Ариман. Улетай из Храма как можно скорее!
     Моих предшественников?
         -Подожди, ты неправильно говоришь. Я - один такой. Я - Ариман, я
     возрождаюсь в Яйце каждые тридцать...
     Бабочка быстро-быстро замахала крылышками. Я замолчал.
         -Глупенький, они обманули тебя. - сказал голос. -Каждый раз рождается
     новый ребенок, и его называют Ариманом - чтобы никто не догадался. На
     самом деле раз в тридцать лет жрецы приносят вас в жертву Врагу, и
     поэтому он не трогает наш мир.
     Не может быть! Так и сказал. Пепел-ац усики прижала к головке,
     получилось словно она злится.
         -Ты не веришь мне, Ариман... - печально сказал голос. -Но я все равно
     хочу спасти тебя. Завтра спустись в Золотую Комнату и постарайся найти
     Яйцо. Тогда ты мне поверишь.
         -Мне нельзя в Золотую Комнату. - возразил я. -Инектуту говорит...
         -Она боится тебя! - громко сказала бабочка. -Ты совсем другой, Ариман.
     Ты непохож на предыдущих.
     Я задумался. Инектуту тоже говорила, что я непохож...
         -Хорошо, я спущусь в Комнату. - сказал я богине. -Потом что?
         -Потом и посмотрим... - весело засмеялся голосок. - А сейчас спи.
         Бабочка вся изогнулась, и из нее как из пчелы вылезла длиная игла. Я
     испугался, хотел ее отбросить, но не успел. Игла кольнула меня в
     перепонку и сразу спряталась обратно.
         -Не бойся, Ариман. - тихо прозвенел голосок. -Теперь ты станешь
     развивать свою силу гораздо быстрее. Самое главное, помни - жрецы не
     должны знать обо мне!
     Мне почему-то спать захотелось. Так сильно захотелось, как никогда
     раньше. Я зевнул.
         -Почему?... - глаза сами закрывались.
         -Ты обещал меня защищать... - прозвенела бабочка.
         -Обещал?... Да, обещал... - я свернулся на ковре. -Хорошо, никому не
     расскажу...
         -Спокойной ночи, Ариман. - сказала богиня и взлетела в воздух.
         -Спокойной ночи - пробормотал я и закрыл глаза. Мне снились
     огромные разноцветные бабочки.
        ...Утром я уже не был уверен, что видел Пепел-ац. Наверно сон. На
     перепонке никаких следов не осталось, запах железа пропал, все бабочки в
     коллекции были на месте... Точно, сон. Поэтому я с утра полетел в храм
     бога Океана. Селена рассказывала, он очень похож на рогатую змею -
     интересно, как может быть рогатая змея?
         Храм я нашел быстро, а вот змею... Жрица сказала, бог Океана в это
     время года уплывает далеко на край мира и рождает много маленьких
     змеек, которые потом растут сами. Я не понял - он самка или самец, но
     жрица сказала - и то и другое сразу. Она даже рассказала, что тучан-мака
     и бог Океана прилетели из одного мира, и там совсем нет самок и самцов -
     все одинаковые. Может, я тоже из того мира прилетел? Никогда не слышал,
     чтобы Ариманы бывали самками...
         Пока вернулся в Храм, сон про бабочку почти забылся. Поел мяса и
     настроение хорошее стало. Решил про бабочек не думать.
         Скоро пришла Селена, и мы залезли в бассейн. Вода была
     приятная-приятная. Селена рассказывала о Ментаре, я слушал... Откуда
     мне было знать, что сегодня я первый раз поговорю с Ментаром?
         Когда это произошло, Селена очень удивилась. Не ждала, что так
     быстро научусь. Впрочем, Инектуту тоже всегда говорила что я способный.
         А было так: мы лежали в бассейне и разговаривали. Селена
     рассказывала, как надо вызывать Акуру через Ментара. Я слушал, слушал...
     И вдруг понял!
         -Селена, так? - спросил я. И сделал, как она говорила. Это очень просто!
     Надо посмотреть на камень и ВЗЯТЬ его мыслями. Почувствовать, какой он
     шершавый и холодный. А потом поменять в уме "холодный" на "горячий", и
     представить, что получится. Как будто рисуешь второй камень рядом с
     первым, а потом меняешь их местами, но меняешь уже не в уме, а наяву...
         Вообще-то Селена так и не поняла, как я сделал. Но камень сгорел
     прямо на полу. Я сам удивился, хотя и знал как это получилось.
         -Ариман! - вскрикнула Селена и убежала от меня. Правда, сразу
     вернулась. Но я понял - испугалась.
         -Почему ты испугалась? - спросил я. -Я же тебя не укушу.
         -Ты... Ты совершил пиролиз мрамора одной мыслью! - сказала она
     глупость.
         -Никакой не пиролиз. Я просто заменил "крепкий" камень на "огненный"
     камень, потому что Акура - это солнце. Разве нет?
     Селена так удивилась, словно не она сама целый час мне это обьясняла.
         -О, Ариман... Надо рассказать божественной! Я сейчас.
     Убежала. А я решил посмотреть, что получится если заменить воду в
     бассейне.
         Потом пришлось два часа сидеть снаружи храма. Все люди выбежали из
     дверей, думали пожар. А я такой довольный сидел, и молчал. Пусть
     думают на пожар. Я ночью превращу всю воду в озере, и получится
     светло!
         А Инектуту меня очень поругала. Она сказала, что страшно испугалась
     за меня. Говорила, что "шкуру с этой Селены спустит". Не понимаю, что
     такого плохого я сделал... Воды много. Бассейн уже полный, и опять белый
     туман есть.
     Вечером пришла Селена.
         -Ариман, прости меня... - сказала она. -Но я больше не могу
     рассказывать о Ментаре. Это опасно для тебя.
         -Почему? - мрачно спросил я. -Инектуту сказала, да?
         -Нет. Она права, Ариман.
     Жрица вздохнула.
         -Ты еще совсем маленький.
     И так всегда. Я никогда не вырасту!
         Селена наверно заметила, как я огорчился. Она стала меня под крылом
     щекотать. Потом почесала шею, погладила нос. Я все равно сидел
     мрачный.
         -Ариман, но я могу и дальше рассказывать о богах... - попыталась меня
     развеселить жрица. Я вздохнул.
         -Тогда расскажи что-нибудь интересное.
         И она рассказала... Такое рассказала, что у меня рот пять минут не
     закрывался. Материальные боги - они как я. Им есть и пить надо, иначе
     они умрут. А вот вы знаете, как кормят этеральных богов?!
         Я теперь знаю, как. Берут животное, или там растение. Убивают. И
     сжигают в специальной бронзовой тарелке, называется алтарь.
     Оказывается, этеральные боги едят дым. Но не простой, а обязательно от
     живого... И еще я узнал, как это называется. Жертвоприношение.
         Что там сказала бабочка, во сне? Что меня должны принести в
     жертву?... И Селена говорила о жертвоприношениях, когда я ее первый раз
     увидел!..
         Завтра я пойду в Золотую Комнату. Посмотрю на Яйцо. А то мне все
     меньше верится, что я там возрождаюсь. Особенно теперь, когда я узнал,
     что со мной сделают.
         Ночью опять снилась богиня бабочек. Она снова ужалила меня в крыло,
     и стало так приятно... Я почувствовал себя в два раза сильнее, чем раньше.
     Но не проснулся.





                                       6





         -Мои люди туда не пойдут. Хоть золотую гору посули, я с места не
     сдвинусь. - отрезал Шелокар. Друид стиснул зубы.
         -Капитан, там всего лишь древние развалины.
         -У меня волосы дыбом встают, едва смотрю на них. Это место проклято.
     Матросы согласно зашумели. Высокий моряк с перевязанным глазом
     подошел к Шелокару.
         -Капитан, мы с тобой. Никто из нас не шагнет в том направлении.
         -Видишь? - старый моряк ухмыльнулся. -Мнение большинства
     побеждает, колдун. Ты придурок - ты и лезь в глотку Врагу вместе со своей
     ведьмой. А мы подождем на корабле.
     Кай отвернулся, сжимая и расжимая кулаки.
         -Вы бросите нас.
     Шелокар покачал головой.
         -А вот и нет. Мы не пираты. Правильно, парни?
     Матросы одобрительно переглянулись, и капитан продолжил.
         -Мы даем тебе три дня. Если на четвертое утро ты не появишся в бухте,
     "Ветренница" плывет обратно. Справедливо?
     Кай помолчал.
         -Три дня?
         -И ни часом больше.
         Воин оглянулся на Фатею. Девушка дрожала от страха, но была готова
     следовать за ним хоть на морское дно. Кай вздохнул.
         -Хорошо. Через три дня мы придем в бухту. Надеюсь на твою честь,
     Шелокар.
     Капитан кивнул.
         -Правильно делаешь. Я далеко не святой, но и не пират. Мы будем
     ждать вас.
         Шестеро моряков проводили долгими взглядами двух людей, уходивших
     по направлению к горам. Одноглазый повернулся к Шелокару.
         -Ты и правда веришь, что они вернутся?
         -Не верю. - согласился капитан. -Но три дня подожду.
         -Как знаешь... - моряк пожал плечами.
         ...Фатея дрожала. Жуткий сон продолжал ледянить ей кровь. Кай
     подробно расспросил о видении, и она как могла точно описала все
     запомнившиеся детали. Друид особенно заинтересовался словами Врага.
         Девушке было страшно. Кай так побледнел пока слушал ее рассказ, что
     она уверилась: сон был вещим. Друид успокаивал Фатею, но в глазах его
     застыл древний, первобытный ужас. Видение слишком походило на правду.
     Кай знал многие секреты своего ордена, и догадывался, чтО найдут они на
     этом острове.
         -Не бойся. - повторил он Фатее. -Даже если ты видела истину, Враг не
     сможет отыскать наш дом. Уже тысячу лет они рыщут меж звезд надеясь
     найти остатки людей, но без успеха.
         -А... а если найдут? Из-за меня?!
         -Глупости! - резко ответил Кай. -Враги не сверхестественные существа. У
     них есть кровь и плоть, они смертны, как и мы.
         -Назидания...
         -Да, да, там говорится о бессмертии Врага. И там же, на каждом шагу,
     упоминается как люди уничтожали Врагов тысячами. Лагеря смерти, целые
     долины заполнялись костьми. Из кожи их детей шили одежду, из костей
     младенцев добывали драгоценные металлы, кровью заполняли озера и
     топили там беременных самок.
     Кай стиснул зубы.
         -Только звери могут считать "Назидания" святым писанием. На самом
     деле эта мерзкая книга служит лучшим оправданием Врагу.
         -Оправданием?! - ахнула Фатея.
     Друид помог ей взобраться на крутой откос.
         -Да, оправданием. Нас, сынов Холодного Пламени, учат смотреть на
     вещи с обоих концов. Если посмотреть с точки зрения Врага - они были
     куда милосерднее нас. Нет ни одной легенды о пытках или лагерях смерти
     для людей. Враги просто уничтожали нас, как мы уничтожаем вредных
     зверей.
     Кулаки Кая сжались.
         -Но нельзя уничтожать живых существ! - прорычал он с болью.
     -Никаких!
         -Даже угрожающих тебе смертью? - осмелилась спросить девушка.
         -Только защищая жизнь, воин имеет право отнять другую. И даже в
     этом случае нет оправдания убийце, если он в силах устранить опасность
     без убийства.
     Кай вздохнул.
         -Поэтому я равно ненавижу и Врагов, и Предков. Они сознательно
     отказались от мира. Люди были виновны в войне, но Враги ничем не лучше
     - они продолжили убивать, уже победив.
         Фатея покрепче прижалась к друиду. Они стояли на границе
     каменистого плато, где почему-то не росли деревья. Даже трава. Почти
     миля голого камня переходила в крутые утесы, что возносились к хмурому
     небу клинками скал. Тяжелые тучи мчались над людьми.
         Плато было усыпано обломками древних зданий. Некогда, вероятно, на
     этом месте стоял великолепный город. Руины до сих пор сохраняли дух
     прекрасного. Витые колонны, изящные барельефы, кое-где еще заметные
     малахитовые инкрустации - все говорило о богатстве и славе. И как же
     мало от них осталось...
         Под завывание холодного ветра шли мужчина и женщина по мертвому
     городу. Фатея всей душой чувствовала огромное напряжение Сил, они
     буквально пронизывали руины, истекая из некого центра. Глубокого,
     подземного центра...
         -Ты тоже чувствуешь? - спросила она Кая.
         -Слабо. - признался воин. -Но чувствую. Нечто сокрыто в недрах земли,
     нечто могучее и грандиозное...
     "То самое, за чем меня послал Круг Холодного Пламени" - добавил он
     мысленно.
         -Кай... Знаешь, это был не человечий город. - тихо сказала Фатея.
         -Верно.
         -Неужели... Ты думаешь...
         -Нет, нет. Враги не имеют отношения к этим развалинам. - успокоил
     девушку Кай. Поискав, он поднял с земли осколок мрамора.
         -Смотри.
     Фатея пригляделась к едва сохранившемуся барельефу.
         -Грифоны?...
         -Да. В архивах Круга сохранились легенды об этом городе. Правда, там
     говорилось что он лежал на большом полуострове у восточного побережья
     материка, но за тысячу лет полуостров вполне мог превратиться в остров...
     Да и переписчики могли совершить ошибку.
     Друид присел отдохнуть на обломок колонны.
         -Если верить летописям, тысячу лет назад этот город носил название
     Иглиан. Тогда грифоны еще не были побеждены людьми, и жили на всех
     островах. Здесь была их столица, здесь они поклонялись своим богам.
     Кай помолчал.
         -Город был разрушен королем Танком I. Легенды упоминают об
     остатках оружия Предков, которое использовал завоеватель. Возможно, по
     этой самой причине город и оказался на острове. Огромное количество
     грифонов перебили, остальным подрезали крылья и обратили в рабов.
     Фатея вздрогнула.
         -Кай, но ничего этого нет в Назиданиях...
         -Еще бы. - усмехнулся друид. -Грифоны - не люди. Их рабами долго не
     продержишь... С того восстания и начались войны, завершившиеся сто лет
     назад.
     Девушка совершенно иначе взглянула на руины города.
         -А почему люди не поселились здесь сами?
     Кай молча указал вниз.
         -А почему даже трава здесь больше не растет? - ответил он вопросом на
     вопрос. -Не только у людей сохранились остатки древних знаний. Грифоны
     что-то сделали в подземельях Иглиана, и с тех пор это место проклято.
     Любой, поживший здесь более недели, умирает в страшных мучениях. Так
     гласят легенды друидов.
     Воин медленно осмотрел погибший город.
         -И я им верю. - добавил он негромко.
     Фатея невольно прижалась к своему мужчине.
         -Кай, за чем тебя послали? - спросила она напрямик.
     Друид долго молчал.
         -Боюсь, именно за тем, что привиделось нам в трактире.
     Помолчали. Наконец, Кай поднялся на ноги и помог встать Фатее.
         -Ну а теперь, девочка, мне понадобится все твое исскуство. Найди вход
     в подземелья.
         -А если его не существует?
         -Существует. - уверенно ответил друид. -Я не верю в такие совпадения,
     как наша встреча. Если бы входа не существовало, мне бы даже в голову не
     пришло заехать на ваш остров.
         -Думаешь, нас свела судьба? - несмело спросила Фатея.
         -В судьбу я тоже не верю - спокойно ответил Кай.




                                       ***






         -Как там говорила божественная обезьяна? - хмуро поинтересовался
     Кондор. Их с Файтером вниз головой привязали к своеобразным носилкам,
     и десяток крылатых победителей короткими перелетами несли пленников к
     далеким горам.
         -Я просто изложил свою гипотезу. - огрызнулся грифон. -Где, интересно,
     я мог проверить ее на практике?
         -А что случилось с мозгами летающих умников?
         Файт промолчал. Грифон труднее переносил свое положение, возможно
     по чисто физиологическим причинам. Одна из палок, удерживавших
     веревки, проходила между его задними лапами.
         -Как думаешь, нас убьют? - поинтересовался человек после паузы.
         -И сожрут. Но вначале хорошенько поиграют.
         -Нет, ну как приятно с тобой говорить, а?
         -Выбирай вопросы, если хочешь услышать приятные ответы.
     Юноша вздохнул. Их носильщики отдыхали поодаль, сохраняя гробовое
     молчание.
         -Откуда ты взялся такой, Файтер?
         -Из лесу вестимо. - Грифон немного поерзал, надеясь ослабить веревки.
     -Говорил же - воин я.
         -Непохож ты на воина.
         -О, ты конечно видел множество боевых грифонов.
     Кондор прикрыл глаза.
         -Не видел. - тяжело сказал он. -А теперь и не увижу никогда.
     Файт прекратил дергаться и повернул голову к человеку.
         -Кон... А сколько тебе лет? - спросил он внезапно.
         -Двадцать. А тебе?
         -Четырнадцать.
     Юноша вздрогнул всем телом.
         -Не может быть!
         -Почему? - спокойно спросил грифон. -Мы ведь не люди, Кондор.
     Грифоны живут не более шестидесяти лет. И взрослеют гораздо раньше
     людей. В десять лет я уже... Ну, по вашему - побывал с самкой.
     Потрясенный Кондор во все глаза смотрел на своего товарища по
     несчастью.
         -Я... Я даже не думал об этом... - заикаясь, произнес человек.
         -Мало кто думает. - ответил Файтер.
     Повисло тягостное молчание.
         -Файт... Но тогда, для вас каждая жизнь должна быть очень ценной.
     Ведь она так коротка.
     Грифон удивленно возрился на юношу.
         -Ничего себе... Не ожидал я от тебя таких филосовских мыслей, Кондор.
     Файтер помолчал.
         -Жизнь... Что мы видим в этой жизни? - с горечью спросил он затем.
     -Рождаемся в лесах, растем среди деревьев, в примитивных поселках. С
     рождения нам внушают страх перед людьми и Врагом. Кастовая
     организация общества мешает развитию, экономика остановилась на
     уровне охоты и собирательства, наука не существует вообще, суеверия и
     религия отравляют разум, наследственная передача занятий ломает
     десятки жизней! Царит даже не каменный век, деревянный! Еще сотня лет -
     и грифоны станут зверьми, как нас зовут люди.
     Файт горько усмехнулся.
         -Впрочем, мы и сейчас не слишком отличаемся от зверей. По крайней
     мере в социальном отношении.  Подавляющее число грифонов неграмотны,
     книги превратились в своего рода тотемы - их так и воспринимают, как
     предмет! Предрассудки подавляют последние проблески свободы, и в
     будущем - одна тьма, Кондор. Одна тьма.
     Он закрыл глаза.
         -Одна тьма.
     Повисло напряженное молчание.
         -Файтер, откуда ты столько знаешь? - негромко спросил Кондор.
         -Такой уж уродился. - невесело ответил грифон. -Всем на беду.
         -Файт... - юноша попытался повернуться к грифону. -Файт, почему твою
     мать изгнали?
     Грифон не ответил.
         -Пожалуйста, скажи... - попросил Кондор. -Я хочу понять, хочу узнать
     вас. Ведь я до сих пор гадаю, почему тот грифон спас мне жизнь...
         -Наверно, любил детей.
         -Это не ответ.
     Орлиная голова повернулась к человеку.
         -Очень хочешь знать, да? - глухо спросил Файтер. -Или просто ждешь,
     чтобы я сам признался? Впрочем, время для признаний весьма
     подходящее. Так и быть. Это я причина тому, что мать изгнали из племени.
     Кондор вздрогнул.
         -Извини... - сказал он тихо. -Я не хотел причинять тебе боль.
         -Боль? - насмешливо спросил пернатый воин. -Какую боль? Может, ты
     думаешь - этот психованный грифон залез в неприятности, а
     расплачиваться пришлось его матери?
         -Файт, я правда не хотел.
         -Так вот, друг мой - моя вина очень проста. Я родился, понимаешь? Это
     мать залезла в неприятности. Но вот плачу за них я! Всю жизнь плачу! И
     буду платить! До смерти!
     Грифон рявкнул не хуже льва.
         -Некий воин посетил наш остров и остановился погостить на три дня.
     Три дня! Три дня удовольствий - и он исчез, оставив моей матери меня, а
     мне - проклятие на всю жизнь!
     Файт яростно прорычал что-то на родном языке. Немного успокоившись,
     грифон продолжил рассказ.
         -Он был воином - а я рожден от него. Значит, и мне предстояло стать
     воином. Мне, кому с рождения достался настоящий дар к наукам! Я найду
     своего отца, клянусь перьями Игла! Я убью его, я вырежу ему **** и
     заставлю проглотить!
     Хруст костей.
         -Урывками, в обход обычаев я учился. Те немногие книги, что я
     отыскал... Меня изгнали бы из племени, узнай о них вожди! И все ради
     чего? Ради этого?!
     Файт яростно рванул путы.
         -Вся моя жизнь, все мои надежды и мечты - ради смерти в котле
     какого-то дикаря, чтобы он смог украсить свою тупую башку моими
     перьями!
     Он зарычал, яростно, страстно.
         -Я мечтал найти древние знания, я хотел возродить род! Мы были равны
     богам, Кондор! Мы парили в космосе и строили миры по своему желанию.
     Знаешь ли ты, что в те годы бессмертие было доступно всем? Да! Я сам не
     верил, пока не увидел формулу элексира. Достаточно было раз в несколько
     лет принимать особое лекарство - и организм не старел. Мы были
     бессмертны, человек!
     Молчание.
         -Но ты не знаешь даже слова "космос". Я не могу достать нужных
     ингридиентов для элексира бессмертия, а заикнись я, что он был
     разработан Врагами для нас - меня просто убили бы озверелые идиоты из
     числа вождей. Вот так-то, друг мой. Видишь, чего стоит жизнь в нашем
     мире? Видишь, как она бесценна?...
         Файтер резко отвернул голову от ошеломленного человека и закрыл
     глаза. Но Кондор продолжал смотреть на своего друга. Ему даже в голову
     не приходили подобные мысли. О, юноша был вовсе не глуп... Он просто
     никогда не задумывался над смыслом жизни. И не пытался посмотреть на
     нее глазами иных существ.
     Зато он попытался сейчас.
         Связанный по рукам и ногам, измученный, Кондор хотел только одного:
     чтобы Файтеру удалось спастись. Знай об этом грифон, его мнение о
     юноше сильно изменилось бы.
         Тем временем один из крылатых стражников с интересом
     прислушивался к разговору. Бросив пару непонятных слов товарищам, он
     приблизился к пленникам и толкнул грифона крылом.
         -У нас не такие уж тупые головы. - произнес дикарь на хорошем общем
     языке.
         Он немного напоминал грифонов телосложением, однако явно был
     птицей, а не млекопитающим. И в отличие от грифонов, имел лишь четыре
     конечности. Передние лапы существа незаметно переходили в крылья,
     достигавшие трех метров в размахе. Шесть когтистых пальцев с двумя
     большими делали каждое крыло довольно совершенной рукой.
         Тело достигало двух метров в длину, но ноги были довольно короткими,
     как и шея. Хвост ничуть не напоминал грифоний - скорее уж орлиный,
     поскольку представлял собой широкую рулевую плоскость из длинных
     перьев. Как хвост, так и тело было полностью покрыто серыми перьями с
     черными пятнышками. Хотя одежды дикарь не носил, о поле можно было
     лишь гадать - никаких внешних признаков не имелось. Вокруг глаз черные
     перышки образовывали нечто вроде маски, два вертикальных пучка перьев
     по бокам головы походили на уши.
         В отличие от грифонов, клюв существа был полностью роговым, очень
     похожим на орлиный. Зубцов он не имел, как не имел и пластичной
     структуры. Выражать эмоции лицом дикарь не сумел бы.
         Кондор никогда не слышал о подобных созданиях. Видимо, за всю
     историю ни один представитель таинственного племени не попадал в руки
     людей. Чего нельзя сказать о людях... Юноша с удивлением заприметил на
     шее дикаря металлический кинжал с островов.
         -Ты понимаешь наш язык? - живо спросил Файтер.
         -Понимаю. - кивнуло существо. -Ловил дикарей с островов и раньше.
     Он издал переливчатое шипение, удивительно похожее на смех.
         -Но живого макантуку поймал первый раз... Я великий воин.
     Усевшись на землю перед пленниками, дикарь скрестил крылья и стал
     удивительно напоминать вигвам.
         -Адракх. - произнес он свистящим голосом. -Вождь тучан-мака, воин
     народа асцтавок.
     Клюв нацелился на связанного грифона.
         -Ты?
         Было очень сложно судить об эмоциях дикаря, ведь лицо оставалось
     почти неподвижным. То ли дело грифоны, чей клюв был роговым лишь на
     острие, и мог менять форму почти как рот.
         -Файтер. Грифон Файтер. - ответил пернатый воин.
     Адракх покачал головой.
         -Не грифон. Макантуку.
         -Макантуку. - сразу же согласился Файт. -НесЦедобный... - добавил он
     без особой надежды.
     Свист, похожий на смех.
         -СЦедобный, сЦедобный... Даже вкусный. Однажды поймали.
     Файтер дернулся в путах.
         -Не бойся. - успокоил его Адракх. - Тебя хочет видеть бог. Живым и
     невредимым.
     Маленькие черные глаза повернулись к человеку.
         -А вот насчет тебя не уверен... - протянул дикарь. -Ты хоть и невкусный,
     зато опасный. Двух воинов ранил... - непонятно откуда возник меч
     Кондора.
         -Что делать с тобой?
     Юноша смерил Адракха презрительным взглядом.
         -Верни мне меч и попытайся убить. - бросил он холодно.
         -Ац, ацак, токучава стцар акхашшш! - существо задергалось от смеха.
     Остальные дикари присоединились к своему вождю.
         -Хочешь умереть как воин? - спросил Адракх внезапно. -Или хочешь
     жить? Решай.
     Грифон повернул голову к Кондору.
         -Парень, жизнь стоит гораздо дороже гордости. - сказал он негромко.
     -Поверь мне.
     Неожиданно ответил Адракх:
         -Смотря когда. - сказал он Файтеру совершенно серьезно. -И ты тоже
     изберешь смерть, если цена - жизнь твоего племени. Я слышал все что ты
     говорил.
     Изумленный грифон примолк на пару минут. А Кондор молча переводил
     взгляд с Адракха на Файтера.
         -Я хочу жить. - произнес он наконец.
         -И правильно. - ответило пернатое существо. -Нет никакого позора в
     проигрыше такому сильному врагу, как я.
     После чего рассмеялся даже связанный грифон.



                                       ***




         В Золотую Комнату мне ходить запрещено. Инектуту говорила, это
     очень опасно, потому что Яйцо хрупкое. Поэтому я шел осторожно - а
     вдруг она все-же правду говорила?
         Комната оказалась никакой не комнатой, а лестницей. Узкой для меня.
     Пришлось крылья неудобно прижать, и идти вниз. Долго идти.
         Там была вторая дверь. Очень необычная, я никогда не видел такую.
     Она не открывалась, а в сторону отодвигалась! Даже не сразу догадался,
     как открыть.
         Внутри была большая комната, освещенная какими-то кристаллами под
     потолком. В комнате ничего не было кроме красивого вертикального
     сундука из золотых пластинок, а в углу оказалась еще одна дверь. Но
     такая!
         Она была в два раза больше меня. Вся железная, с толстым кругом на
     верхней половине и без ручки. Я заглянул в круг, и он оказался стеклом.
     Но толстым как полхвоста!
         Очень плохо было видно, что внутри. Я сумел разглядеть только
     железные ящики, круглые спереди и прозрачные сверху. И то, их я
     разглядел только потому что светились.
         Дверь открыть я не смог. И как ни старался, не сумел уловить запаха.
     Наверно, эта дверь очень плотно закрыта... Может как раз на тридцать лет,
     а?
         Когда я это подумал, решил дверь сломать. Но после первого же удара
     такое началось, что я наверх убежал. Да, я испугался. А кто бы не
     испугался?! Там как завоет!
         Я залез в свой бассейн и сделал вид что совсем ни при чем. Скоро
     прибежала Инектуту, а вслед за ней два колдуна. Некеца не было.
         -Ариман, что случилось?!
         -Что? - невинно так спросил. Я ничего не делал, это само по себе
     завыло. Так и скажу.
     Инектуту села на край бассейна и посмотрела мне в глаза.
         -Ариман, ты спускался в лабораторию?
         -Какую лабораторию? - жаль, она на хвост смотрит. Я не умею держать
     хвост неподвижно, если волнуюсь. А она знает...
         -Ариман, ты обманываешь меня. - печально сказала Инектуту.
     И вот тут я разозлился.
         -Обманываю? - я выпрыгнул из бассейна и зарычал. -Обманываю?! А
     меня никто не обманывает?!
         От злости я так посмотрел на стену, что в ней дырка получилась. Я даже
     не удивился, слишком злой был. А Инектуту чуть не упала.
         -Пирокинетика! - сказала она потрясенно. -Ариман, ты владеешь силой
     первого поколения!
         -Поколения? - спросил я резко. -Какого поколения, а? Разве ты не
     говорила, что я возрождаюсь, что Ариман бессмертен? Разве я меняюсь?
         Ох как испугалась. Понятно... Значит, это правда. Ну как я могу из Яйца
     рождаться. Я же не птица и не змея.
         -Так ты меня совсем не обманываешь, да? - спросил я грозно. Жрица
     подпрыгнула даже.
         -Ариман, что с тобой!
         -Я возрождаюсь в Яйце, правда? Каждый раз не рождается новый бог, и
     его не называют Ариман, чтобы никто не догадался. Правильно?
         Колдуны отшатнулись назад. А Инектуту стала смотреть по сторонам.
     Наверно искала, слышали меня или нет. Значит она не хочет чтобы люди
     узнали, так?
         -Пошли за мной. - приказал я. Она молча поднялась, колдуны за ней.
     Мы зашли в зал с коллекцией бабочек. Жрецы уселись на ковры, я закрыл
     двери и сел напротив.
         -Теперь слушай меня, женщина. - сказал я спокойно. -Ты скрывала от
     меня правду. Ты ни о чем мне не рассказывала, и хотела превратить в
     жирного, тупого макая, который только и делает что ест да спит. Знаешь,
     почему ты это хотела?
     Я наклонился к ней.
         -Потому что через восемнадцать лет меня должны принести в жертву.
     Инектуту схватилась за сердце.
         -Ариман, сынок... - сказала она тихо.
     Заплакала.
         -Уже четыре поколения выросли у меня на руках... но ты первый назвал
     меня убийцей!
     Я хлестнул себя хвостом.
         -Тогда докажи что я неправ!
         -Хорошо. - это сказал Некец-Макантуку. Я вздрогнул от неожиданности -
     откуда он взялся?!
         -Откуда ты появился? - спросил я его. Колдун улыбнулся и пропал на
     месте. Я подпрыгнул даже.
         -Я здесь.
         Старик стоял с другой стороны и улыбался. Я хотел схватить его, но он
     опять исчез и возник в дальнем конце зала.
         -Ариман, я владею силой телепортации. - сказал он мне. Мог не
     говорить, я сам догадался.
         -Ничего, Селена и меня научит!
         -Малыш, не знаю кто желает посеять раздор между нами... - сказал
     колдун. -Но он очень хорошо начал.
     Инектуту вдруг закричала:
         -Кто сказал тебе эту глупость про жертву?!
     Они что, думают - я такой тупой? И прямо скажу "мне богиня бабочек
     говорила"?
         -Никто мне не говорил. Я сам догадался. Селена рассказывала о
     жертвоприношениях богам. И я понял, что вы делали с предыдущими
     поколениями.
     Я встал и выпустил когти.
         -Вы приносили их в жертву Врагу!
     Хлестнул себя хвостом.
         -Теперь я понимаю, почему Враг сих пор не нашел наш мир. Он ЗНАЕТ
     про него. Так?!
     Некец перестал улыбаться, но я еще не кончил.
         -И не трогает. Потому что раз в тридцать лет его ждет отличное
     лакомство - великий и вкусный Ариман.
     Я указал когтем на Инектуту.
         -Вы скормили Врагу тридцать шесть поколений!
         -Дурак! - резко бросил мне Некец. -Неблагодарный дурак!
         -Посмотрим! - сказал я сквозь зубы. -Посмотрим.
         На этот раз превращение удалось совсем легко. Двери в зал мгновенно
     охватило пламя, и сквозь горящий металл вышел я. На ступенях храма
     оглянулся.
     Они бежали следом, выкрикивая мое имя. Имя... Имя жертвы.
         -Я ухожу! - крикнул я. -Вы добились своего, люди. Вы воспитали
     Защитника. И я не намерен кормить врага своим телом! Я найду его и
     уничтожу, а потом...
     Некец-Макантуку возник на моем пути, и я сказал ему прямо в лицо:
         -А потом я вернусь за вами, люди.
     И улетел.





                                       7






         -Файт... - Кондор облокотился о бронзовые прутья. -Файт... На тот
     случай если нас убьют, хочу сказать.
         -Слушаю. - отозвался грифон из соседней клетки.
         -Я... рад, что узнал тебя.
     Файтер сложил крылья и повернул голову к юноше. Помолчал.
         -Ты неплохой парень для человека, Кондор. - сказал он после долгой
     паузы.
     Кондор усмехнулся.
         -О, ты конечно знал множество людей.
         -Не знал. - согласился Файт. -Но много слышал, а еще больше читал.
     Грифон протянул крыло сквозь прутья и потрепал человека по голове.
         -По крайней мере, наше знакомство пошло тебе на пользу. - улыбнулся
     он.
         -Жаль, короткое.
         -Жаль.
     Они замолчали. Почти час ничего не нарушало тишину в зале, затем
     Кондор спросил:
         -А как тебе их город?
     Файт вздохнул.
         -Впечатляет. - признался он невесело. -Даже очень впечатляет.
         -Вот и мне так показалось.
         -Не стоит обольщаться. - заметил грифон. - Они исповедуют политеизм
     в самой примитивной форме, имеют тотемы и анимагенный пантеон
     родовых божеств во главе с богом войны, Ариманом. Дикари.
     Кондор фыркнул.
         -Ты сам-то понял, что сейчас сказал?
         -Я сказал - они обожествляют некоторых животных, приносят им
     жертвы, а главный бог - Ариман, бог войны.
     Файт отвернулся.
         -Именно Ариман пожелал заполучить живого макантуку. И мне очень не
     хочется теоритизировать по поводу причин.
         -Ну так не гадай. - отозвался юноша. -Спроси вон того старика.
         Грифон резко повернул голову к дверям и вздрогнул. Кондор кивнул на
     приближавшихся тучан-мака, во главе которых шел высокий старик в
     пышно украшенной одежде.
         -Посмотри, что у него на голове... - упавшим голосом произнес Файтер.
     Теперь вздрогнул и человек.
         -Вижу. - Кондор стиснул зубы. Тем временем старик приблизился и
     начал изучать грифона сквозь прутья. Файтер старался выглядеть как
     можно безобиднее.
         -Роан, макантуку хоа икапу мака, типи-типи лотари Адракх.
         Голос у старика оказался неожиданно глубоким и звучным. Один из
     птицеподобных воинов побежал обратно к дверям, очевидно за Адракхом,
     а двое других оттащили клетку Кондора немного в сторону. Старик не
     спеша обошел кругом грифона, причмокивая языком. Файтеру стало совсем
     нехорошо.
         -Главное - не сопротивляйся, Кондор. - сказал он негромко. -Может,
     человека они и не убьют.
         -Файт, я отомщу за тебя! - юноша бессильно сжимал и расжимал кулаки.
         -Ты просто погибнешь как идиот! - резко ответил грифон, продолжая
     следить за стариком. В этот момент вернулись посланцы. Вместе с ними
     шел Адракх. Вождь разукрасил себя полосами синей краски, а на голову
     нацепил странное украшение из пяти маховых перьев грифона. Судя по
     золотой кайме, три пера принадлежали Файтеру.
         -Некец-Макантуку икапу Адракх. - почтительно прошипела птица.
         -Гутам Адракх. -важно ответил старик. -Адракх-Макантуку!
     Вождь издал переливчатую трель торжества. Черные глаза обернулись к
     грифону.
         -Слышал? - не скрывая гордости, произнесла птица. -Я больше не
     Адракх. Я - Адракх-Макантуку!
         -Макантуку еще жив. - мрачно ответил Файт. Вождь зашипел своим
     смехом.
         -Я поймал живого макантуку. Это великий подвиг.
         -Сотня на одного! - презрительно отозвался Кондор.
         -Вы сами прилетели на наши земли - спокойно заметил вождь. -Теперь
     молчи. Великий Некец-Макантуку будет говорить с моей добычей. Файтер,
     отвечай коротко и вежливо - обернулся он к грифону. -Великий колдун
     отпустит тебя на свободу, после того как покажет богу.
         -Правда чтоль? - хмуро отозвался грифон. -Так и быть. Слушаю тебя,
     великий убийца макантуку.
     Адракх пощелкал клювом.
         -А ты совсем не такой трус, как я думал. - он обернулся к старику и
     выдал длинную фразу, где часто встречалось слово "Файтер".
     Старик ответил коротким предложением.
         -Ариман не желает смерти Файтера. - перевел Адракх.
         -А чего желает Ариман?
     Шипение, звучный голос колдуна.
         -Великий Некец-Макантуку не знает. Бог потребовал доставить живого
     макантуку. Он сам решит, что с тобой делать.
     Но грифон был неисправим. Даже сейчас Файт не удержался от
     возможности поязвить.
         -А откуда в таком случае великий колдун знает, что Ариман меня не
     убьет?
     Адракх ответил сам:
         -Ариман - добрый бог. Он еще совсем ребенок...
         В этот миг напротив клеток в стене с грохотом образовалась пробоина,
     из которой повалил белый пар. Зал содрогнулся от мощного,
     сокрушительного рыка. Из пробоины донеслись голоса и странные звуки,
     словно огромным кнутом хлестали живое тело. Все переглянулись.
         -Что проис... - грифон не успел договорить. Широкие двери едва не
     разлетелись вдребезги от страшного удара. Необычайно красивый,
     размером с грифона, ярко-красный крылатый хищник стремительно прошел
     через зал и скрылся в другой двери, даже не повернув рогатую голову в
     сторону пленников. Мускулистый хвост с тремя черными иглами на конце
     нервно хлестал по сторонам, под сверкающей чешуей буграми
     перекатывались могучие мышцы, вдоль позвоночника тянулся гребень
     острых шипов. Зеркальные, черные снизу чешуйчатые крылья были плотно
     сложены на спине и сцеплены длинным когтем на сгибе.
     За зверем бежали два старика в одежде колдунов и удивительно старая
     женщина.
         Файтер сам не заметил, каким образом оказался у дальнего конца
     клетки. В соседней Кондор рухнул на пол, забыв о дыхании. А
     Некец-Макантуку встревожился. Огладив бороду, старик направился к
     двери, в которую вошло прекрасное существо.
         -Это... это... ОН!!! - прохрипел грифон. Его глаза вылезли из орбит, все
     перья распушистились.
         -От... от... откуда??!!! - Кондор вцепился в прутья.
     Адракх с большим удивлением оглядел пленников.
         -Вы видели божественного Аримана. - сказала птица. Голос вождя
     тучан-мака изменился, в нем появились подозорительные интонации.
         -Почему вы так испугались?



                                       ***







         -Я не верю в судьбу. - упрямо повторил Кай. Скрестив руки на груди,
     друид смотрел в глубину широкой пещеры, у входа в которую
     обнаружилась металлическая арка с надписью на древнем языке грифонов.
     Надпись гласила не более и не менее как "Храм Мертвых Царей".
         -Кай, может не стоит идти внутрь?.. - заикнулась Фатея. -Там, в глубине,
     я чувствую нечто ужасное...
         -Мы пришли сюда именно за ним.
         -Но посмотри на имя этого места!
     Друид усмехнулся.
         -Просто звучное название.
         -Нет! - Фатея впервые осмелилась возразить Каю. -Я чувствую древнюю
     Мощь. Это вовсе не название, Кай. Это действительно Храм Мертвых Царей!
         -Вот именно, мертвых. Уже тысячу лет.
     Девушка прижалась к своему мужчине покрепче.
         -Умоляю, не ходи туда!
         -Фатея... - мягко сказал Кай. -Пожалуйста, пойми. Я воин. Мое
     призвание - подвергать себя риску, чтобы мирные люди, как ты, могли
     спокойно жить. А там, в глубине, назревает опасность. Шестеро
     Зажигающих Пламя ощутили пробуждение невероятно древней,
     неописуемо могущественной Силы. И послали меня разведать. Меня,
     понимаешь? Они избрали среди всего Круга друидов - Кая. Они доверились
     мне. Положились на мою честь, на мое слово.
     Кай заглянул в глаза девушке.
         -Да, если я войду туда - я могу погибнуть. Но если я не войду - могут
     погибнуть все, и я в том числе.
     Фатея всхлипнула.
         -Кай...
         -Ты очень одаренная колдунья, Фатея. Ты тоже чувствуешь Силу. И
     знаешь - я прав.
     Девушка утерла слезы.
         -Кай, я пойду с тобой.
     Друид улыбнулся.
         -А куда я без тебя денусь?
         Впервые с момента их знакомства, Кай поцеловал Фатею как целуют
     любимую девушку. И этот поцелуй словно забрал все страхи. Фатея
     прекратила цепляться за плечо воина, выпрямилась, тряхнула головой. И
     ответила на поцелуй. Так, как отвечает любимая мужчиной девушка.
         -Пошли? - спросила она.
         -Не спеши.
         Кай медленно снял с плеча свою котомку. Оттуда появился небольшой
     кожанный мешочек с вышитым символом Змеи и Орлицы. Друид вытащил
     из мешка длинную цепь белого металла, и намотал на правую руку - от
     запястья до локтя.
         Затем Кай снял свою куртку, отодрал меховую подкладку и вывернул ее
     наизнанку. К удивлению Фатеи, изнанка оказалась кольчугой того же
     белого металла, что и цепь.
         -Одна из не слишком известных вещей странствующих друидов. - с
     улыбкой обЦяснил Кай. -Этот металл не сможет пробить даже коготь Врага,
     не говоря уже о мечах людей.
         С этими словами воин решительно одел кольчугу на Фатею. Та
     запротестовала было, но Кай лишь посмотрел ей в глаза.
         -Можешь остаться здесь. - негромко произнес он. И девушке пришлось
     смириться.
     Последним из мешка появился небольшой металлический стержень.
         -Факел. - коротко пояснил воин. -Еще со времен Предков.
         -Тысячу лет?! - Фатея во все глаза смотрела на тускло блестевший
     источник непонятной энергии.
         -Больше, гораздо больше. Эти факелы вечны.
     Друид вздохнул.
         -Их создатели были воистину равны богам...
         Две петельки на факеле идеально точно подошли к серебрянному
     обручу на голове Кая. Тот поудобнее укрепил стержень, забросил
     кожанный мешочек в котомку и повернулся к Фатее.
         -Ну? Уверена, что...
         -Да. - прервала девушка. -Уверена.
         -Одной уверенности мало. - усмехнулся друид, и ...пристегнул свою цепь
     к белой кольчуге. -Так хоть не заблудимся - пояснил он.
         Из факела ударил конус ослепительно-белого света, мгновенно вырвав
     из тьмы даже мельчайшие детали. Кай двинулся вперед.
         -Ты даже не достал меч? - спросила Фатея.
         -Только дикарь встречает неведомое с мечом. - ответил друид. Дальше
     они двигались молча.
         Скоро стало совершенно ясно, что эта пещера была создана разумными
     существами. В сотне метров от входа мощный луч осветил древнюю,
     покрытую налетом извести лестницу. Она вела вниз.
     Когда нога Кая вступила на первую ступеньку, звук сообщил интересный
     факт:
         -Металл! - удивленно сказал друид. Нагнувшись поцарапать известковый
     налет ножом, воин внезапно замер. Глаза Кая широко открылись.
         -Что?! - Фатея озиралась по сторонам.
         -Н-нет, ничего. - прошептал друид. -Показалось. Главное - побороть
     страх, Фатея. Побороть страх...
         Стиснув зубы, воин увлек дрожащую девушку вниз по лестнице, и Фатея
     так и не увидела отпечаток огромной когтистой лапы неизвестного зверя.
     Который определенно не был грифоном.
         -Этой лестнице много меньше тысячи лет... - шептал Кай. Луч факела
     метался по каменным сводам, с каждой секундой обнажая все более явные
     следы бешенного пламени.
         -Кай?... - Фатея трепетала от страха. -Кай, эту пещеру вырезали древним
     оружием?...
         -Да. - он не стал обЦяснять девушке, что за тысячу лет сталактиты
     стерли бы все следы огня.
         -Но... Но если у грифонов было такое оружие...
         -Наверно, пещеру вырезали еще до войны.
         Лестница круто спускалась под землю. Вскоре известковый налет пропал
     с железных ступеней, и шаги людей гулко раздавались под сводами
     туннеля. Именно туннеля. Последние остатки природного камня уступили
     место тускло блестевшему в лучах факела металлу, никаких следов
     ржавчины либо коррозии не наблюдалось. Теперь и Фатея поняла
     очевидное.
         -Кай! - девушка вцепилась в руку друида. -Кай! Это место совсем
     недавно построили!!!
         -Вижу.
         -Уйдем отсюда!!!
         -Поздно.
     Воин покачал головой.
         -Мы слишком далеко зашли, чтобы отступать в самом конце.
         Глаза Кая засверкали недобрым светом. Не говоря ни слова, он потянул
     из-за спины меч. Фатея отпрянула.
         -Ты... Ты же сказал...
         -Я сказал, неведомое. - процедил воин сквозь зубы. -А кого мы встретим
     здесь, я догадываюсь. Вперед!
         Теперь он тащил Фатею за собой. Девушка не сопротивлялась, ужас был
     слишком силен. Она только старалась поспевать за обезумевшим друидом,
     который бежал по стальным коридорам - лестница давно кончилась! - и
     тяжело дышал от гнева.
         "Моя Корона!!!" - ярость билась в душе того, кто еще недавно был Каем.
     -"Моя Корона!!! Кто-то осмелился посягнуть на Корону Мертвых Царей!!!"
     Воин зарычал, яростно, страстно, вложив весь копившийся столетиями
     гнев.
         -Они ОСМЕЛИЛИСЬ посягнуть на мою Корону!!!!





                                       ***






         Я никогда не улетал за горы, которые вокруг Ун-Тоана. Инектуту очень
     просила не летать. Теперь, конечно, я полетел прямо туда.
         Скоро Инектуту попыталась поговорить со мной на расстоянии, как
     Селена говорит с Нюктой. Я уже давно научился закрывать себя от нее.
     Сейчас я закрылся очень плотно, и ее голос пропал. Не хочу больше
     говорить с людьми. Возьму, и улечу куда-нибудь. Далеко.
         К вечеру горы остались позади, я летел над безграничной равниной.
     Никогда не думал, что мир ТАКОЙ огромный! Даже с самого высокого
     полета не получалось увидеть край. Зато, когда я поднялся очень-очень
     высоко, стало холодно! Странно. Ведь чем выше, тем ближе к Акуре - так
     говорила Селена... Пришлось снизиться почти до самой земли, а то мерз.
         Потом солнце опустилось за далекие горы и наступила ночь. Я и так был
     замерзший, а теперь совсем закоченел. Решил сесть в поле и устроить себе
     ночлег из травы. Так делают горные ящерицы, я часто видел. Их много в
     горах вокруг Ун-Тоана. Попадаются довольно большие, с хвост размером.
     И чешуя почти как у меня - только не блестит.
         Оказалось, что ящерицы лучше меня умеют делать гнездо из травы. Я
     делал, делал... Ничего не получилось. Пришлось просто залезть в большой
     куст и свернуться клубком.
         Хорошо, что чешуя такая прочная. Колючки на ветках наверно убили
     бы любое животное, а меня даже поцарапать не могут. Как там друг
     Селены пошутил однажды?... Бронированный летательный аппарат?... Не, я
     не аппарат. Я Ариман. Сбежавшая жертва.
         Пока я пытался сделать гнездо, сильно проголодался. Решил полететь
     на охоту и поймать антилопу. Самые вкусные звери в степи - антилопы. Я
     их чаще всего ел, когда в храме жил. Знать бы еще, как из живой антилопы
     сделать тот вкуснейший кусок мяса...
         Антилопу я поймал всего через час. Ринулся из поднебесья и схватил
     когтями. Так схватил, что сразу убил. Даже не успел пожалеть.
         Притащил к своему кусту. Сначала попытался поджарить одну ногу
     взглядом, но сжег. Тогда я вырвал соседний куст и сделал из него костер,
     который загорелся очень хорошо. Правда, антилопа все равно подгорела и
     была невкусная. Но я остался доволен. Прожил один день самостоятельно
     - значит, выживу. Всем назло!
         Уже совсем темно было. Костер догорел, от антилопы только кости
     остались. Я немного согрелся. Решил - пора спать, и полез к себе в куст.
     Долго устраивался поудобнее. Наконец, я свернулся клубком и принялся
     смотреть на звезды сквозь колючие ветки.
         Никогда не спал снаружи храма, а тем более в степи. Было холодно и
     очень страшно. По небу мчались тучи, звезд почти не было видно, а тут
     еще ветер воет... Никак не мог заснуть. Лежал свернувшись и дрожал. Даже
     начал подумывать, что лучше вернуться в Храм. Все равно целых
     восемнадцать лет меня никто не тронет... А я за это время стану большой и
     сильный, я им всем покажу, что Ариман - настоящий Защитник, и им
     стыдно станет что хотели меня в жертву принести. А я гордо так посмотрю
     и скажу: "Вы ошибались во мне, люди. Я не хочу больше с вами
     разговаривать". И улечу... Во-он на ту звездочку. Большая какая. Движется.
     Сюда движется... Что?
         Я вскочил и принялся выбираться из куста. Звездочка скоро оказалась
     какой-то летающей штукой, на которой горел очень яркий огонь. Эта
     штуковина летела невысоко над землей и шипела как змея.
         Я не просто испугался, я от страха даже взлететь не смог. Постарался
     спрятаться обратно в куст, и тут прямо на меня свет! Даже глазам больно
     стало.
         Крылья распахнул - и тут что-то меня как схватит! Я замер на месте,
     двигаться не могу, кричать не могу, ничего не могу! Вот тут мне
     по-настоящему страшно стало. Я бы, наверно, даже заплакал от страха - но
     не смог. Эта штуковина меня как камень держала.
         Свет мигнул и стал гораздо слабее. Я, когда меня схватили, наполовину
     залез в куст - да так и остался стоять. Поэтому людей я увидел только
     когда они совсем близко подошли. Четверо мужчин в черных одеждах,
     очень похожих на мою чешую. А на головах были одеты странные черные
     штуки, никогда не видел таких.
         -Со, хиэр ис ауэр литэл дрэгонет... - довольно сказал один. Я хотел
     ответить, что я Ариман, бог - но говорить не мог. Люди меня осмотрели со
     всех сторон и что-то крикнули наверх.
         Пару минут я слышал только жужжание и шум. Потом меня подняли и
     поставили на железную штуковину с решетками по краям и маленькими
     колесиками снизу. Я говорю - поставили, потому что я был словно
     каменный. Крылья не сгибались, хвост застыл полусогнутым... Только
     сердце нормально работало и я мог дышать. Никогда так страшно не было,
     как в тот раз.
         Штуковину на маленьких колесах затолкали внутрь большой летающей
     железки, и захлопнули толстую стальную дверь. Сразу стало совершенно
     темно, а я снова смог двигаться.
         -Кто вы такие?! Отпустите меня! - закричал я и бросился на дверь.
     Очень больно ударился. А она даже не шелохнулась... Зато я почувствовал,
     как вся комната поднимается в воздух!
         От страха даже не сразу вспомнил про Ментара. Я забился в угол
     железной клетки, в которой оказался, и попытался превратить дверь в
     огонь. Она раскалилась до белого свечения, задрожала, но не
     превратилась!
         И тогда я заплакал. А что мне оставалось делать? Сидел в темноте,
     перепуганный, и плакал. Зачем я только послушал ту дурацкую бабочку...






                                       8







         Они бежали по стальным коридорам в подземельях мертвого города.
     Фатея находилась в странном полубессознательном состоянии, смутно
     ощущая страшную Силу, наполнившую все вокруг. Воля Кая была
     полностью подавлена.
         Друид рычал как зверь. Не сомневаясь в выборе пути он сворачивал из
     коридора в коридор, взбегал по лестницам и взламывал двери. С каждой
     минутой подземелья становились все новее, словно люди бежали прямо в
     прошлое.
         -Кай... - попыталась остановить безумный бег Фатея. Воин лишь зарычал
     в ответ. Они бежали еще десяток минут. Наконец, страшным ударом меча
     разбив удивительную стеклянную дверь, Кай достиг своей цели.
         Друид и девушка стояли в небольшом квадратном помещении с
     пирамидальным сводом. Стены комнаты были сделаны из странного
     синеватого металла с многочисленными мелкими дырочками.
         Из вершины пирамидального потолка спускалась тонкая, едва заметная
     нить того же синеватого металла. На ней висела хрустальная
     четырехгранная пирамида размером в половину человеческого роста.
     И там, залитая хрусталем, покоилась мерцавшая серебром в свете факела
     Корона Мертвых Царей.
         Внешне Корона не представляла собой ничего особенного. Серебрянный
     обруч с короткими зубчиками и крупным бриллиантом спереди. Но Фатея
     сразу ощутила потоки Силы, протекавшие сквозь талисман. Девушку
     буквально вывернуло наизнанку - столь необЦятная мощь заключалась в
     этом невзрачном обруче.
         Кай вновь преобразился. Лихорадочный блеск пропал из глаз, мускулы
     расслабились. Друид медленно приблизился к пирамиде.
         "Невредима..." - мысль согрела всю душу ТОГО, кто был сейчас Каем.
     Его радость ощутила даже Фатея. Девушка предприняла слабую попытку
     заговорить со своим спутником - но безуспешно. Кай просто не слышал ее.
     Он смотрел только на Корону.
         -Фатея, отойди к двери. - чужим голосом произнес друид. Девушка
     содрогнулась.
         -Кай, я...
         -Отойди к двери и закрой ее.
         Всхлипнув, Фатея подчинилась. Машинально отсоединив цепь, она
     коснулась белого металла... и в тот же миг ясность мышления вернулась.
         "Околдованы!!!" - мысль ударила словно таран. Девушка сглотнула и
     медленно, осторожно осмотрелась.
         Кай неподвижно стоял у пирамиды, глядя на Корону. Царила мертвая
     тишина. Фатея почувствовала, как волосы зашевелились на голове.
         "Как освободить его от чар?!" - в отчаянии подумала девушка.
         -Фатея, закрой дверь. - повторил Кай. Она прикусила губу.
         -Дверь сломана.
         -Здесь ничего не ломается. - прозвучал холодный ответ. -Закрой дверь.
         Дыхание остановилось. Фатея смотрела на совершенно целую стекляную
     дверь, которую всего пять минут назад вдребезги расколотил Кай. Сердце
     медленно прекращало работу.
         Девушка двинулась вперед. Непослушные ноги подкашивались, в ушах
     звенело от абсолютной тишины - неизвестно почему, но звука шагов
     слышно не было. Фатея сходила с ума.
         Дверь закрылась бесшумно и плавно. "Словно во сне" - отстраненно
     подумала девушка. Она уже отворачивалась, когда за дверью ей
     почудилась слабое движение в темноте. Сердце остановилось полностью.
         "Мне показалось. Там нет никого. Там НИКОГО НЕТ!!!"
     Медленно, спокойно повернуть голову. Ей почудилось. Ей только
     показалось.
         "Там НЕТ никакого движения. И не может быть. Я схожу с ума, вот и
     все..."
         В темноте за дверью никого нет. Ну откуда взятся живому существу в
     подобном месте?! Там нет пары огненных глаз с вертикальными зрачками.
     Нет их т-т-там... Н-н-н...
     Огненные глаза!!!!!!
         -Кай!!!... - и Фатея потеряла сознание.
         Друид даже не повернул головы. Его не интересовали огненные глаза,
     следившие из темноты за людьми. Его интересовала лишь одно.
     Корона Мертвых Царей.
         Кай медленно протянул руку вперед - и та прошла СКВОЗЬ хрусталь,
     словно его не существовало вовсе. Задержав дыхание, воин коснулся
     Короны.
         Тепло. Словно живое существо. Плоть! Кай осторожно извлек талисман
     из хрустального плена и отступил на шаг назад. Пирамида бесшумно
     поднялась к своду.
         На воздухе талисман вспыхнул зловещим серебрянным пламенем. В
     полной тишине, наедине с обладателем огненных глаз, Кай наслаждался
     видом своего сокровища.
         По серебру пробегали волны белого огня. Бриллиант тускло сиял
     собственным светом, словно захватив частицу лунных лучей. Друид не
     замечал, как с каждой секундой все слабее горит факел на его голове. Он
     видел только Корону Мертвых Царей. И знал, что надо с ней делать...
     (Глаза в темноте чуть прищурились, словно их обладатель беззвучно
     усмехнулся)
         -Из Тьмы явись ко мне, о древний! - торжественно произнес Кай.
     Подняв Корону, он шагнул вперед и словно одел ее на невидимое существо
     в центре пирамидальной комнаты. Затем друид быстро отступил в сторону.
     А Корона осталась висеть в воздухе.
         Талисман засветился кровавым светом. Будто сотканная лучами из
     пустоты, начала возникать гордая линия головы. Лучи красного света
     бежали все ниже, вырисовывая могучую шею, бугристую от мышц грудь,
     когтистые руки и широкие золотисто-белые крылья огромного грифона.
     (Огненные глаза погасли. Их владелец увидел все, что его интересовало)
         Каждое перо искрилось лучистым светом. Сверкающая подобно
     бриллианту фигура пока еще оставалась наполовину призрачной, но с
     каждой секундой сияния Короны грифон обретал плоть и кровь.
         И с каждой секундой к друиду возвращался разум. Кай опустился на
     металлический пол, прислонившись к слабо вибрирующей стене. Его мозг
     находился на грани отключения. Мимолетно бросив взор на неподвижную
     Фатею, друид мысленно возблагодарил Предков. Оставайся девушка в
     сознании, сейчас она безусловно лишилась бы рассудка.
     Слишком уж страшное зрелище развертывалось в абсолютной тишине
     подземного храма.
         ...Фигура грифона уже перестала быть прозрачной. Мерцая мириадами
     огоньков, она парила в метре над полом подобно привидению из самых
     примитивных сказок. Но Кай вовсе не ощущал себя в сказке. Он дрожал от
     ужаса - и не мог отвести взор. Кай смотрел.
         Воздух вокруг грифона помутнел. На глазах трепещущего человека, из
     пустоты начали возникать сгустки огнено-красной жидкости, подозрительно
     похожей на...
         "Кровь!!!" - понял Кай. Теперь зрелище напоминало бред помешанного.
     Потоки крови, возникая из ниоткуда, втягивались в тело грифона и
     бесследно исчезали под перьями. С каждой секундой призрачная окраска
     уступала место живой, непрозрачной и теплой плоти. Материализация
     призрака подходила к концу.
         А конец наступил неожиданно. Последние капли несуществующей крови
     исчезли среди бело-золотых перьев, и грифон открыл огромные голубые
     глаза. Кай непроизвольно вздрогнул.
         Могучее существо совершенно естественно встряхнулось, взЦерошив
     перья. Клюв пару раз щелкнул, блестящие бело-золотые крылья на миг
     приоткрылись. Подняв когтистую руку, грифон коснулся Короны у себя на
     голове.
         -Что произошло? - спросил он звучным, могучим голосом на древнем
     языке. Глаза оббежали комнату и замерли, натолкнувшись на Кая и Фатею.
     Грифон прищурился.
         -Люди? - двигался он необычайно стремительно. Кай едва успел
     вздохнуть, как был поставлен на ноги и внимательно осмотрен.
         -Приветствую, человек. - спокойно произнес грифон на общем языке.
     -Меня зовут Игл, я вождь этой страны. Кто ты, и как попал в центр
     иследовательского комплекса ядерной физики?





                                       ***







         -Файт... - Кондор облизнул пересохшие губы. -Нам надо бежать. Любой
     ценой. Надо предупредить!!!
         -Знаю! - грифон бегал по своей клетке. -Я думаю, Кон. Думаю.
         -Если... Если Враг узнает... - юноша захлебнулся. Даже в мыслях не мог
     он представить себе последствия такого события.
         -Может, Ариман просто похож? - грифон ни на миг не прекращал бега.
     -Мы знаем облик Врага лишь по картинкам, Кон...
         -Не говори ерунды.
         -Хотел бы, да вся логика из головы вылетела.
     Файтер остановился.
         -Логика.
     Глаза грифона широко раскрылись.
         -Логика!
     Кондор нетерпеливо ударил кулаком в прутья.
         -Что еще за логика?
         -Сейчас увидишь... - Файт потер крылом об крыло в удивительно
     человеческом жесте. -Адракх! - позвал он во всю силу легких.
         Вождь явился не скоро. Грифону пришлось дважды повторить призыв,
     прежде чем в зале появилась высокая фигура тучан-мака.
         -Что случилось? - неприветливо спросил Адракх. -Я очень занят. Говори
     коротко.
         -Ариман сказал - доставить ему живого макантуку? - быстро спросил
     Файтер.
         -Да.
         -А когда он это сказал?
     Адракх тонко зашипел. Словно нахмурился.
         -Два дня назад.
     Грифон дернул хвостом в понятном только Кондору торжествующем жесте.
         -Значит, Ариман возжелал поймать макантуку через два дня после того,
     как ты уже поймал меня? - вкрадчиво спросил Файтер.
     Глаза Адракха широко раскрылись.
         -Удивительно! - произнесла птица. -Да, так и было.
         -Ничего странного. - теперь голос Файтера сочился презрением. -Совсем
     ничего странного тут нет.
     Адракх зашипел громче.
         -Поясни.
         -Великий Адракх, неужели ты не догадался?... - грифон покачал
     головой. -Ариман понятия не имеет о нас. Тебя обманули.
     Вождь дернулся.
         -Файтер, я могу и наказать за такие слова. - произнес он довольно
     мрачно.
         -Подумай, о вождь. Ариман прошел через этот зал и даже не посмотрел
     на нас. Он распахнул широкие крылья и улетел. Он не посмотрел на своего
     макантуку?! - Файтер спросил таким тоном, словно говорил "Он выбросил
     бриллиант в тысячу каратов?!"
     Адракх наконец понял, что имеет в виду грифон. Перья на голове вождя
     начали топорщиться.
         -Понимаю... - протянул он свистящим голосом. -Кто-то узнал о моем
     подвиге и рассказал Ариману...
         -Нет. - Файт сокрушенно покачал головой. -Если бы так просто... Кто-то
     хочет отнять у тебя славу, о Адракх. Отнять славу первого воина,
     сумевшего захватить живого макантуку.
         -Почему ты так решил?
         -Потому что Ариману не сказали про нас! - грифон прижался к прутьям
     клетки. -Понимаешь? Ты улетишь домой, гордый и счастливый... А тот кто
     тебя обманул, вручит меня богу и станет лучшим другом Аримана! Он
     приобретет расположение и дружбу бога - за твой счет, великий Адракх!
     Вождь надолго замолчал. Черные глаза исследовали грифона с головы до
     хвоста.
         -Знаешь... - Адракх похлопал крылом по плечу Файта. -Пожалуй, я
     отпущу тебя на свободу.
     Кондор задохнулся. Такого он не ожидал... Впрочем, грифон тоже
     выглядел потрясенным.
         -На свободу? - спросил он внезапно охрипшим голосом.
         -Да. Ты мне очень понравился, Файтер. Очень умный.
     Адракх "засмеялся".
         -Твои попытки запутать меня вызывают уважение. Пожалуй, даже я на
     твоем месте не смог бы придумать лучше.
         Продолжая шипеть, вождь вышел из зала. Файтер так посмотрел ему
     вслед, что у Кондора пропало всякое желание смеятся.
         -Дрхшшш атцек нгасьяв! - яростно проговорил грифон.
         -Переводить не стоит. - поспешил сказать Кондор. -Я и так понял.
     Файт пару секунд непонимающе смотрел на человека.
         -Я сказал "слишком умная птица" - пояснил он удивленно.
         Теперь юноша не выдержал. Грифон некоторое время наблюдал как
     Кондор катается по полу клетки, после чего хмуро заметил:
         -Каждый понимает в меру своей...
         Его прервали. В зал стремительно вошли Некец-Макантуку и Адракх.
     Колдун направлялся прямиком к клетке Кондора.
         -Римас. - бросил он охранникам, и те метнулись прочь из зала. Старик
     внимательно оглядел настороженных пленников.
         -Ты! - Адракх указал на грифона. -Ты будешь сейчас молчать. Не
     скажешь ни слова, ни звука, ни писка - убью. Клянусь.
     Файтер открыл было клюв, потом подумал, и только кивнул. Адракх
     зашипел от удовольствия.
         -Самый умный воин, которого видел. - сообщил он грифону. И
     повернулся к человеку.
         -Слушай. Твой друг хотел обмануть меня, но на самом деле сказал
     очень умную, правильную вещь. Ты сейчас расскажешь, как и почему вы
     попали на наши земли. Скажешь все, не забудешь ни одного имени,
     взгляда, мысли. Тогда - отпустим. Вместе с Файтером. Понял? Ответь "да"
     или "нет".
     Кондор мысленно вздохнул.
         -Да.
     Адракх кивнул.
         -Хорошо. Кто из вас решил лететь к нам? Ты или макантуку?
         -Я. Потом уговорил Файтера.
         -Расскажи, как.
         -Я поймал грифона колдовством. Он победил меня, и подарил жизнь. Но
     потребовал рассказать, зачем я хотел его поймать. После того как я
     рассказал, Файтер сам согласился полететь со мной.
     Адракх резко повернулся к грифону:
         -Почему?
     Файт не издал ни звука. Вождь с огромным удовлетворением распушистил
     перья на шее.
         -Станешь моим воином. Молодец.
     Черные глаза вновь повернулись к человеку.
         -Что привело тебя к нам?
     Кондор вздохнул.
         -Легенда. - сказал он хмуро. -Легенда о Хранилище Древних Знаний, что
     лежит где-то здесь.
     Некец-Макантуку встрепенулся, услышав перевод.
         -Откуда дикари узнали о Хранилище? - спросил он посредством Адракха.
         -Легенды бродят с незапамятных времен. Многие пытались отыскать
     Хранилище, но вернулся лишь один человек...
         -Ложь. - прервал Адракх. -Мои воины никого не упустили.
         -Это правда. Тот человек не только побывал здесь и вернулся, он
     отыскал путь к Хранилищу и зарисовал карту.
         -Докажи! - перья Адракха встопорщились.
         -Ты отобрал у меня клочок пергамента. - ответил Кондор. -Там
     зарисованы линия побережья, горы, и целая страна под странным именем
     "Утукмац"...
     И Адракх, и Некец вздрогнули.
         -...а главное, указано положение Хранилища. - закончил юноша.
     Вождь глубоко задумался.
         -Ты говоришь правду. - сказал он наконец. -Потому что ты не мог узнать
     название нашей страны раньше того, как я тебя поймал...  Но я точно
     знаю, ни один пришелец не покидал материк, по крайней мере в зоне
     нашего обитания. Еще одна загадка...
     Кондор не выдержал.
         -Какие загадки?
     Адракх задумчиво посвистел.
         -Был получен приказ от божественного Аримана - поймать живого
     макантуку. Я, разумеется, исполнил приказ. Только вот...
     Глаза птицеподобного воина впились в лицо Кондора
         -Только вот я получил приказ на три дня раньше, чем великий
     Некец-Макантуку его написал.




                                       ***






         В темноте пришлось сидеть очень долго. Сначала я звал людей, стучал
     по стенам хвостом и ногами, трижды пытался сжечь дверь или потолок.
     Никто не отвечал. Тогда я попытался поговорить с Инектуту мыслями, но
     как ни старался, ничего не сумел уловить. Оставалось только лечь в углу
     клетки и ждать.
         Когда двери наконец открыли, я чуть не ослеп. Вскочил и бросился
     вперед. К этому времени я уже так разозлился, что был готов кусать кого
     угодно. А они, оказывается, того и ждали, чтобы я вперед бросился...
         За дверью не оказалось пола. Свет был такой яркий, что я не заметил
     этого изнутри. И получилось, словно я с разгона упал в глубокую яму.
     Даже не успел крылья распахнуть.
         Хорошо, пол был мягким. Но я все равно очень больно ударился. В
     голове даже искры показались. Свет так ярко светил, что ничего видно не
     было, а тут еще страшно болит голова и правое крыло... Я по-настоящему
     разозлился.
         -Сейчас я от вас кусок угля оставлю! - крикнул непонятно кому, и
     зарычал как мог грозно. Вместо ответа на яму опустилась громадная белая
     крышка и я опять оказался в клетке. Только теперь светлой, широкой и...
         И не пустой.
         Человек стоял в середине клетки, одетый в очень смешной костюм из
     толстых кусков железа. Я даже сначала подумал это не человек - таким
     толстым был костюм. Лица не было видно за полукруглым куском черного
     стекла, но костюм был серебристым. Я от злости чуть не поджег этого типа,
     хорошо что вовремя удержался. А то из него жаренная антилопа
     получилась бы.
         -Ты кто такой?! - я пошел прямо вперед, рыча как взрослый Ариман,
     наверно. Человек даже отступил на пару шагов назад.
         -Стой, дракон! - сказал он женским голосом. Дракон? Что такое дракон?
         -Меня зовут Ариман, а тебя зовут еда для Ариманов! - грозно сказал я,
     указав когтем прямо в грудь человеку.
         -Я капитан Лиар - сказал голос. -И тебе стоит быть немного повежливей
     со мной, дракон.
         Вот теперь я по-настоящему озверел. Нет, я его не сожгу конечно, но
     укушу сильно. Пусть узнает, что значит похищать Ариманов! Размахнулся и
     врезал хвостом прямо в человека.
         Так больно мне еще никогда в жизни не было. Вместо человека в
     сторону я сам отлетел, в глазах потемнело а хвост словно оторвался. Я с
     пола не сразу подняться смог, пару раз падал. Голова трещала.
         -Не стоит шутить с разрядником Нилмера. - спокойно проговорил
     женский голос, и человек шагнул вперед. Ну, тут уж я не выдержал.
         Волна пламени отшвырнула его к стене. Я зарычал от удовольствия,
     шагнул вперед и второй раз ударил огнем. Стена клетки с треском
     прогнулась наружу. Но выдержала, странно.
         Этот его костюм из железок тоже выдержал! Ничего себе - стена
     прогнулась, а он выдержал. Мне бы такой! Вот вернусь домой - скажу
     Инектуту... Опять вперед идешь?!
         Я третий раз ударил огнем, только теперь по-другому: не просто
     пламенем, а превратил в огонь сам костюм человека. Теперь-то он
     загорелся, и еще как!
         -Спасите! - закричал голос. Я засмеялся и махнул крылом на человека.
     Огонь угас.
         -Понял, кто такой Ариман? - спросил я грозно.
     Его костюм теперь был совсем черный. А голос дрожал.
         -Не надо больше!
         -Почему вы меня похитили? - я шагнул вперед и зарычал.
         А он нажал какую-то кнопку и я опять замер!!! Ух, как я рассвирипел!
     Но рычать уже не мог. Стоял и смотрел, как двое других людей помогли
     ему снять обуглившийся костюм. Оказалось - женщина! Рррр, что я с ней
     сделаю когда освобожусь...
     Женщина поговорила с двумя другими на непонятном языке и повернулась
     к мне.
         -Сам виноват. - сказала она спокойно, хотя руки пока дрожали. Ей дали
     какую-то палочку, она взяла ее в рот и подожгла. Сумасшедшая, наверно.
         -Ты взят в плен, дракон. - продолжила Лиар через пару минут. Я ничего
     не мог ответить, только тяжело дышал и смотрел. А ей принесли стул.
         На всякий случай я попытался поговорить с Ментаром и поджечь стул.
     Ничего не вышло. Плохо дело, они меня поймали как... как я бабочек
     ловил... Ррррр!
         -Я рада видеть, как сильно ты продвинулся на пути развития
     пирокинеза. Мой катализатор сделал свое дело. - улыбнулась Лиар и... и
     вытащила из кармана мертвую бабочку!!!
         Она ее убила!!! Такую красивую и маленькую!!! Богиню! А я обещал ее
     защитить!!! Ррррр!!!
         Такой ярости я еще никогда не испытывал. Женщина даже отшатнулась,
     наверно увидела в моих глазах, что я с ней сделаю. Рррр, что я с ними
     всеми сделаю!!!!
         -Злишся? - спросила эта гадина. -Злись, злись. Нам нужно только твое
     тело, дракон. Разум все равно придется стирать.
     Затем Лиар сказала длинную фразу на непонятном языке, и почему-то
     перевела ее:
         -Отнесите его в бокс 3-С на шестом подземном уровне. Смотрите, чтоб
     ни одной царапинки!
     И засмеялась мне в лицо.
     А я мог ее сжечь и не сжег!!! Ну почему я такой тупой!!...
     Но даже заплакать я не сумел.





                                       9






         Четверо высоких стариков в пышной одежде мрачно смотрели на двоих
     пленников, связанных по рукам и ногам. В зале кроме них находились
     шестеро воинов тучан-мака во главе с Адракхом.
         -Анстья кри Ариманн? - холодно спросил Некец-Макантуку одного из
     пленников. Тот промолчал, и колдун перевел взгляд на второго.
         -Анстья кри Ариманн хош?! - повторил он яростно. Этот пленник
     дрожал всем телом, умоляще глядя на старика.
         -Ики... гутам утук, типи ньяро... - отчаяно взмолился связанный человек.
     Некец-Макантуку ответил резкой фразой на своем языке. Тучан-мака
     придвинулись ближе.
         -Вот так и нас могли. - тихо сказал Кондор. Он стоял в самом углу зала,
     кутаясь в бело-золотые перья грифона.
         -Вороной можешь ты не быть, но зло пророчить ты обязан. - отозвался
     Файт. Грифон распушистил перья на всю длину, превратившись в огромный
     пушистый шар. "Так я симпатичнее выгляжу, а значит - возбуждаю меньше
     подозрений" - обЦяснял он Кондору часом раньше, когда их выпускали из
     клеток.
         -Я понял только первую фразу. - заметил юноша.
         -Не хвастайся. Я тоже понял.
         -Подозрительно много совпадений... - задумчиво протянул воин.
     -Сначала Ариман изЦявляет желание поймать грифона - и именно в это
     время мы прилетаем на материк; затем обнаруживается поддельный приказ
     о нашей поимке, но прямо перед встречей у них похищают бога...
         -Ты даже половины не знаешь, - добавил Файт хмуро. -Именно в тот
     день когда ты пытался поймать грифона, вождь отослал все отряды на
     другой конец острова. Ты просто должен был обнаружить гнездо моей
     матери, других грифонов не осталось на много миль вокруг. Понимаешь
     теперь?
     Человек вздрогнул.
         -Думаешь, все это подстроено?!
     Файтер кивнул.
         -Ты пытался приказывать мне с помощью амулета?
     Кондор отвел глаза.
         -Пару раз... - сказал он тихо.
         -Вот именно. Я ничего не чувствовал. Амулет - элементарная обманка.
     Вот почему он не сработал на тучан-мака.
         -Не может быть. - возразил юноша. -Твоя мать не могла противиться его
     силе!
     Грифон бросил на человека не слишком приветливый взгляд.
         -Гордишся этим, да? - но прежде чем Кондор успел открыть рот, Файт
     успокоительно покачал головой.
         -Не кипятись, проехали. Так вот... Не исключено что тебя страховали,
     Кондор. И амулет не имел никакого отношения к твоим приказам.
     Юноша вздрогнул и глубоко задумался.
         -Файт... Но если ты прав, значит кому-то было очень нужно видеть нас
     здесь.
         -Интересная темя для размышлений, верно? - Файтер вновь повернулся
     к жрецам. -Я уже не первый раз об этом думаю, и с каждой минутой все
     сильнее хочу оказаться подальше отсюда.
     Он тяжело вздохнул.
         -У себя дома... Почитать труды великого Анубиса о психологии и
     подсознании, отдохнуть как воин и мужчина... - еще более глубокий вздох.
     -... и снова пуститься на поиски неприятностей.
     Кондор со улыбкой прижался к теплому грифону.
         -Ты неисправима, птичка.
         -Кто бы говорил, обезьянка.
     Они помолчали.
         -Ты не чувствуешь запаха Вр... Аримана? - после паузы спросил человек.
         -Откуда мне знать, как пахли Враги? - резонно возразил Файт. -Я
     ощущаю странный, незнакомый запах. Чей - мне неведомо.
         -Теперь ведомо. - заметил Кондор. Грифон содрогнулся.
         -Они тысячу лет держали у себя Врага...
         -Если не давать зверю вырасти, и убивать в раннем возрасте... - человек
     запнулся, ощутив как напряглись мышцы Файтера. Тот покачал головой.
         -Ариман их бог, их идеал. Убивать бога? Раз в десять лет?
     Файт вздохнул.
         -Да и вообще, убивать детей... - невесело добавил он. -Нельзя это,
     Кондор.
         -Нельзя повторять деяния Предков, согласен. - отозвался юноша. -Они
     сами накликали себе на голову ту Войну.
         -Неужто мой юный друг становится атеистом? - заинтересовался Файт.
     Человек фыркнул.
         -Птица, ты младше меня на шесть лет.
         Грифон не сумел ничего возразить и промолчал. Тем временем колдуны
     внесли в зал медный треножник, под которым Адракх со зловещим
     шипением разжег пламя. Вошел человек с подушкой, на которой лежали
     различные блестящие инструменты. Адракх довольно долго выбирал.
     Остановившись на штопороподобном лезвии, он медленно поднес
     инструмент к пламени. Пленник закричал, отчаянно и безнадежно...
         -Отвернись - посоветовал Кондор окаменевшему грифону.
         -Я... Я должен помешать им! - Файт дрожал.
         -Мы что, поменялись местами? - удивился юноша. - Теперь мне надо
     учить тебя благоразумию?
         -Ты не понимаешь! Нельзя пытками вырывать информацию, это...
         -Пытают человека. - жестко прервал Кондор. -Не грифона.
     Файтер очень странно посмотрел на своего товарища. Долго смотрел.
         -Верно. - сказал он затем. -Верно.
     Долгое молчание.
         -Пытают человека.
     И шагнул вперед.
         -Адракх. - негромко позвал Файт. Вождь резко обернулся.
         -Файтер, не мешай.
         -Не надо пытать его. - тяжело произнес грифон. -Пожалуйста, не надо.
     Адракх прищурился.
         -Почему?
         -Это... это грязно, о вождь.
     Пауза.
         -Интересно... - Адракх приблизился к Файтеру. -Может, пояснишь?
         -Он беззащитен перед тобой. - сказал грифон. -Пытать и убивать
     беззащитных - всегда зло.
         -Любой преступник беззащитен перед палачом.
         -А палач - это не Зло?
         -Что же тогда делать с преступниками? - с неподдельным интересом
     спросил вождь.
         -Если нет возможности сделать его безопасным для общества -
     изолировать. Но не пытать...
     Файтер нервно подергивал хвостом.
         -Адракх, помнишь что я говорил про жизнь? - внезапно спросил он.
     Тучан-мака медленно кивнул.
         -Скажи, неужели ты не хочешь сделать хоть что-нибудь для придания
     жизни бОльшей ценности? Ведь ты видишь, сколь мало ценят ее в нашем
     мире!
     Грифон полурасправил крылья от волнения.
         -Надо положить начало, Адракх. Надо просто начать! И тогда неизбежно
     придет день, когда жизнь станет главной ценностью для всех. Жизнь - то
     единственное, что есть у каждого. Единственное, Адракх!
         Вождь с огромным удивлением смотрел на Файтера. Черные глаза в
     который уже раз изучали грифона с ног до головы.
         -Странный ты макантуку, Файт. - произнес Адракх после долгого
     молчания. -Словно из другого мира явился.
         -Ты не первый говоришь мне это. - хмуро ответил грифон.
     Покрытое серыми перьями существо медленно приблизилось.
         -Файтер, ты мне очень нравишся. - мягко сказал вождь. -И поэтому я
     хочу дать тебе добрый совет. Я говорю, что ты не от мира сего - а вот
     другой может не сказать. Он тебя просто убьет, макантуку. Убьет. И через
     час забудет об этом. Понимаешь? Жизнь, личность, индивидуум - все это
     ценно только в мире, где принято в качестве ценностей. А НАШ мир не
     признает одиночек. Пойми - или ты играешь по правилам, или тебя
     вышибают из игры!
     Адракх тоже распушистил перья.
         -Уясни, Файтер: когда дует сильный ветер - надо лететь по ветру.
     Потому что даже израсходовав все силы, даже погибнув - ты не сможешь
     его преодолеть. НЕ СМОЖЕШЬ! Ветру плевать на тебя, он несет тысячи
     таких же пылинок. Но те пылинки НЕ СОПРОТИВЛЯЮТСЯ. И лишь поэтому
     они летят. Попытайся некая пылинка противопоставить себя ветру - ее
     уничтожат другие. Понял, малыш?
     Файт дрожал от избытка эмоций.
         -Любой может лететь по ветру, в этом нет ничего сложного! - выпалил
     он. -Но ВЗЛЕТЕТЬ, набрать высоту можно только против ветра!
         -Ты не стоишь на утесе! - резко прервал его Адракх. -С момента
     рождения ты уже летишь, Файтер. Ты - частица ветра, как и все мы, как и
     весь мир. Ты пыль!
     Вождь приблизился к грифону вплотную.
         -Пыль не может лететь против ветра, грифон - Адракх впервые
     употребил это слово вместо "макантуку", - пыль не умеет летать. Ее несет
     поток. Она летит по ветру, она не перечит ему - и поэтому для каждой
     пылинки ветер невидим. Внутри урагана царит штиль, Файт.
     Файтер вздрогнул.
         -Адракх...
         -Пыль НЕ МОЖЕТ лететь против ветра. - оборвал его вождь. -Только
     чудо способно подарить тебе шанс изменить направление. Но пойми,
     малыш - даже если чудо произойдет, и пылинка полетит против ветра...
     Адракх положил крыло на плечо грифону и необычайно мягко произнес:
         -Даже если ты полетишь против ветра, малыш - ты НИКОГДА не сумеешь
     повлиять на ветер. Ты просто потеряешь всех своих товарищей, Файтер, и
     останешся один. Один - против Ветра.
     Вождь тучан-мака на секунду закрыл глаза.
         -Ты пока не знаешь, что значит - один. - глухо произнес Адракх.
     -Поверь мне, грифон. Лучше уж лететь по ветру.
     Файт молча смотрел на крылатого воина. Тот тяжело вздохнул и,
     взЦерошив перья на шее, закончил:
         -Запомни раз и навсегда: ветер СИЛЬНЕЕ пылинки. Ты жив только лишь
     потому, что до сих пор ни разу не вызывал Ветер на бой. Запомни, малыш:
     НИКОГДА не вызывай на бой врага, которого не сможешь победить. А
     победить Ветер - не в твоих силах, Файт. Он тебя просто не заметит. Он
     сотрет тебя в пыль, грифон - и все, чего ты достигнешь своей смертью,
     будет увеличение количества пыли. Летящей по ветру.
     Файтер подавленно слушал. С каждым словом голова грифона опускалась
     все ниже и ниже.
         -Адракх, кто ты такой? - спросил он тихо.
         -Воин народа асцтавок. - ответил вождь. -У которого не такая уж тупая
     голова.
         Он оставил поникшего грифона и вернулся к ожидавшим его людям.
     Кондор, который слушал разговор с открытым ртом, продолжал
     машинально гладить своего друга по спине.
     Адракх кинул пару фраз своим воинам. Затем, не повернув головы,
     произнес:
         -Грифон Файтер, я называю тебя учеником народа асцтавок. Теперь ты
     свободен летать по нашей стране в сопровождении учителя. Он - вождь
     указал на одного из стражников - станет тебе учителем. Сейчас лети за ним
     и подчиняйся.
     Файт с трудом заставил себя закрыть клюв.
         -А... Спасибо, Адракх. А мой друг? - грифон кивнул на Кондора.
         -Он - твой друг. Ты отвечаешь за его поведение. - ответил вождь. И
     повелительным жестом дал понять, что разговор закончен.





                                       ***





         -Кто?... Кто это сделал?!... - потрясенный грифон схватился за
     металлическую арку. Перед ним расстилались руины Иглиана.
         -Как могло случиться подобное?!
         Кай с трудом удерживал себя в руках. Невероятное существо из
     прошлого оказалось никем иным как верховным божеством грифонов,
     легендарным воином-освободителем, бессмертным Иглом. Согласно
     легендам пернатых обитателей Тегома, Игл был призван с небес на помощь
     своему народу, когда люди поработили грифонов и надежда уже гасла.
     Бессмертный воитель, Игл победил людей и освободил свою расу, однако
     поплатился за это жизнью и был похоронен в хрустальном саркофаге в
     глубинах Океана...
         Разумеется, все грифоны свято верили - наступит день, и Игл вернется,
     еще более могучий и непобедимый, готовый вернуть своему народу былую
     власть. Святая церковь и Круг друидов равно высмеивали нелепые
     суеверия крылатого народа, и вот - суеверие в самом прямом смысле
     обрело плоть и кровь. И какую плоть... Кай видел множество грифонов, но
     ни разу даже не предполагал, сколь величественно и грозно может
     выглядеть это существо.
         Игл задал ему всего пару вопросов - имя, кто и откуда. Фатея к тому
     времени очнулась, но ее душевное равновесие было полностью нарушено.
     Она буквально тряслась от ужаса и цеплялась за друида, постоянно
     оглядываясь на темные коридоры пещеры. Грифон не спросил ее ни о чем
     - видимо догадался, что не получит ответа.
         Игл выглядел очень встревоженным после слов Кая. Едва услышав о
     тысяче пролетевших лет, грифон прервал расспросы и устремился на
     поверхность. По мере продвижения по коридорам перед ним загорался
     свет - и сразу же гас, стоило Иглу завернуть за угол. Кай и Фатея спешили
     следом.
         Вид уничтоженного города оказался для грифона страшным
     потрясением. Не веря глазам, Игл бросался от обломка к обломку в
     поисках ключа к разгадке. Кай и Фатея следили за ним издали.
         -Надеюсь, он не найдет черепа... - пробормотал друид. Девушка
     вздрогнула.
         -Кай, там... там, внизу...
     Воин обернулся к своей спутнице.
         -Фатея, я... был околдован. - произнес он тяжело. -Прости, что завлек
     тебя...
     Она замотала головой.
         -Нет! Там... Я видела! Глаза, Кай! Огненные глаза!!!
     Фатея прижалась к друиду всем телом.
         -Я узнала их. - всхлипнула она. -Это глаза Врага, Кай. Того ужасного
     Равана, сын Демона... Он нашел нас!
     Воин ласково погладил девушку по рыжим волосам.
         -В этой пещере царит колдовство. - обЦяснил он спокойно. -Тебе могло
     показаться все что угодно, даже Враг.
         -Нет, я видела, видела!
     Друид вздохнул.
         -Фатея, давай расставим все точки. У нас нет ничего, что могло бы
     заинтересовать Врага. Понимаешь? Все воины Врага поклялись не
     возвращаться домой, пока хоть один человек дышит под звездами. Они
     дали в этом клятву на крови. Если Враг обнаружит нас, он моментально
     уничтожит всю планету. А для надежности еще и взорвет Солнце. Им нет
     никаких причин скрываться или тайно спускаться вниз...
         -Есть. - возразил грифон. Он неслышно подошел и сейчас стоял за
     спиной Кая. -Кто бы ни был вашим врагом, он имеет вескую причину
     вступить в переговоры. Причину по имени Игл.
     Друид вздрогнул.
         -Великий Игл, я не успел сказать тебе о той чести...
     Грифон покачал головой.
         -Не надо. Ты вернул меня к жизни, фактически спас. Я твой должник,
     Кай.
         -Меня вела некая сила...
         -Это простейший защитный механизм. - пояснил Игл. -Телепатический
     излучатель действует на большинство разумных существ, внушая
     определенные приказы.
     Он зорко оглядел руины.
         -Хотел бы я знать, кто настроил излучатель на мое пробуждение...
         Фатея с дрожью наблюдала за великолепным грифоном. Тот опустился
     на остаток мраморной колонны и задумался.
         -Кай... Что ты ощутил, когда бежал по коридорам?
     Друид содрогнулся.
         -Ярость. - признался он негромко. -Невероятную, нечеловеческую
     ярость. Кто-то посягнул на мою корону, на МОЮ корону! Эта мысль
     подавила все остальные.
         -Даже так? - иронично спросил Игл. -Они использовали отождествление
     со мной?
         -Я... немного не понял твои слова.
         -Ты думал о Короне как о своей собственности, не так ли?
     Кай вздохнул.
         -Да.
         -Корона Мертвых Царей уже семьдесят девять лет принадлежит мне. -
     Игл улыбнулся. -Мне подарил ее один великий маг... Самый великий в
     Галактике. Мой друг.
     Грифон стиснул когтистые пальцы.
         -У меня украли тысячу лет жизни, страну, друзей и семью. - прорычал
     он глухо. -Кое-кто заплатит за это, заплатит сполна. И не только за это...
     Фатея внезапно решилась заговорить.
         -Игл... О Игл, что произошло здесь? - несмело спросила девушка.
     Грифон закрыл глаза.
         -Не уверен. Во время электронного распыления не происходит
     накопление памяти... - Игл вздохнул.
         -Я испытывал опытную модель межпространственного проникателя. -
     глухо сообщил он. -Помню, как начали изменятся кривые потребления
     энергии - и все. Очевидно произошел взрыв и я погиб.
     Люди отшатнулись.
         -Погиб?!
         -Погиб - кивнул Игл. -Я уже погибал однажды. Понимаете, Корона -
     очень могущественный артефакт. Она постоянно сканирует своего носителя
     на атомарном уровне и записывает полную информацию о его состоянии.
     Проще говоря, пока на мне Корона - я бессмертен и неуничтожим.
     Игл усмехнулся.
         -Саму Корону невозможно повредить никаким воздействием. Я много
     раз пытался... Так вот, даже если мое тело уничтожат, в Короне останется
     полная копия грифона по имени Игл. На момент гибели, разумеется. Потом
     друзья дают команду восстановления, и через десяток минут я жив и
     невредим.
     Грифон помолчал.
         -Правда, с субЦективной точки зрения я все же умираю, ведь поток
     сознания прерывается навсегда. Это сейчас хорошо говорить, "я дважды
     погибал". Те двое грифонов на самом деле погибли. Так что, жизнь и для
     меня имеет огромную ценность... - усмехнулся Игл. -Особенно учитывая,
     сколько времени может пройти между гибелью тела и восстановлением
     матрицы памяти из Короны.
     Он замолчал и тяжело вздохнул.
         -Тысяча лет... - Игл содрогнулся. -Тысяча лет! За десять веков никто не
     отдал команды восстановления!
     Кай и Фатея переглянулись, что не ускользнуло от внимания грифона. Игл
     медленно кивнул.
         -Вы также подумали об этом, верно?- тяжело спросил он. -Да... И меня
     страшит эта ужасная мысль.
         Огромные голубые глаза медленно поднялись, и люди с изумлением
     увидели в их глубине такую знакомую скорбь.
         -Я боюсь, люди. - негромко сказал грифон. -Очень боюсь, что именно я
     оказался причиной гибели своего города.




                                       ***





         Уже час я бегал по железной комнате. Стены были такие прочные что
     даже не начинали светиться, когда я пробовал превратить их в огонь. Свет
     шел с потолка, очень слабый. А на полу лежал коврик, большой ящик с
     песком и стеклянная коробка, полная воды. И все! Это дом для бога, да?!
         Злость прошла довольно давно. Сейчас я думал, как выбраться из этой
     клетки. Сломать - не получилось. Дверь была в два раза толще стены. К
     потолку я уже три раза взлетал, он тоже был железный, рррр!
         Как ни старался, не удавалось придумать выхода. Ничего, пусть
     попробуют за мной придти. Я теперь умный, больше играть не намерен.
     Сожгу вместе со всеми железками! Ррррр!
         Сначала я поплакал немного. Бабочку жалко было. Но потом я сказал
     себе: ты Защитник или кто? Представь, что попал в лапы Врага! - вот что я
     себе говорил. И знаете, помогло. Страх пропал.
         Устал уже бегать по комнате. Сел на коврик и задумался. Для начала
     надо вспомнить все, что говорила Селена. Она рассказывала о Ментаре, и
     как вызывать через него Акуру. Это я уже хорошо умею делать. Но ведь
     через Ментара можно любого бога призвать! Знать бы, как это делается...
         Единственный бог, чье имя я знал - богиня ветра. Телема. Селена с ее
     помощью могла летать без крыльев, правда недолго. Хотя нет, еще была
     Нюкта и...
     И сам Ментар.
     Вот оно!
         Я сел на хвост и дыхание затаил. "Ментар живет во всех", говорила
     Селена. Значит, если я смогу уговорить его помочь, Ментар просто
     прикажет людям отпустить меня! Да, но как его уговаривать? У Ментара
     нет ни жрецов, ни храмов...
         -Зато у меня есть. - сказал я тихо. И решил попробовать. Закрыл глаза,
     крепко-крепко сложил крылья и постарался позвать Инектуту.
         Ух, что из этого получилось...
         Сначала ничего не было. Потом медленно, очень слабо начала
     проступать картинка: большая железная комната, точно как моя клетка. Но
     в ней был бассейн! И на стене висели какие-то рисунки... Удивительно!
         Я так старался рассмотреть картинки, что даже не сразу заметил
     большого зверя в углу. Он был больше меня, и весь покрыт блестящими
     бело-золотыми перьями. Зверь лежал на коврике, спиной ко мне.
         "Макантуку" - подумал я сразу. И зверь услышал! Он повернул голову,
     которая оказалась точно как у орла, и посмотрел на меня. Глаза у
     макантуку были огромные и голубые.
         -Дракон?! - изумленно сказал зверь. Опять это слово!
         -Меня зовут Ариман! - ответил я. Он услышал, точно говорю - услышал.
     Зверь вскочил на ноги и быстро огляделся.
         -Ты свободен? - спросил он стремительно. Ой...
         -Нет, меня какие-то люди поймали. - сказал я. -А ты - ты макантуку, да?
         -Я грифон. - ответила птица. -Меня зовут Игл. Кто ты, Ариман?
         -Как, кто? Я бог! - обиделся я немного. - Ариман, бог народа Утукмац.
     Про меня все знают.
     Грифон потряс головой.
         -Утукмац?... Постой, постой... Ну конечно, Ракшас и его проект. Сколько
     тебе лет? - спросил он неожиданно.
     И этот туда же.
         -Какая разница. - с досадой сказал я. - Ты можешь меня выпустить из
     этой клетки?
     Игл резко поднялся на ноги. Ух, какой громадный...
         -Где ты? Подробно опиши место!
     А что тут можно описать?
         -Железная комната. Бассейна нет... - Стоп! Вспомнил! - Игл, я вспомнил!
     Это бокс 3-С шестого подземного уровня!
     Грифон здорово удивился.
         -Откуда ты знаешь точный номер?
         -Одна гадина сказала... - зарычал. Игл сразу понял, о ком я.
         -Лиар?
         -Ты ее знаешь? - спросил я. Грифон тяжело кивнул.
         -Очень хорошо знаю. - сказал он мрачно. -Прости, Ариман, но я тоже
     пленник. Уже пятнадцать лет.
     Сколько?!
         -Как - пятнадцать лет?!
         -Вот так. - сурово ответил Игл. -Меня поймали во время отдыха, когда я
     был не готов к обороне. Так что в сегодняшней обстановке виноват я сам.
     Расслабился, почувствовал себя грифоном... Непростительная ошибка.
     И его поймали, значит... Да кто такая эта женщина?!
         -Игл... - я тихо зарычал. -Игл, Лиар убила богиню бабочек!
     Он долго на меня смотрел. Интересно, а он что видит? Аримана с
     закрытыми глазами, или нет?
         -Малыш, не унывай. - почему-то улыбнулся грифон. -Я думаю, тебе не
     причинят вреда. Они бережно хранят всех, у кого есть особые способности.
     А у тебя дар визуальной телепатии.
     Ха. У меня - дар. А я и не сомневался ничуть...
         -Она говорила, ей нужно мое тело. - сказал я.
         -Это они всем говорят. - успокоил меня Игл. - На самом деле Лиар
     имела в виду капельку твоей крови.
         -Нет, она так и сказала - тело. - возразил я. -И еще она говорила, что
     собирается стереть мой разум.
     Грифон замер как статуя.
         -Что? - спросил он медленно.
         -Я жил в Храме города Ун-Тоан... - начал я рассказ. Он слушал очень
     внимательно, не перебивал. Только когда я рассказал про бабочку,
     немного зарычал.
         Когда я закончил, Игл некоторое время молча сидел на ковре. Думал,
     наверно. Я заметил что его клетка была намного больше и светлее моей, и
     всякие железные штуковины в углах стояли.
         -Ариман, ты уверен, что с предыдущим... воплощением, ничего не
     произошло? - внезапно спросил грифон, открыв голубые глаза.
         -Да. - кивнул я. - Тридцать шестой Ариман победил Посланца Врага и
     исчез вместе с ним. Я - тридцать седьмой.
         -Откуда же они взяли дракона?... - пробормотал Игл. - Уж не сам ли...
     Нет, тогда я стал бы ненужен.
         -Кто - они? - не выдержал я. -Кто нас поймал, Игл? Кто такая Лиар?
         -Лиар?... - Игл тихо зарычал. -Лиар... - повторил он с мрачной
     усмешкой.
         Я даже не думал, что с клювом можно усмехнуться - а он смог. Очень
     даже мрачно получилось. Вообще, красивая птица - макантуку. Перья
     прямо блестели, бело-золотые блики так и переливались. Вот бы мне
     немного перьев как у него...
         -Капитан 1-го ранга Лиар Торрес возглавляет разведовательный отряд
     пришельцев из другого мира. - невесело сказал грифон. -А мы с тобой
     попали в плен, и содержимся на секретной базе этого отряда.
     Отряд?.. Разведка?.. Ой!
         -Игл, они - Враги?! - я даже подпрыгнул, так перепугался. -Но... Но
     Инектуту говорила, Враги похожи на меня!
         -Они Враги вашим Врагам. - мрачно ответил Игл. -Но совершенно не
     ваши друзья. В некотором отношении они гораздо хуже Врагов.
     Грифон опустился на ковер и стал просто невероятно похож на льва с
     головой орла.
         -Не бойся, малыш. - сказал он грозно. -Я еще не потерял своих сил.
     Можешь быть уверен: пока жив Игл,  Лиар не причинит тебе вреда.
         -А мне что делать? - спросил я грустно.
         -Попытайся отыскать других узников. - негромко предложил Игл. -Я
     точно знаю, здесь содержится еще один дракон и несколько негальцев.
     Найди этого дракона, Ариман. Расскажи ему или ей о себе. Рано или
     поздно Ракшас обнаружит эту базу...
     Он помолчал.
         -И если к тому времени меня уже не станет, я хочу чтобы он нашел и
     освободил всех узников.
     Не станет?!
         -Игл, почему не станет?! - я даже крылья распахнул от волнения.
     Молчание.
         -Это неважно, малыш. - наконец улыбнулся грифон. -Главное - найди
     дракона. Я столько лет сражался, что позабыл как говорить с детьми. А
     дракон всегда найдет слова утешения для ребенка.
     Опять это слово.
         -Что такое - дракон?
     Игл широко улыбнулся. Как у него выходит улыбаться клювом, не
     понимаю!
         -Дракон - громадное страшилище с во-от такими зубами. - он пальцами
     показал.
     Я отшатнулся даже.
         -Нет, знаешь, лучше я посплю. А дракона потом поищу. Может быть... -
     добавил я тихо.
         -Потом? - спросил он весело. -А хочешь посмотреть на дракона прямо
     сейчас?
     Я вздрогнул.
         -Он не очень страшный? - спросил я тихо.
     Игл рассмеялся.
         -Как сказать... У тебя в камере есть контейнер с водой?
         -Да, есть ящик.
     Грифон таинственно подмигнул мне и поглядел по сторонам, словно его
     подслушивали.
         -Малыш, дракон сидит в этом ящике!
     Тут я, конечно, вскочил на ноги и бросился смотреть. Картинка с Иглом
     пропала. А в ящике...
     В ящике, понятно, было мое отражение.
     Смешно, да? Совсем не смешно. Так и скажу этому макантуку, когда в
     следующий раз увижу.
     Если увижу, конечно.




                                       9





         Четверо высоких стариков в пышной одежде мрачно смотрели на двоих
     пленников, связанных по рукам и ногам. В зале кроме них находились
     шестеро воинов тучан-мака во главе с Адракхом.
         -Анстья кри Ариманн? - холодно спросил Некец-Макантуку одного из
     пленников. Тот промолчал, и колдун перевел взгляд на второго.
         -Анстья кри Ариманн хош?! - повторил он яростно. Этот пленник
     дрожал всем телом, умоляще глядя на старика.
         -Ики... гутам утук, типи ньяро... - отчаяно взмолился связанный человек.
     Некец-Макантуку ответил резкой фразой на своем языке. Тучан-мака
     придвинулись ближе.
         -Вот так и нас могли. - тихо сказал Кондор. Он стоял в самом углу зала,
     кутаясь в бело-золотые перья грифона.
         -Вороной можешь ты не быть, но зло пророчить ты обязан. - отозвался
     Файт. Грифон распушистил перья на всю длину, превратившись в огромный
     пушистый шар. "Так я симпатичнее выгляжу, а значит - возбуждаю меньше
     подозрений" - обЦяснял он Кондору часом раньше, когда их выпускали из
     клеток.
         -Я понял только первую фразу. - заметил юноша.
         -Не хвастайся. Я тоже понял.
         -Подозрительно много совпадений... - задумчиво протянул воин.
     -Сначала Ариман изЦявляет желание поймать грифона - и именно в это
     время мы прилетаем на материк; затем обнаруживается поддельный приказ
     о нашей поимке, но прямо перед встречей у них похищают бога...
         -Ты даже половины не знаешь, - добавил Файт хмуро. -Именно в тот
     день когда ты пытался поймать грифона, вождь отослал все отряды на
     другой конец острова. Ты просто должен был обнаружить гнездо моей
     матери, других грифонов не осталось на много миль вокруг. Понимаешь
     теперь?
     Человек вздрогнул.
         -Думаешь, все это подстроено?!
     Файтер кивнул.
         -Ты пытался приказывать мне с помощью амулета?
     Кондор отвел глаза.
         -Пару раз... - сказал он тихо.
         -Вот именно. Я ничего не чувствовал. Амулет - элементарная обманка.
     Вот почему он не сработал на тучан-мака.
         -Не может быть. - возразил юноша. -Твоя мать не могла противиться его
     силе!
     Грифон бросил на человека не слишком приветливый взгляд.
         -Гордишся этим, да? - но прежде чем Кондор успел открыть рот, Файт
     успокоительно покачал головой.
         -Не кипятись, проехали. Так вот... Не исключено что тебя страховали,
     Кондор. И амулет не имел никакого отношения к твоим приказам.
     Юноша вздрогнул и глубоко задумался.
         -Файт... Но если ты прав, значит кому-то было очень нужно видеть нас
     здесь.
         -Интересная темя для размышлений, верно? - Файтер вновь повернулся
     к жрецам. -Я уже не первый раз об этом думаю, и с каждой минутой все
     сильнее хочу оказаться подальше отсюда.
     Он тяжело вздохнул.
         -У себя дома... Почитать труды великого Анубиса о психологии и
     подсознании, отдохнуть как воин и мужчина... - еще более глубокий вздох.
     -... и снова пуститься на поиски неприятностей.
     Кондор со улыбкой прижался к теплому грифону.
         -Ты неисправима, птичка.
         -Кто бы говорил, обезьянка.
     Они помолчали.
         -Ты не чувствуешь запаха Вр... Аримана? - после паузы спросил человек.
         -Откуда мне знать, как пахли Враги? - резонно возразил Файт. -Я
     ощущаю странный, незнакомый запах. Чей - мне неведомо.
         -Теперь ведомо. - заметил Кондор. Грифон содрогнулся.
         -Они тысячу лет держали у себя Врага...
         -Если не давать зверю вырасти, и убивать в раннем возрасте... - человек
     запнулся, ощутив как напряглись мышцы Файтера. Тот покачал головой.
         -Ариман их бог, их идеал. Убивать бога? Раз в десять лет?
     Файт вздохнул.
         -Да и вообще, убивать детей... - невесело добавил он. -Нельзя это,
     Кондор.
         -Нельзя повторять деяния Предков, согласен. - отозвался юноша. -Они
     сами накликали себе на голову ту Войну.
         -Неужто мой юный друг становится атеистом? - заинтересовался Файт.
     Человек фыркнул.
         -Птица, ты младше меня на шесть лет.
         Грифон не сумел ничего возразить и промолчал. Тем временем колдуны
     внесли в зал медный треножник, под которым Адракх со зловещим
     шипением разжег пламя. Вошел человек с подушкой, на которой лежали
     различные блестящие инструменты. Адракх довольно долго выбирал.
     Остановившись на штопороподобном лезвии, он медленно поднес
     инструмент к пламени. Пленник закричал, отчаянно и безнадежно...
         -Отвернись - посоветовал Кондор окаменевшему грифону.
         -Я... Я должен помешать им! - Файт дрожал.
         -Мы что, поменялись местами? - удивился юноша. - Теперь мне надо
     учить тебя благоразумию?
         -Ты не понимаешь! Нельзя пытками вырывать информацию, это...
         -Пытают человека. - жестко прервал Кондор. -Не грифона.
     Файтер очень странно посмотрел на своего товарища. Долго смотрел.
         -Верно. - сказал он затем. -Верно.
     Долгое молчание.
         -Пытают человека.
     И шагнул вперед.
         -Адракх. - негромко позвал Файт. Вождь резко обернулся.
         -Файтер, не мешай.
         -Не надо пытать его. - тяжело произнес грифон. -Пожалуйста, не надо.
     Адракх прищурился.
         -Почему?
         -Это... это грязно, о вождь.
     Пауза.
         -Интересно... - Адракх приблизился к Файтеру. -Может, пояснишь?
         -Он беззащитен перед тобой. - сказал грифон. -Пытать и убивать
     беззащитных - всегда зло.
         -Любой преступник беззащитен перед палачом.
         -А палач - это не Зло?
         -Что же тогда делать с преступниками? - с неподдельным интересом
     спросил вождь.
         -Если нет возможности сделать его безопасным для общества -
     изолировать. Но не пытать...
     Файтер нервно подергивал хвостом.
         -Адракх, помнишь что я говорил про жизнь? - внезапно спросил он.
     Тучан-мака медленно кивнул.
         -Скажи, неужели ты не хочешь сделать хоть что-нибудь для придания
     жизни бОльшей ценности? Ведь ты видишь, сколь мало ценят ее в нашем
     мире!
     Грифон полурасправил крылья от волнения.
         -Надо положить начало, Адракх. Надо просто начать! И тогда неизбежно
     придет день, когда жизнь станет главной ценностью для всех. Жизнь - то
     единственное, что есть у каждого. Единственное, Адракх!
         Вождь с огромным удивлением смотрел на Файтера. Черные глаза в
     который уже раз изучали грифона с ног до головы.
         -Странный ты макантуку, Файт. - произнес Адракх после долгого
     молчания. -Словно из другого мира явился.
         -Ты не первый говоришь мне это. - хмуро ответил грифон.
     Покрытое серыми перьями существо медленно приблизилось.
         -Файтер, ты мне очень нравишся. - мягко сказал вождь. -И поэтому я
     хочу дать тебе добрый совет. Я говорю, что ты не от мира сего - а вот
     другой может не сказать. Он тебя просто убьет, макантуку. Убьет. И через
     час забудет об этом. Понимаешь? Жизнь, личность, индивидуум - все это
     ценно только в мире, где принято в качестве ценностей. А НАШ мир не
     признает одиночек. Пойми - или ты играешь по правилам, или тебя
     вышибают из игры!
     Адракх тоже распушистил перья.
         -Уясни, Файтер: когда дует сильный ветер - надо лететь по ветру.
     Потому что даже израсходовав все силы, даже погибнув - ты не сможешь
     его преодолеть. НЕ СМОЖЕШЬ! Ветру плевать на тебя, он несет тысячи
     таких же пылинок. Но те пылинки НЕ СОПРОТИВЛЯЮТСЯ. И лишь поэтому
     они летят. Попытайся некая пылинка противопоставить себя ветру - ее
     уничтожат другие. Понял, малыш?
     Файт дрожал от избытка эмоций.
         -Любой может лететь по ветру, в этом нет ничего сложного! - выпалил
     он. -Но ВЗЛЕТЕТЬ, набрать высоту можно только против ветра!
         -Ты не стоишь на утесе! - резко прервал его Адракх. -С момента
     рождения ты уже летишь, Файтер. Ты - частица ветра, как и все мы, как и
     весь мир. Ты пыль!
     Вождь приблизился к грифону вплотную.
         -Пыль не может лететь против ветра, грифон - Адракх впервые
     употребил это слово вместо "макантуку", - пыль не умеет летать. Ее несет
     поток. Она летит по ветру, она не перечит ему - и поэтому для каждой
     пылинки ветер невидим. Внутри урагана царит штиль, Файт.
     Файтер вздрогнул.
         -Адракх...
         -Пыль НЕ МОЖЕТ лететь против ветра. - оборвал его вождь. -Только
     чудо способно подарить тебе шанс изменить направление. Но пойми,
     малыш - даже если чудо произойдет, и пылинка полетит против ветра...
     Адракх положил крыло на плечо грифону и необычайно мягко произнес:
         -Даже если ты полетишь против ветра, малыш - ты НИКОГДА не сумеешь
     повлиять на ветер. Ты просто потеряешь всех своих товарищей, Файтер, и
     останешся один. Один - против Ветра.
     Вождь тучан-мака на секунду закрыл глаза.
         -Ты пока не знаешь, что значит - один. - глухо произнес Адракх.
     -Поверь мне, грифон. Лучше уж лететь по ветру.
     Файт молча смотрел на крылатого воина. Тот тяжело вздохнул и,
     взЦерошив перья на шее, закончил:
         -Запомни раз и навсегда: ветер СИЛЬНЕЕ пылинки. Ты жив только лишь
     потому, что до сих пор ни разу не вызывал Ветер на бой. Запомни, малыш:
     НИКОГДА не вызывай на бой врага, которого не сможешь победить. А
     победить Ветер - не в твоих силах, Файт. Он тебя просто не заметит. Он
     сотрет тебя в пыль, грифон - и все, чего ты достигнешь своей смертью,
     будет увеличение количества пыли. Летящей по ветру.
     Файтер подавленно слушал. С каждым словом голова грифона опускалась
     все ниже и ниже.
         -Адракх, кто ты такой? - спросил он тихо.
         -Воин народа асцтавок. - ответил вождь. -У которого не такая уж тупая
     голова.
         Он оставил поникшего грифона и вернулся к ожидавшим его людям.
     Кондор, который слушал разговор с открытым ртом, продолжал
     машинально гладить своего друга по спине.
     Адракх кинул пару фраз своим воинам. Затем, не повернув головы,
     произнес:
         -Грифон Файтер, я называю тебя учеником народа асцтавок. Теперь ты
     свободен летать по нашей стране в сопровождении учителя. Он - вождь
     указал на одного из стражников - станет тебе учителем. Сейчас лети за ним
     и подчиняйся.
     Файт с трудом заставил себя закрыть клюв.
         -А... Спасибо, Адракх. А мой друг? - грифон кивнул на Кондора.
         -Он - твой друг. Ты отвечаешь за его поведение. - ответил вождь. И
     повелительным жестом дал понять, что разговор закончен.





                                       ***








         -Кто?... Кто это сделал?!... - потрясенный грифон схватился за
     металлическую арку. Перед ним расстилались руины Иглиана.
         -Как могло случиться подобное?!
         Кай с трудом удерживал себя в руках. Невероятное существо из
     прошлого оказалось никем иным как верховным божеством грифонов,
     легендарным воином-освободителем, бессмертным Иглом. Согласно
     легендам пернатых обитателей Тегома, Игл был призван с небес на помощь
     своему народу, когда люди поработили грифонов и надежда уже гасла.
     Бессмертный воитель, Игл победил людей и освободил свою расу, однако
     поплатился за это жизнью и был похоронен в хрустальном саркофаге в
     глубинах Океана...
         Разумеется, все грифоны свято верили - наступит день, и Игл вернется,
     еще более могучий и непобедимый, готовый вернуть своему народу былую
     власть. Святая церковь и Круг друидов равно высмеивали нелепые
     суеверия крылатого народа, и вот - суеверие в самом прямом смысле
     обрело плоть и кровь. И какую плоть... Кай видел множество грифонов, но
     ни разу даже не предполагал, сколь величественно и грозно может
     выглядеть это существо.
         Игл задал ему всего пару вопросов - имя, кто и откуда. Фатея к тому
     времени очнулась, но ее душевное равновесие было полностью нарушено.
     Она буквально тряслась от ужаса и цеплялась за друида, постоянно
     оглядываясь на темные коридоры пещеры. Грифон не спросил ее ни о чем
     - видимо догадался, что не получит ответа.
         Игл выглядел очень встревоженным после слов Кая. Едва услышав о
     тысяче пролетевших лет, грифон прервал расспросы и устремился на
     поверхность. По мере продвижения по коридорам перед ним загорался
     свет - и сразу же гас, стоило Иглу завернуть за угол. Кай и Фатея спешили
     следом.
         Вид уничтоженного города оказался для грифона страшным
     потрясением. Не веря глазам, Игл бросался от обломка к обломку в
     поисках ключа к разгадке. Кай и Фатея следили за ним издали.
         -Надеюсь, он не найдет черепа... - пробормотал друид. Девушка
     вздрогнула.
         -Кай, там... там, внизу...
     Воин обернулся к своей спутнице.
         -Фатея, я... был околдован. - произнес он тяжело. -Прости, что завлек
     тебя...
     Она замотала головой.
         -Нет! Там... Я видела! Глаза, Кай! Огненные глаза!!!
     Фатея прижалась к друиду всем телом.
         -Я узнала их. - всхлипнула она. -Это глаза Врага, Кай. Того ужасного
     Равана, сын Демона... Он нашел нас!
     Воин ласково погладил девушку по рыжим волосам.
         -В этой пещере царит колдовство. - обЦяснил он спокойно. -Тебе могло
     показаться все что угодно, даже Враг.
         -Нет, я видела, видела!
     Друид вздохнул.
         -Фатея, давай расставим все точки. У нас нет ничего, что могло бы
     заинтересовать Врага. Понимаешь? Все воины Врага поклялись не
     возвращаться домой, пока хоть один человек дышит под звездами. Они
     дали в этом клятву на крови. Если Враг обнаружит нас, он моментально
     уничтожит всю планету. А для надежности еще и взорвет Солнце. Им нет
     никаких причин скрываться или тайно спускаться вниз...
         -Есть. - возразил грифон. Он неслышно подошел и сейчас стоял за
     спиной Кая. -Кто бы ни был вашим врагом, он имеет вескую причину
     вступить в переговоры. Причину по имени Игл.
     Друид вздрогнул.
         -Великий Игл, я не успел сказать тебе о той чести...
     Грифон покачал головой.
         -Не надо. Ты вернул меня к жизни, фактически спас. Я твой должник,
     Кай.
         -Меня вела некая сила...
         -Это простейший защитный механизм. - пояснил Игл. -Телепатический
     излучатель действует на большинство разумных существ, внушая
     определенные приказы.
     Он зорко оглядел руины.
         -Хотел бы я знать, кто настроил излучатель на мое пробуждение...
         Фатея с дрожью наблюдала за великолепным грифоном. Тот опустился
     на остаток мраморной колонны и задумался.
         -Кай... Что ты ощутил, когда бежал по коридорам?
     Друид содрогнулся.
         -Ярость. - признался он негромко. -Невероятную, нечеловеческую
     ярость. Кто-то посягнул на мою корону, на МОЮ корону! Эта мысль
     подавила все остальные.
         -Даже так? - иронично спросил Игл. -Они использовали отождествление
     со мной?
         -Я... немного не понял твои слова.
         -Ты думал о Короне как о своей собственности, не так ли?
     Кай вздохнул.
         -Да.
         -Корона Мертвых Царей уже семьдесят девять лет принадлежит мне. -
     Игл улыбнулся. -Мне подарил ее один великий маг... Самый великий в
     Галактике. Мой друг.
     Грифон стиснул когтистые пальцы.
         -У меня украли тысячу лет жизни, страну, друзей и семью. - прорычал
     он глухо. -Кое-кто заплатит за это, заплатит сполна. И не только за это...
     Фатея внезапно решилась заговорить.
         -Игл... О Игл, что произошло здесь? - несмело спросила девушка.
     Грифон закрыл глаза.
         -Не уверен. Во время электронного распыления не происходит
     накопление памяти... - Игл вздохнул.
         -Я испытывал опытную модель межпространственного проникателя. -
     глухо сообщил он. -Помню, как начали изменятся кривые потребления
     энергии - и все. Очевидно произошел взрыв и я погиб.
     Люди отшатнулись.
         -Погиб?!
         -Погиб - кивнул Игл. -Я уже погибал однажды. Понимаете, Корона -
     очень могущественный артефакт. Она постоянно сканирует своего носителя
     на атомарном уровне и записывает полную информацию о его состоянии.
     Проще говоря, пока на мне Корона - я бессмертен и неуничтожим.
     Игл усмехнулся.
         -Саму Корону невозможно повредить никаким воздействием. Я много
     раз пытался... Так вот, даже если мое тело уничтожат, в Короне останется
     полная копия грифона по имени Игл. На момент гибели, разумеется. Потом
     друзья дают команду восстановления, и через десяток минут я жив и
     невредим.
     Грифон помолчал.
         -Правда, с субЦективной точки зрения я все же умираю, ведь поток
     сознания прерывается навсегда. Это сейчас хорошо говорить, "я дважды
     погибал". Те двое грифонов на самом деле погибли. Так что, жизнь и для
     меня имеет огромную ценность... - усмехнулся Игл. -Особенно учитывая,
     сколько времени может пройти между гибелью тела и восстановлением
     матрицы памяти из Короны.
     Он замолчал и тяжело вздохнул.
         -Тысяча лет... - Игл содрогнулся. -Тысяча лет! За десять веков никто не
     отдал команды восстановления!
     Кай и Фатея переглянулись, что не ускользнуло от внимания грифона. Игл
     медленно кивнул.
         -Вы также подумали об этом, верно?- тяжело спросил он. -Да... И меня
     страшит эта ужасная мысль.
         Огромные голубые глаза медленно поднялись, и люди с изумлением
     увидели в их глубине такую знакомую скорбь.
         -Я боюсь, люди. - негромко сказал грифон. -Очень боюсь, что именно я
     оказался причиной гибели своего города.




                                       ***





         Уже час я бегал по железной комнате. Стены были такие прочные что
     даже не начинали светиться, когда я пробовал превратить их в огонь. Свет
     шел с потолка, очень слабый. А на полу лежал коврик, большой ящик с
     песком и стеклянная коробка, полная воды. И все! Это дом для бога, да?!
         Злость прошла довольно давно. Сейчас я думал, как выбраться из этой
     клетки. Сломать - не получилось. Дверь была в два раза толще стены. К
     потолку я уже три раза взлетал, он тоже был железный, рррр!
         Как ни старался, не удавалось придумать выхода. Ничего, пусть
     попробуют за мной придти. Я теперь умный, больше играть не намерен.
     Сожгу вместе со всеми железками! Ррррр!
         Сначала я поплакал немного. Бабочку жалко было. Но потом я сказал
     себе: ты Защитник или кто? Представь, что попал в лапы Врага! - вот что я
     себе говорил. И знаете, помогло. Страх пропал.
         Устал уже бегать по комнате. Сел на коврик и задумался. Для начала
     надо вспомнить все, что говорила Селена. Она рассказывала о Ментаре, и
     как вызывать через него Акуру. Это я уже хорошо умею делать. Но ведь
     через Ментара можно любого бога призвать! Знать бы, как это делается...
         Единственный бог, чье имя я знал - богиня ветра. Телема. Селена с ее
     помощью могла летать без крыльев, правда недолго. Хотя нет, еще была
     Нюкта и...
     И сам Ментар.
     Вот оно!
         Я сел на хвост и дыхание затаил. "Ментар живет во всех", говорила
     Селена. Значит, если я смогу уговорить его помочь, Ментар просто
     прикажет людям отпустить меня! Да, но как его уговаривать? У Ментара
     нет ни жрецов, ни храмов...
         -Зато у меня есть. - сказал я тихо. И решил попробовать. Закрыл глаза,
     крепко-крепко сложил крылья и постарался позвать Инектуту.
         Ух, что из этого получилось...
         Сначала ничего не было. Потом медленно, очень слабо начала
     проступать картинка: большая железная комната, точно как моя клетка. Но
     в ней был бассейн! И на стене висели какие-то рисунки... Удивительно!
         Я так старался рассмотреть картинки, что даже не сразу заметил
     большого зверя в углу. Он был больше меня, и весь покрыт блестящими
     бело-золотыми перьями. Зверь лежал на коврике, спиной ко мне.
         "Макантуку" - подумал я сразу. И зверь услышал! Он повернул голову,
     которая оказалась точно как у орла, и посмотрел на меня. Глаза у
     макантуку были огромные и голубые.
         -Дракон?! - изумленно сказал зверь. Опять это слово!
         -Меня зовут Ариман! - ответил я. Он услышал, точно говорю - услышал.
     Зверь вскочил на ноги и быстро огляделся.
         -Ты свободен? - спросил он стремительно. Ой...
         -Нет, меня какие-то люди поймали. - сказал я. -А ты - ты макантуку, да?
         -Я грифон. - ответила птица. -Меня зовут Игл. Кто ты, Ариман?
         -Как, кто? Я бог! - обиделся я немного. - Ариман, бог народа Утукмац.
     Про меня все знают.
     Грифон потряс головой.
         -Утукмац?... Постой, постой... Ну конечно, Ракшас и его проект. Сколько
     тебе лет? - спросил он неожиданно.
     И этот туда же.
         -Какая разница. - с досадой сказал я. - Ты можешь меня выпустить из
     этой клетки?
     Игл резко поднялся на ноги. Ух, какой громадный...
         -Где ты? Подробно опиши место!
     А что тут можно описать?
         -Железная комната. Бассейна нет... - Стоп! Вспомнил! - Игл, я вспомнил!
     Это бокс 3-С шестого подземного уровня!
     Грифон здорово удивился.
         -Откуда ты знаешь точный номер?
         -Одна гадина сказала... - зарычал. Игл сразу понял, о ком я.
         -Лиар?
         -Ты ее знаешь? - спросил я. Грифон тяжело кивнул.
         -Очень хорошо знаю. - сказал он мрачно. -Прости, Ариман, но я тоже
     пленник. Уже пятнадцать лет.
     Сколько?!
         -Как - пятнадцать лет?!
         -Вот так. - сурово ответил Игл. -Меня поймали во время отдыха, когда я
     был не готов к обороне. Так что в сегодняшней обстановке виноват я сам.
     Расслабился, почувствовал себя грифоном... Непростительная ошибка.
     И его поймали, значит... Да кто такая эта женщина?!
         -Игл... - я тихо зарычал. -Игл, Лиар убила богиню бабочек!
     Он долго на меня смотрел. Интересно, а он что видит? Аримана с
     закрытыми глазами, или нет?
         -Малыш, не унывай. - почему-то улыбнулся грифон. -Я думаю, тебе не
     причинят вреда. Они бережно хранят всех, у кого есть особые способности.
     А у тебя дар визуальной телепатии.
     Ха. У меня - дар. А я и не сомневался ничуть...
         -Она говорила, ей нужно мое тело. - сказал я.
         -Это они всем говорят. - успокоил меня Игл. - На самом деле Лиар
     имела в виду капельку твоей крови.
         -Нет, она так и сказала - тело. - возразил я. -И еще она говорила, что
     собирается стереть мой разум.
     Грифон замер как статуя.
         -Что? - спросил он медленно.
         -Я жил в Храме города Ун-Тоан... - начал я рассказ. Он слушал очень
     внимательно, не перебивал. Только когда я рассказал про бабочку,
     немного зарычал.
         Когда я закончил, Игл некоторое время молча сидел на ковре. Думал,
     наверно. Я заметил что его клетка была намного больше и светлее моей, и
     всякие железные штуковины в углах стояли.
         -Ариман, ты уверен, что с предыдущим... воплощением, ничего не
     произошло? - внезапно спросил грифон, открыв голубые глаза.
         -Да. - кивнул я. - Тридцать шестой Ариман победил Посланца Врага и
     исчез вместе с ним. Я - тридцать седьмой.
         -Откуда же они взяли дракона?... - пробормотал Игл. - Уж не сам ли...
     Нет, тогда я стал бы ненужен.
         -Кто - они? - не выдержал я. -Кто нас поймал, Игл? Кто такая Лиар?
         -Лиар?... - Игл тихо зарычал. -Лиар... - повторил он с мрачной
     усмешкой.
         Я даже не думал, что с клювом можно усмехнуться - а он смог. Очень
     даже мрачно получилось. Вообще, красивая птица - макантуку. Перья
     прямо блестели, бело-золотые блики так и переливались. Вот бы мне
     немного перьев как у него...
         -Капитан 1-го ранга Лиар Торрес возглавляет разведовательный отряд
     пришельцев из другого мира. - невесело сказал грифон. -А мы с тобой
     попали в плен, и содержимся на секретной базе этого отряда.
     Отряд?.. Разведка?.. Ой!
         -Игл, они - Враги?! - я даже подпрыгнул, так перепугался. -Но... Но
     Инектуту говорила, Враги похожи на меня!
         -Они Враги вашим Врагам. - мрачно ответил Игл. -Но совершенно не
     ваши друзья. В некотором отношении они гораздо хуже Врагов.
     Грифон опустился на ковер и стал просто невероятно похож на льва с
     головой орла.
         -Не бойся, малыш. - сказал он грозно. -Я еще не потерял своих сил.
     Можешь быть уверен: пока жив Игл,  Лиар не причинит тебе вреда.
         -А мне что делать? - спросил я грустно.
         -Попытайся отыскать других узников. - негромко предложил Игл. -Я
     точно знаю, здесь содержится еще один дракон и несколько негальцев.
     Найди этого дракона, Ариман. Расскажи ему или ей о себе. Рано или
     поздно Ракшас обнаружит эту базу...
     Он помолчал.
         -И если к тому времени меня уже не станет, я хочу чтобы он нашел и
     освободил всех узников.
     Не станет?!
         -Игл, почему не станет?! - я даже крылья распахнул от волнения.
     Молчание.
         -Это неважно, малыш. - наконец улыбнулся грифон. -Главное - найди
     дракона. Я столько лет сражался, что позабыл как говорить с детьми. А
     дракон всегда найдет слова утешения для ребенка.
     Опять это слово.
         -Что такое - дракон?
     Игл широко улыбнулся. Как у него выходит улыбаться клювом, не
     понимаю!
         -Дракон - громадное страшилище с во-от такими зубами. - он пальцами
     показал.
     Я отшатнулся даже.
         -Нет, знаешь, лучше я посплю. А дракона потом поищу. Может быть... -
     добавил я тихо.
         -Потом? - спросил он весело. -А хочешь посмотреть на дракона прямо
     сейчас?
     Я вздрогнул.
         -Он не очень страшный? - спросил я тихо.
     Игл рассмеялся.
         -Как сказать... У тебя в камере есть контейнер с водой?
         -Да, есть ящик.
     Грифон таинственно подмигнул мне и поглядел по сторонам, словно его
     подслушивали.
         -Малыш, дракон сидит в этом ящике!
     Тут я, конечно, вскочил на ноги и бросился смотреть. Картинка с Иглом
     пропала. А в ящике...
     В ящике, понятно, было мое отражение.
     Смешно, да? Совсем не смешно. Так и скажу этому макантуку, когда в
     следующий раз увижу.
     Если увижу, конечно.





                                       10





         -Это ваш корабль? - с огромным сомнением спросил Игл.
         -Шхуна "Ветренница", экипаж пять матросов. Капитана зовут Шелокар.
     Грифон задумчиво поглядел на друида.
         -Что произошло за эту тысячу лет, хотел бы я знать... На корабле
     расскажешь.
     Кай кивнул.
         -Конечно. Ты ведь не откажешся посетить остров Некротис, Игл? Там
     расположен Круг Холодного Пламени. Я приглашаю тебя от имени всех
     друидов.
         -Спасибо, - усмехнулся грифон. -Не откажусь. Скоро мне потребуется
     помощь...
     Фатея постоянно оглядывалась назад.
         -Игл... А скажи, ты видел Врагов?... - спросила она тихо.
         -Я не знаю, кто ваш враг. В мои времена в Галактике царил мир и покой.
     - вздохнул грифон. -Последняя война кончилась заключением мира,
     набирала силу могущественная Империя...
         -Да, да! - Кай остановился. -Враги жили в Империи!
     Игл вздрогнул.
         -В Империи?.. - спросил он задумчиво. -А они случайно не были
     крылатыми?
     Фатея содрогнулась всем телом.
         -"Вот, облик Врага: змею подобен он сверху, рогат и хвостат. Когти
     сверкают на лапах его, боль несущие. Крылья широкие Враг расправляет,
     смерть несущие. Клыки черные растут из спины, погибель несущие. Три
     жала венчают хвост Врага, яд несущие. Два глаза огненных на челе его,
     безумие несущие. Велик и могуч Враг, должно убивать их всяческими
     способами, ибо не ведает правды черное сердце Врага, и несет он лишь
     смерть для сынов божиих" - продекламировала девушка.
     Игл помрачнел.
         -Понятно. Опять люди враждуют с ними.
         -Ты знал Врага? - Кай замер.
         -Моим лучшим другом был дракон по имени Винг, ближайщий
     помощник Императора.
     Грифон метнул на окаменевших людей внимательный взгляд.
         -Вы забыли, как их называли в те времена? - спросил он удивленно.
         -Дракон? - потрясенно спросила Фатея. -Но так зовут самого главного
     Врага!
     Игл усмехнулся.
         -Многое изменилось за эти годы, как погляжу. Неужели вы все
     позабыли? Где же летописи, где историки?
         Друид с трудом преодолел оцепенение. Они уже подходили к шхуне, с
     которой на грифона подозрительно глядели матросы.
         -Многие документы были уничтожены, когда погибла Земля. - сообщил
     он сдавленно.
         -Как - погибла?! - Игл резко остановился. -Земля погибла?!
         -Тысячу лет назад. - ответил Кай. - И все миры людей тоже. Мы -
     последние люди во Вселенной, Игл. А Враги рыщут меж звезд в поисках
     этой планеты, ибо они дали страшную клятву на крови: ни один воин не
     увидит дома, пока дышит хоть один человек.
         -Не может быть! - грифон провел крылом по глазам. -Кай, ты
     ошибаешся. Я хорошо знаю драконов, поверь мне - всю жизнь среди них
     провел. Это нонсенс! Истребительная война? Чушь! Ты даже не
     представляешь, какая это чушь. Ха!
         -Войну начали люди. - хмуро ответил друид. Он помахал капитану и
     остановился на берегу бухты.
         -Игл, позволь мне пригласить тебя на борт шхуны "Ветренница" -
     вежливо произнес Кай.
         -Принимаю приглашение.
     Грифон подхватил людей и двумя взмахами мощных крыльев позже стоял
     на палубе.
         -Игл, вождь грифонов. - представился он.
         Матросы невольно отшатнулись. Игл возвышался над людьми как гора,
     он был на метр выше самого крупного коня и гораздо массивней.
     Блестящие бело-золотые перья переливались металлическим блеском,
     когда восьмиметровые крылья с шелестом заняли место на мускулистой
     львиной спине.
         -Э-э... Шелокар, капитан. И моя команда. - старый моряк бросил на Кая
     не слишком приветливый взгляд.
     Грифон резко кивнул.
         -Кай, пошли в каюту. - бросил он коротко. -Расскажешь мне об этой
     войне подробнее.
         -Не расскажу.
     Вопросительный взгляд.
         -Я менестрель. Спою.
     Улыбка.
         -Чтож, послушаем...
         ...Часом позже шхуна снялась с якоря и на невероятной скорости
     понеслась к югу. Игл спешил на остров друидов, желая прочесть книги по
     истории.
         Люди боялись даже дышать. Грифон пришел в такую ярость после
     песни Кая, что некоторое время казалось - им всем пришел конец. Однако
     Игл совладал с собой. Повинуясь необьяснимой силе, корабль мчался по
     волнам со скоростью урагана. А на носу стоял могучий грифон, повторяя
     про себя слова из песни друида.
         Никто не заметил в роще на берегу пару огненных глаз, проводивших
     шхуну до самого горизонта. И даже потом глаза некторое время смотрели
     на море.
         -Ну чтож, вот вам задачка для анализа. - насмешливо произнес мощный
     раскатистый голос на красивом рычащем языке.
     Послышался тонкий музыкальный звук. Словно набрали код.
         -Смерч. Первая стадия завершена. Успех даже не сто, а двести
     процентов. Грифон ничего не заподозрил. Да, я уверен. Пеленг четкий и
     ясный, биосензоры в полной боеготовности. Можно подумать ты в этом
     сомневалась. Мой хвост?! А что с ним должно произойти? А-а... Смешно,
     смешно... Что?
     Белые клыки обнажились в улыбке.
         -Очень хорошо выглядел. Внушительно. Совсем как настоящий, только
     моложе, конечно. На сколько моложе?... Лет на двадцать. Жаль, ты не
     видела настоящего... Потом расскажу подробности, тут дождь начинается.
     Я достаточно промок, спасибо! Надо было этакий шторм устраивать... И так
     не услышали бы! Подумаешь, руины скопировать и катакомбы вырыть.
     Знала бы ты, в каких условиях мне приходилось работать...
     Пауза.
         -Да, ликвидация следов уже началась. Я бы предпочел взорвать остров,
     но тогда будет слишком много шума. Как там наш грифончик поживает?
     Долгое молчание. Смех.
         -А ты как думала? О, он еще своего отца позади оставит, вот увидишь.
     Пауза.
         -Ракшас его уже видел?
     Сверкание алмазных когтей.
         -И хорошо... Проследи, чтобы все прошло мирно. Нет, лучше я сам
     прослежу. Включай портал. Лечу к вам.
         Свист разрезаемого воздуха убил тишину в опустевшей бухте.
     Обладатель огненных глаз взмыл в хмурое небо подобно ракете, бросив на
     песок тень от могучих пятнадцатиметровых крыльев, сверкавших
     кроваво-красными бликами. Яркая синяя вспышка отразилась в океане,
     ударил гром.
     И все затихло.



                                       ***







         -Туда нельзя. - твердо заявил тучан-мака. Его знание общего языка
     оставляло желать лучшего, вдобавок приказ вождя явно тяготил пернатое
     существо.
         -А что там, Ацкокх? - с интересом спросил Файтер.
         -Храм Телемы. Богиня ветра.
     Затем птицеподобный воин неохотно добавил:
         -Пускают только самок.
     Грифон со вздохом отвернулся от прекрасного беломраморного дворца.
         -Ацкокх, может ты пустишь нас полетать самостоятельно? - с надеждой
     спросил Кондор. Тучан-мака покачал головой.
         -Нельзя. Приказ. Слушайте меня.
         -Мы слушаем, слушаем! - поспешил Файт.
         Тучан-мака расправил крылья и взмыл в небо. Грифон последовал за
     ним. Они набрали высоту и распахнули крылья, словно зависнув в потоках
     теплого воздуха от земли.
         -Медленней лети. - заметил Ацкокх, которому приходилось то и дело
     догонять Фатера. Грифон распушистил концы крыльев до предела.
         -Медленней не могу, произойдет срыв потока. - Файт с огромным
     интересом рассматривал город под собой.
         Ун-Тоан в плане напоминал грандиозную мишень. В центре возвышались
     белые стены полусферического Храма Аримана, от которого радиальными
     лучами расходились зеленые аллеи, через равные промежутки
     пересекаемые концентрическими дорожками. Все незастроенные места
     утопали в зелени, вокруг каждого храма - а они распологались в вершинах
     правильного восьмиугольника, с центром в Храме Аримана - были разбиты
     великолепные сады. Жилые кварталы также блистали чистотой и
     великолепием, дорожки были посыпаны желтым песком.
         Жители Ун-Тоана сильно отличались от соплеменников Кондора.
     Высокие, краснокожие, с длинными и гладкими черными волосами, они
     были в большинстве необычайно красивы. По итогам первых наблюдений,
     Кондор решил что одежда здесь ничего не значит - он много раз видел с
     высоты, как десятки мужчин и женщин купаются в бассейнах, ничуть не
     стесняясь друг друга. Воспитанный в канонах Назиданий, юноша старался
     отводить взгляд от загорелых тел, но у него плохо получалось.
         Пару раз им встретились чернокожие великаны с жесткими курчавыми
     волосами. И Файт, и Кондор до сих пор ни разу не видели негров - на
     островах жили только белокожие, иногда смуглые люди. Гости из южных
     районов материка (как обЦяснил Ацкокх) привлекали их внимание едва ли
     не сильнее, чем чудеса природы и архитектуры.
         За границами города виднелись возделанные поля и сады.
     Многочисленные дороги связывали их между собой и с Ун-Тоаном, а вдали,
     сверкая белизной в лучах солнца, вздымались до небес неприступные горы.
     Пейзаж был сказочно красив и полон покоя.
         -Кон, ты когда-нибудь видел человеческие города с полета? - негромко
     спросил Файт.
         -Нет. - покачал головой юноша. -Но я догадываюсь, почему ты спросил.
         -Именно. - кивнул грифон. -Это же не город. Это заранее
     спроектированное грандиозное сооружение, рассредоточенное на
     местности. Города никогда не бывают такими правильными и... и
     красивыми. - добавил он негромко.
     Их догнал в очередной раз отставший Ацкокх.
         -Нравится? - спросил он с гордостью.
         -Очень. - совершенно искренне ответил Файтер. -Ацкокх, неужели этот
     город построили тысячу лет назад?
         -Да. - кивнул воин, покачиваясь в теплых восходящих потоках. - Тысячу
     лет назад. За тридцать дней возвели храм Аримана. Потом построили
     город.
         -За тридцать дней?! - Кондор и Файт переглянулись. -Это невозможно!
         -Нет невозможного для богов. - гордо прошипел тучан-мака. -Ариман
     пожелал иметь Храм. Он его получил.
         К этому времени гости уже парили над окраинами Ун-Тоана, плавно
     заворачивая на восток. Грифон углядел вдали нечто настолько
     удивительное, что забыв об Ацкокхе помчался вперед, с каждой секундой
     все шире открывая глаза. Даже Кондор удивленно вкрикнул.
         -Космодром! - прошептал Файтер. -Это же космодром!!! - он повернул
     горящие возбуждением глаза к человеку. -Кондор, это космодром!
         -Что значит... - начал было юноша, но в этот миг к ним на полной
     скорости подлетел тучан-мака и грозно зашипел.
         -Назад! - глаза пернатого воина горели мрачным огнем. -Назад!
     Грифон забил крыльями, зависнув на месте.
         -Что случилось? Мы просто хотели...
         -Нельзя! - прошипел Ацкокх. -Туда нельзя!
         -Почему? - недоуменно спросил человек.
         -Место Врага! - яростно прошипел птицеподобный чужак. -Запрещено!
     Наказание - смерть!
         На этот раз Файтер послушался не сразу. Он медленно начал
     заворачивать обратно по длинной дуге, не в силах оторвать взгляда от
     небольшого, сплавленного в слекловидную массу круглого поля, из центра
     которого тянулись к небу три серебристые решетчатые башни. На
     верхушках башен, словно чудовищные цветы, замерли широкие
     крестовидные конструкции.
         -Гравитационные излучатели... - пробормотал грифон. -Но почему земля
     пострадала от огня?... Имея гравитонные генераторы, корабли должны
     садиться бесшумно и плавно, как писал Старр в книге "Звезды на перьях"...
         -Файт, молчи. - заметил Кондор. -Наш проводник уже шипит.
         -Кон, это космодром! - не в силах сдержаться зашептал грифон. -Ты
     понимаешь? Сюда прилетают корабли с других миров!
         -Когда мы будем одни... - едва слышно ответил Кондор. -Понимаешь?
     К ним подлетел Ацкокх.
         -В храм. - бросил он коротко. -На сегодня хватит. Спать.
     Грифон и человек молча подчинились.




                                       ***






         Целый день я лежал на коврике и думал. Ничего не придумывалось. Я
     уже хотел снова поговорить с Иглом, как вдруг дверь с шипением отЦехала
     в глубину стены и стала медленно поворачиваться. Я вскочил на ноги.
         Из дверей показалась маленькая железная штучка на колесиках. Она
     сама ехала! И тащила за собой мертвую антилопу. Ага, стало быть меня
     накормить решили...
         Бросился к двери. Как только она еще чуточку открылась, я протиснулся
     в щель и ... оказался в маленькой железной клетке с двумя толстыми
     дверьми. Вторая была закрыта в точности как раньше - первая. И никаких
     окон...
         Я сел на хвост и задумался. Неужели они так меня боятся, что держат за
     двумя дверями? Конечно, я очень сильный и могучий... Но ведь маленький
     пока. Люди меня не должны так бояться, это неправильно. Я же не кусаюсь
     по-правде!
         Наверно, когда я Лиар чуть не сжег, она решила отомстить и засунула
     меня в самую крепкую клетку. Гадина... Ну почему она убила богиню
     бабочек! Что могла сделать плохого такая маленькая богиня!
         Тележка оставила антилопу в центре железной комнаты и поехала
     обратно. Я улыбнулся. Сейчас она заедет сюда, первая дверь закроется, а
     вторая - меня выпустит. И тогда... Ух, что я ними всеми сделаю!!! Игла
     найду, освобожу, и мы вместе им всем покажем! Ррррр!..
         Через час мне пришлось вернуться в железную комнату. Двери так и не
     открылись, тележка стояла рядом, а запах антилопы был такой
     аппетитный... Разумеется, стоило мне вернуться в главную комнату,
     внутренние двери закрылись. Придется подумать над побегом покрепче.
         На этот раз пожарить антилопу взглядом получилось совсем несложно.
     И она такая вкусная вышла, словно я три года не ел. Может когда я с
     Акурой говорю, быстро становлюсь голодным?..
         Когда все косточки дожевал, настало время узнать, зачем тут ящик с
     песком. Я его нюхал довольно долго, но он совсем не пах. И в песке ничего
     не нашлось. Сел, подумал... Скоро догадался. Обидно стало даже - я ведь
     не кошка, я...
         Я. Меня зовут Ариман, но кто я такой? Бог? Нет, бог - другое... Вот,
     например, Селену зовут Селена, но она - не селена, а человек. Жрица.
     Женщина. А я, выходит, просто Ариман?
         Нет, я - дракон. Эта мысль пришла сама по себе. Дракон... Игл меня
     драконом назвал, Лиар меня драконом назвала... Наверно, они правы.
     Селена - это человек Селена, жрица. А я - дракон Ариман, бог. Вот кто я
     такой.
         Залез в ящик с песком и крепко задумался. "Род Аримана", часто
     говорил Некец-Макантуку. Мой род. Род драконов? Стоп, стоп, стоп. Игл
     что говорил? "Здесь есть еще один дракон", вот что он говорил! Еще один
     Ариман?! Надо проверить!
         Закрыл глаза. Картинка с Иглом возникла почти сразу, значит я и этому
     быстро учусь. Грифон что-то рисовал на большом белом листе, пока было
     непонятно - что. Я решил не мешать.
         И принялся "смотреть" дальше.
         Никогда не думал, что я такие вещи могу вытворять. Но могу ведь!
     Оказалось, я умею смотреть куда захочу - без всяких глаз! Наверно это и
     называется "говорить с Ментаром"... Впрочем, скоро я догадался, что
     смотрю не совсем сам. Я смотрел глазами человека! Какой-то мужчина шел
     по железному коридору, а я видел его галазами. Потрясающе...
         Сначала испугался даже. Все стало другим! Цвета поблекли, изменились
     пропорции... И видно было только то, что спереди. Угол зрения
     уменьшился, наверно. Странно как...
         Звуков совсем не было. С Иглом я говорил и слышал нормально, да и
     смотрел он на меня - а не я из него. Здесь же все было иначе. Самое
     странное - человек, похоже, обо мне и не догадался! Он - то есть я -
     ррррр, запутался! Мы шли по широкому светлому коридору из железа. Шли
     плавно и быстро, очень ровно держа голову. Я так могу только когда на
     руки опускаюсь, на двух ногах не получается плавно и ровно сразу... Но
     как странно смотреть! Пол совсем близко!
         Интересно, а я могу решать, куда идти? Надо проверить. Ну ка... Давай
     свернем сюда... Сюда, говорю! Не хочет. Жаль...
         Человек притормозил на повороте, задумался наверно. Посмотрел на
     странную железную лестницу из решеток. Думает... Ха!
         -Покажи мне дракона! - сказал я громко. Человек не услышал, конечно.
     Не обращая внимания на мои слова, он пошел вниз по лестнице.
         -Дракон. Дракон. Покажи мне дракона! - не слышит, рррр!
         Человек медленно спускался по ступенькам. И тут рядом что-то
     огромное как ухнуло вниз! Я перепугался страшно. А человек сразу
     остановился.
         Это огромное было похоже на громадную железную коробку внутри
     решечтатой трубы, и светилось как окна в храме Телемы ночью. Никогда
     такое не видел! Словно комната, которая туда-сюда ездиит. Вверх-вниз...
         -Э-э! Ты куда?! - человек нажал на кнопку около двери из решеток. Он
     что, хочет в эту штуковину залезть? И вниз ухнуть?! Ррррр!
         -Покажи мне дракона! - рявкнул я как мог грозно. Он опять не услышал.
     Но от кнопки отошел, молодец. Может, если напоминать все время, то
     поймет?
         -Дра-кон, дра-кон, дра-кон... - повторил я несколько раз. Человек пошел
     вниз быстрее, но я совсем не уверен, что по моей просьбе. Скоро
     показался еще один коридор.
         Он прошел мимо, даже не повернув головы. Было очень странно
     смотреть чужими глазами - я даже не мог выбирать направление взгляда.
     Неприятно.
         Мы пропустили девять этажей, и тут мне в голову пришла странная
     мысль. А что, если он ко мне идет?! Я ведь тоже дракон!
         -Не Аримана, другого дракона покажи! - не слышит! Ррррр... Но тут я
     вспомнил слова Лиар, и успокоился. Она ведь говорила - шестой
     подземный уровень. А мы уже девять пропустили.
         А человек все глубже спускался по лестнице. Решетчатая труба
     кончилась, лестница стала узкой. Но все шла и шла под землю. Ничего
     себе, как они зарятали того дракона! Если мы к дракону идем, разумеется...
     Интересно, все же, почему я могу смотреть но не слышу ни звука?...
     Удивительно.
         О! Двери! Двери, похожие на те, что я заметил в Золотой Комнате.
     Только в три раза больше. И толще. Лестница превратилась в железную
     дорожку.
         Человек подошел к двери и приложил руку - смешно, когтей нет совсем,
     и чешуи нет, странно как... -  к светящейся коробке слева. Двери медленно
     раскрылись.
         За ними были еще одни, точно как у меня в клетке. Человек подождал,
     пока закроются внешние, и приложил руку ко второй коробке. Кажется, его
     о чем-то спросили, но я звуков не слышал.
         Вторые двери не открылись, а уехали в стены. Я увидел круглый
     коридор из толстых железных труб. Мы пошли вперед.
         Свет загорался сам по себе. Коридор два раза повернул налево, все
     время опускаясь вниз. Я уже устал ждать, и наконец впереди показалась
     третья железная дверь. Около нее стояли двое людй в точно таких
     железных костюмах, как на Лиар был.
         Человек поговорил с ними немного и показал какую-то блестящую
     штучку. Двери открылись, наконец! Сумасшедшие, зачем так глубоко
     прятать драконов! Я вздохнул и вошел.
     А внутри...
         Внутри было ТАКОЕ! Громадная железная комната, в середине которой
     на полу лежала машина размером с половину Храма, не меньше! Я сразу
     вспомнил рисунки Инектуту. Это был небесный корабль Врага! Точно как
     на картинках, с похожими на мои крыльями, стремительный, красивый...
     Хищный какой-то. На акулу похож, или на меня, когда я пикирую на
     добычу. Только громадный... Я даже испугаться не догадался - так
     интересно было. Везде виднелись такие же тележки, как притащивщая мне
     антилопу, ходили люди, свет горел... Тут столько всего было, что я просто
     растерялся, куда смотреть?! Здорово! Ух, интересно как!
         Пока искал, куда интереснее всего смотреть, мой человек прошел через
     весь зал, даже не поглядев на огромный корабль - вредина, правда? - и
     снова вошел в другой коридор. Мне уже надоело, но молча ждал.
     Интересно, куда же он идет?
         Оказывается, человек шел в туалет. Мне так смешно стало, что чуть не
     потерял контакт. Зажал крыльями рот и хихикал, пока он не вышел
     обратно.
         Только человек не вернулся в зал с кораблем. Он поглядел по сторонам
     и направился дальше по коридору. Интересно...
         Еще раз были двери, и мы вошли в круглый железный коридор. Не
     совсем коридор - это была решетчатая дорожка, огражденная перилами, а
     сам пол коридора был внизу, под решеткой. Я удивился - глупость же,
     зачем два пола делать?! Странно...
         По стенам коридора тянулись толстые канаты, очень похожие на змей.
     Пока мы шли, я два раза заметил в стенах толстые железные двери, точно
     как в моей клетке, только все перевитые стальными тросами. К каждой
     двери ответвлялась дорожка, а сверху мрачно мигал красный огонек. Я уже
     думал, человек идет в одну из дверей, как вдруг!
         Мы шли по дорожке, смотрели на двери, и тут вдоль всех канатов
     проскользнула самая настоящая молния. Честно! Настоящая,
     ослепительная, белая и смертоносная.
         Я, кстати, очень боюсь молний. Инектуту всегда говорила - молнии
     страшный враг всех летающих, даже богов. Когда случались грозы, меня
     заставляли сидеть в самой дальней комнате Храма.
         И сейчас я испугался. Вскрикнул, чуть не потерял контакт... А человек -
     он оказался смелее меня. Даже не вздрогнул, просто внимания не обратил.
     Хотя, он ведь не летающий, с чего бы ему молний бояться?...
         Но интересно как... Зачем нужно молнию под землю запихивать? Чтобы
     пугать тех, кто боится молний, разумеется! А кто боится молний?
     Летающие. А кто тут летать умеет? Драконы и грифоны! Ха! Значит, мы и
     правда идем к дракону! Здорово...
        Я сразу попробовал "посмотреть" за двери, как на Игла смотрел. Но не
     вышло. Наверно, мне молнии мешают. Однако, люди же смотрят? Должны
     они кормить того дракона или нет?
         -Покажи мне дракона! - повторил я своему человеку. Тот не услышал и
     продолжал идти дальше. Я зарычал даже.
         -ПОКАЖИ МНЕ ДРАКОНА!!! - рявкнул я так, что сам чуть не испугался.
     Человек удивленно осмотрелся по сторонам.
         -ДРА-КОН! - повторил я. И, думаю, он первый раз услышал. Потому что
     человек помедлил, стремительно пересек дорожку и подошел к большому
     плоскому квадрату, висевшему на стене. И нажал кнопку.
         Я никогда так не удивлялся, как в тот раз. Только что был квадрат - а
     теперь окно! От удивления даже не сразу посмотрел, что в окне. Зато,
     когда посмотрел... УХ!!!
         Там была железная клетка, совсем как у Игла, но больше. Бассейн,
     толстый коврик, несколько железных штук в углах... Но все это я заметил
     уже потом, да и не приглядывался особенно. Потому что в бассейне плавал
     взрослый дракон!!!
         Он был черный!!! Не красный, а черный!!! И совсем не такой громадный,
     как я ожидал. В два раза больше меня - и все. Но какой красивый! Никогда
     не думал - какой я красивый со стороны, но этот дракон был, наверно,
     красивее меня. Я даже дышать перестал, как увидел.
         Дракон спокойно плескался в бассейне, загребая воду широкими
     зеркальными крыльями. Рога у него были серебристые, прямо стальные, а
     чешуя снизу и на груди - серая. Глаз я не видел. А крылья сверкали
     черными бриллиантами, словно сто зеркал. Двести. Бррр, даже не верится,
     что он как и я - дракон. А может...
         Мысль была такая сумасшедшая, что я даже засмеялся над собой. Бред.
     Как он может быть самкой? Разве Ариманы бывают самками?
         "Ариманы - не бывают, а драконы очень даже бывают" - вернулась
     мысль. И я не сумел ничего возразить. Действительно, такой красивый
     дракон должен быть самкой. Обязан. Ну, пусть он будет самкой,
     пожалуйста...
         Нет, не так. Это - самка. А будет - моя самка. Я сказал.
     Уже голова болела. Пришлось вернуться в свою клетку и лечь спать. На
     коврик. Ррррр....
         Самка... Дракона! И я буду не дракон, если упущу ее. Кто первый
     увидел? Я. И пусть попробуют мне помешать... Пусть, пусть попробуют!
     Ррррр!
     Первый раз заметил, что рычу я теперь совсем иначе. Словно далекий
     гром.
     И не боюсь я больше грозы.





                                      11






         -Проснись! - шепнул Кондор. Грифон даже не шевельнулся.
         -Проснись, говорю! Что-то происходит!
         -Всегда что-то происходит... - сонно отозвался Файт. -Вопрос лишь за
     координатами в пространстве...
     Юноша недолго думая выдернул перо из крыла грифона. Секундой позже
     тот вскочил.
         -Та-ак... - но вид лица Кондора прервал готовившуюся лекцию о правах
     грифонов. Файтер на миг замер, прислушиваясь.
         -Что? - шепнул он человеку.
         -Тсссс... Кто-то бродит по залам Храма, кто-то огромный. - едва слышно
     ответил Кондор. -Я слышал постукивание когтей и пол ощутимо дрожал в
     такт.
         Грифон вздрогнул. Припав к полу, он совершенно беззвучно пополз к
     дверям выделенной друзьям комнатки. Кондор крался следом.
         Не добравшись до дверного проема, Файт замер на месте и распушистил
     перья на шее. Юноша превратился в статую.
         -Запах? - одними губами шепнул он.
         -Тот же самый... - слова грифона едва угадывались, -...и в то же время
     немного иной...
         Пару минут они не шевелились, прислушиваясь к звукам. Файтер уловил
     на пределе слышимости тяжелые шаги, сопровождаемые сухим
     постукиванием. Глаза грифона сузились.
         -Ты прав - шепнул он Кондору. - В Храме находится Враг. И не Ариман,
     запах отличается...
         -Я же говорил... Я же говорил, здесь нечисто!
         -Тсссс... - грифон напрягся. -Шаги приближаются. Ни звука! Я
     подсмотрю из дверей...
         Кондор опустился на пол рядом с Файтом. А тот бесшумно прополз
     последние метры до дверей и замер, спрятавшись за стеной.
         Скоро и человек услышал звуки. Пол мелко подрагивал в такт мощным
     шагам, перестук когтей сопровождался едва слышным шелестом. Когда
     неизвестный проходил мимо дверей, Кондор явственно различил глубокий
     вздох.
         Но более всего юношу поразил другой звук. Вне всяких сомнений,
     рядом с чудовищем находился по крайней мере один человек. Его
     торопливые шаги создавали ощущение, словно он отстает от своего
     жуткого спутника и постоянно вынужден догонять.
         И тут неизвестный остановился. У самой двери в комнату друзей. Перед
     глазами Кондора встала яркая картина: громадная чешуйчая голова
     медленно поворачивается, обращая взгляд горящих глаз на дверь, из-за
     которой доносится запах грифона...
         -Адаррг маканту ррава? - слова прозвучали очень тихо. Но от мощи,
     скрытой в голосе, все перья Файтера невольно присоединились к
     поднявшимся дыбом волосам человека.
         -Макантуку, Адракх итико риву тукан, рпашендогу... - едва слыно
     ответил женский голос. Друзья переглянулись.
         Грифон бесшумно отполз на старое место. Кондору ужасно хотелось
     спрятаться за ним, однако юноша лишь стиснул зубы и замер рядом с
     Файтером, постаравшись придать себе вид смертельно уставшего человека.
         "Ни звука" - сказали ему глаза грифона. Юноша кивнул. Тем временем
     негромкий разговор в коридоре прекратился.
     И дверь абсолютно бесшумно открылась.
         Сердце человека остановилось, когда сквозь полусомкнутые веки
     Кондор посмотрел на Врага. Невольно проскользнула мысль, что даже
     угроза страшной смерти стоит подобного зрелища. Ибо оно воистину было
     достойным.
         Враг сильно напоминал уже виденного юношей Аримана. Только
     размеры не соответствовали - ночной гость был почти в два раза крупнее
     грифона. Налитое мощью, стремительное, грациозное тело переливалось в
     свете факелов зеркальными бликами темно-красного цвета, горящие
     пурпуром глаза внимательно осматривали комнату, черные рога и когти
     грозно сверкали металлическим блеском. Чудовище было невероятно,
     мистически красиво.
         -Иглиррр? - едва слышно прошептал Враг, показав ряды белых как снег
     зубов. В голосе явно слышалось изумление.
     Справа вынырнула высокая черноволосая девушка, бросившая мимолетный
     взгляд на "спящего" Кондора.
         -Файтер... - шепнула она одними губами. -Макантаканду импас, Файтер.
     Хоману Кондор.
         -Иглиррр... - Враг наклонил рогатую голову и шагнул в комнату,
     заслонив свет факелов из коридора. Могучий, рокочущий голос негромко
     произнес:
         -Иглио антао ррива, Иглонтасо ирр фалконис.
         Файтер ощутимо вздрогнул под рукой Кондора, однако продолжил
     притворяться спящим. Враг усмехнулся клыкастой пастью.
         -Можешь не притворяться, грифон. - сказал он спокойно. -Я вижу в
     инфракрасном диапазоне.
         Пару секунд Кондор отчаяно пытался уверить себя, что видит сон. Не
     вышло. Поэтому он открыл глаза и сел, прижавшись к своему другу
     покрепче.
         Файт тоже прекратил строить из себя спящего. Грифон поднял орлиную
     голову и, стараясь говорить спокойно, произнес:
         -Доброй ночи.
         Враг опустился на мраморный пол перед ковром, где лежали друзья. И
     все равно его голова оказалась на метр выше них. Светящиеся алые глаза
     внимательно смотрели на Файтера, удостоив человека лишь коротким
     взглядом.
         -Тебя зовут Файтер? - спросил Враг.
         Файт кивнул. Кондор чувствовал, как его друг едва заметно дрожит, но
     он и сам едва сохранял контроль над собой.
         -Ты родился на острове Гриф? - продолжился допрос.
         -Да.
         -Сколько тебе лет?
         -Четырнадцать.
     Теперь вздрогнул Враг.
         -Как зовут твоего отца? - спросил он быстро.
     Файт невольно взЦрошился.
         -Не знаю. - выдавил он с трудом. Ночной гость еще внимательнее
     осмотрел грифона. Втянул запахи, на миг зажмурился. Затем глубоко
     вздохнул.
         -Как зовут твою мать?
     Кондор чувствовал - еще немного и Файт взорвется.
         -Ее зовут Кара, из племени Эф.
         Мускулистый хвост с тремя черными шипами на конце сильно дернулся.
     Но выражение в глазах Врага почти не изменилось.
         -Интересно. - произнес он спокойно. -И весьма. Файтер, мне потребуется
     взять у тебя анализ крови.
         Кондор вздрогнул и подался вперед, однако грифон бросил на человека
     красноречивый взгляд. "Ни с места!" говорили синие глаза. Юноша с
     трудом заставил себя послушаться.
     И на все это внимательно смотрел Враг.
         -Хорошо, я готов. - произнес Файт, повернувшись обратно.
         -Откуда тебе известно значение слова анализ? - ровным голосом
     спросил ночной гость. Грифон отшатнулся - таким пламенем полыхнули
     его глаза на миг.
         -Я много читал, изучал науки...
         -Очень странное занятие для грифона.
     Файт едва не зарычал.
         -Мы не звери!
         Чешуйчатые крылья на миг приоткрылись, когда их обладатель
     потянулся с подлинно кошачьим изяществом.
         -Проверим. - произнес Враг и неуловимым, скользящим движением
     поднялся на ноги. Только сейчас Кондор заметил, что в дверях неизвестно
     когда появились Некец-Макантуку и еще один колдун.
         -Арригон, римас лиго, коннари чака итукен, макантукаси антья. - бросил
     им Враг, и нетерпеливо добавил: -Хош!
         Оба колдуна словно испарились, а черноволосая девушка с огромным
     удивлением посмотрела на Файтера и что-то спросила у Врага. Ей ответили
     стремительной фразой.
         Внезапно Файт поднялся с ковра и шагнул вперед. Кондор едва успел
     занять место рядом с другом, как тот негромко спросил:
         -Я назвал свое имя. Как зовут тебя?
     Огненные глаза повернулись к грифону и пару секунд изучали его с ног до
     головы.
         -Ракшас. - прозвучал ответ. -Я дракон по имени Ракшас.
     Усмешка.
         -Верховный Жрец Аримана.




                                       ***









         -Ты выполнил все хорошо, Кай. Не казни себя. - спокойно сказал
     Зажигающий Пламя. Круг собрался в одном из немногочисленных замков
     друидов, на побережье небольшого острова Некротис. Присутствовали все
     шесть Зажигающих и многочисленные адепты более низких рангов.
         -Я боюсь последствий, мудрые. - Кай склонил голову. -Не выйдет ли так,
     что я выпустил джина из бутылки?
         -В архивах сохранилось немало легенд о грифоне по имени Игл. -
     ответил Зажигающий. -Если освобожденный тобой грифон действительно
     Игл, то опасности почти нет.
         -Мы пока не обсудили вторую находку брата. - заметил другой
     Зажигающий. -Девушка по имени Фатея Лотисс, урожденная провидица.
     По рядам друидов пробежал шепот.
         -Провидица? - Кай покачал головой. -Сомневаюсь. Мне кажется, ее дар -
     нечто совсем новое.
         -Нами проведены три теста. - возразил Зажигающий. -С положительным
     исходом. Более того, результаты тестов можно назвать выдающимися.
     Фатея обладает редким по силе даром ясновидения.
     Кай вздохнул.
         -Ваше решение, мудрые?
     Вместо ответа один из Зажигающих приблизился к воину и положил руку
     на его плечо.
         -Мы предоставляем тебе решение ее судьбы.
         -Мне?... Почему?
         -Ты неравнодушен к Фатее.
     Кай вздрогнул.
         -Она проявила себя неплохим спутником... - неуверенно произнес он.
         -Ты волен избрать для нее путь странствующей воительницы - тогда,
     после обучения, вы сможете путешествовать вместе.
     Подошел второй Зажигающий.
         -Ты также волен избрать для Фатеи путь мудрости. Человек ее дара
     способен достичь места Зажигающего и даже продвинуться дальше, вплоть
     до Хранителя.
     Третий Зажигающий скрестил руки на груди.
         -Выбор за тобой.
     Повисло тягостное молчание, пока Кай медленно осматривал лица друидов.
     Он прочел на них решение.
         -Путь мудрости будет лучшим для всех. - негромко произнес воин.
     Зажигающие одобрительно переглянулись.
         -Хороший выбор. И для девушки, и для Круга.
         -Моя воля - ваш разум. - склонил голову друид.
     ...Фатея ждала за дверью.
         -Я слышала. - сразу сообщила она. -Я все слышала.
     Кай положил руку на плечо девушке.
         -Так будет лучше для всех. - сказал он глухо.
         -Кроме меня. - горько улыбнулась Фатея. -Но девушкам нельзя решать
     свою судьбу, верно? Для этого есть на свете мужчины.
         Она резко отвернулась. Высокая, нескладная фигура на мгновение
     замерла в дверях - и прозвучал тихий голос.
         -Основа веры друидов - полное отрицание рабства. Да, Кай? - негромко
     спросила Фатея. Взметнулись рыжие волосы, и девушка покинула зал.
         Горечь душила ее словно раскаленные клещи. Наивная девчонка...
     Она-то считала, Кай неравнодушен к ней!
         "Кому я нужна, такая!" - Фатея яростно рванула с шеи нитку жемчуга.
     Никакие украшения не заменят красоты. Никакие украшения не сделают ее
     желанной. Никакие, никогда.
         "Мой дар, таинственный дар колдовства - вот что их привлекает. Дойная
     корова!"
         Она рухнула на скамью в полутемной комнате, и разрыдалась
     по-настоящему. Ей хотелось бежать, бежать, бежать... Куда-нибудь, где нет
     людей. Где некому указывать пальцем и кричать "Ведьма!". Где никого не
     интересует, умеет ли она колдовать...
         Постепенно рыдания затихли. Фатея приподнялась и с трудом села,
     уронив голову на руки. Растрепавшиеся рыжие космы заслонили и так еле
     чадящий факел.
         "Я не стану жить в монастыре друидов" - решение пришло окончательно
     и бесповоротно. -Лучше смерть... - прошептала она вслух.
         -Смерть никогда не бывает лучше. - послышался негромкий ответ.
         Фатея в страхе вскочила со скамьи. Громадный силуэт грифона
     показался ей чудовищем из кошмара, Врагом во плоти. Девушка
     вскрикнула и прижалась к стене.
         -Не бойся, что ты! - Игл с улыбкой отложил книгу. -Я совсем не
     страшный. Тебя ведь зовут Фатея, верно?
     Судорожный кивок.
         -Фатея, я еще не успел поблагодарить тебя за спасение. - вежливо
     произнес грифон и поклонился. -Спасибо.
     Девушка отшатнулась.
         -Игл, я... я... я только...
         -Вернула мне жизнь. - невозмутимо докончил грифон. И улыбнулся.
         -Не надо бояться, девочка. - произнес он ласково. -Я просто непохож на
     тебя. Это еще не значит, что я враг.
         Фатея с трудом заставила себя успокоиться. Опустившись на скамью,
     она несмело поглядела в огромные синие глаза пернатого существа.
         -Я помешала тебе, да? - тихо спросила девушка.
         -Ну что ты, конечно нет. - грифон опустился на пол перед Фатеей, и она
     не удержалась. Перья Игла так переливались белым золотом в слабом
     свете факелов, он был таким теплым, грациозным, красивым... Красивым.
     Девушка сползла со скамьи и зарылась лицом в перья грифона, беззвучно
     заплакав.
         -Кто обидел мою спасительницу? - негромко спросил Игл. Фатея
     промолчала. Грифон осторожно расправил левое крыло и притянул к себе
     девушку, закутав ее в перья словно в облака. Корона Мертвых Царей
     зловеще мерцала в полумраке библиотеки.
         -Я очень могущественный маг, Фатея. - ласково произнес Игл. -Я могу
     помочь тебе. Расскажи, что случилось?
         И девушка внезапно обнаружила, что рассказывает ему обо всем. О Кае,
     о своем даре, о поисках острова и подземельях, о совете друидов...
     Повесть периодически прерывалась слезами, но Игл терпеливо ждал и
     подбадривал Фатею. Наконец, она завершила рассказ и замерла,
     укутавшись в теплые перья с головой. Грифон помолчал.
         -В твоей беде маг не помощник. - вздохнул он наконец. Фатея тяжело
     кивнула.
         -Знаю. - тихо сказала она. -Но все равно, большое спасибо, Игл. Теперь
     мне легче.
         -Расскажи мне подробнее о своем видении. - попросил грифон. -Я уже
     прочитал множество книг, но в них сплошная путаница. Даты противоречат
     одна-другой, куча неточностей, а самое смешное - из меня сделали
     великого бога-мятежника, вождя освободительной войны грифонов. И как
     всегда, после победы бог заснул до лучших, вернее до худших времен. Ты
     только представь: мои сородичи создали культ Спящего Бога, бессмертного
     грифона-воина, и избрали в его качестве меня! Идиосинкразия какая-то. -
     покачал головой Игл.
         -Что?...
         -Книги лгут. - пояснил грифон. -А ты говоришь правду.
     Фатея вздохнула.
         -Я... я ничего так не боялась, как в тот раз... - начала она. Игл слушал
     очень внимательно.
         Только вот с каждым словом все темнее становился синий огонь его
     глаз. И ярче горела Корона Мертвых Царей.



                                       ***






         Когда я рассказал Иглу про подземную комнату и дракону, он очень
     разволновался. Даже хлестнул себя хвостом, как я делаю. Только хвост у
     него совсем тонкий и волосатый... С кисточкой на конце, как у льва.
     Смешной.
     Я ждал, ждал, пока грифон снова обо мне вспомнит... Потом сам спросил:
         -А теперь что делать?
     Игл на меня так посмотрел, словно не видел. Потом встряхнулся и
     прекратил бегать по клетке.
         -Ты молодец, Ариман. - сказал он негромко. -Ты даже не
     представляешь, какой ты молодец.
     Почему это не представляю? Так и спросил. Грифон как-то неестественно
     засмеялся.
         -Скоро поймешь, почему. - обещал он. -А пока слушай. Много лет назад
     моя камера прослушивалась, однако затем Лиар убрала микрофоны. Все
     равно мне было не с кем говорить... Поэтому скорее всего она еще не
     знает, что мы способны общаться. Но быстро узнает.
     Почему это?
         -Игл, почему?
         -Потому что я намерен ей рассказать. - улыбнулся грифон.
     Наверно он заметил, как я удивился, поэтому добавил:
         -Но не сейчас, конечно. Это на крайний случай. Понимаешь, малыш, я
     ей очень нужен. В качестве заложника и как источник информации о Враге.
         -Не понял. - сказал я решительно.
         -Она меня просто так не убьет. - пояснил Игл. -Я очень важная фигура в
     этой проклятой партии. А значит, я могу ставить некоторые условия. И
     первым из них будет твоя безопасность, малыш. Так что - ничего не бойся.
         Я вздохнул и улегся на коврик. За вчерашний день уже научился
     говорить с Иглом и двигаться одновременно.
         -Игл, какая она была красивая... - мечтательно сказал я. -Никогда не
     думал, что драконы бывают такие!
     Грифон улыбнулся.
         -Кому о чем, а молодому дракону... - тут он задумался. Думал, думал,
     затем голову поднял и сказал:
         -Ариман, подробно опиши мне эту драконессу.
     Я рассказал все что видел. Игл выслушал и опять задумался. Ну, мне уже
     надоело.
         -Игл, а почему все время я рассказываю? - спросил я мрачно. -Теперь
     твоя очередь. Кто ты, откуда?
     Он вздохнул.
         -Не сейчас, малыш. Это до-олгая история.
     Я с азартом клацнул зубами.
         -А я очень люблю длинные истории! Расскажи, пожалуйста...
     Грифон помолчал.
         -Хорошо, - сказал наконец Игл. -Слушай.
     Я устроился поудобнее на коврике и накрылся крылом.
         -Я родился в другом мире, тысячу шестьсот лет назад. - начал грифон.
     -Моя планета носила имя Уорр. На ней жили люди, грифоны и вы,
     драконы. Мы воевали с вами. Война закончилась победой людей, остался
     только один дракон, которого взяли в плен. Мой отец взял. - грустно
     добавил Игл. Несколько минут он молчал, затем продолжил:
         -Тот дракон оказался магом. Он бежал из темницы и захватил власть в
     моей стране. Но вместо того чтобы отомстить, он решил принести на Уорр
     вечный мир. И у него получилось, Ариман. Несколько лет спустя все войны
     завершились навсегда, а мы с тем драконом стали лучшими друзьями.
     Я улыбнулся.
         -А как его звали?
         -Винг. - ответил грифон. -Его звали Винг, и он был поразительно похож
     на тебя, малыш. Когда я первый раз заметил твою проекцию, то даже
     подумал что сошел с ума и вижу привидение... - Игл усмехнулся. Я не
     понял, что такого смешного он сказал, но промолчал.
         -Слушай дальше. На зов Винга из далекого космоса прилетел самый
     великий дракон в Галактике, Император всех планет, могущественный маг
     Скай Фалькорр. Он забрал Винга в свой дворец и предложил мне полететь
     с ними. Я отказался.
         -Почему?! - удивился я.
         -Это в двух словах не обЦяснить. - улыбнулся Игл. -Потом расскажу. Так
     вот, малыш, Скай сделал меня магом и подарил могущественный талисман
     - Корону Мертвых Царей.
         -Ты маг?! - я вскочил на ноги и открыл рот. -Игл! Ты волшебник?!
         -Да, я маг. - грифон рассмеялся. -Вот подожди выберемся на волю, я
     тебе такие фокусы покажу...
         -Покажи сейчас! - я даже крыльями замахал. -Пожалуйста!
         -Не могу. - признался Игл. -Моя камера снабжена поглотителями
     энергии вакуума. Ты уже видел их, помнишь? Высоковольтные обмотки...
     Канаты с молниями. Сохрани я силу, ты вряд ли нашел бы меня здесь.
     Я сел на хвост и задумался.
         -Постой. А как я с тобой говорю? - А действительно, как? Надо спросить,
     что именно он видит. Потом, сейчас не время, - Игл, ведь молнии
     помешали мне поговорить с драконой внизу.
     Теперь он задумался.
         -Наверно, наши камеры стоят рядом. - изрек наконец грифон. -А
     возможно даже имеют общую стену.
     Ух ты!
         -Игл, давай я проверю!
         -Нет! - сразу нахмурился он. -Даже если я прав, это ничего не даст.
     Веди себя спокойно, словно ты смирился с пленом.
         Но я еще минуту не мог успокоиться. Грифон терпеливо ждал, пока я
     перестану крутиться на месте и пробовать все стены на прочность. Потом
     продолжил рассказ.
         -Я не остался у себя дома. Там были нужны строители и учителя, а я с
     рождения рос воином. Я и до сих пор воин в душе. - добавил Игл невесело.
     - Поэтому мы с несколькими друзьями создали звездный корабль и улетели
     исследовать другие миры.
         "А он умеет рассказывать почти как Селена" - подумалось мне.
     Свернулся поудобнее и продолжил слушать.
         -Много лет летали мы от солнца к солнцу, пока команда не попросила
     меня найти мирную планету и остаться на ней. Так я и сделал. Мы нашли
     прекрасную зеленую планету с огромными океанами, назвали ее Тегом и
     возвели здесь восхитительный город...
     Грифон мечтательно закрыл глаза.
         -О, Ариман, какой город... Мы были молоды и всемогущи! Город назвали
     Иглиан, хотя я и противился этому. Мы оставили корабль в горах и решили
     создать рай для грифонов. И мы сделали это, малыш! - негромко произнес
     Игл. -Мы сделали это.
     Он вздохнул.
         -Наступили золотые годы. Прибыли шесть кораблей с колонистами, мы
     купались в счастье словно в океане. Я занялся наукой, исследовал другие
     измерения, пока однажды... - почему-то грифона передернуло. -Пока не
     взорвался межпространственный проникатель. Меня едва успели спасти, и
     я потерял... Одну вещь. Но даже тогда я не понял, что мой род проклят. Я
     строил рай. Я продолжал считать его возможным...
     Когти Игла медленно процарапали пол.
         -А потом явились люди. - мрачно сказал он. -Беженцы от какой-то
     ужасной войны, они непонятно почему решили захватить именно наш мир,
     словно само существование иных рас было для них непереносимо.
     Началась война.
     Грифон стиснул когти.
         -Даже без Короны я мог уничтожить их всех в мгновение ока. - грозно
     произнес он. - Но я был наивен. Грифоны всегда числились среди
     союзников людей, и мне не хотелось верить, что отныне мы враги. Я
     отправился на переговоры.
     Удар! Я вздрогнул даже - Игл с размаха ударил кулаком в железный пол.
         -Они этого и ждали. - продолжил он мрачно. - Шаттл, в котором я
     летел, был сбит. Меня буквально разорвало на куски.
         -Как это?! - вздрогнул я.
         -Вот так. - сурово ответил Игл. -Я выжил просто случайно - корабль
     рухнул на окраину Иглиана, недалеко от больницы, и то что от меня
     осталось друзья успели донести в реанимационную камеру.
         -Куда-куда? - переспросил я.
         -К волшебникам. - невесело усмехнулся грифон. - Которые
     воостановили мое тело... Но слишком поздно, слишком поздно.
     Я задумался.
         -Постой. А Корона? У тебя же была Корона Мертвых Царей, разве она...
         -Я потерял талисман в том взрыве, о котором говорил. - тяжело
     произнес Игл. - Так что в последующих бедах своего народа виноват я
     один.
     Он глубоко вздохнул.
         -Без меня у грифонов не было ни единого шанса. Люди захватили
     наспех выстроенный оборонный комплекс и обратили мой народ в рабов,
     они перебили сотни мирных жителей и разрушили мой город! - в голосе
     Игла прозвучала такая боль, словно все это случилось вчера.
         -К тому времени как роботы закончили мое лечение, вся планета
     принадлежала людям. Покинув больницу, я моментально попал в плен.
         -Почему?! - изумился я.
         -Мои силы не успели восстановиться. - обЦяснил грифон. -Я был
     беспомощен и слаб как птенец. Меня бросили в недра исследовательского
     комплекса людей.
     Игл помолчал.
         -Что там со мной делали, я рассказывать не стану. - произнес он твердо.
     -Это не для детских ушей. Скажу лишь, что там я провел два года.
         -И все это случилось тысячу лет назад? - спросил я.
         -О нет... - усмехнулся Игл. -Это случилось тысячу четыреста сорок лет
     назад, малыш. Мне как раз исполнилось сто тридцать.
     Сколько?!
         -Игл, сколько тебе лет?! - спросил я недоверчиво.
         -Почти двести. - ответил он с улыбкой. -Но я неплохо сохранился,
     правда?
     Я сел на хвост и даже не сразу смог закрыть рот.
         -Ух ты... - только и получилось. -Игл, значит и ты - бог?
         -Почему ты это спросил? - грифон вздрогнул.
         -Инектуту говорила, все боги бессмертны... - я наклонил голову и
     показал цепочку звездных камушков, подаренную Селеной. -А я тоже
     бессмертный.
     Игл надолго задумался.
         -Да, я бессмертен. - согласился он наконец. -И за сотни лет грифоны
     превратили меня в некое божество. Но это неправда, малыш. Я не бог.
     Разве могут боги допускать рабство?
         -А что такое - рабство? - вспомнил я. Грифон помрачнел.
         -Как-нибудь в другой раз расскажу.
     Он вновь тяжело вздохнул.
         -Когда мне наконец удалось бежать, обстановка на планете была
     катастрофической. Люди заселяли острова, бездумно истребляя коренных
     обитателей и нарушая экологию. Мой народ служил им даже не лошадьми
     - рабочим скотом! И я не выдержал. Мы с несколькими соратниками
     подняли грифонов на восстание.
     Я не очень понимал его рассказ, но слушал молча. Интересно рассказывает!
         -Десять лет длились сражения. Сила вернулась ко мне неполностью, но
     даже то что я имел оказывало грифонам большую помощь. Нам удалось
     уничтожить космодром людей вместе со всеми кораблями, затем я сам
     пробрался в центр оборонного комплекса и подорвал энергостанции!
         Игл возбужденно хлестал себя хвостом и распушистил все перья, в
     глазах его словно зажглись синие звездочки. И я внезапно поверил, что он
     мог совершить все это. Грифон выглядел... Ух, как выглядел! Даже
     страшновато немного. Хорошо, что он мой друг.
         -Да, то были годы, малыш! Мы один за другим возвращали себе острова,
     приближаясь к материку, где в руинах Иглиана люди основали свой
     главный город. Мы побеждали! Без энергии оружие людей быстро
     выходило из строя, мы уничтожали их колонии и отправляли пленных
     залечивать нанесенные ими раны. Еще немного - и захватчики были бы
     уничтожены.
     Грифон замолчал. Молчал долго. Потом, как-то весь поникнув, продолжил:
         -И в это время меня предали. Люди каким-то образом узнали где
     спрятана моя семья, и захватили их в плен. Когда мне прислали хвост сына
     и десяток перьев из крыла дочери, я думал что сойду с ума. Я бросился на
     выручку и попал в надежно подготовленную ловушку.
     Игл содрогнулся.
         -Меня расстреляли в упор. Я лежал на траве в луже собственной крови,
     и смотрел как люди застрелили моих детей. Затем они разрубили на части
     мою подругу, Араминту.
     Я чуть не откусил себе хвост.
         -Игл, но так не бывает!!!
     Он встряхнулся и посмотрел на меня так, словно первый раз видел.
         -Что?...
         -Это неправда!!! - закричал я. - Так не бывает!!! Люди... Люди не
     такие!!!
     Игл содрогнулся всем телом и закрыл глаза.
         -Прости меня, малыш - сказал он совсем тихо. - Я слишком много лет
     избегал воспоминаний, и сейчас... Конечно, так не бывает! - рассмеялся
     грифон. -А признайся, здорово я тебя одурачил?
         -Ты... Ты пошутил, да?... - я почему-то не смог спросить нормально,
     голос дрожал.
     Игл попытался улыбнуться, но вышло у него плохо.
         -Очень глупо пошутил. Извини меня, малыш, больше таких шуток не
     будет. - добавил грифон уже нормальным голосом.
     А я вдруг понял - он правду сказал. Каждое слово.
         -Меня успели отбить. - продолжил свой рассказ Игл. -Но реаним...
     волшебников у грифонов больше не было, а я умирал. Тогда друзья
     положили меня в специальную анабиозную камеру в недрах необитаемого
     острова, и заморозили до победы, чтобы потом спасти мою жизнь.
     Грифон помолчал.
         -Разбудил меня дракон. - сказал он просто. - Дракон по имени Ракшас.
     И я узнал, что с момента гибели моей... то есть, с момента моего ранения
     прошло более тысячи четырехсот лет. Я спал четырнадцать веков! За эти
     годы грифоны успели забыть Игла, и превратили меня в странного Спящего
     Бога. Бога... О да, хороший из меня вышел бог! - внезапно прорычал Игл.
     Встряхнулся.
         -После уничтожения космодрома и энергостанций планета потеряла
     связь с центром. Война не дала возможности ни людям, ни грифонам
     наладить цивилизацию - и менее чем за триста лет они обратились в
     дикарей. Хорошо хоть революция завершилась победой моих сородичей...
     Однако за ней последовали столетия войн и гонений, одичание и даже
     междоусобицы. Мне было очень тяжело изучать историю, малыш. - совсем
     тихо закончил Игл.
     Я почему-то дрожал.
         -Игл, а откуда взялся дракон? - голос тоже дрожал.
     Он улыбнулся.
         -Ракшас?.. О, это совсем особая история. Если начать ее рассказывать
     сейчас, то конца не будет и завтра. Пока что знай - он наш друг. Особенно
     твой.
         -А почему он не спас тебя за целых пятнадцать лет?! - возмутился я.
         -Потому что не нашел. - коротко ответил грифон. -Ракшас не знает об
     этой базе. Никто не знал о ней, пока меня не поймали. Да и сейчас, боюсь,
     Ракшасу неизвестна моя судьба.
     Я дернул хвостом.
         -Игл, как тебя поймали? И вообще, почему они нас в клетку посадили?!
         -Я сам виноват в том, что попался. - сурово сказал грифон. -Я потерял
     бдительность. Два с половиной года спокойного изучения истории и
     разработки программ развития... И всего три дня отпуска. Три дня
     позволил я себе быть обычным грифоном, не вождем. Этого хватило.
     Интересно...
         -Что ты сделал? - спросил я с огромным интересом.
     Игл фыркнул.
         -Вспомнил о том, что я самец. - с усмешкой пояснил он.
     Мы почему-то рассмеялись почти одинаково.
         -А что касается причины... - продолжил грифон после длинной паузы.
     -Боюсь, малыш, дела наши не слишком хороши. Помнишь легенду о
     Бегстве от Врага?
     Я кивнул.
         -Конечно помню!
     Игл вздохнул.
         -Так вот, Ариман. Оказалось, люди бежали не только на Тегом. Большая
     группа кораблей, целый флот избежал уничтожения, найдя укрытие в иной
     Вселенной.
         -Где?!
         -В другом мире. - сурово ответил грифон. - Тогда, полторы тысячи лет
     назад, люди уже понимали, что победить Врага не удастся. Они
     использовали удивительные, почти колдовские машины, открывшие путь в
     иные миры для огромной армии беженцев. Более того, я полагаю - Тегом
     просто ловушка. Эта планета была призвана отвлечь на себя внимание
     Врага, и отлично исполнила свое предназначение.
     Игл помолчал, глядя мне в глаза.
         -Лиар явилась из военного мира. - сказал он негромко. - За минувшие
     века беженцы создали в новой Галактике мощную, военизированную
     Империю Терры. Настолько мощную, что я сомневаюсь - сумеем ли мы
     справиться даже с разведовательным отрядом Терры, не говоря уже об
     армии и звездном флоте. А времени осталось немного, Ариман. Раз в
     тридцать лет открывается межмировой портал, и до следующего открытия
     остался всего год. Только по этой причине меня и ту дракнессу содержат в
     клетках. Если Ракшас не найдет нас раньше... - Игл помолчал. - ...То всех
     пленников отправят в Империю, а на Тегом хлынут боевые отряды Терры.
     И это будет означать конец.
     Я вздрогнул.
         -Терра?...
         -Так называлась родная планета людей. - кивнул грифон. -Но слушай
     дальше, малыш. Люди хорошо запомнили, от чего им пришлось бежать. И
     затаили глубокую ненависть ко всем непохожим на них разумным
     существам. Они не могли забыть, что НИКТО кроме грифонов не принял
     сторону людей в Войне с Врагом... Поэтому Империя установила жестокую
     диктатуру в своей Галактике. Люди ищут негуманоидные цивилизации по
     всей Вселенной и пресекают их развитие в зародыше. Иногда уничтожают,
     но чаще обращают в рабство и заставляют забыть собственную культуру и
     традиции.
         -Не понял. - сказал я решительно. Игл вздохнул.
         -Малыш, ну как тебе обЦяснить... У них есть закон. Он гласит, что Терра
     не потерпит независимого правительства ни в одной точке Галактики. Они
     считают, что любая цивилизация, развивающаяся сама - рано или поздно
     станет их врагом. Поэтому все планеты с разумной жизнью порабощены, и
     люди не дают им развивать собственную науку и культуру. Только земную.
     Любое неповиновение жестоко пресекается.
     Грифон помолчал.
         -Но это только малая часть их преступления, Ариман. - глухо
     продолжил он. -Люди исследуют все планеты с жизнью. И если находят
     вид животных, способных стать разумными - их безжалостно истребляют.
     Они не хотят рисковать.
     Я молча смотрел на Игла и пытался представить себе его слова. Не
     получалось.
         -Особенно же беспощадны люди Терры к рептилиям. - тяжело добавил
     грифон. -Если корабль находит планету динозавров, Империя сразу
     посылает боевые звездолеты и истребляет их всех. Без пощады, без
     жалости. Понимаешь, люди очень боятся встретить разумных, полных
     ненависти и справедливого гнева ящеров. Они очень боятся найти вас,
     Ариман.
         -Нас?... - потрясенно спросил я. -Драконов?... Но... Но мы же мирные!
     Инектуту говорила, все Ариманы... - я запнулся, когда увидел лицо
     грифона.
     Игл долго и печально смотрел мне в глаза.
         -Малыш, я страшно не хочу тебя огорчать. Но если это скажет Лиар -
     будет гораздо хуже.
     Я замер.
         -Игл?...
     Он вздохнул.
         -Ариман... Враги, изгнавшие людей из Галактики - драконы.
     Несколько секунд я думал над его словами. Потом засмеялся.
         -Нет, не вышло. Шутка не получилась.
         -Если бы я шутил... - тяжело вздохнул Игл. -Ариман, это вы тысячи лет
     назад сражались с людьми за свободу и одержали победу. Это драконы,
     полные ярости за смерть родичей, уничтожили все планеты землян. Это
     драконы начнут страшную, истребительную войну с Империей Терры, как
     только обнаружат ее. И это от драконов должен ты защитить наш мир,
     малыш - от своих собственных родичей.
         Я посмотрел ему в глаза. И вдруг - поверил. Так уж он смотрел на меня,
     этот макантуку. Его взгляду нельзя было не поверить. Но... Но что же
     тогда?! Я - ... я - Враг?! Но... но... Но как?!
         -Игл, как?! - только и сумел спросить я. Крылья опали на пол, хвост
     неподвижно замер.
         -Это самый сложный вопрос из всех, которые можно спросить. -
     невесело ответил грифон. -Но так оно и есть, малыш. Тебе противостоит
     раса, откуда родом твои матери и отцы.
     Что... что он сказал?... Нет, не может быть, я не Враг!... Стоп, он сказал -
     мать?...
         -Постой, Игл. - я закусил хвост от волнения. - Ты сказал, род матерей и
     отцов?... Но... Но разве у драконов они бывают?
     Грифон отшатнулся даже.
         -Конечно, бывают! - поразился он. -Ариман, родители есть у всех!
         -А у меня почему нет? - спросил я тихо.
     Вот теперь Игл замолчал надолго. Сидел и смотрел на меня. А я дрожал.
         -Малыш, у тебя есть родители. - ласково произнес Игл наконец. - Это те
     люди, кто следил за тобой и растил тебя, кто любил и ласкал маленького
     дракона как своего сына. У тебя целая страна родителей, Ариман.
     Я вздохнул.
         -Утукмац?
         -Конечно. - улыбнулся грифон. -Это твой дом. Там твоя семья, малыш.
         -Бабочка говорила... - начал было я, но Игл яростно рявкнул:
         -Забудь про ту бабочку! Она лгала!
         -Но...
         -Никто не приносит драконов в жертву. - гневно проговорил грифон. -
     Они улетают ради жизни - а не на смерть. Запомни это навсегда, Ариман:
     смысл жизни любого дракона - нести жизнь другим. И только жизнь!
     Запомни!
     Игл долго смотрел прямо в мои глаза.
         -Меня этому научил Винг. - наконец сказал он. -А теперь пришла пора
     научить тебя, малыш.





                                      11







         На этот раз видение пришло моментально, захватив все чувства и мысли,
     принеся запахи и ощущения морского ветра. Фатея вскрикнула и открыла
     глаза.
         -Я видела, видела!
     Игл поспешно снял Корону с ее головы.
         -Что ты видела?
     Девушка тяжело дышала.
         -Остров! Высокие скалы, прибой... Там были грифоны, много грифонов!
     Они летали между берегом и утесом, собирая какие-то обломки. Я не
     успела разглядеть.
         -Молодец. - Игл одобрительно кивнул. - Сейчас посмотрим... - он надел
     Корону себе на голову и закрыл глаза. Пару минут грифон оставался в
     неподвижности.
         -Та-ак... Северо-запад Грифа, утес Клифрок. Вернее, тысячу лет назад
     он звался Клифроком... - Игл открыл глаза и улыбнулся. -Фатея,
     великолепно! Точность изображения потрясает. Мистика какая-то... -
     покачал он головой. - Хотел бы я знать, на чем основан используемый
     твоим даром эффект.
     Фатея осторожно улыбнулась.
         -Я могу и дальше посмотреть. Было совсем несложно.
     Грифон погладил девушку по рыжим волосам.
         -Может, не станем торопиться? - предложил он спокойно. -Для начала
     обучения вполне подойдет и соседний остров.
     Фатея замотала головой.
         -Игл, я могу! Поверь мне, могу! Твоя Корона... - девушка запнулась. -В
     ней так легко смотреть! И голова совсем не болит. Давай посмотрим
     подальше...
         -Ну чтож, попытка - не всегда пытка. - согласился Игл. -Но на этот раз
     примем меры.
         Он бережно уложил Фатею на мягкую перину и протянул ей пышную
     подушку. Смущенная девушка приняла ее и невольно оглянулась - не
     смотрит ли кто? Но в широком, светлом зале Центральной Библиотеки -
     это помещение грифон облюбовал под временное жилье - кроме них двоих
     никого не было. Фатея вздохнула.
         -Я готова.
         Игл снял Корону и осторожно надел ее на девушку, коснувшись
     бриллианта когтистым пальцем и шепнув непонятную команду. Свечение
     талисмана слегка изменилось.
         -Она тоже готова. - грифон указал на Корону. -Можно сказать, включена
     на запись.
     Последовала короткая пауза.
         -Что искать? - спросила Фатея.
         -Что-нибудь не слишком отдаленное - ответил Игл. -На первый раз
     хватит и материка. Найди любое живое существо на материке.
         Девушка закрыла глаза и расслабилась. В темноте перед ней медленно
     проступали контуры Библиотеки, Фатея уже привыкла смотреть закрытыми
     глазами.
         Как обычно, она устремилась прочь из помещения, влекомая знакомым
     светом на горизонте. Но в этот раз источник сияния не спешил
     приближаться. Фатея тщетно пыталась догнать далекую звездочку, однако
     вскоре та исчезла из поля зрения. Девушка с огорчением повернула
     обратно.
         И вновь видение явилось моментально, словно Фатея пересекла могучий
     поток энергии. Девушка глухо вскрикнула и неестественно замерла на
     перинах, превратившись в невероятно напряженный клубок мышц. Игл
     поспешно протянул руку к Короне, собираясь освободить Фатею. И
     коснулся бриллианта.
         Позже он обЦяснил девушке, что Корона каким-то образом
     спроецировала ему все видение. Но Игл не сказал о полном единении
     чувств, когда на короткое время грифон и человек превратились в единое
     существо. Он не стал говорить о своих ощущениях. Слишком сильно было
     впечатление от виденного.
        ...Сферический зал из фиолетовой стали. Почему-то Фатея была уверена
     - именно стали. Неизвестный источник света заливал сферу потоками
     лиловых лучей. А в центре парил...
         "Раван!!!" - на этот раз девушка удержалась от паники.
         Дракон, (возможно, мысли Игла каким-то образом передались Фатее, но
     она отлично видела - Враг был живым существом из плоти и крови) парил
     в свободном падении, расправив грандиозные крылья и закрыв огненные
     глаза. Потоки света гладили зеркальную чешую, казавшуюся черной в
     лучах фиолетового цвета. Фатея была уверена - прикосновения лучей
     аналогичны массажу. Времени задуматься над источником подобной
     уверенности она не имела.
         Раван не замечал наблюдения. Дракон плавно двигался, совершая
     странные, перетекающие одно в другое движения, задействуя всю свою
     великолепную мускулатуру. По чешуе словно струились лиловые молнии,
     так сверкала она в лучах неземного света. Грациозность и совершенство
     этого существа поразили Фатею в самое сердце.
         Более точного удара нельзя было даже вообразить. Страдающей от
     уродства девушке предстала сама Красота в своем наивысшем триумфе - и
     нанесла смертельную рану. Фатея забыла о своих страхах.
         Глаза Равана медленно открылись. На миг в них вспыхнуло изумление,
     быстро сменившееся жгучим интересом.
         -Как тебя зовут, человек? - спросил дракон, не прекращая тренировки.
         -Фатея! - замирая от собственной храбрости, ответила девушка.
         -Ты наблюдала за мной неделю назад, в космосе.
         -Да!
     Раван едва заметно усмехнулся.
         -И каким ты меня находишь? - спросил он, приняв красивую стойку с
     полурасправленными крыльями.
     Фатея запнулась. Она хотела бросить гневное "убийца", но не могла
     заставить себя.
         -Прекрасным... - прошептала девушка против воли.
     Дракон помолчал
         -Неожиданный ответ. - заметил он наконец.
         -Раван, почему вы столько лет мечтаете нас уничтожить? - задала
     главный вопрос Фатея.
     Молчание.
         -Следуй за мной.
         Дракон плавным движением подлетел к фиолетовой стене и коснулся ее
     крылом. Металл прямо на глазах расстаял. Дрожащая Фатея с трудом
     заставила себя проследовать за Раваном в огромный зал, полный
     непонятных предметов и механизмов.
         -Это музей. - спокойно сказал дракон. -Я покажу тебе некоторые
     экспонаты.
         Он стремительно подошел к стекляной витрине, внутри которой стояло
     роскошное, обитое ярко-красной кожей кресло. Человеческое кресло.
         -Самая ценная находка моего музея. - безжизненно проговорил Раван. -
     Поистине чудесным образом попала она сюда.
         -Что это? - замирая от предчувствия, спросила Фатея.
         -Всего лишь кресло, обитое кожей моего отца.
     Девушка вскрикнула.
         -Ты удивлена? - поинтересовался дракон. -Почему? Моему отцу семь раз
     отрубали крылья. Должно быть немало изделий из восхитительной
     чешуйчатой кожи!
     Фатея едва не потеряла контакт, столько эмоций вложил Раван в
     последнюю фразу.
         -Экспонат номер два. - дракон коснулся следующей витрины. - Блюдо из
     нарезанного ломтиками мозга молодого дракона. Деликатес, весьма
     дорогостоящая пища.
     У девушки кружилась голова.
         -Но ведь не мы виновны в этих злодеяниях... - попыталась она.
     Раван неумолимо продолжал.
         -Экспонат номер три. Голограмма фабрики для забоя драконов и
     обработки мяса. Обратите внимание на эти автоматизированные линии, как
     видите они имеются двух типоразмеров: для взрослых особей и для
     малышей. - коготь дракона метался над большой картиной, висевшей на
     стене. - Также вызывают интерес вот эти холодильные установки, где, как
     можно видеть, подвешены на крючьях шестнадцать туш взрослых зверей и
     несколько десятков детенышей.
     Фатея хотела закрыть глаза, отвернуться, не видеть, забыть!... И не могла.
         -Пожалуйста, довольно! - взмолилась она. Дракон на миг остановился,
     обратив на девушку горящие ненавистью глаза. Затем он медленно
     подошел к следующей витрине.
         -Экспонат номер четыре. - спокойно сказал Раван. - Ювелирные изделия
     из золота с вкраплениями драгоценных камней. Изделие первое:
     пятиконечная звезда, составленная из рогов молодых драконов.
     Инкрустирована бриллиантами и сапфирами. Изделие второе: кубок
     драконьей кости, украшенный золотом и нефритом. Использована кость
     черепа, как наиболее ценная. Изделие третье...
     Голос дракона впервые дрогнул.
         -Уникальный гребень для расчесывания волос, в стиле позднего
     реннесанса. Собран из хвостовых шипов сорока девяти новорожденных
     драконов.
     Раван медленно повернулся к Фатее.
         -Не желаешь ли расчесать свои волосы, человек? - спросил он мертвым
     голосом. -Ведь всего сорок девять детей отдали жизнь, чтобы ты смог это
     сделать.
     Девушка в ужасе отшатнулась.
         -Не мы совершали подобные преступления! - крикнула она в отчаянии.
     -Наши предки давно мертвы, все виновные уничтожены!
     В полной тишине послышался хруст. Дракон стиснул когтистые пальцы.
         -У меня был друг. - начал он. -Много лет назад его спас мой отец.
     Раван отошел от кошмарной коллекции и опустился на ковер.
         -Он родился в лаборатории людей.
     Дракон распахнул крылья на всю пятнадцатиметровую ширину.
         -Видишь? - спросил он Фатею. -Это крылья. Каждый дракон имеет
     крылья, мы рождаемся летать. Мой друг летать не мог. Новорожденному
     дракону вырезали часть головного мозга, контролирующую движения
     крыльев - и рефлекс не развился. Никакое лечение не могло подарить ему
     неба. Никогда.
     Раван закрыл глаза.
         -Когда мой друг узнал об этом, он не заплакал. Он поднялся на самую
     высокую башню и прыгнул вниз.
     Хруст костей.
         -Я стоял рядом. И не сказал ни слова. Потому что он отказался
     проиграть. И вопреки своей судьбе - победил. Пусть всего миг перед
     смертью, но он полетел, человек.
     Огненные глаза открылись.
         -Чем провинился мой друг, что его лишили неба при рождении? -
     спросил дракон.
     Глубина горечи в этих словах пронзила Фатею до самого сердца.
         -А чем провинились миллионы детей, убитых вами?! - крикнула она в
     отчаянии.
         -Ничем. - ответил Раван. -Нам нет прощения за эти смерти.
     Девушка задохнулась.
         -Но... Но тогда как?! Почему?!
         -Невинный ребенок вырастет. - с болью сказал дракон. -И лишит другого
     ребенка неба. Мы не хотим, чтобы так было.
         -Дети вырастают так, как их воспитали!
         -У нас.
         -У всех!
         -Нет.
     Раван медленно покачал головой.
         -Нет, человек. Не у всех.
     Он сложил сверкающие крылья на спине.
         -Скажи, если люди сражаются с людьми, и некто построил фабрику для
     переработки детей пленных врагов на мясо - что с ним сделают его
     собственные соратники?
         -Убьют. - безжизненно сказала Фатея.
         -А если люди сражаются с иным разумным видом?
     Девушка с трудом удерживала слезы.
         -Не знаю!
         -Я показал тебе, что делают люди. - размеренно произнес дракон.
     -Продукты из наших тел пользовались большим успехом. Фабрики для
     забоя и разделки драконов на мясо были на каждой планете. Игрушки из
     костей драконов продавались в каждом городе, часто можно было
     встретить декоративные чучела из наших детей. Широко применялись
     инкубаторы, где детеныши драконов росли в темноте и неподвижности для
     подавления разума и накопления массы.
     Голос Равана заметно дрожал от едва сдерживаемого бешенства.
         -После победы нам пришлось их уничтожить, человек. НАМ!!! Тысячи
     неизлечимо изуродованных детей, лишенных разума и зрения, но
     чувствующих боль. Знаешь ли ты, сколько воинов сошло с ума после этого?
     Некоторые покончили с собой, потому что не могли жить с такой
     памятью!!!
     Раван резко подался вперед.
         -Ответь мне, человек: почему хищные драконы не резали пленных
     людей на мясо? Почему у нас не было инкубаторов для вашего проклятого
     вида? Почему мы не строили лагеря смерти, почему?!...
     Когтистая рука сжалась в бронированный кулак.
         -Я скажу тебе, почему! - прорычал дракон. -Потому что такова ваша
     кровь, человек! Только люди способны сделать убийцу героем детских
     сказок. Только у вас истребляющий разумных существ маниак называется
     героем, если его жертвы - не люди. Только люди могут осудить на смерть -
     за непохожесть!
     Раван медленно поднялся на ноги.
         -Никогда, никакое воспитание не излечит вас от ксенофобии и жажды к
     убийствам. Моему другу произвели операцию при рождении, на всю жизнь
     лишив его неба - а у вас такая операция заложена в генах. Вы с рождения
     отравлены ненавистью, люди. Она у вас в крови. И нет иного лечения,
     кроме эфтаназии!
     Могучие руки напряглись, стиснув когти в бессильной ярости.
         -Всю свою жизнь мой отец отдал борьбе за мир. Он перенес такое, что
     даже я не в силах представить себе те муки. Он рассуждал подобно тебе,
     человек. Верил во всеобщее равенство и возможность одного мира для
     всех, верил в разум и отрицал наследие крови. Он - проиграл!
         Дракон внезапно ударил кулаком в сторону Фатеи, так стремительно,
     что девушка пропустила движение и даже не успела вздрогнуть.
         -Я поклялся на крови своего друга, что никогда не проиграю! - рявкнул
     Раван. Видение мгновенно прервалось.
         Залитый ярким светом зал провалился во тьму, чудовищная коллекция
     жертв осталась у далекой звезды. Фатея очнулась.
         Первое, что она увидела - выражение глубочайшего изумления в синих
     глазах грифона. Игл дрожал, распушистив все перья и поминутно выпуская
     когти.
         -Раван! - прошептал крылатый маг. -Раван, ньшьед оррт дрэкос Винги!
     Ньяш энэгр антья Винги!
     Девушка с огромным трудом заставила себя спросить:
         -Игл, ты тоже ... видел?
         Грифон перевел взгляд на Фатею, и внезапно привлек ее к себе.
     Укутанная в перья, девушка чуть успокоилась. Повисла напряженная
     тишина.
         -Фатея, я узнал этого дракона. - глухо произнес Игл спустя пару минут.
         -Игл?... - девушка подняла голову.
         -Он должен быть сыном Винга Демона. - сказал грифон. - Слишком
     похож.
     И замолчал.
     Фатея невольно прижалась к теплым перьям, ожидая конца фразы. Ждать
     пришлось долго.
         -Если я прав, тогда Раван сын моего лучшего друга. - проговорил
     наконец Игл.
     Девушка содрогнулась.
         -Но как?...
         -Не знаю. - ответил грифон негромко. -Пока не знаю. Но скоро узнаю... -
     добавил он с угрозой в голосе.
     Фатея поникла.
         -Игл... О Игл, а что же делать нам? - спросила она в отчаянии. -Как
     достичь мира?
     Грифон глубоко вздохнул.
         -Этого я тоже не знаю. - мрачно ответил он. -И не уверен, что ответ
     существует.




                                       ***






         После ночного визита у дверей в комнату встала стража из числа
     тучан-мака. Когда Файт попытался выйти, его вежливо, но непреклонно
     остановили на пороге. Кондор только пожал плечами.
         -Разве ты сомневался, что мы пленники? - спросил он грифона позже,
     когда дверь была закрыта. Файтер вздохнул.
         -Надо было улетать, когда представилась возможность.
         -Куда бы ты полетел? - возразил Кондор. - В лапы тучан-мака?
     Файт пару минут не отвечал.
         -Кон, знаешь... Я слышал, Враги едят грифонов. - заметил он после
     продолжительного молчания. Юноша фыркнул.
         -Да не бойся ты так, никто тебя не сЦест!
         -Тебе хорошо говорить, люди невкусные.
         Разговор затих. Пару часов спустя молодой жрец принес пленникам еду.
     На все вопросы он только качал головой и беспомощно указывал на рот.
     Очевидно, Общий язык знали немногие в Утукмаце.
         Человек и грифон обедали жаренной антилопой, когда в комнату
     внезапно ворвался Враг. Ракшас вошел столь неожиданно, что Кондор
     поперхнулся костью и едва не задохнулся. Файт встретил гостя тревожным
     взглядом и вскочил.
         -Сядь. - Враг резко кивнул грифону и указал на ковер. -Слушай.
         Файтер повиновался. Дракон закрыл хвостом дверь в комнату и
     опустился на ковер напротив друзей. Огненные глаза пылали
     возбуждением, крылья подрагивали.
         -Анализы подтвердили мою гипотезу. - с ходу начал Ракшас. - Я знаю,
     кто твой отец.
     Файт отшатнулся.
         -Кто? - спросил он глухо.
         -Очень знаменитый грифон по имени Игл. - ответил дракон. - На вашем
     острове его считают богом.
     Молчание. И внезапно - яростный рык.
         -Ложь! - рявкнул Файтер. Кондор с изумлением посмотрел на друга -
     ему еще не доводилось видеть Файта в такой ярости. А дракон, похоже,
     удивился не меньше юноши.
         -Да, я рожден случайно. - продолжил грифон, содрогаясь от бешенства.
     -Но это не дает никому прав издеваться надо мной. Можешь меня убить, но
     издеваться - не смей!
         -Успокойся. - Ракшас примирительно распустил крылья. -Я не смеюсь.
     Дай обЦяснить.
         Файту потребовалось более минуты, чтобы унять рычание и
     приготовиться слушать. Дракон одобрительно кивнул.
         -Игл существует. - начал он напрямик. -Он не бог и не легенда. Игл -
     великий грифон прошлых лет, вождь и революционер. И он действительно
     бессмертен.
         -Откуда такая уверенность? - хмуро поинтересовался Кондор.
         -Двадцать лет назад я обнаружил в горах на одном северном острове
     полуразрушенный храм. - ответил Ракшас. -Совершенно случайно. До сих
     пор не понимаю, почему я решил раскопать обломки - однако я это
     сделал.
     Он внимательно поглядел на Файтера.
         -Руины оказались тем самым храмом Иглстар Кит, что люди знают под
     именем "Хранилища". - спокойно произнес дракон. -Но самое потрясающее
     открытие ждало меня впереди. В храме действительно спал бог грифонов.
     Легенда оказалась истиной.
     Кондор подался вперед.
         -Ракшас, а кто ты такой? - спросил он внезапно. -Откуда ты появился в
     нашем мире?
         -Я известен здесь уже тысячу сто лет. - коротко ответил дракон. - Хотя
     мне только двести сорок. Я странствую меж звезд, периодически навещая
     эту планету и забирая подросших малышей - Ариманов.
         -Так это твой корабль раз в тридцать лет приземляется на космодроме?!
     - Файт распушистил все перья от возбуждения.
         -Да. - кивнул дракон. - Орбита Тегома такова, что лишь раз в тридцать
     лет открывается окно для старта к звездам. Особенно удивляют некоторые
     возмущения сегментов вакуума, возможно даже раз в тридцать лет крепнет
     связь между соседними измерениями... Но сейчас не время, я расскажу
     позже. Слушай, что мне удалось выяснить о твоем происхождении.
         Грифону пришлось умерить любопытство. Кондор заметил, что Файт
     практически перестал опасаться Врага, и в очередной раз подивился
     своему другу. Очевидно, Файтер просто не мог преставить себе, как можно
     убить беседующего с тобой...
         Юноша внезапно ощутил, сколь беззащитны такие как Файт перед лицом
     жизни. Грифон словно жил в своем воображаемом мирке, где существовала
     доброта и честь, где достаточно было поговорить с Врагом, чтобы тот
     перестал им быть. И внезапно Кондор горячо взмолился Предкам: не дайте
     Файту стать другим. Не дайте ему проснуться и увидеть, чего стоит
     реальная жизнь... Человек положил руку на спину грифону и хмуро
     посмотрел на Врага.
     Тот продолжал рассказ.
         -Игл был заморожен в специальной анабиозной камере. Когда я
     подключил компьютеры своего корабля к диагностической системе,
     выяснилось что грифон жестоко пострадал. Он умер бы в течение часа,
     разморозь я его тогда.
     Файт вздрогнул.
         -Так значит, легенда о Спящем Боге - истина? - растерянно спросил он.
         -Не только легенда. - дракон усмехнулся. -Позже, когда
     реанимационные камеры звездолета вернули ему здоровье, Игл рассказал
     мне о своей жизни. Я был поражен, как близки оказались легенды
     грифонов к правде. Почти все рассказы об Игле истинны.
     Ракшас помолчал, глядя на поникшего грифона.
         -Ты не верил в вашего бога, не так ли? - спросил он внезапно. Файт
     тяжело покачал головой. Дракон усмехнулся.
         -Ирония хороша... Ведь именно Игл породил тебя на свет.
     Молчание.
         -Как это случилось? - спросил наконец Кондор. Файт явно потерял
     желание говорить.
         -Два года мы с Иглом разбирались в нагромождении исторических
     вымыслов и пытались найти ответы на некоторые необьяснимые вопросы. -
     пояснил дракон. - Пятнадцать лет назад вернулся мой корабль из далекого
     полета, и мы готовились стартовать вновь, на этот раз вместе. Однако я
     уговорил Игла немного отдохнуть и вернуть себе форму.
     Файт медленно поднял голову.
         -Ты указал ему наш остров. - с расстановкой произнес грифон.
         -Не только указал, но и устроил встречу с красивой самочкой. - хмуро
     отозвался Ракшас. -Файтер, мне очень неприятно тебя огорчать, но...
         -Я знаю, кем была моя мать. - негромко прервал грифон. -Продолжай.
     Дракон вздохнул.
         -Игл отдыхал три дня. - сказал он невесело. -На третий день он исчез. Я
     перевернул всю планету вверх дном, однако не нашел даже одного
     перышка. Грифон словно испарился. И тогда я совершил большую ошибку.
     Мне надо было проверить, не забеременела ли грифона, с которой был
     Игл. Вместо этого я отправился в космос - искать следы пришельцев,
     похитивших моего друга. Так вышло, что я не узнал о тебе.
     Повисло тягостное молчание.
         -Зачем ты выращиваешь детенышей Врага в Утукмаце? - спросил
     наконец Кондор.
         -Я миротворец. - коротко ответил Ракшас. -Я хочу прекратить вражду
     между своим народом и людьми.
         -Ты предал своих?
         -Можешь считать и так. - дракон пожал крыльями. -Я никогда не считал
     борьбу за мир предательством. К тому же, я сделал это не своей волей.
         -А как? - внезапно поднял голову Файтер. В глазах грифона мерцало
     мрачное пламя, но голос звучал ровно.
         -Я был рожден в лаборатории людей. - сказал дракон. - Здесь, на
     Тегоме. Беженцы привезли с собой несколько пленных драконов, и в том
     числе мою мать. Ее исскуственно оплодотворили специально
     подготовленным семенем, извлеченным из одного необыкновенного
     дракона. Единственного дракона, сумевшего выжить в лагере смерти...
     Люди хотели дать мне вырасти - и убить, надеясь найти ответ, почему на
     моего отца не действовало психологическое оружие. Так что не устраивай
     трагедий! - внезапно бросил Ракшас грифону. -Не только твое
     происхождение неприятно пахнет.
     Файтер с трудом заставил перья улечься ровно.
         -Что было дальше?
         -Дальше? - дракон оскалился. -Дальше начинаются очень интересные
     события. Мне было три года, когда на Тегоме началась революция. Некий
     грифон, бежавший из того самого научного комплекса где содержался я,
     поднял порабощенных жителей планеты на восстание против
     пришельцев-людей.
     Ракшас прищурился.
         -Мне надо говорить, как звали того грифона?
     Файт медленно покачал головой.
         -Отлично. Так вот, Игл побеждал. Руководство колонии приняло
     решение начать эвакуацию. Первый корабль, взлетевший в космос, нес на
     борту самое ценное - генетические лаборатории, сверхмощные
     компьютеры, группу ученых... и меня. Остальные пленные драконы были
     умерщвлены.
     Ракшас едва заметно дернул хвостом.
         -Больше ни один корабль не взлетел. Мы видели из космоса, как
     взорвался космодром. Капитан корабля, человек по имени Стивен Кордан,
     приказал взять курс на ближайшую звезду - он намеревался основать там
     колонию и вернуться, чтобы отомстить грифонам. А теперь догадайся, что
     произошло на планете Мантор, куда приземлился единственный бежавший
     корабль с Тегома.
     Кондор посмотрел на Файтера. Тот напряженно размышлял.
         -Бунт? - спросил он наконец. Дракон улыбнулся.
         -Почти. Группа генетиков во главе с жителем планеты Негал по имени
     Арокх воспротивилась желанию продолжать войну. Они убили капитана и
     взяли власть на планете в свои руки.
     Ракшас помолчал.
         -Только поэтому я и жив. - добавил он хмуро.
     Некторое время никто не говорил.
         -Ученые - не солдаты. - продолжил наконец дракон. - Они лишены
     тупой, нерассуждающей ненависти и предрассудков. Меня вырастили в
     атмосфере дружелюбия и разума; люди постарались забыть, что драконы
     были смертельными врагами их расы. И именно по этой причине я не стал
     им врагом.
         -Я вырос, зная всю правду. - Ракшас говорил негромко, прищурив
     черные глаза. -Я знал, кто меня окружает и как я был рожден. Они никогда
     не лгали мне. С самого начала я знал, с какой целью меня растят
     колонисты. И они добились своего - я действительно стал миротворцем.
         -Ты простил им смерть своих родителей, своих родичей, все
     преступления?! - поразился Кондор.
         -Да. - просто ответил дракон. -Потому что не они были виновны в этих
     злодеяниях. Они просто были людьми - а я никогда не стану судить расу за
     дела отдельных ее представителей. Так меня воспитали.
     Файтер поднял голову.
         -И ты решил сделать то же самое. - горько умехнулся грифон. -
     Устроить на Тегоме рай, назвав его Утукмацем, и выращивать здесь
     миролюбивых цыплят - Ариманов. Чтобы затем бросить свой отряд
     "миротворцев" в мясорубку бойни, и положить их жизни на алтарь
     взаимной ненависти, надеясь тем самым умиротворить бога Войны.
         -Неверно. - покачал головой Ракшас. - Хотя я и собирался поступить
     довольно похоже. Однако обстоятельства превратили мой план в
     грандиозный социологический эксперимент. Видишь ли, колония людей на
     Манторе просуществовала всего сто лет. Там не было женщин, а
     единственный корабль не мог больше летать быстрее света, во время
     мятежа команда уничтожила гипердвигательную установку. И когда я
     остался один, я решил продолжить дело своих наставников - принести мир
     людям и драконам.
     Дракон поднялся на ноги, нависнув на Файтом и Кондором как гора.
         -Полет к Тегому занял триста сорок лет независимого времени. - глухо
     продолжил свою повесть Ракшас. -Когда я приземлился в горах, на
     материке жили несколько племен дикарей каменного века. И тогда я
     принялся за дело. Полвека понадобилось мне для организации племенного
     союза и создания страны Утукмац. Я выдал себя за бога, поэтому первый
     этап был относительно несложен. Затем я построил город Ун-Тоан, сделав
     его центром цивилизации. А вот затем уже моя цель несколько изменилась.
     Вместо использования Утукмаца в качестве инкубатора... - дракон
     усмехнулся - ...я принял решение поставить парралельный эксперимент по
     выращиванию миролюбивых людей.
         -Как?! - одновременно воскликнули грифон и человек. Ракшас
     улыбнулся.
         -С этой целью я отправился на ближайшую обитаемую планету и привез
     несколько племен полуразумных дикарей асцтавок. Их вождь, знакомый
     тебе Адракх, был так благодарен мне за знания и бессмертие, которым я
     наградил всех пришельцев, что согласился остаться на Тегоме и охранять
     Утукмац от дикарей с островов. Под надежной охраной развитие моей
     страны должно было идти мирно и спокойно, ведь в Утукмаце нет ни
     одного воина-человека. - Ракшас усмехнулся. - А парралельно я
     превратился в великого Тучана, бога народа асцтавок.
         -Тучан-мака... - прошептал Файтер. Дракон кивнул.
         -Разумеется. Они считают, что охраняя МОЙ народ, приближаются к
     абсолютному блаженству их философии - превращению в драконов. И хотя
     за минувшие века асцтавок стали весьма умными существами - эволюция не
     дремлет - традиции в их племени невероятно сильны. Адракх старше меня
     на тысячу лет, и это не мешает нам быть близкими друзьями. - с улыбкой
     закончил Ракшас.
     Повисла тишина.
         -А эти дети, Ариманы? - внезапно спросил Файт. -Откуда они?
         -Все Ариманы - мои сыновья. - спокойно ответил дракон.
         -Кто?! - недоверчиво спросил Кондор.
         -Сыновья. - улыбнулся дракон. -Каждый малыш, рождающийся в
     лаборатории под храмом - вырощен из моих клеток. У меня тридцать семь
     детей... - Ракшас помолчал и добавил: -...Но ни одной дочери.
     Встряхнулся.
         -Теперь слушайте. Я давно подозревал, что на Тегоме существует еще
     одна сила, таящаяся от меня и от людей. Слишком уж сильно отличался
     каменный век на материке от среднекового общества островов. Полагаю,
     существует второй проект социальной инженерии, разработчики которого
     предпочли не вступать со мной в контакт.
         -Нелогично. - заметил Файт.
         -Если они люди, то логично. - возразил дракон. -Ты ведь даже
     представления не имеешь, каким научным и оборонным потенциалом я
     владею. С их стороны естественно было бы затаиться и наблюдать за столь
     опасным и могущественным пришельцем.
         -От скромности ты не умрешь. - усмехнулся Кондор.
         -От скромности еще никто не умирал, - спокойно ответил дракон, -а вот
     от излишней наглости - многие.
     Юноша запнулся.
         -Сейчас, с исчезновением Аримана 37, я могу считать наличие Второй
     Силы доказанным. - продолжил Ракшас после паузы. - Несомненно, они
     похитили Игла с целью получить возможность влияния на меня - но им
     показалось недостаточно одного заложника, и мой сын разделил судьбу
     моего друга.
     Дракон внимательно посмотрел в глаза Файтеру.
         -Грифон, мне нужна твоя помощь. Я хочу спасти своего сына. И твоего
     отца.
     Файт отшатнулся.
         -Чем я могу помочь? - выдавил он после паузы.
         -Ты похож на Игла, словно зеркальное отражение. - сказал Ракшас. -Я
     вживлю в тебя специальное устройство, способное посылать сигналы в
     любую точку...
         -Пеленгатор. - прервал Файт. Дракон удивленно замолк, в то время как
     грифон напряженно размышлял.
         -А ты справишся с ними? - внезапно спросил он.
     Ракшас усмехнулся.
         -Да.
         -Если они не захотят меня похищать?
         -Доверся мне.
         -Почему он должен тебе верить? - неожиданно спросил Кондор.
         -Потому что у меня нет другого выбора. - негромко ответил Файт.
     Дракон широко улыбнулся.
         -Адракх не ошибся, назвав тебя самым умным грифоном.
         -Мне не до шуток! - огрызнулся Файтер. Он уже стоял на ногах, хлеща
     себя хвостом и тяжело дыша.
         -Мне тоже - заметил дракон. -Они непременно похитят тебя, потому что
     будут уверены: ты и есть Игл, а у них содержится фальшивый.
         -Но как?.. - растерялся грифон.
         -Увидишь. - обещал Ракшас. -И не далее как завтра.
     Кондору очень не понравился огонь, загоревшийся в глазах дракона после
     этих слов.




                                       ***







         Когда я проснулся, в камере лежала еще одна антилопа. Запах
     показался мне немного странным, но я был голоден и сЦел. Вкус тоже был
     необычный.
         Через час мне стало плохо. Голова кружилась так, что я не мог даже
     ходить, только лежал на коврике и молчал. Но становилось все хуже и
     хуже.
         Скоро от боли я уже не мог молчать. Накрыв голову крыльями, я
     вцепился зубами в хвост и сказал себе: терпи. Они Враги, ты Защитник - ты
     не должен плакать... Но на этот раз не помогло. Голова раскалывалась на
     кусочки.
         Хотел позвать Игла, но не смог. От боли не мог говорить с Ментаром, не
     мог вызвать Акуру... Ничего не мог! Только лежал и стонал, потому что
     пока еще держался. Не плакал.
         Боль понемногу менялась. Сначала было словно голову надувают
     изнутри, потом - как будто бьют по голове камнями. Тут уже я не
     выдержал и закричал.
         В глазах словно потемнело, или это в клетке свет выключили - не знаю.
     Больно, больно... Я кричал и бил хвостом по стене, пока внезапно в камеру
     не вошли люди в железных костюмах. Пятеро. Они бросились ко мне и
     хотели схватить, но я их всех раскидал по сторонам как игрушки, так
     больно было. Один хотел меня за хвост ухватить, я отпрыгнул и упал.
     Стоять не мог. Лежал, и смотрел как люди что-то на меня надевают. Даже
     крылья уже не мог двигать... Потом боль стала такая, что я не выдержал и
     словно заснул. Наверно, это и называется потерять сознание. Не знаю,
     первый раз так было.
         Проснулся я не в клетке, а в стеклянном ящике. Двигаться не мог.
     Только голову поворачивать. С трудом осмотрел себя, и оказалось - люди
     меня всего утыкали железными иголками! Мне так страшно стало, что даже
     не заплакал. Опустил голову обратно и замер. Наверно, меня убьют.
     Инектуту... Она бы спасла, она всегда помогала...
         -Очнулся? - голос Лиар! Я голову сразу повернул и посмотрел на нее.
     Стоит рядом с ящиком, во рту опять палочка с дымом. И смотрит на меня.
     Рядом высокий мужчина со странной черной штуковиной в руках.
         -Тэйк хис шот уанс эгэйн. - приказала Лиар. Мужчина направил на меня
     свою штуковину и некоторое время водил вперед - назад. Я ничего не
     чувствовал, слишком голова болела.
         -Олл райт, ай гат ит. - сказал он потом. Жещина кивнула.
         -Гоу.
     Мужчина ушел. А Лиар посмотрела мне в глаза и рассмеялась.
         -Ты очень фотогеничен, Ариман. - сказала она со смехом. Я чуть не
     заплакал, так обидно стало - ведь знает же, что не могу ее укусить! А она
     стоит и ругается... Я даже зарычать не сумел.
         -Гадина... - хотел сказать громко, но получилось едва слышно. Лиар
     усмехнулась.
         -Узнаю твою породу. Вы готовы рычать даже на смертном одре.
     Издевается надо мной. Давай, давай. Я и не такое заслужил.
         -Я... все равно плакать не буду! - вот так.
     Она рассмеялась и наклонилась к стеклянной стенке.
         -Не станешь? И правильно. Потому что я проиграла битву. Но не войну...
     Проиграла?... Она проиграла?!...
         Хотел зарычать, но не смог. Только писк получился. Мне так плохо
     никогда не было, как в тот раз. Глаза сами закрылись и я опять заснул.
         Когда я проснулся второй раз, железных иголок уже не было. И голова
     почти не болела. Только руки и ноги охватывала странная желтая лента,
     привязанная к мягкому полу.
         Пару минут оглядывался, искал Лиар. Никого не нашел. Попытался
     встать, и с трудом смог. Голова опять закружилась.
         Ящик из стекла не открывался. Я покрутился немного на месте и
     попробовал сломать стенку. Но ничего не получилось. Голова так
     закружилась, что я упал.
         -Все равно не заплачу! - сказал я сам себе. А как хотелось... Пришлось
     лечь на пол и накрыть голову крылом.
     Немного полежав, я вспомнил про Игла. И сразу принялся его звать. Он же
     говорил, что поможет!
         Игла я нашел не сразу. А когда нашел, голова так болела, что говорить
     почти не мог. Только и сумел в двух словах рассказать. Грифон
     рассвирипел прямо, зарычал громче меня и сказал, чтобы я ничего не
     боялся - он скоро им всем покажет. Я не поверил. Если бы мог показать, не
     сидел бы пятнадцать лет в клетке. Успокаивает он меня просто.
     Потом пришла Лиар. Уселась на стул возле стекла и на меня смотрит.
         -Ариман, как ты себя чуствуешь? - спросила. Теперь я зарычать сумел,
     правда слабо. Она вздохнула.
         -Дракон, мне важно это знать.
     Я отвернулся к другой стенке и не ответил. Лиар встала, обошла ящик и
     снова села перед моим носом.
         -Мы не смогли стереть твой разум. - сказала она мне. - В твоей крови
     оказались те же самые гены, что и у одного необычайного дракона,
     найденного полторы тысячи лет назад нашими предками в обломках
     неизвестного корабля. Исследуя этот корабль, мы научились проникать
     между мирами...  Но главное: обнаруженный в обломках алый дракон по
     имени Винг Демон был неподвластен псионике. Когда предки попытались
     сломить его волю, дракон полностью потерял память, но не поддался.
     Мне было очень интересно, но я молчал. Женщина приблизилась
     вплотную.
         -Ариман, мы уверены - ты потомок того дракона!
     Я снова отвернулся, но Лиар не отставала. Она опять обошла ящик и села
     передо мной.
         -Теперь нам понятно, откуда у тебя паранормальные способности.
     Перед тем как отправить Винга Демона в лагерь смерти, у него взяли
     множество образцов тканей, в том числе и семя. Видимо, колонисты
     Тегома захватили для опытов как раз его образцы, желая понять природу
     сверхестественных способностей Винга.
         Почему она все это рассказывает?... И постоянно поглядывает на черную
     коробочку в углу клетки. Может, она проверяет - знаю я или нет?... Ой! А
     если эта коробочка читает мысли?!
     Я вздрогнул даже, а Лиар сразу заметила что-то в своей коробочке и
     улыбнулась.
         -Да, да. - она говорила очень быстро, словно спешила все рассказать
     пока не поздно. - Гены Демона в тебе проявились доминантой. Такой удачи
     мы не ждали, дракон. Нам в руки попал носитель всемогущества! Теперь,
     сравнив твой геном с образцами нашей пленницы, мы выделим
     необходимые цепочки генов и смоделируем человеческий вариант ДНК!
         Наверно она проверяет, глупый я или нет. Точно! Она боится, что я стал
     глупый после той антилопы, и сейчас говорит глупости, чтобы проверить -
     я поверю или нет! Ха!
         Я мрачно усмехнулся и повернул голову в сторону. Лиар сразу обошла
     клетку и снова уставилась на меня, то и дело бросая взгляд на коробочку.
         -Ты понимаешь меня, Ариман?
         Я сказал "ха" и не ответил. А Лиар почему-то обрадовалась! Она
     вздохнула с облегчением и произнесла в сторону:
         -Хис майнд ис ин нормал кондишн, донт уорри.
         Кто-то тихо засмеялся. Я стал смотреть по сторонам, однако никого не
     заметил. А Лиар опять села на стул и уставилась на меня. Но теперь совсем
     иначе. Довольная какая...
         -Хорошо, что мы догадались проверить твой геном перед стиранием
     памяти. - сказала женщина спокойно. -Попытка записать новую матрицу
     просто убила бы тебя. А ты нужен мне живой, Ариман. Живой и
     невредимый. Так что выздоравливай, малыш. - рассмеялась Лиар.
     Я хотел опять отвернуться, но передумал. Все равно она перейдет на
     другую сторону.
         -Можешь смеяться хоть два дня. - сказал я мрачно. -Я не стану плакать.
     Я Защитник.
         -Защитник? - усмехнулась женщина. -А ты хоть знаешь, кто такие Враги?
     Я чуть не ответил "Игл мне уже рассказал, кто". Но вовремя удержался.
         -Не знаю.
         -Драконы!
         -Ну и что?
     Лиар наклонилась ко мне.
         -Ты тоже дракон. Ты и есть Враг!
     Я сказал "ха" и накрыл голову крылом. Лиар помолчала немного.
         -Мы все равно сумеем тебя использовать. - сказала она наконец. -Если
     не прямо, то косвенно.
     Тут уже мне стало так интересно, что не удержался.
         -Лиар, почему ты все это говоришь? - спросил я негромко. -Я же дракон,
     враг. Зачем рассказываешь?
     Она опять усмехнулась.
         -Потому что я ненавижу драконов.
     Ненавидит?...
         -Но почему? - спросил я. - Что я тебе сделал плохого?
         -Ты - ничего. - пожала она плечами. -Но ты дракон. А я ненавижу ваш
     род, Ариман. От истребления со стороны драконов некогда бежали мои
     предки, бежали в чужой мир, без надежды выжить. Но мы выжили. Мы
     создали свою Империю, мы обезопасили ее от потенциальных врагов, мы
     превратили чужой мир - в наш. И спустя полторы тысячи лет вернулись
     домой...
     Лиар нахмурилась.
         -Вернулись только для того, чтобы узнать об истреблении всех людей!
     Она наклонилась ко мне и с угрозой сказала:
         -Империя должна все знать о вашем проклятом роде, дракон. Каждая
     деталь - даже твоя реакция на этот рассказ - может нам помочь. Помочь
     уничтожить вас всех!
         -Но... но... - я от непонимания сел на хвост и распустил оба крыла.
     -Зачем?! Зачем уничтожать, зачем убивать?! Неужели нельзя жить мирно?!
         -С драконами - нельзя. - твердо ответила Лиар. - Вы Враги.
         -Это злые драконы - враги. - возразил я. - А я добрый. Я людей
     защитить должен, а ты меня ненавидишь! Разве так можно?!
     Она рассмеялась.
         -Ты не добрый, а глупый дракон.
         -Нет. - серьезно ответил я. - Я не глупый. А вот ты - глупая женщина. И
     злая. Зачем ты убила богиню бабочек? Она была такая маленькая и
     красивая! Как могла такая маленькая богиня причинить тебе вред?!
     Обязательно надо было ее убивать?! - крикнул я. -Если так ненавидишь
     бабочек, посадила бы в клетку, как меня!
     Лиар пару минут молча смотрела мне в глаза, а потом расхохоталась.
         -Это надо рассказать Тэйлору... - пробормотала она сквозь смех и
     встала. - А ты веди себя хорошо. - сказала мне. -И тогда, может быть, я
     тебя отпущу.
         -Не отпустишь. - мрачно ответил я. -Я же знаю, что ты обманываешь.
         -Обманываю. - согласилась Лиар. -Но тебе лучше не знать, что тебя
     ждет.
     И она вышла, громко смеясь.
     А я первый раз в жизни подумал, что люди тоже бывают разные.







                                      13






         Над Ун-Тоаном вились воздушные змеи и ленты. У кажого храма горел
     высокий костер, украшая небо разноцветным серпантином дымных столбов.
     Все улицы были полны радостными жителями, тысячи цветов наполняли
     воздух сводящим с ума ароматом... В город входил новый бог.
         Волшебством возникший за одну ночь на окраине города,
     серебристо-белый, двухэтажный мраморный дворец был буквально засыпан
     цветами. Вспышки огненных ромашек в небе заставляли Солнце стыдливо
     прятаться в тучи, звучала музыка, в парке вокруг Храма Аримана танцевали
     сотни людей. А с севера, гордо трубя, в город вступал караван
     разукрашенных золотом и драгоценностями слонов.
         Файтер, усыпанный алмазной пылью, напоминал огромный бриллиант.
     Он сидел в паланктине на спине первого слона, озираясь по сторонам и
     заставляя себя приветственно помахивать крыльями. Слон покачивался под
     тяжестью грифона.
         -Скажи честно, неужели тебе это не нравится? - негромко спросил
     молодой погонщик, примостившийся на шее могучего зверя. Смуглый,
     черноглазый юноша был одет в белые с золотом одежды жреца, все волосы
     были тщательно выбриты. Несмотря на это, Кондор наслаждался
     триумфом.
         -Нравится. - признался Файт. -Хотя в душе я содрогаюсь от ужаса.
         -Почему? - изумился человек, не забывая улыбаться красивицам внизу.
         -Ракшас самый настоящий колдун. - негромко заметил грифон. -Чтобы
     так влиять на массы, одной силы недостаточно. Он владеет неизвестными
     способностями, магией... Бррр, сам не верю, что это я говорю.
         -Отчего же? - Кондор на миг повернулся к другу. - Магия существует,
     Файт. А Ракшас могучий маг, это не вызывает сомнений. Назидания гласят,
     что Враги были наделены великой демонической силой...
     Грифон фыркнул.
         -Назидания, ха.
         -Зря фыркаешь. - спокойно возразил юноша. -Напомни мне, как звали
     атеиста, оказавшегося сыном отрицаемого им бога?
     Файтер вздрогнул и некоторое время молчал.
         -Игл не бог. - сказал он наконец. -Игл - просто историческое лицо.
         -Вот и Назидания - книга по истории.
         -Назидания - бред садистов, гимн маниакам. - отозвался грифон.
     -История не могла быть такой.
     Кондор улыбнулся
         -Кто же требует верить каждому слову? Ты смотри на общую картину.
         -Я и смотрю. - мрачно заметил пернатый воин.
         Слоны уже двигались по главной улице города, сопровождаемые
     толпами ликующих жителей. С верхних этажей жилых зданий на грифона и
     человека сыпались цветы.
         -Никогда не видел подобных животных... - Кондор погладил слона по
     голове. -А ты, Файт?
         -Я читал. Они с погибшей планеты Земля, родины всех людей. На
     Тегоме никогда не находили таких крупных форм. Самый большой зверь...
         -...Грифон. - пошутил юноша. Файт фыркнул.
         -Смешно. Самый большой зверь нашего мира не крупнее человека.
     Знаешь, что это означает? - внезапно подался вперед грифон.
         -Скоро узнаю. - отозвался Кондор. - Одна очень умная птица расскажет.
         -Это значит, что Тегом гораздо древнее Земли. - негромко произнес
     Файтер. -Эволюция всегда движется от примитивных крупных форм к
     более совершенным мелким.
         -Выходит, грифоны примитивнее людей? - хитро усмехнулся Кондор.
         -Биологически - несомненно. - кивнул Файт. -Наш организм гораздо
     проще устроен, за исключением обмена веществ. Его эффективность у
     грифона более чем в пять раз превосходит человеческую, и только
     поэтому продолжительность нашей жизни достигает шестидесяти лет. Имей
     мы обмен веществ как у кошачьих - и летающие грифоны умирали бы от
     старости на двенадцатом году жизни.
         -Ты серьезно? - встревожился Кондор. Файт улыбнулся.
         -Это все теории, друг. Я учился по книгам, ни разу не проводя опытов
     самостоятельно.
     Юноша завистливо вздохнул.
         -И как только в твою голову помещается столько знаний...
         -Мозг грифона почти в шесть раз совершеннее человеческого, потому
     что он примерно во столько же раз меньше. - ответил Файт. - Многие
     древние авторы соглашались, что мы не могли стать разумными
     самостоятельно. Слишком неудачная у нас физиология для разумных
     существ. Почти все исследователи сходятся на идее об исскуственном
     происхождении грифонов... - Файтер помолчал, обоняя ароматы цветов, и
     добавил:
         -Лично я склоняюсь к мнению великого Анубиса. Он считал, что
     грифоны были созданы как декоративные животные.
     Человек с интересом обернулся к грифону.
         -Неужто мой юный друг становится верующим? - усмехнулся он.
     Файтер даже зашипел от возмущения.
         -Ты, ты... обезьяна безхвостая! Только попробуй еще раз обвинить меня
     в креативизме!
         -В чем?!
     Грифон вздохнул.
         -Есть одна псевдонаучная теория, о создании жизни богом. Она носит
     имя креативизм. В нашем случае имело место вмешательство
     инопланетного разума, нечто вроде панспермии, только касательно разума.
     Грифоны были созданы из некоего вида неразумных птиц, а затем генетики
     изменили наш мозг, подарив разум.
         -Созданы?
     Файт поднял мускулистую руку и выпустил когти, покрутив пальцами в
     воздухе.
         -Например, руки... - улыбнулся он непонимающему юноше. - И я ведь
     разговариваю с тобой, Кондор. Это уже подразумевает сложный речевой
     аппарат и голосовые связки, специфическое устройство гортани - которая,
     кстати, у грифонов почти точно повторяет человеческую, и не имеет
     никакого отношения к птицам... Полет требует от организма огромных
     ресурсов, однако наши крылья устроены настолько эффективно, что мы
     способны десятки минут висеть на месте словно колибри, и не тратить на
     это больших сил. А уж каким образом я летаю при массе как у лошади... На
     этот вопрос я пока ответа не нашел.
     Файтер распушистил перья на шее.
         -Но самое главное, Кон - внешний вид. - сказал он спокойно. - Ну не
     верю я, чтобы на свете мог сам по себе возникнуть гибрид льва и орла.
     Природа не терпит таких экспериментов. Мы должны были стать либо
     птицами, либо млекопитающими без перьев. Однако я наполовину покрыт
     перьями, и имею клюв. Грифоны рождают живых детей, которых
     выкармливают молоком - вот даже специальная канавка на клюве, но
     наших детей называют птенцами, и правильно делают - как еще назвать
     покрытое перьями существо с головой и крыльями орла? И при всем этом
     мы словно сошли с картинки любого рыцарского романа людей. Нет, Кон,
     если у грифонов и был предок - он весьма слабо напоминал сегодняшнего
     геральдического зверя. Нас создали.
     Кондор задумчиво потер подбородок.
         -И кто же эти благодетели? - спросил он негромко.
     Файт долго не отвечал.
         -Я находил несколько упоминаний... - произнес он наконец. -Не уверен,
     что им можно верить.
         -И все же?
     Синие орлиные глаза посмотрели в черные человеческие.
         -Не будем об этом, хорошо?
     Кондор долго смотрел в глаза своего друга. Затем медленно кивнул.
         -Хорошо, Файт. Не будем.
         Впереди возвышались бело-серебристые стены Храма Игла-Маканткуку.
     Вдоль дорожки, ведущей к воротам, выстроились в два ряда тучан-мака с
     обнаженными клинками. Грифон с некоторым смущением узнал во главе
     почетного караула Адракха.
         -Я должен поговорить с ним. - шепнул он Кондору. Тот покачал
     головой.
         -Не сходи с ума. Мы войдем в храм, примем все полагающиеся новому
     богу почести, а потом поговорим.
         -Но...
         -Тссс! Смотри!
         Из ворот Храма Игла вышла небольшая процессия колдунов. Впереди
     шагал Некец-Макантуку, по такому случаю сменивший головной убор из
     перьев грифона на другой, украшенный сине-золотистыми перышками
     неизвестной птицы. Файт усмехнулся.
         -Сейчас будет речь, как и предупреждал Ракшас...
         Он не ошибся. Выступали по очереди все колдуны, грифону пришлось
     выслушать несколько часов поздравлений на непонятном ему языке. Некец
     в торжественной обстановке нарисовал на каждом крыле Файтера знак
     единения богов Утукмаца, восьмиугольник с жирной точкой внутри. Только
     затем смертельно уставшего грифона вместе с Кондором оставили в покое.
         Правда, ненадолго. Едва Файтер успел залезть в бассейн, желая смыть
     алмазную пыль, как из внутренней двери в зал вошел Ракшас. Днем дракон
     казался еще более грандиозным чем ночью, он переливался алыми
     бликами словно скульптура из мириадов зеркал. Грифон и человек
     встретили гостя настороженным молчанием.
         -Молодец. - коротко сказал дракон. -Все прошло отлично.
     Файт вздохнул.
         -Как думаешь, меня попытаются похитить?
         -Мы не станем ждать. - усмехнулся Ракшас. -Завтра вечером новый бог,
     гость великого города Ун-Тоан, отправится осматривать свою страну. Один.
     Без охраны - кому придет в голову похищать бога?!
     Кондор нахмурился.
         -Ракшас, я отправлюсь с Файтером.
         -Нет. - отрезал дракон. -Тебя убьют на месте, как свидетеля. Их
     интересует только грифон.
         -Но...
         -Он прав, Кон. - хмуро прервал Файтер. -Меня должны будут взять
     живым и невредимым, а вот любого заметившего похитителей свидетеля...
     Ты останешся здесь.
         -Файт. - только и сказал юноша.
         -Ты мой друг - ответил грифон. -Я не хочу твоей смерти.
     Человек молча отвернулся. Файтер помолчал, а затем обратил на дракона
     не слишком приветливый взгляд.
         -А ты, Ракшас, мой должник. - сказал он негромко. -И большой.
         -Я умею быть благодарным. - усмехнулся дракон. -Адракх рассказал мне
     о твоих словах, в плену.
     Внезапно Ракшас шагнул вперед и наклонил голову, приблизившись к
     грифону вплотную.
         -Хочешь стать бессмертным, Файт? - спросил он спокойно.




                                       ***







          Укутанная в теплую одежду Фатея сидела у камина и пила чай. За ее
     спиной Игл заканчивал приготовления к отлету.
     Трое Зажигающих молча следили за действиями грифона.
         -Девушке будет лучше остаться здесь... - в очередной раз начал было
     друид, но Игл прервал:
         -Возможно, так было бы лучше для вас. Но не для нее. Фатея свободна,
     она имеет право выбора.
         -Она совсем молода и неопытна. Игл, ты мудр, ты должен видеть
     разницу...
     Грифон вздохнул.
         -Я-то вижу. - кивнул он. - А вот вы не видите, как страдает девочка.
     Игл понизил голос.
         -У нее сейчас самый опасный период, именно в эти годы люди
     совершают наибольшее число самоубийств...
         -Но чем же ты сможешь помочь?
         -Я маг. - грифон коснулся Короны.  -Полагаю, я смогу подарить ей
     красоту.
     Фатея поперхнулась чаем и едва не упала на пол. Игл быстро обернулся.
         -Не волнуйся, малышка.
         -Игл, что ты сказал?!...
         -Я смогу подарить тебе красоту. - повторил грифон. -Но не сразу. Это
     очень сложное колдовство называется "пластическая операция",  и просто
     так его не исполнить. Зато если мы найдем мой корабль, спрятанный в
     недрах горной гряды Унгол, ты станешь самой красивой девушкой в мире,
     Фатея. Или даже не девушкой... - Игл таинственно усмехнулся и вернулся к
     сборам.
         -Корабль? - удивленно спросил второй Зажигающий. Грифон кивнул.
         -Тот самый звездолет, на котором грифоны прилетели в этот мир. -
     пояснил он. -Машина старая и медленная, поэтому ее законсервировали и
     погрузили в статическое поле. Даже если за тысячу лет ангар разрушился,
     корабль должен был уцелеть. А мелкие неполадки я исправлю и сам.
         -Но где же находятся упомянутые тобой горы, Игл?
         -На материке, разумеется.
     Друиды переглянулись.
         -О Игл, не торопись. - начал третий, молчавший до сих пор человек. -За
     тысячу лет многое изменилось в нашем мире.
         -Этого мне говорить не обязательно. - заметил грифон.
         -Материк принадлежит жутким пришельцам из иного мира, именующим
     себя "воинами асцтавок", - продолжил друид. -Как бы силен ты ни был,
     против армии летающих врагов тебе не устоять.
         -Не волнуйтесь. - спокойно возразил грифон. -Вы пока не знаете, кто я
     такой.
         -А сумеешь ли ты уберечь Фатею от отравленной стрелы в ночи? - тихо
     спросил человек, и Игл вздрогнул.
     Друид не дал ему ответить.
         -Мы помогли тебе, Игл. - сказал он спокойно. - Позволь же довершить
     доброе начинание.
     Грифон прекратил паковать припасы и опустился на пол.
         -Да, вы помогли мне. - Игл вздохнул. -И я очень благодарен вам за
     поддержку.Если понадобится любая посильная помощь - можете смело
     расчитывать на меня. А я могу многое, поверте.
         -О нет, это мы хотим помочь тебе, Игл. - улыбнулся Зажигающий. -Мы
     дадим вам проводника, побывавшего на материке и вернувшегося обратно.
     Грифон удивленно распустил крылья.
         -Вы посылали экспедицию на материк?
         -Три года назад - кивнул друид. -Вернулся лишь один человек, тяжело
     раненный, почти безумный. Нам пришлось приложить немало усилий,
     чтобы вернуть его к жизни.
     Игл задумался.
         -Он надежен?
     Зажигающие с улыбкой переглянулись.
         -Ты знаешь этого человека, о Игл. Его зовут Кай.
     Грифон прищурился.
         -А теперь начистоту: вы не хотите выпускать меня из виду, так?
     Друиды молча склонили головы.
         -Это не шпионаж, о Игл. - негромко сказал один из них. -Мы хотим
     получить знания. Кай очень хороший разведчик, и будет полезен вам.
     После возвращения с материка он сильно изменился. Приобрел
     безупречную память и великолепную реакцию, навыки владения
     метательным оружием. Он не стеснит вас, но может спасти в случае
     опасности.
         -Хорошо. - Игл кивнул. - Я ваш должник, и исполню эту просьбу. Слово
     Игла - нерушимо: Кай вернется живым. Я доставлю его сам.
     Грифон поднялся на ноги и потянулся как лев.
         -Если мой поиск увенчается успехом, я дам вам знания, люди. -
     негромко произнес он. -Клянусь в этом своей жизнью. Меня так редко
     просили о знаниях, что я исполнил бы эту просьбу для любого...
         Игл тяжело вздохнул и закрыл большой сундук, в котором находились
     припасы и одежда для Фатеи. Друиды молча следили.
         -Металл о котором я просил, доставили? - спросил грифон.
         -Сегодня утром.
         -Отлично. - Игл потер крылья. -Фатея, залезай - он присел перед
     девушкой. -Полетели во двор. Сейчас там начнется редкостное
     представление.
         Фатея забралась на спину грифону. Тот кивнул Зажигающим и мягким,
     кошачьим шагом направился к выходу из помещения. Люди шли следом.
         На дворе замка уже собрались несколько десятков друидов, следивших
     за Иглом с выражением восторга и недоверия. Возле ворот, у крепостной
     стены стояли две большие подводы, груженные металлическими листами.
     Игл с заметным удовольствием осмотрел материал.
         -Намного лучше ожидаемого... - пробормотал он. -Фати, спускайся.
     Девушка спрыгнула на землю.
         -Отойдите немного. - обратился Игл к любопытным людям. -Сейчас
     будет жарко.
         Обождав с минуту, грифон довольно кивнул и поднялся на задние лапы.
     Когтистая рука выхватила из стопки железных листов сразу пять,
     привычным движением разложив их в виде ромашки вокруг Игла.
         Несколько секунд грифон задумчиво глядел на металл. Затем
     стремительным движением провел когтем сложный профиль по одному из
     листов. И люди невольно отшатнулись.
         Стальная заготовка распалась на две, словно Игл разрезал бумагу, а не
     металл. Коготь грифона ярко светился зеленоватым огнем, от железных
     листов поднималась слабая дымка - Игл резал металл на ломтики, как
     масло. Даже Зажигающие потрясенно переглянулись.
         Минут через десять на обугленной земле лежала гора стальных деталей.
     Грифон с усмешкой подул на коготь, и обернулся к людям.
         -Отвернитесь, - посоветовал он спокойно. -Сварка вредна для зрения.
         Никто его совету не последовал. Пожав крыльями, Игл поднял два куска
     железа и приставил друг к другу.
         На этот раз коготь засиял ослепительным синеватым пламенем.
     Стремительно, привычно, Игл соединял детали в нечто огромное,
     понемногу начинавшее напоминать клетку. Полчаса спустя на траве
     высилась странная скошенная назад конструкция из стальных балок,
     больше всего похожая на скелет корабля.
         Создатель задумчиво обошел свое детище. Люди с изумлением
     наблюдали, как Игл взмахнул крыльями и взлетел на верхние ребра
     конструкции.
         Грифон несколько раз подпрыгнул на остове будущего корабля, явно
     проверяя его прочность. В двух местах Иглу потребовалось вновь пустить в
     ход свою силу, еще одно ребро пришлось заменить. Наконец, добавив
     несколько распорок, грифон удовлетворился скелетом корабля и спрыгнул
     на землю.
         -Нарекаю тебя "Летающая цистерна" - пробормотал Игл, продолжая
     осмотр. Теперь уже все догадались, что перед ними будущий корабль.
     Однако задать вопрос решилась только Фатея.
         -Игл, это корабль? - спросила она несмело. Могущество грифона
     поразило ее не меньше чем остальных, однако с каждым мгновением
     девушка все больше верила в слова Игла о красоте.
         -Верно, корабль... - рассмеялся крылатый маг. -Вернее, скоро станет
     кораблем. Летающим.
         Грифон поднял с травы несколько металлических листов и приложил к
     бокам своей конструкции. Форма фюзеляжа не позволяла плоским листам
     прилегать плотно.
         Игл обошел остов будущего корабля кругом, и внезапно отступил на три
     шага назад. Потрясенные друиды увидели, как повинуясь жесту крыла,
     стальные листы плавно изогнулись по профилю сечения, словно некая рука
     натянула бумагу на решетчатый каркас. Грифон довольно фыркнул, и
     тщательно осмотрел дело своих когтей.
         -Должно называться самолет, хотя в данном случае этот термин
     применять не стоит. - сказал он задумчиво. Обойдя большую железную
     бочку кругом, Игл добавил:
         -За авиацию обидно.



                                       ***






         В следующий раз я проснулся уже в своей клетке. Только теперь здесь
     поставили большую стеклянную коробку с водой, наверно вроде бассейна.
     Я воду долго нюхал, осторожно попробовал языком - вроде нормально.
     Тогда залез и вымылся, наконец! Сразу почувствовал себя намного лучше.
         Покрутившись вокруг ящика с песком, я уселся на коврик и принялся
     думать. Лиар сказала, что не смогла стереть мой разум, потому что не
     хочет моей смерти. Интересно... Она не смогла меня убить, потому что не
     хочет убивать. И еще постоянно держит во рту палочку с дымом. Значит,
     Лиар правда ненормальная! Меня похитила сумасшедшая женщина.
         Которая убила богиню бабочек... При этом воспоминании я
     непроизвольно зарычал. Лиар... Интересно, как человек на вкус? Вот бы ее
     попробовать... Даже если невкусная - все равно сьем, рррр!
         Немного подумав, я решил рассказать обо всем Иглу и спросить совета.
     Закрыл глаза. Картинка появилась мгновенно, грифон опять рисовал
     что-то. Я тихо подошел и заглянул.
         Он меня рисовал! Так похоже, что я чуть не подпрыгнул. На белом
     листе был нарисован красный дракон, и здорово нарисован. Я даже не
     думал, что меня можно так красиво нарисовать - а Игл смог. Я не сразу
     заговорил, смотрел на картинку.
         -Игл, привет. - сказал я наконец. Он подскочил.
         -Ариман! Ты жив?! - грифон отбросил картину и уставился на меня. Я
     улыбнулся.
         -Жив. Меня всего утыкали иголками, хотели стереть память... - начал я
     рассказ. Игл слушал очень внимательно. Пока я не сказал, как звали
     дракона, от которого я произошел.
         -Ариман, повтори последнюю фразу. - медленно произнес грифон. Я
     даже испугался, как он на меня посмотрел.
         -Лиар говорила, я произошел от алого дракона по имени Винг Демон. -
     повторил я.
         Игл ничего не сказал. Он просто свалился на пол. Я перепугался, хотел
     его поднять, но моя рука насквозь прошла! Только сейчас вспомнил, что
     меня ведь там нет, рядом с ним!
         -Игл, очнись! - закричал я. -Игл!
         -Со мной все в порядке. - ответил грифон. Он медленно поднялся и
     прислонился к стене, но крылья волочились по полу. - Дай только придти в
     себя...
         Пришлось ждать довольно долго. Наконец, Игл встряхнулся и сел на
     коврик, уставившись на меня огромными голубыми глазами.
         -Ариман... - сказал он тихо. -Ариман, ты потомок того самого дракона по
     имени Винг, о котором я тебе рассказывал.
     Ух ты!
         -Правда?!
         -Если Лиар не солгала, то да. - кивнул грифон. -И это значит, что ты на
     самом деле бог.
     А он что, не верил?
         -Конечно, бог. - удивился я. -А как же?
         -Нет, ты не понял. - улыбнулся Игл. -Ты можешь делать все, что
     захочешь. Ты всемогущ. Это называют Силой, и я владею лишь небольшой
     долей истинной мощи полноценного Диктатора. А Винг был вторым по силе
     Диктатором в мире, Ариман.
     Вторым?
         -А кто был первым? - с досадой спросил я.
         -Тот, кто сделал меня магом. - серьезно ответил грифон. -Дракон по
     имени Скай.
     И вот так всегда.
         -Нет чтобы мне быть потомком Ская... - мрачно заметил я. Игл
     улыбнулся.
         -Малыш, ты же мне теперь как сын. - сказал он ласково. -Винг был моим
     лучшим другом, ближе брата.
         -Очень приятно. - невесело ответил я. -Только вот что мне с этим
     делать? Теперь Лиар меня точно не отпустит, а ты помочь не смог...
     Игл вздрогнул и понурил голову.
         -Да, я не смог помочь тебе. - сказал он тихо. -Прости меня, малыш. Я
     вновь подвел.
     Ой...
         -Игл, не обижайся! - я даже хвост закусил от волнения. -Пожалуйста, не
     надо! Я же знаю, ты мне помочь хотел, просто не смог! Не обижайся!
         -Я проклят, Ариман. - тяжело ответил грифон. -Я приношу только горе.
     Из-за меня погибла цивилизация грифонов, я не смог спасти свою семью, я
     как идиот попался в ловушку Лиар... А теперь не могу защитить ребенка!!!
     Игл так зарычал, что у него в клетке вода в бассейне заколыхалась.
         -Игл, ты не виноват! - я испугался даже, чтобы с ним ничего не
     случилось. -Игл, это не ты, это Лиар виновата!
         -Нет, это мое проклятие. - хмуро сказал грифон. -Все кого я знал - или
     мертвы, или в плену, как ты.
     Ну что мне теперь с ним делать?!
         -Игл... Игл, не все! - вспомнил я. -Ракшас ведь в полном порядке!
         -Откуда мне знать, что с ним за пятнадцать лет случилось? - возразил
     Игл. Потом задумался. -Постой, постой... Ракшас рассказывал мне свою
     историю. Он говорил, что был рожден из семени одного странного
     дракона, на которого не действовали пси-эммитеры людей... Неужели
     Ракшас - сын Винга?! - потрясенно прошептал грифон.
         -Игл, подожди. - я головой затряс. -Если Ракшас - сын Винга, а я -
     потомок Винга, то кто же для меня Ракшас?
         -Он твой отец. - удивленно ответил Игл. -Разве я не сказал?
     Вот теперь упал я. Как - отец?... Как это?! У меня... У меня есть отец?! Как
     у людей?!!
         -Игл, ты... ты.. ты не... не шутишь?.. - тихо спросил я почему-то хриплым
     голосом.
         Грифон смотрел на меня так странно, что даже захотелось прервать
     разговор и спрятаться куда-нибудь. Подумать.
         -Малыш, не волнуйся. - вдруг сказал Игл. Нормально, твердым голосом.
     -Сейчас мы с тобой полетим прямо на свободу.
     Я пока не совсем пришел в себя после слов о Ракшасе, поэтому не
     удивился. Просто спросил - как?
         -Слушай. - Грифон вскочил на ноги. -Сила Диктатора, иначе называемая
     флюктуальность - на самом деле никакая не сила. Это внутреннее свойство
     твоего и только твоего организма, Ариман - организма Диктатора. Ты
     способен по желанию изменять вероятность любого события в
     материальном мире - причем, если ты действительно внук Винга, то почти
     в любых пределах.
     Игл резко кивнул.
         -А ты не можешь не быть внуком Винга - слишком похож. Я с самого
     начала как чувствовал... Итак, малыш, вот главное, что тебе предстоит
     запомнить: ты владеешь практически безграничной силой, но ничего не
     знаешь о магии.
         -Селена... - начал было я, но Игл перебил.
         -Она только начала, ты не успел узнать ничего важного. С другой
     стороны, я - маг Седьмого Круга, с двухвековым стажем. Однако я-то
     пользуюсь энергией вакуума! Поэтому мои силы легко нейтрализовать,
     достаточно отрезать сектор пространства модуляторами Нилмера... -
     грифон запнулся. Пару минут размышлял.
         -Твою силу, в принципе, тоже можно перекрыть. - сказал он наконец.
     -Но это в сотни раз сложнее. Понадобится фазовый конвертор вероятности,
     настроенный в противоамплитуду и постоянно измеряющий...
     Тут Игл принялся говорить глупости. Я немного послушал, затем сказал:
         -Все понятно.
     Грифон запнулся.
         -Прости, увлекся. - бросил он коротко. -Итак, главное: в моей камере ты
     не только сохранишь силу, но и вернешь мне способности мага. Значит,
     тебя надо перенести в мою камеру.
         -Всего-то? - усмехнулся я мрачно. -Как просто.
         -Очень просто. - кивнул Игл. -Готовся, Ариман. Сейчас я преподам тебе
     первый урок магии - телепортацию на короткие расстояния.
     Телепортация! Некец-Макантуку!
         -Игл, ты знаешь это заклинание?! - вскочил я.
         -Я знаю очень многое. - хмуро ответил грифон. -Только применять
     негде. Готов, малыш?
     Я сел на хвост и приготовился слушать.
         -Готов.
         -Внимай же, ученик Первого Круга. - торжественно произнес Игл.
     Так я сделал.




                                      14






         -Кай, будь добр и расскажи мне, почему ты так не желал принимать
     участие в нашем полете? - негромко спросил Игл.
         Друид вздрогнул и отвернулся от иллюминатора. Громадная
     металлическая сигара мчалась над океаном в сторону заходящего солнца,
     удерживаемая в воздухе магией своего пилота. Внутри "Лецис", как грифон
     назвал свою кошмарную конструкцию по первым слогам "Летающей
     цистерны", царил относительный уют: Игл, обожавший всякие ковры,
     устелил ими весь аппарат, обеспечив своей команде приятное
     времяпровождение в полете.
         -Я не хотел возвращаться на материк. - ответил Кай негромко. -Этот
     шрам, он... оттуда.
     Фатея повернулась к своему мужчине.
         -Расскажи, Кай... - попросила она. Друид тяжело покачал головой.
         -Нет, не могу.
         -Почему? - полюбопытствовал Игл. Управление кораблем его словно не
     занимало - грифон лежал на ковре головой к людям, тем самым
     повернувшись хвостом в сторону движения.
         -Эти воспоминания причиняют мне боль. - ответил воин. -Я помню
     почти все детали экспедиции до нападения крылатых бестий... Потом
     провалы в памяти почти на год. Но те фрагменты воспоминаний, что
     сохранились... - Кай содрогнулся.
     Игл помолчал.
         -Разреши осмотреть твой шрам? - произнес он затем. Друид кивнул.
     Пару минут грифон внимательно смотрел на старую, зарубцевавшуюся
     рану.
         -Очень странный шрам... - заметил наконец Игл. -Я бы сказал, что это
     след скорее когтя, чем оружия. Очень острого, изогнутого когтя.
     Кай вздрогнул всем телом.
         -Я не помню, откуда у меня шрам. - сказал он твердо. - Последнее
     отчетливое воспоминание - полное непонятных машин Хранилище. Едва мы
     узрели его, как началась атака крылатых существ... Больше ничего не
     вспоминается.
     Игл помолчал.
         -Вот карта материка моих времен. - в воздухе возник полупрозрачный
     обьемный рисунок, заставивший Кая и Фатею отшатнуться. Грифон
     спокойно посмотрел на друида.
         -Укажи, где примерно на вас напали.
     Кай задумался.
         -В этом районе. - указал он наконец. Как только палец друида коснулся
     изображения карты, масштаб плавно изменился, приближая местность.
     Человек вздрогнул.
         -Интересно... - протянул грифон. -А точнее?
     Кай всмотрелся в карту.
         -Вот оно. - произнес он вдруг севшим голосом. -Вот оно, нарисовано
     прямо здесь.
         Повинуясь жесту Игла, в воздухе осталось только изображение низкой
     горной гряды, в северной части которой примостился небольшой
     блестящий треугольник. Грифон усмехнулся.
         -Итак, вы обнаружили место, тысячу лет назад именуемое Центральным
     Космодромом Тегома. - заключил Игл. -Поздравляю, Кай. Если материк не
     слишком изменил свои очертания, ваша экспедиция погибла на целых сто
     миль севернее нашей цели.
     Друид удивленно посмотрел на крылатого мага.
         -Но я отлично помню грандиозый грот, углубившись в который мы
     достигли металлических залов - совсем таких же, как на острове... -Кай
     запнулся.
         -Ага, догадался... - удовлетворенно фыркнул грифон. - Теперь
     понимаешь?
     Друид медленно кивнул. Фатея переводила полный тревоги взгляд с Кая на
     Игла.
         -Что?... - девушка напряглась.
         -Мы нашли вовсе не древнее Хранилище. - с расстановкой произнес Кай.
     -Мы нашли функционирующую, полноценную базу неизвестных
     пришельцев.
         -Которая охранялась. - добавил грифон.
         -И в точной копии которой три года спустя нам позволили освободить
     тебя, Игл. - негромко заметил Кай. Пернатый маг глубоко задумался.
         -О том что меня освободили специально, я догадался еще когда читал
     книги по истории. - начал Игл после продолжительной паузы. -Слишком
     много несоответствий между картинами из моей памяти и данными из книг.
     Однако есть множество скользких моментов, особенно подземный
     компелекс, где вы меня отыскали. Я отлично помню ядерные лаборатории
     Иглиана - как-никак, это я их проектировал! И комплекс полностью
     соответствовал моим воспоминаниям.
         -Вот именно, Игл. - заметил Кай. -А что, если это твои воспоминания
     полностью соответствуют комплексу?
         -Ты сам не понимаешь, что говоришь. - улыбнулся грифон. -Я могу
     представить себе дублирование матриц памяти. Я даже могу вообразить
     некое редактирование, с целью скажем изменить дату рождения... Но
     заменить зрительную ассоциацию, которую к тому же создал сам
     подопытный? Невозможно. Для этого понадобится столько же времени,
     сколько жил организм - потребуется заново записать в мозг ВСЕ
     ассоциации после первого редактирования. Проще говоря, чтобы сделать
     такую вещь, некто должен был прожить мою жизнь заново. Абсолютно
     точную.
         -Разве? - улыбнулся друид. -А откуда ты знаешь, что твоя память о
     жизни Игла - на самом деле память? Может, Игл - просто легенда, а ты -
     созданный Короной грифон, в чей мозг была записана разработанная на
     пустом месте сказка? Вспомни, как точно твои воспоминания соответствуют
     нашим легендам. Разве это не наводит на размышления?
         -Моя память вообще не соответствует вашим легендам... - возразил
     несколько встревоженный грифон. -Однако ты прав. Доказать, что я - тот
     самый Игл, чья жизнь стоит у меня перед глазами, я не могу.
         -Тебе нет нужды этого делать. - спокойно сказал Кай. -Философия
     друидов не различает тело и душу. Ты мог родиться кем угодно, грифон -
     однако, имея в памяти полноценную жизнь пусть даже сказочного
     персонажа Игла, ты стал Иглом. Ты - Игл, раз помнишь его жизнь.
     Пернатый маг помолчал.
         -К счастью, я настоящий Игл. - заметил он наконец. -Из грифонов
     только Игл может обладать магической силой такого уровня, какой владею
     я.
     Кай кивнул.
         -Действительно, это сильный довод.
         Десяток минут в салоне "Летающей цистерны" царила тишина.
     Пригревшись под крылом грифона, Фатея незаметно уснула, и Игл нежно
     прижал ее к себе покрепче.
         -Когда мы найдем корабль, я сделаю из нее грифона. - тихо сказал он. -
     Девочка достаточно натерпелась.
         -Уверен ли ты, что так будет лучше? - серьезно спросил друид. -Стать
     иным существом означает в первую очередь - потерять себя.
         -Разумеется, я спрошу ее согласия. - улыбнулся Игл.
         -Дело совсем не в согласии...
         -Знаю. Но не всегда сохранить себя - лучше, чем приобрести новое.
     Полагаю, получить крылья, красоту и силу грифона будет лучше для
     девушки, нежели сохранить себя в обществе где красота - главный
     критерий привлекательности.
         -У нас различные взгляды. - покачал головой Кай. Игл вздохнул.
         -Я бы удивился, будь они одинаковы.
         "Лецис" уже приближалась к побережью материка, и Игл отвернулся от
     людей, взявшись за управление серьезно. Корабль снизился, уменьшая
     сверхзвуковую скорость по направлению к горам. Кай приблизился к
     широкому переднему окну из прозрачной стали.
         -Немного влево. - указал он. -Вон в той бухте стоял наш бриг, и враги
     не сумели его обнаружить. Скорее всего там безопасно.
         Игл молча направил аппарат в указанном направлении. "Лецис"
     промчалась над пляжем и, уменшив скорость до ста миль в час, полетела
     над самыми деревьями. На север.
         Некоторое время в салоне царила тишина. Проснувшаяся Фатея вместе с
     Каем наблюдала за летящими навстречу деревьями, Игл молча управлял
     машиной. Только свистел воздух за бортом.
         Пейзаж за окнами аппарата не радовал взгляд. Хмурое небо прижимало
     птиц к земле, сильный ветер раскачивал вершины хвойных деревьев. Фатея
     внезапно поняла - там холодно. Начиналась зима, а материк был севернее
     большинства островов.
         -Во что превратилась природа... - потрясенно прошептал грифон. Кай
     бросил на него быстрый взгляд.
         -В твои времена материк выглядел иначе?
         -Это был земной рай... - потерянно сказал Игл. - Неужели за тысячу лет
     сместилась ось планеты?... Здесь же был тропический климат! Вон там -
     когтистый палец указал на далекие западные горы - находилось
     высокогорное озеро Тиива, воды которого были столь прозрачны, что я
     видел на дне каждый камешек... Под нами должны быть джунгли, полные
     зверей и птиц! - грифон указал вниз. - Наш город переходил в леса без
     резкой границы, и часто по улицам пробегали животные... О, как прекрасен
     был мир в те дни! - с неожиданной болью произнес Игл. - Почему, почему
     все прекрасное так скоротечно, почему!...
         Люди молча смотрели на холодную лесистую степь. Свинцовые тучи
     мчались по небу, заслоняя Солнце своими мрачными телами. Завывал
     северный ветер, гоня пыль над тысячелетними руинами Рая.
         Игл молчал. Орлиные глаза смотрели невидящим взглядом на могилу
     мечты. В корабле царила мертвая тишина, и лишь ветер яростно выл в
     агонии, раздираемый на части уродливой, чуждой этому миру машиной.
     Стальная стрела мчалась над холодными равнинами единственного
     материка планеты Тегом.




                                       ***






         С гор открывался великолепный вид на Ун-Тоан. Отсюда город
     напоминал игрушечный макет, однажды виденный Файтером на картинке.
     Несмотря на холодный ветер и хмурое небо, грифон наслаждался
     зрелищем.
         Погода действительно оставляла желать лучшего. Последние дни почти
     все время небо было затянуто свинцовыми тучами, часто дул ледяной
     ветер с севера. Жители Ун-Тоана кутались в теплые плащи и накидки,
     недовольно обсуждая ухудшение климата. Как уже знал Файт, столь
     холодная осень случалась весьма редко.
         Внизу, в степи, орлиные глаза грифона углядели небольшое стадо
     слонов. Несколько погонщиков гнали животных в сторону города,
     пользуясь для этой цели длинными и тонкими шестами.
         Файт снизился, желая рассмотреть удвительных зверей подробнее.
     Стадо состояло из шести самок, возглавляемых огромным самцом с
     длинными бивнями. Грифон прикинул, что даже встав на ноги, он едва ли
     превзойдет ростом этого исполина. Пропорциями слон рядом с грифоном
     напоминал коня рядом с человеком.
         -А интересная мысль... - пробормотал Файтер, вновь набирая высоту.
     Взмыв почти до уровня туч, грифон распластал крылья и словно завис в
     потоках воздуха.
         Немного ниже, футах в ста на восток, парила большая хищная птица.
     Она была так поглощена выслеживанием добычи, что не замечала Файтера.
     Грифон уже собирался хорошенько пугнуть своего соседа, когда в его
     голове раздался тихий голос:
         -Какая мысль, Файт?
         -Да вот пришло на ум... - вслух отозвался Файтер. -Отчего бы нам не
     начать разведение слонов? Они отлично заменят грифонам лошадей.
     На другом конце линии связи воцарилось молчание.
         -И часто тебе на ум приходят подобные блестящие идеи? - наконец
     поинтересовался голос.
         -А как же! - ответил грифон. -Последний раз, если не ошибаюсь, мне
     пришла на ум совершенно гениальная мысль: отправиться на поиски
     мифического Хранилища в компании...
         -Тсссс! - оборвал голос. - Идея оказалась успешной, поэтому молчи.
         -Только попробуй заявить, что успехом мы обязаны тебе! - пригрозил
     грифон. -Последние волосы повыдергиваю!
         -Это ты о каких волосах? - невинно спросил голос. - На голове не
     осталось, но может ты имел в виду...
     Файт даже зашипел от возмущения.
         -Говорю, ты обезьяна!
         -У меня, в отличие от некоторых, там шерсть не растет. - ехидно
     заметил голос. Грифону пришлось замахать крыльями, чтобы не потерять
     равновесие от смеха.
         -Хорошо, к делу. - сказал Файт, когда вновь смог говорить. -Как
     изображение?
         -Картинка и звук в норме - отозвался Кондор в голове грифона. -Тебе
     не холодно?
     Файтер усмехнулся.
         -Отличная погода для полетов, ветер помогает удерживать высоту.
         -А вот мне холодно. - вздохнул Кондор. -Ракшас не разрешает зажигать
     огня в храме...
         -Разве ящерицы не мерзнут? - с интересом спросил грифон. Юноша
     фыркнул в микрофон.
         -А ты ему сам этот вопрос задай.
     Файт запнулся.
         -Э-э... Он там?
         -Уже давно. - злорадно сообщил Кондор. Мгновением позже голос
     перешел к дракону.
         -Ящерицы - холоднокровные яйцекладущие, если ты вдруг этого не знал.
     - снисходительно пояснил Ракшас. -А я теплокровное живородящее.
         -Неужели? - изумился грифон. -Удивительно! Как глупо было с моей
     стороны вспомнить о живородящих холоднокровных ящерицах, и
     теплокровных яйцекладущих млекопитающих!
     Дракон запнулся.
         -Хммм... - произнес он наконец.
         Торжествующий Файт направил парение в сторону хищной птицы и с
     большим удовольствием понаблюдал за паникой, в которую та попала при
     виде грифона. Проводив ее взглядом, пернатый воин оглядел горизонт.
         -Ракшас, что там за горы на западе? - спросил он.
         -Где?
         -Я смотрю на них.
         -А, эти... В них нет ничего интересного.
         -Ты так думаешь? - спокойно поинтересовался грифон.
         -Я знаю.
         -Тогда почему на моем радаре яркий сигнал с их направления? -
     негромко спросил Файт.
     Молчание.
         -Вижу. Молодец, птичка.
         -Я теплокровное живородящее. - грифон был неисправим.
         -Сейчас это тебе вряд ли пригодится. - невозмутимо ответил дракон. -Я
     уже отслеживаю сигнал, продолжай работать.
     Файт вздрогнул.
         -Они летят сюда?
         -Нет. Очень яркий сигнал быстро движется на север от побережья.
     Похоже, их корабль совершенно не имеет экранировки. Сейчас построю
     траекторию...
     Ветер раскачивал кроны деревьев, над которыми парил грифон.
         -Та-ак, я уже знаю куда они летят. - раздался голос Ракшаса. -Странно...
         -Что странно, Ракшас? - быстро спросил Файт.
         -Их цель. Сигнал движется прямо к древнему ангару, расположенному
     среди горного массива Унгол, - ответил дракон. -В том секторе есть лишь
     один обЦект, способный привлечь их внимание - звездолет Игла.
     Грифон едва не рухнул на землю.
         -Что?!
         -Старый космический корабль твоего отца. - повторил Ракшас. -Он уже
     тысячу четыреста лет лежит в статическом поле.
         -И ты молчал?! - одновременно воскликнули Кондор и Файт.
         -А зачем мне было вспоминать о том звездолете? - удивился дракон.
     -Старая, медленная машина. К тому же корабль бесполезен: для
     отключения статического поля необходим некий талисман под названием
     "Корона Мертвых Царей", а Игл потерял его полторы тысячи лет назад.
     Если бы я только мог запустить гипердвигатели этого звездолета... -
     мечтательно добавил Ракшас.
         Грифон потерял дар речи и почти десять минут молча парил над
     степью. Наконец Файту удалось справиться с шоком.
         -Я лечу туда. - твердо заявил он.
         -Не увлекайся, птичка. Не улетай далеко от города.
         -Я хочу посмотреть на космический корабль!
         -До него на крыльях лететь пару дней. - пояснил Ракшас.
     Грифон вздохнул.
         -Хорошо, полетаю до вечера над окрестностями, но завтра утром ты
     покажешь мне звездолет!
     Пауза.
         -Подожди. - коротко бросил дракон.
         Несколько минут Файт парил в молчании, тщетно высматривая на
     маленьком экранчике наручного радара след неизвестных пришельцев.
     Наконец, послышался голос дракона:
         -Видимо, звездолет придется посмотреть сегодня. - с досадой произнес
     Ракшас. - Готовся, через час тебя подберет глайдер. Мы летим к ангару.
         -Что произошло?
         -Похоже, их корабль разбился. - недовольно заметил дракон. -Сигнал
     пару раз мигнул и рассыпался на множество мелких фрагментов.



                                       ***






         В клетке у Игла оказалось столько интересного, что я целый час бегал
     по ней, расспрашивая грифона о каждой штуке. Там была такая же
     картинка на стене, как внизу, у драконы! Игл сказал - называется экран.
         Он меня постоянно торопил, говорил - люди могут заметить что я исчез
     из клетки. Пришлось оставить кучу интересных вещей на потом... Обидно.
         -Малыш, ну сколько можно! - сказал наконец грифон. Я подошел к нему
     и погладил крылом. Игл оказался теплый, красивый и очень настоящий.
         -Давай вместе утелепортируемся домой! - попросил я. -Ты только научи
     как, я помогу!
         -Ариман, телепортация - очень опасное заклинание. - серьезно ответил
     грифон. -Тебя я научил только потому, что не имел иного выхода. Обещай,
     что не станешь применять это заклинание без разрешения взрослых.
         -Обещаю. - сказал я. -А теперь давай полетим домой.
         -Скоро, уже скоро... - Игл весь дрожал. -Малыш, дай мне руку.
     Я встал на ноги и коснулся грифона. И тут! Его рука прямо ледяная
     сделалась!
         -Не бойся! - быстро сказал Игл. -Я качаю через тебя энергию.
         Было холодно. Пока Игл рычал и вздрагивал, я смотрел по сторонам -
     думал. Наконец, грифон отпустил меня и радостно засмеялся.
         -Сила! Она вновь со мной, малыш!!!
     Молодец. Так и сказал. Он подхватил меня на руки - сильный, однако... - и
     обнял крыльями.
         -Ариман, ну сейчас держись. - сказал Игл. Опустившись на руки он
     подсадил меня к себе на спину и прижал крыльями.
         -Я и сам ходить могу... - начал было я, но грифон только засмеялся.
         -Ходить?... А кто намерен ходить, малыш?
     А потом, потом такое началось! Никогда бы не поверил - но сам ведь
     смотрел!
         Первое, что сделал Игл - провел когтем на полу клетки большой круг. Я
     даже поцарапать не мог, такой металл был прочный - а он глубокую
     борозду оставил! Вот бы мне такие когти... Потом мы встали в этот круг.
         -Готовся, Ариман. - сказал грифон. -Я окружил нас защитным экраном,
     оружие людей некоторое время будет бессильно. Но ты еще не знаешь
     заклинаний такого уровня, поэтому - ни в коем случае не падай!
     Я неуверенно засмеялся.
         -Постараюсь...
         -Уж постарайся. - заметил Игл, и сказал что-то непонятное.
         Царапина от когтя засветилась зеленым огнем. Некоторое время она
     только шипела, а потом мы вниз провалились, вместе с куском пола! Я от
     удивления чуть не упал, хорошо что грифон крыльями помог.
         -Держись крепче, Ариман! - крикнул Игл.
         И мы полетели! Без крыльев полетели, грифон просто мчался по
     железной трубе как Селена, когда с Нюктой говорит! Только в двести раз
     быстрее.
         Как только мы пролетели один коридор, что-то завыло, и я сразу
     вспомнил Золотую Комнату. Игл, наверно, тоже там бывал - он быстро
     завернул в другую трубу, потом в третью... И вдруг мы оказались в
     огромной яме с лестницами по стенам. Грифон осмотрелся.
         -Шахта грузового лифта. - сказал он быстро. -Ариман, в какой стороне
     ты видел лестницу к драконессе?
     А?!...
         -Игл, мы что - не домой летим?!
         -Нет конечно! - рассердился он. -Мы даже на одну милю не улетим
     сами. Надо захватить истребитель и разрушить контрольные структуры
     базы, только потом можно будет не опасаться погони.
         Я ответить не успел. Из коридора появились пятеро людей в белых
     одеждах, они показывали на нас пальцами и кричали.
         Игл так прыгнул вверх, что у меня в глазах потемнело. Мы летели мимо
     решетчатых коридоров и всяких штуковин, почти все были железными... И
     тут я узнал!
         -Игл, вон там! - закричал я. -Вон коридор, где тот человек шел!
         И правда, это было то самое место. Даже решетчатая труба осталась.
     Грифон быстро огляделся и рванулся вниз по лестницам.
         -Наш единственный шанс - внезапность. - сказал он, пока мы мчались
     вниз. -Они уверены, что мы направимся на поверхность, там и станут
     готовить встречу. А мы поступим наоборот!
     Пока говорили, уже долетели до железной дорожки. Игл с разгона встал на
     ноги и бросился вперед.
         -Прыгай! - крикнул он мне перед первой дверью. Я спустился с его
     спины и отошел на пару шагов назад, а Игл размахнулся и ка-ак врезал
     прямо в дверь рукой!
         Я думал, сейчас грифон назад отлетит. Вместо этого была вспышка
     синего огня, и дверь разлетелась на кусочки! У меня рот открылся и даже
     не сразу закрылся.
         -Ариман! - из дыма вынырнул Игл. -Скорее, пока не опомнилась охрана!
         И мы побежали! Вторую дверь грифон выбил точно как первую. Я даже
     постарался подальше от него стать - испугался немного. Коридор из труб
     заворачивал вниз, а мы бежали.
         -Стоп! - внезапно рявкнул Игл. Я не успел затормозить и врезался
     прямо в него, но грифон удержал.
         Руки Игла опять стали холодные-холодные, я даже чихнул. Он сразу
     меня отпустил, глубоко вздохнул и сказал:
         -Не двигайся, я скоро.
         И прыгнул вперед, за поворот. Оттуда сразу раздался грохот - такой, что
     я упал даже! Ба-бах! Потом еще раз, и еще... И вдруг - тишина.
         -Ариман! - голос Игла! Я прыгнул вперед. Грифон сидел на полу, все
     крыло у него было в крови, но улыбался.
         -Меня не ждали. - быстро сказал Игл, кивнув на двух людей в железных
     костюмах, неподвижно лежавших у стены.
         -Ух ты! - мне даже завидно стало. -А я не смог такой костюм сломать!
         Пока Игл лечил себе крыло, я подошел к людям и понюхал. Странно.
     Они пахли... Да нет, как может человек пахнуть мертвой антилопой?
         Я внимательнее посмотрел. И вдруг заметил, что железные костюмы все
     измятые. Даже непонятно, как в них помещаются люди?...
         "А... А они и не помещаются..." - пришла мысль. И тут я вдруг понял: эти
     люди - мертвые!
         Мертвые!!!
         -Игл, ты их убил?! - спросил я недоверчиво.
     Грифон встал на ноги и положил здоровое крыло мне на спину.
         -Да, малыш. - ответил он хмуро. -Мне пришлось. А теперь готовся.
     Он поднял с пола две железные штуки, которые раньше держали в руках
     стражники.
         -Сейчас мы ворвемся в ангар. - стремительно начал Игл. -Если повезет,
     обойдется без стрельбы. Но может и не повезти. Если со мной что-нибудь
     случится, запомни: ты должен добежать до той двери в камеру драконессы
     и освободить ее. Обязательно! И защищай ее, пока не доберетесь до
     истребителя! Понял, Ариман? Это не игры, малыш, это война!
         -Понял. - тихо ответил я. Никак не мог отвернуться, все время смотрел
     на двоих мертвых людей. Я не думал... Не знал, как это будет! Уничтожить
     врага, победить, защитить... А тут... Они же совсем-совсем мертвые! Как...
     Как бабочки?!
         Я даже на хвост сел, когда так подумал. Бабочки! Я убивал бабочек,
     когда ловил их! Как Лиар убила богиню, только еще хуже! Но... Но... Но
     как же так?... Почему?!!!... Я же не хотел никого убивать!!!... Не хотел!!! Не
     хотел!!!
        -Не унывай, малыш! - грифон потрепал меня по голове. -Вспомни, ты
     Защитник. Тебя готовили защищать дело жизни - и время пришло. Это
     твоя первая война, Ариман!
     Война?! ЭТО - война?!!... Но... Я думал...
         -Война?... - спросил я почему-то дрожащим голосом.
         -Да, война! - грифон развернул меня к себе и заглянул в глаза. -Учись,
     малыш - иногда надо взять в руки меч и применить его по назначению. Ты
     дракон, Ариман. Учись! Быть воином - нелегкое, но самое почетное занятие
     для мужчины. Запомни это.
         Война... Вот, значит, она какая. Если войны все такие - не хочу я быть
     Защитником! Не хочу я убивать людей! И других тоже! Никого не хочу!
         Но что-то мне говорило, не стоит сейчас разговаривать с Иглом. Глаза
     грифона прямо светились от счастья, он глубоко дышал и размахивал
     хвостом. Мне припомнились слова: "Я воин и всю жизнь был воином... Я
     столько лет сражался, что забыл как говорить с детьми..."...
         -Хорошо, Игл. - я кивнул. -Постараюсь.
         -Так держать, сынок! - крикнул грифон.
     И выбил последнюю дверь.







                                      15








         Глайдер оказался громадным диском с полупрозрачной верхней частью.
     Вся техника Ракшаса использовала активную обшивку с возможностью
     гашения отраженных лучей, поэтому корабль мог в любой момент стать
     невидим.
         Дракон расположился в глубоком кресле весьма странной формы. Рядом
     было на скорую руку смонтировано сидение для грифона, Кондору же
     пришлось довольствоваться большой подушкой.
         Файт недоверчиво разглядывал могучую машину. Ему приходилось
     прилагать силу, чтобы удержать себя от нажимания на все кнопки подряд.
         -Откуда у тебя столько техники, Ракшас?... - не выдержал он наконец.
     Дракон усмехнулся.
         -Я не теряю время зря, птичка. На соседней планете у меня есть целый
     промышленный комплекс. Я в состоянии производить даже звездолеты...
     Ракшас помолчал.
         -Не имеющие зондер-агрегатов. - с неохотой докончил он. Грифон
     встрепенулся.
         -Я читал о зондермашинах!
         -Тогда ты должен помнить, что для наведения зондер-канала нужен
     приемник на финише. - мрачно заметил дракон. -У меня нет приемника.
     Кондор задумчиво огладил голову - новая привычка.
         -Может, кто-нибудь обЦяснит дикарю, о чем речь?
     Файт вздохнул.
         -Ракшас не может летать к звездам. - сказал он невесело. Дракон
     покачал головой.
         -Могу. Но не быстрее света. Каждая моя экспедиция занимает десятки
     лет, а последний раз я улетел более чем на шесть веков - общество было
     стабильно и нерушимо, бессмертные колдуны хранили безопасность моих
     сыновей, тучан-мака надежно защищали Утукмац от дикарей с островов.
     Ракшас усмехнулся потрясенному Файтеру.
         -Да, я не только тебя наградил бессмертием, птичка. Мои технологии
     позволяют изменять многие параметры организма.
     Повисло тягостное молчание.
         -Ты очень многое берешь, судя и награждая вечной жизнью. - произнес
     наконец Файт. Дракон фыркнул.
         -Тегом - мой мир, Файтер. Я здесь бог. Я могу карать и миловать кого
     угодно, я создал эту цивилизацию.
         -Богов нет и быть не может.
         -Разумеется. - Ракшас откинулся в кресле и повернулся к собеседнику.
     -Но скажи, почему я не имею прав награждать своих друзей и карать своих
     врагов?
     Грифон запнулся.
         -Потому что, имея секрет бессмертия - ты должен был подарить его
     всем!
         -Я здесь единственный дракон. - спокойно заметил Ракшас. -К тому же,
     я бессмертен от природы.
         -А люди? Грифоны? Тучан-мака, наконец?!
         -Я никогда не дам бессмертия людям. - сухо ответил дракон. -Асцтавок
     живут десятки веков, и отказались от него сами. А грифоны слишком
     одичали, их надо вначале подтянуть на более высокий уровень.
     От возмущения Файт тяжело дышал, распушистив все перья. Ракшас
     опередил его гневную речь:
         -Первое. - начал он. -Ты сам знаешь, как сильны предрассудки в среде
     твоих сородичей. Большинство уже не переучить. Единственная надежда -
     подрастающее поколение. Правильно поставленное обучение за два-три
     десятка лет сможет привить молодым грифонам верный взгляд на мир,
     свободный от наслоений дикой культуры. Если же дать им сейчас
     бессмертие, все окостенелые стереотипы станут вечны как их носители, и
     твоя раса просто вымрет.
     Файт впускал и выпускал когти.
         -Второе. - продолжил дракон. -Сейчас на планете царит неусточивое
     равновесие. Грифоны, получив бессмертие, за сто лет утроят свою
     численность и немедленно нападут на людей - мстя за все обиды прошлых
     поколений. Дар вечной жизни принесет войну обоим расам Тегома, и
     скорее всего - смерть одной из них.
     Перья грифона поднялись еще выше.
         -И третье. - завершил Ракшас. -Файт, твой отец - бессмертный грифон -
     согласился со мной по всем пунктам. Игл собирался возглавить нацию
     грифонов и повести ее к светлому будущему, но вопрос о бессмертии даже
     не стоял. Это аттрибут высочайшей культуры расы, но никак не полудиких
     племен Тегома.
     Дракон пожал сверкающими крыльями.
         -Извини, мальчик - но в реальной жизни очень мало места для героизма
     и альтруизма. В мечтах мы все несем счастье и вечную жизнь своим
     сородичам, но в реальности это часто оборачивается смертью для всех. Ты
     весьма умное существо, - Ракшас усмехнулся, -И отлично видишь мою
     правоту. Так что подумай.
     В салоне глайдера повисло тягостное молчание. Машина на невысокой
     скорости летела к горам.
         -А люди? - прервал затянувшуюся паузу Кондор.
         -Дать людям бессмертие означает конец миру. - коротко ответил
     дракон. -А я совсем не хочу умирать.
     Упреждая ответ, он поднял крыло:
         -Не спорь. Это решение я не изменю никогда. Даже Игл не сумел
     переубедить меня, а он умеет это делать, поверь. Люди не получат
     бессмертия. По крайней мере - от меня.
         -Кто-то говорил, что свободен от предрассудков... - тихо, гневно
     заметил юноша.
         -Я не враг людям. - кивнул Ракшас. -Меня воспитали как защитника
     вашей расы, все это так. Но поверь, мальчик, - горящие глаза дракона
     повернулись к человеку, - у меня гораздо больше причин нелюбить людей,
     чем у любого другого. Только разум, и благодарность воспитателям не
     дают мне ненавидеть ваш вид.
         -Но почему?... - после долгого молчания спросил юноша. -Чем же люди
     так ненавистны драконам? Неужели та проклятая война отравила кровь и
     тебе, Ракшас?
         -Ты пока молод, и ничего не видел на своем веку. - негромко ответил
     дракон. -А мне двести сорок лет. Я сам, своими глазами видел почти все, о
     чем рассказывают ваши Назидания.
     Ракшас помолчал.
         -Утукмац - эксперимент. - сказал он затем. -Я отказываюсь верить, что в
     поведении людей действительно виновата кровь. Это антинаучный,
     националистический бред. Только общество, только воспитание могло
     превратить львиную долю вашего народа в тех чудовищ, что отравляют
     своим существованием блеск звезд.
     Кондор вздрогнул.
         -Измени ценности, замени комплекс стереотипов - продолжал дракон, -
     и дети, вырасшие в новом обществе, смогут находить общий язык с иными
     расами. Потому что я не верю и никогда не поверю, что ксенофобия
     генетически заложена в человека. Даже если так! Генотип можно изменить.
     А вот вернуть погибшего нельзя, мальчик.
     Ракшас тяжело опустил голову.
         -Вернуть погибшего - нельзя. - повторил он с болью.
         Могучая машина мчалась к далеким горам. Вокруг нее завывал
     холодный ветер, со стоном рвался воздух. В салоне царила тишина.
         -Ты говорил, тебе двести сорок лет. - наконец разорвал молчание голос
     Файтера. -Как это возможно?
     Дракон ответил не сразу.
         -Я всю сознательную жизнь провел в космосе. - сказал он после паузы. -
     Я с рождения - дитя звезд. Я просто не могу жить без Космоса, я болен им.
     Неизлечимо.
     Грифон молча ждал.
         -Тот, первый полет с Мантора на Тегом, я провел в анабиозе. -
     продолжил Ракшас. -Однако за год до прибытия меня разбудила
     автоматика. И я целый год был один в межзвездном пространстве. Наедине
     с Космосом.
     Горящие глаза закрылись.
         -Это нельзя рассказать. - просто сказал дракон. -Это даже показать
     нельзя. Только увидеть, ощутить, понять. Только самому.
     Молчание.
         -Я не в состоянии долго жить на планетах. Я становлюсь вспыльчивым,
     агрессивным, рычу на друзей без всякого повода. Схожу с ума. - Ракшас
     открыл глаза и посмотрел на Файта. - Сейчас как раз один из самых
     сильных периодов, так что прости, если я веду себя как зверь.
     Грифон промолчал.
         -Здесь, на Тегоме, я не столь уж частый гость. - продолжил дракон. - И
     лишь последние двадцать лет я никуда не летал из-за похищения Игла.
     Нельзя же оставить стоивший стольких трудов проект на милость
     неизвестных пришельцев...
     Он помолчал.
         -Я теряюсь в догадках. Столько веков все было мирно и спокойно, никто
     не нарушал течение событий!  Шли столетия, мои дети один за другим
     покидали Тегом, отправляясь к соседней звезде на обучение... Первые
     шесть Ариманов уже должны были достигнуть древней Галактики и
     приступить к работе. И тут словно сговорившись, подряд следуют столько
     необЦяснимых событий! - Ракшас тяжело вздохнул. -Не стоило мне в
     последний раз улетать на триста световых лет, не стоило...
     Файтер щелкнул хвостом.
         -Так вот каким образом тебе всего двести сорок лет!
         -Конечно. - кивнул дракон. -Я родился четырнадцать веков назад, но
     почти тысячу двести лет из них пропустил благодаря парадоксу близнецов.
     Ведь зондер-кораблей у меня нет.
         В салоне глайдера повисла тишина. Машина мчалась на северо-запад,
     оставляя за собой лесистые степи и холмы, холодные озера и стада
     животных. Файт и Кондор молча глядели вниз.
         -Почему здесь так мало людей? - неожиданно спросил юноша. -Мы
     видели только три деревни.
         -В Утукмаце действует закон об ограничении рождаемости.
         -Как?
         Дракон молча коснулся кнопки. В боковой панели пульта открылась
     дверца, откуда выехала небольшая белая коробка с красным крестом на
     крышке.
         -Открой и найди упаковку оранжевого цвета. - посоветовал Ракшас. -Там
     написано, как.
         Грифон и человек одновременно склонились над аптечкой. Кондор
     нашел указанную коробочку и с удивлением прочитал:
         -Норсульфат десперманит... Что за чушь?
     Файт понял глаза.
         -Это заклинание, Ракшас?
     Дракон на миг отвернулся от управления. Огромные черные глаза лучились
     смехом.
         -Можно назвать и так... - фыркнул он. -Если бы твой отец проглотил
     подобную таблетку перед брачным полетом, я лишился бы удовольствия
     лицезреть одного замечательного грифона.
     Файтер запнулся. Молчал долго.
         -Почему же Игл так не сделал? - глухо спросил он наконец.
         -Эти таблетки действуют лишь на людей. - пояснил дракон. -В то время
     у меня не было противозачаточных средств для грифонов, не мог же я
     предвидеть спасение Игла.
     Ракшас помолчал.
         -К тому же, Игл не собирался исчезать. - хмуро добавил он. -Грифон
     даже обрадовался бы ребенку. Понимаешь, его дети... Вся семья Игла была
     зверски убита на его глазах.
     Файт вздрогнул.
         -Я читал легенду... - выдавил он после паузы. -Так значит, это правда?
         -Да.
         Подавленный грифон замолчал. Тем временем глайдер уже мчался над
     горами, и дракон указал Кондору на россыпь слабых огоньков, усыпавших
     экран радара.
         -Обломки. - коротко бросил Ракшас.




                                       ***









         -Красиво. - сказал Игл, вдыхая аромат расскаленного камня. Кай и Фатея
     недоверчиво следили.
         В долине меж скал завывал ветер. Грифону пришлось довольно долго
     расчищать обвалы и оползни, прежде чем взорам искателей предстала
     необЦятных размеров, тускло сверкающая серебрянная пирамида.
         Корабль Игла достигал двухсот метров высоты и столько же в ширину.
     Он выглядел как четырехгранная равносторонняя пирамида с гладкими,
     металлическими гранями. Большая часть машины пока была погребена под
     обрушившимися скалами долины, и сейчас по сверкающим плоскостям
     корабля текли потоки лавы. Грифон освобождал свой древний аппарат из
     векового плена.
         -Не правда ли, он прекрасен? - в возбуждении спросил Игл. -Что может
     сравниться с триумфом техники и разума, торжеством технологий над
     слепой природой!
         -Да, да... - Фатея невольно прижалась к Каю. Ей было страшно
     наблюдать за буйством сил, грифон в глазах девушки все более
     превращался в некое божество.
         -Ты уверен, что машина выдержит такое обращение?... - спросил Кай,
     когда громадный утес рухнул прямо на корабль и разбился вдребезги. Игл
     засмеялся.
         -Моя "Араминта" способна пролететь сквозь корону звезды!
         Лава продолжала бурлить, все более обнажая пирамиду. Внезапно
     Фатея вскрикнула. Весь склон горы над кораблем угрожающе покачнулся, и
     стал непостижимо медленно крениться. Кай замер.
         -Скорей! - грифон подхватил людей и ввинтился в воздух. Едва избежав
     крупного обломка, он завис на высоте сотни метров и с восхищением
     следил.
         Горы рушились. Скалы с оглушительным треском разлетались вдребезги,
     сталкивались, катились в долину, поднимая тучи обломков и пыли.
     Трещины разрывали горный кряж на части, словно раны, словно морщины
     в теде старика... Игл засмеялся от сознания своей силы.
         -Еще! - крикнул он, ударив в самый центр разрушения огненной волной
     с крыльев. В ответ раздался сокрушительный гром. Навстречу небу
     взметнулся гейзер лавы и пламени, клубы огня помчались к
     неосторожному магу. Фатея закричала от ужаса.
         Игл среагировал мгновенно. Лишь взревел вспененный воздух, когда
     грифон рванулся в сторону от взрыва. Крылья рвали небо на части, а сзади
     нагонял огненный шторм.
         Когда, казалось бы, спасения уже нет, Игл резко выкрикнул некую
     команду. Чудовищный толчок едва не лишил Кая и Фатею сознания, однако
     грифона буквально вынесло в небо, далеко за пределы огненных волн.
     Лишь волосы девушки и перья на крыльях были опалены. Опасность
     миновала.
         Зато внизу, в долине, бушевал самый настоящий вулкан. Зависнув
     высоко над извержением, Игл недоверчиво осматривал дело своих крыльев.
         -Что-то не так... - пробормотал он едва слышно. -Откуда в этом районе
     быть вулкану? Унгол - складчатые, древние горы, здесь не проходит
     материковый разлом, континентальная плита в полном порядке... Здесь не
     может быть вулкана!
         -А не мог взорваться твой корабль? - спросил Кай. Игл фыркнул.
         -Вон он, не видишь? Стоит в центре извержения.
     Грифон помолчал.
         -К тому же, взорвись он... - Игл покачал головой. -Тегома бы просто не
     стало.
     Трое искателей парили над морем огня.
         -Вам придется подождать меня в "Лецис" - заметил Игл. -Я проберусь к
     кораблю и попытаюсь запустить двигатели. Если ждать конца извержения,
     придется задержаться здесь на неделю.
     Фатея недоверчиво повернула голову к грифону.
         -Игл, неужели ты властен повелевать огнем?!
         -Конечно. - усмехнулся тот, пикируя к соседней долине. -Огонь - всего
     лишь энергия. Я властен над любой энергией, если она не слишком велика
     для меня. А здесь простой вулканчик... Это что такое?!
         В долине, где они оставили "Лецис", бушевал лесной пожар. На месте
     корабля зияла черным кругом глубокая воронка, сверкающие обломки
     металла были разбросаны по всей местности. "Лецис" была уничтожена.
         Игл забил крыльями как раненная птица. Однако его замешательство
     длилось не дольше пары секунд. Покрепче прижав к себе Фатею и Кая,
     грифон рванулся обратно.
         -Закройте глаза! - рявкнул он. Фатея закричала - они мчались прямо в
     огонь! Кай заскрипел зубами. Но Игл не собирался гибнуть в пламени.
     Повинуясь резкой команде, всех троих окружило сиреневое сияние, и
     языки огня бессильно бились о могучее силовое поле. Крылатый маг
     нырнул в самое пекло извержения.
         ...Они шли по колено в лаве, окруженные яростным пламенем. От страха
     Фатея не могла ходить, Кай нес ее на руках. Понемногу даже сквозь защиту
     проникало обжигающее дыхание вулкана, гром извержения бил по голове.
         -Что ты задумал?! - друиду приходилось кричать.
     Грифон стремительно шагал вперед, продолжая очистку корабля от лавы и
     камней.
         -Безопасность! - рявкнул он в ответ. -Только внутри!
         -Нас могли опередить и устроить ловушку...
         -Не могли! - Игл наконец обнаружил один из шлюзов, и сейчас
     вгрызался огненными клинками в обрамляющие скалы. -Статическое поле!
     Можно снять! Только Короной! - в такт словам тонны камня обращались в
     газ.
         Тем временем по лицу человека уже градом катился пот. Сообразив что
     это значит, Кай едва не уронил Фатею.
         -Защита слабеет! - крикнул он. Зарычав, грифон отвернулся от шлюза и
     резким жестом усилил силовой щит. Друид вздохнул с облегчением. Он не
     понимал, что щит фильтрует воздух, и что вдохни он расскаленную
     атмосферу вулкана... Кай просто дышал и смотрел на крылатого мага.
         -Аррррр!!!! - неистовый рык Игла казалось, покачнул небо. Грифон
     рванул в сторону последний камень и замер перед широким округлым
     люком, по колено в лаве, сверкая сиреневым огнем. По крыльям
     перебегали лиловые молнии, глаза светились ярче вулкана.
         -Старр донай, рентул энарио! - рявкнул Игл. Бриллиант в Короне
     полыхнул звездой, и на глазах Кая вся грандиозная поверхность корабля
     утратила свой неестественный блеск. Люк начал плавно открываться.
         -Скорей! - грифон подхватил обоих людей и рванулся в воздух.
     Наполовину в обмороке, Фатея с трудом удержалась на ногах, когда
     пернатый маг забросил их в узкую щель люка сквозь призрачную мембрану
     энергетического шлюза. Кай помог ей отойти немного назад.
         Десять секунд спустя в щель протиснулся и грифон. Тяжело дыша от
     напряжения, он поспешно откинул щиток на стене и коснулся большой
     красной кнопки.
         Словно подхваченная взрывом, массивная крышка люка захлопнулась с
     оглушительным лязгом. И моментально наступила тишина. Исчез гром
     извержения, пропал скрежет скал и тошнотворное бульканье магмы. В
     ярком, животворном свете слышалось только судорожное дыхание троих
     спасшихся.
     Игл опомнился первым.
         -Уф... - выдохнул он, опускаясь на металлический пол. -Не слышу
     апплодисментов.
     Кай медленно поднял голову и обратил на грифона яростный взгляд.
         -Апплодисментов?! - выдавил друид. -Ты желаешь апплодисментов?!!
     Игл вздохнул.
         -Потише, друг. Я не бог, я только учусь. - невесело отозвался он. -
     Никто не застрахован от ошибки.
         -Так какое же право ты имел подвергать Фатею опасности?! - Кай
     шагнул вперед, пылая гневом. -Мы с тобой - да, мы воины, риск наша
     профессия. А она? - рука друида указала на бессильно осевшую девушку.
     -Можно спросить, как мог ты, не будучи уверен в своих силах, потащить за
     собой ребенка?!
     Грифон опустил голову, не выдержав взгляда серых глаз человека.
         -Я не предпологал таких последствий. - глухо произнес Игл. -Я прошу
     прощения.
         -Он просит прощения! - возмущению друида не было границ. -Игл, в
     каком ты был возрасте, когда тебе подарили бессмертие?
     Голова грифона опустилась еще ниже.
         -Семнадцать лет.
         -А ты знаком с легендами друидов? - немного успокоившись, спросил
     Кай. -Они гласят, что подаренное бессмертие навеки закрепляет в памяти
     характер и темперамент на момент подарка.
     Игл вздрогнул.
         -Неужели это столь заметно? - с легкой грустью отозвался он. -Ты прав,
     Кай. Получив бессмертие, я получил и вечную молодость.
     Друид только махнул рукой.
         -Уже поздно. - мрачно вымолвил он. - Теперь жизнь этой девочки - на
     твоей совести, Игл. Следи за ней! И в первую очередь за собой. Перед тем,
     как броситься в пламя вулкана - обернись и посмотри за спину! Ведь там
     может быть кто-то, неспособный выдержать жар!
     Молчание. Наконец, Игл тяжело вздохнул и поднял голову.
         -Спасибо, Крафт. - непонятно к чему усмехнулся он. - Постараюсь не
     подвести.
         -Кто? - не понял Кай.
         -Моего отца звали Крафт. - пояснил Игл, поднимаясь на ноги. - Ты
     внезапно напомнил мне его уроки самоконтроля.
         -Полагаю, ты был очень плохим учеником. - с чувством заметил друид.
         -Отнюдь. - покачал головой грифон. -Я всегда был первым во всем. Но
     за многие годы могущества я отучился думать за слабых. Прости.
         Пару минут все трое молчали. Затем вперед шагнула Фатея. Девушка
     дрожала от перенесенного ужаса, но изнутри ее жег куда больший вулкан,
     нежели бушевавший сейчас за бронестенами.
         -Игл, мы... - она запнулась. -Мы... Мы нашли твой корабль. Ты обещал
     мне, помнишь?... - в голосе прозвучала затаенная, скрытая - но страстная
     мольба. Грифон покачал головой.
         -Девочка моя, я не отказываюсь от обещания. Но оглянись. Разве сейчас
     время? Операция займет несколько дней, а мне надо провести диагностику
     всех систем, проверить весь корабль, найти нападавших... - в этом месте
     Игл зарычал - ...и конечно, переместить "Араминту" на остров Некрос.
         -К нам?! - поразился Кай.
         -Я обещал дать вам знания. - коротко ответил грифон. -Я всегда держу
     обещания. Все, идите за мной.
         Он провел людей по длинным коридорам в небольшой треугольный зал.
     Фатея устало рухнула на толстый серый ковер, Кай опустился рядом.
         -Отдыхайте. - улыбнулся Игл. -Я буду за этой дверью, в центральной
     рубке. Если что-нибудь понадобится, сразу зовите.
         -Ей нужна вода, а мне - немного еды. - отозвался друид. Грифон с
     досадой хлопнул крыльями.
         -Да что со мной?! Простите, я совсем одичал... - он поспешно скрылся в
     одной из кают. Появившись минуту спустя, Игл держал большой поднос и
     несколько бутылок с неизвестным напитком.
         -Добро пожаловать в дом Игла! - улыбнулся грифон. -Отведайте
     угощения с древней планеты Уорр, насладитесь восхитительным ароматом
     вина тысячелетней выдержки. И простите нерадивого хозяина, он
     вынужден покинуть гостей на короткое время.
         Понаблюдав за людьми еще несколько секунд, пернатый маг вздохнул и
     покинул кают-компанию. Игл стремительно прошел в небольшое
     подковообразное помещение со скошенной под углом в 45 градусов
     передней стеной. Едва грифон вспил в помещение, из пола бесшумно
     поднялось глубокое кресло пилота.
         -Диагностика. - коротко бросил капитан. Ответ последовал не сразу.
         -Энергозапас 40 процентов. Работоспособность комплекса диагностики
     97 процентов. Все системы нуждаются в индивидуальной настройке,
     автоматическая диагностика недостаточна для обеспечения безопасности...
         -Процент? - прервал Игл.
         -В случае автонастройки вероятность безопасного старта достигает 87
     процентов, что недостаточно для...
         -Отставить автонастройку. - приказал грифон. -Немедленно
     активизировать оборонный комплекс корабля, включить все системы
     защиты и предупреждения атаки. Доложить о готовности.
         Несколько минут Игл нетерпеливо постукивал когтями по приборной
     панели. Наконец, голос корабельного мозга сообщил об успешной
     инициализации оборонного комплекса. Грифон вздохнул с облегчением.
         -Дай картинку местности на мониторы рубки, и переключи управление
     дезинтграторами на мой мозг. Готовся к экстренному старту.
         -Приказ получен. - в ту же секунду стены рубки исчезли. Грифон парил
     в воздухе, перед плоским квадратом лицевой панели пульта. Вокруг
     бесновалось пламя.
         Игл покрутил головой, наблюдая как по экранам в соответствии с его
     движениями бегает крестик прицела. В глазах грифона отразилось
     довольное выражение.
         -А вот и цель... - усмехнулся он беззвучно. Зеленая пунктирная линия
     обрисовала контуры громадного невидимого диска, медленно парившего
     над пожарищем. Игл переключил режим отображения на фиксацию
     гравитационных возмущений, и с удовольствием осмотрел большой
     корабль неизвестных агрессоров. Они наивно полагали, что техника
     грифонов не доросла до активной обшивки! Чтож, пришла пора убедить их
     в обратном...
         -Мозг. - Игл потер крылья от предвкушения первой боевой операции за
     десятки лет мира. -Активируй искривители пространства Ногана.
     Смоделируй коллапсирующую Вселенную диаметром в сто метров, с
     центром в математической модели этого диска. Коллапс должен
     остановиться по достижении обшивки.
         -Приказ получен. - в ту же секунду диск агрессоров беззвучно
     испарился. Игл торжествующе рявкнул.
         -Смести портал выхода в грузовой отсек "Араминты" и окружи весь
     сегмент статическим полем. Затем начинай разборку чужого корабля.
     Параметры - безопасность биологических организмов и невозможость
     причинения вреда "Араминте".
         -Исполнение приказа начато. - спокойно доложил компьютер. Грифон
     взвился из кресла как ракета.
         -А вот теперь посмотрим, кто командует на этой планете... - прорычал
     Игл, направляясь к телепортационному диску в углу рубки.



                                       ***





          Тот день я запомнил на всю жизнь. Когда Игл ворвался в зал, там уже
     наверно узнали про наш побег. Грифона встретили сразу два десятка
     людей в железных костюмах, и каждый держал в руках такую же
     штуковину, как и сам Игл. Оружие, я думаю.
         Игл двигалася с такой быстротой, что я даже следить за ним не успевал.
     Едва заметив людей, грифон громадным прыжком в сторону ушел с линии
     огня, успев при этом отбросить меня в другой конец зала. Хорошо еще, я
     не ударился... А люди не успели повернуться вслед за Иглом. Вернее, пока
     они поворачивались, Игл сам к ним успел.
         Оружие в руках грифона полыхнуло сиреневым пламенем, и все люди
     мгновенно окаменели. Я сразу понял, как меня поймали - наверно, такой
     же штукой выстрелили. А Игл, тот вообще обрадовался. Думаю, он ожидал
     что оружие будет убивать, и был рад, когда так не случилось.
         Грифон сразу же отвернулся от группы замерших солдат и принялся
     стрелять во все углы зала. В нескольких местах я заметил людей в белом,
     они тоже неподвижно замерли. Хорошее оружие Иглу досталось - подумал
     я.
         -Ариман, за мной! - крикнул грифон и бросился к кораблю. Я поспешил
     за ним, оглядываясь во все стороны.
         У корабля Игл не терял времени на поиски входа. Схватив меня на руки,
     грифон взвился в воздух и как орел рухнул на крышу громадной машины.
     Там оказался широкий круглый люк очень подозрительного вида.
     Игл, не долго думая, забросил меня прямо в люк и крикнул сверху:
         -Не высовывайся, я сейчас!
     А?!
         -Игл!!! Стой!!! Не бросай меня!!! - закричал я и попытался выбраться на
     волю. Грифон не ответил. Я высунул голову в люк и заметил, как Игл
     скрылся в том самом коридоре, где я видел драконессу.
         -Не бросай... - повторил я тише. Из коридора донесся грохот, потом
     несколько секунд царила тишина. Я расслышал голос грифона, он
     приказывал следовать за ним. Быстро, однако...
         Не прошло и минуты, как из коридора вырвались Игл и драконесса. Я
     поразился, как быстро успел грифон ей все рассказать, а в следующую
     секунду меня буквально сбили с ног, так как оба беглеца на полной
     скорости нырнули в люк.
         -Скорей! - Игл схватил меня и потащил за собой. -Айдахо, займись
     реактором!
         -Я знаю где находится центр базы! - голос у драконессы оказался
     звучным и красивым. -Силовые кабели приведут нас к энергоцентрали!
         -Ко мне! - рявкнул Игл, и отбросил меня в угол довольно большой
     комнаты с мягким полом и тремя драконьими креслами возле огромного
     экрана. Сам грифон запрыгнул в центральное кресло и вцепился когтями в
     странную доску, всю покрытую кнопками и экранчиками.
     Пока я приходил в себя, в комнату влетела драконесса.
         -Энергия на нуле, запустить реактор мы не сможем. - доложила она.
         -Резервное питание?! - Игл сейчас куда сильнее напоминал
     разьяренного льва, чем орла.
         -Тоже.
         -Где разьем?!
         Драконесса указала на маленькую железную дверцу в углу комнаты.
     Грифон вкочил из кресла и бросился ко мне.
         -Ариман! Скорее! - дверца полетела в сторону, за ней оказался целый
     лес тонких веревок. -Помнишь, что я тебе говорил про энергию?...
     Игл поспешно оторвал две самые толстые веревки и зажал в руках.
         -Малыш, обними меня за шею, быстро!
     Я вздохнул.
         -Будет холодно, да?...
         -Немного. Скорее, ну же!
         Закрыл глаза и обнял. Игл внезапно сделался таким холодным, что я
     задрожал даже, но не отпустил. Драконесса с изумлением смотрела на нас.
         -Что вы делаете?!
         -Запускай реактор, скоррррреее... - едва понятно прорычал грифон, он
     весь трясся от напряжения. Я чихнул.
         -Это невозможно! - драконесса потрясенно глядела на ожившие экраны.
     -Откуда появилась энергия?!
         -Скорее!!! - Игл так рявкнул, что у меня заболела голова. Она молча
     кивнула и запрыгнула в кресло.
         -Диагностика - в норме... Разогрев рабочего тела пошел... выход на
     рабочий режим - десять... девять...
     Я чувстовал, что грифон сейчас упадет в обморок.
         -Семь... шесть... пять...
         -Ариман, помоги... - едва слышно шепнул Игл. -Я не выдержу...
     Я вздрогнул.
         -Сейчас! - закрыл глаза и всей силой послал Иглу тепло. Грифон
     задрожал, орлиные глаза налились кровью, но мы держались!
         -Три... два... один... реакция пошла... 30% мощности... 50%... Рабочий
     режим достигнут! - радостно крикнула драконесса.
         В тот же миг Игл без сознания рухнул на пол. Я тоже страшно устал,
     поэтому тихо опустился рядом и положил голову на спину своему другу.
         -Ну ребята, вы даете... - драконесса радостно смеялась, продолжая
     что-то делать у себя на кнопочках. -Никогда бы не поверила... Шесть
     гигаватт... А теперь держитесь, подонки! - рявкнула она вдруг и нажала на
     что-то.
         Я очень хотел посмотреть, как там дела у Лиар, потому что за экранами
     бушевало алое пламя и драконесса что-то кричала в азарте, управляя
     огнем... Но усталость и слабость победили.
     Я провалился в сон. Снов не видел.




                                      16






         В грузовом отсеке "Араминты" кипела работа. Многорукие роботы
     стремительно и умело разбирали чужой атмосферный корабль на детали, c
     каждой секундой уменьшая диаметр зоны статического поля. Скоро должен
     был наступить момент, когда весь корабль будет разобран, а стазис
     сомкнется непосредственно над экипажем таинственного диска. Игл с
     удовольствием наблюдал за слаженной работой автоматов.
         Технология поэтапного стазиса была разработана им самим. Она
     позволяла захватить в плен сколь угодно могучее существо без малейшего
     риска для захватывающего. Именно по этой причине никто кроме Игла и не
     подозревал о наличии на борту "Араминты" подобного оружия.
         Пока роботы разбирали машину пришельцев, грифон вызвал на
     мониторы картинку из салона. Кай о чем-то спорил с Фатеей, не забывая
     налегать на угощение. Игл улыбнулся и отключил экраны.
         Минут через сорок верхняя часть аппарата была полностью разобрана.
     Игл с громадным интересом осмотрел крупного алого дракона, застывшего
     в напряженной позе над пультом управления. Рядом, в небольшом кресле,
     указывал когтем на некий обЦект молодой бело-золотистый грифон, а
     справа на подушке полусидел совершенно лысый юноша в белой тоге. На
     лицах у всей троицы застыло изумленное выражение.
         Игл внимательно осмотрел дракона. Он напомнил грифону одного
     старого друга, тысячи лет назад жившего на родной планете Игла.
     Удивительно...
         -Да нет, это не Винг... - пробормотал Игл. -Откуда здесь взяться Вингу?
     Бред... Просто похож. Как и он похож на меня... - взгляд орлиных глаз
     обратился к юному грифону. Встревоженый Игл еще раз осмотрел своих
     пленников.
         -Бррр... - тряхнул головой.
     "Галлюцинации. Словно со стороны смотрю на себя в молодости и Винга..."
     Игл опустился в только-что доставленное ему кресло и задумчиво
     уставился на пришельцев.
         "А не может здесь быть вариант телепатической мимикрии?..." - ударила
     догадка. -"Они считали образы из моей памяти... Нет, бред. Тогда они
     узнали бы о наличии на "Араминте" искривителей Ногана, и не попали бы в
     ловушку."
         -Мозг, доложи, какое оружие было найдено на борту их корабля. -
     распорядился грифон.
         -Два искривителя пространства Ногана... (Игла передернуло) ... одна
     плазменная пушка, шеститрубный импульсный лазерный излучатель с
     попеременной накачкой, двадцать управлямых ракет, дезинтегратор
     Ногана, реактивный пенетратор Хаука-Каэла, управляемые мины, три
     дистанционных генератора сейсмической активности, один фазер
     гамма-излучения, одна планетарная бомба аннигиляционного типа, один...
         -Стоп, стоп... - потрясенный Игл провел крылом по глазам. Арсенал
     этого небольшого кораблика был способен за короткое время уничтожить
     любую планету вместе со спутниками! "Араминта" рядом с подобным
     военным монстром выглядела как громоздкая баржа рядом со
     стремительным эсминцем.
         Пару минут помолчав, грифон отдал следующее приказание.
     Статическое поле было смещено, наглухо отрезав все оружие от внешнего
     мира и заодно перекрыв источник питания. Теперь разобранный диск на
     три четверти был погружен в стазис, тем самым превратившись в
     несокрушимый (и небоеспособный) монолит бесконечной твердости.
         Убедившись, что контроль над чудовищной "начинкой" корабля
     полностью принадлежит ему, Игл на всякий случай поставил
     односторонне-прозрачный статический щит между собой и пришельцами.
     Затем он сфокусировал на драконе следящий обЦектив суперкомпьютера, и
     скомандовал отключение стазис-сегмента с пленниками.
         ...Первым опомнился дракон. Всего секунда понадобилась ему, чтобы
     оценить обстановку и грациозным прыжком перелететь за спинку своего
     кресла. Молниеноносное движение, вспышка, и по чешуе заструились
     слабые лиловые молнии. Игл сразу понял, что перед ним личный генератор
     силового поля, причем очень мощный.
         Дальнейшие действия дракона показали его как опытного командира. Не
     успел молодой грифон открыть глаза - как на него и на человека были
     одеты аналогичные генераторы, их бросили на пол, прикрыв вырванными с
     корнем сидениями. Сам же дракон неподвижно замер в центре бывшей
     центральной рубки управления.
         -Мы пришли с миром. - негромко произнес он на Общем, после чего
     повторил свои слова на нескольких языках.
         -Почему мирные гости начали переговоры атакой моего корабля? -
     резко спросил Игл на общем. Дракон моментально обернулся в сторону
     динамика, продемонстрировав грифону потрясаюшую мускулатуру,
     божественное сложение и отменную реакцию. "Воин" - с первого взгляда
     понял Игл.
         -Мы не атаковали никаких кораблей. - негромко ответил дракон. - Мы
     заметили на радаре катастрофу и прилетели на помощь, полагая что в ней
     нуждаются.
     Игл метнул взгляд на индикатор слева от себя. Дракон говорил 98%
     правды.
         -Кто ты такой? - довольно резко спросил грифон.
         -Меня зовут Ракшас. - спокойно ответил пленник. -Я миротворец.
     Грифон, я не враг тебе и твоему племени. Если ты обнаружил этот корабль
     случайно, я могу помочь тебе освоить управление...
     96% правды. Игл задумчиво потер крылом об крыло.
         -Как называется корабль, в котором ты находишся? - проницательность
     дракона оставляла сильное впечатление, он понял все буквально за
     секунду после пробуждения.
         -"Араминта"
         -Кому он принадлежит?
         -Принадлежал. - поправил Ракшас. -Этот корабль принадлежал
     великому грифону прошлых лет по имени Игл.
     Из-под опрокинутого кресла появилась голова молодого грифона.
         -Ракшас говорит правду! - начал было тот, однако дракон неуловивмым
     движением сделал ему знак молчать.
         -Наш похититель знает, что мы говорим правду. - размеренно произнес
     Ракшас.
     Игл усмехнулся.
         -Ты должно быть в курсе, что на борту моего корабля есть детекторы
     лжи для драконов.
         -Это не твой корабль. - тихо, но твердо заметил дракон. -Это корабль
     Игла.
     Грифон подался вперед.
         -Интересно... - протянул он. -Что заставляет тебя считать, что я не Игл?
     Теперь усмехнулся Ракшас.
         -Игл - мой друг. - ответил он спокойно. -И еще Игл никогда не стал бы
     нападать на неизвестный корабль, не попытавшись вступить с ним в
     контакт.
     Грифон помолчал.
         -Ты видел Игла раньше?
         -Разумеется.
         Повинуясь жесту крыла, поляризация стазис-щита была отключена.
     Дракон мгновенно впился пламенными глазами в своего похитителя. И в
     этих глазах, словно лавина, нарастало изумление.
         -Игл?! - потрясенно вскрикнул Ракшас. -Игл!!! Ты жив!!!
     Грифон поднялся из кресла и подошел поближе к барьеру.
         -Да, я жив. - сказал он мрачно. -Но я не знаю тебя, дракон. Что значат
     твои слова о дружбе? Мы видим друг друга в первый раз.



                                       ***










         -Это мой отец?! - едва слышно прошептал Файт.
         -Несомненно. - еще тише ответил замерший рядом с ним Кондор.
     -Посмотри, как похож.
     Грифон не ответил. Вместе с человеком, он во все глаза следил за
     Ракшасом.
        Дракон стоял спиной к друзьям, поэтому лица они видеть не могли.
     Однако по напряженности позы, по тому, как хвост Ракшаса подрагивал в
     метре над полом, можно было судить о невероятном напряжении, в
     котором находился дракон.
         -Игл, что с тобой? - недоверчиво спросил Ракшас. -Ты забыл меня? Ты
     забыл наш проект?!
         -Я никогда не знал тебя, дракон. - ответил огромный бело-золотой
     грифон в серебристой короне.
     Ракшас шагнул вперед.
         -Игл, тебе стерли память. - сказал он с неожиданной горечью. -Неужели
     ты забыл наши полеты, беседы и споры? Неужели ты забыл, как я учил
     тебя летать после ранения?! Не знаю кто стер тебе память, но они
     поплатятся за это, клянусь Космосом!
     Грифон вздрогнул.
         -Мне никто не стирал памяти... - произнес он неуверенно.
         -Я спас тебя двадцать лет назад! - не выдержав, рявкнул Ракшас. -Я
     вернул тебе жизнь, я восстановил твою магию, я стал - по твоим же
     словам! - лучшим другом после Винга!
     Игл довольно долго смотрел на дракона.
         -Мозг, какова вероятность, что этот дракон способен обмануть детектор
     лжи?
     Голос компьютера прозвучал подобно гласу судьбы:
         -Три процента.
     Ракшас гневно хлестнул себя хвостом.
         -Игл, что с тобой произошло? Ты никогда не был таким
     подозрительным!
     Грифон задумчиво провел крылом по глазам.
         -Чтож, поверим. - решился он наконец. Повинуясь жесту крыла, слабо
     мерцающий экран стазиса беззвучно пропал. Мгновением позже Ракшас
     сжимал грифона в обЦятиях.
         -Игл, друг... Я верну тебе память, я найду твоих похитителей и превращу
     их в дым!
         -Постой... - мягко ответил грифон. -Я вижу, что ты говоришь правду. Но
     уверен ли ты, что я - тот самый Игл, которого ты спас?
     Дракон отступил на пару шагов.
         -Ты очень на него похож, и пахнешь запахом Игла... - черные глаза
     прищурились. -Но это, конечно, не доказательство.
         Неуловимое движение руки, блеск кольца на когтистом пальце. Грифон
     не успел даже вскрикнуть. Серо-стальной кокон силового поля
     моментально окутал его с ног до головы, превратив в тускло мерцающий
     статический шар бесконечной прочности. В полной тишине мерцал
     индикатор на миниатюрном генераторе, который Ракшас успел надеть на
     Игла пока обнимал его.
     Файт прыгнул вперед.
         -Что ты с ним сделал?!
         -Тихо. - прервал дракон. Коснувшись какого-то приборчика на только
     сейчас ставшем видимым поясе, Ракшас обернулся к стене.
         -Мозг, говорит временно исполняющий обязанности капитана корабля
     дракон Ракшас. Сообщаю свой индекс информационной нагрузки: 200.
     Довольно долго никто не отвечал, но наконец послышался глухой голос
     компьютера:
         -Подобный индекс информационной нагрузки соответствует уровню
     офецера военно-космического флота рангом не ниже капитана первого
     ранга. Для подтверждения привелегий требуется пароль минимально
     второго кольца защиты. В случае трехкратной ошибки идентификации я
     полномочен изолировать нарушителя и доложить капитану о попытке
     захвата корабля. Желаете ли вы назвать пароль?
         -Желаю. - твердо ответил дракон. -Создай изолированный канал.
     В ту же секунду для Ракшаса исчезли все звуки. В абсолютной, давящей
     тишине прозвучал голос робота:
         -Назовите пароль второго или более высокого кольца защиты.
         -3214, 4235, 8700, Светлый престол 99 пурпурных гарпий 2006. -
     спокойно ответил дракон.
     Пауза.
         -Пароль принят. Назовите свое имя и желаемый уровень привилегий.
         -Ракшас Демон, капитан корабля.
         -Пост капитана в настоящий момент оккупирован офицером Иглом,
     индекс ИН 120...
     Дракон нетерпеливо хлестнул себя хвостом.
         -Отменить привилегии грифона.
         -Вас понял.
         -Сменить все пароли начиная с нулевого круга защиты. Установить
     общий администраторский доступ ко всем функциям для лиц с ИН 190 и
     выше, назвавших следующий код: 7654, 4567, 0000, Парящие над Амбером
     4 синие драконы 09.
         -Вас понял.
         -Отключи изолирующий канал.
     Взору Файта и Кондора предстал торжествующий дракон.
         -"Араминта" принадлежит нам. - сообщил он. -Теперь у меня есть
     корабль с гипердвигателем!
     Файтер нервно щелкнул хвостом.
         -А Игл?...
         -Это не Игл. - дракон небрежно пробежался пальцами по воздуху,
     вызвав оттуда некое подобие клавиатуры. -Это всего лишь биоробот.
         -Я так не считаю... - неуверенно возразил грифон.
         -Не волнуйся, мы не причиним ему вреда. - усмехнулся Ракшас. -Сейчас
     пару минут не мешайте мне.
         Повинуясь резким, точным командам дракона, группа роботов
     принялась стремительно восстанавливать глайдер, используя молекулярные
     технологии восстановления перерезанных кабелей. Файт и Кондор были
     вынуждены покинуть каюту и встать на мостик рядом с Ракшасом.
         Дракон работал с такой уверенностью, словно всю жизнь провел на
     корабле Игла. Понаблюдав за процесом восстановления глайдера, Ракшас
     кивнул спутникам и стремительно направился к телепортационному диску.
     Файт подсадил Кондора на спину и последовал за драконом.
         Они очутились в центральной рубке. Пока Файтер осматривался, а
     Кондор приходил в себя после телепортации, новый капитан "Араминты"
     готовил корабль для своих целей. В первую очередь Ракшасу пришлось
     модифицировать рубку управления, поскольку потолок для дракона был
     слишком низким. Затем и грифонье кресло перед пультом плавно изменило
     форму, а сам пульт отодвинулся назад. Минут через десять довольный
     дракон свободным жестом пригласил грифона и человека занять
     только-что сформированные им сидения по сторонам главного кресла.
         -Итак, Файтер, сын Игла, сына Крафта... - Ракшас прямо светился
     торжеством. -...ты находишся перед контрольным центром одного из самых
     мощных звездолетов, когда-либо построенных грифонами. Поскольку
     данный корабль принадлежал твоему отцу, ты имеешь на него больше
     прав, чем кто либо другой. Прошу разрешения принять командование.
     Файт недоверчиво оглянулся на дракона.
         -Ты... ты не шутишь?... Это мой корабль?!...
         -Пока нет. - миролюбиво пояснил дракон. -Ты еще не умеешь им
     управлять. Временно капитаном побуду я. Однако помни, что "Араминта" -
     твоя по праву.
        Потрясенный грифон примолк. Кондор с гордостью и странной завистью
     посмотрел на своего друга.
         -Поздравляю, Файт. - сказал он негромко. -Вот и исполнилась твоя
     мечта.
         Пернатый воин не ответил. Тем временем Ракшас принялся за проверку
     всех систем. Прошло около десяти минут, прежде чем дракон отвернулся
     от пульта и посмотрел на Файтера.
         -Твой корабль в хорошем состоянии.
     Грифон встряхнулся.
         -Спа... спасибо, Ракшас. - выдавил он через силу. Дракон рассмеялся.
         -Не за что. Игл был моим близким другом, Файт. Но ты и сам мне очень
     нравишся...
     Его прервали. Из дверей донесся мужской голос:
         -Игл! Не мог бы ты на минуту заглянуть к нам?
         В рубке повисло гробовое молчание. Дракон несколько секунд сидел
     неподвижно, затем молниеносно сорвал с пояса бластер и скрылся в
     коридоре. Грифон и человек переглянулись.
         -Надо было проверить! - Файт вскочил на ноги. Следом за Кондором он
     бросился из рубки.
         В небольшом треугольном зале их глазам предстало интересное
     зрелище. Долговязая рыжая девушка без чувств лежала на ковре, рядом с
     мечом наголо стоял коренастый, мускулистый мужчина в сером одеянии
     друида. Напротив людей замер дракон.
         -Не бойтесь, - как раз говорил Ракшас, -я не Враг, я только похож...
         -Где Игл?! - рявкнул друид. Меч описал сверкающее полукольцо вблизи
     горла дракона.
         -Вот он, успокойтесь. - Ракшас не обратил ни малейшего внимания на
     угрозу.
     Мужчина обернулся к Файтеру и вздрогнул.
         -Это не Игл!
     Грифон шагнул вперед.
         -Я Файтер, сын Игла, сына Крафта. - гордо произнес он, кивнув орлиной
     головой. -Что вы делаете на корабле моего отца?
     Друид отшатнулся.
         -Где Игл?! - повторил он яростно. -Грифон зашел в эту дверь два часа
     назад!... Откуда вы взялись?... Кто вы?!
     Ракшас движением головы подозвал Кондора.
         -Расскажи им.
         -Я?!
         -А кто еще? - резко спросил дракон. -Кому поверят люди, кроме
     человека?
     Юноша вздохнул.
         -Хорошо.
         -Не выходите из салона. - предупредил Ракшас. - Я обыщу корабль и
     вернусь. Файт, лови!
     Грифон машинально поймал небольшой блестящий предмет.
         -Это бластер. - коротко бросил дракон. -Уверен, ты читал как им
     пользоваться.
     И не дожидаясь ответа, Ракшас стремительно покинул салон.




                                       ***




         Меня разбудил Игл. Необычайно счастливый, радостный грифон крепко
     меня обнял и потерся клювом о нос.
         -Малыш, мы сделали это... - произнес он негромко. -Мы вырвались.
     Я чихнул.
         -Все хорошо, да?... - голова немного кружилась.
         -О да, все очень хорошо... - Игл рассмеялся. -Пошли, надо тебя кое с
     кем познакомить.
     Дракона лежала на толстом пурпурном ковре, глядя на меня огромными
     сиреневыми глазами.
         -Знакомся, Ариман. - сказал Игл. -Капитан второго ранга Айдахо Канриу,
     пилот - разведчик Новой Дракии.
     Потом он повернулся к драконессе.
         -Айдахо, перед тобой юный диктатор Ариман, сын Ракшаса. Прошу
     любить и жаловать.
     Я смутился даже. Но дракона улыбнулась и погладила меня крылом.
         -Малыш, ты вел себя как герой. - негромко сказала она. -Игл может
     гордиться таким учеником.
     Я тяжело вздохнул. Началось. Теперь и они меня восхвалять принялись!!!
         -Спасибо...
     Грифон что-то шепнул драконе, и они рассмеялись.
         -Не робей, малыш. - сказал Игл. -Вот второй главный урок: учись
     признавать собственные достижения.
         -Какие еще достижения... - я подергивал себя за шипы на хвосте.
         -Без тебя мы не выбрались бы с базы Лиар. - серьезно ответила Айдахо.
     -Спасибо, Ариман.
     Я от смущения отвернулся и невольно накрыл голову крылом. Они
     рассмеялись.
         -Ничего, привыкнешь. - улыбнулся Игл. -Сейчас отдыхай.
         Грифон отвел меня в угол комнаты (-называется "рубка", запомни...) и
     уложил на подушку. А сам вернулся к драконе и сел во второе кресло.
         Я вздохнул. Голова сильно болела, но спать мне пока не хотелось.
     Поэтому решил послушась разговоры Игла и Айдахо.
         -Я знаю эту модель корабля... - говорил грифон. - ...почему за столько
     веков нет прогресса?...
         -Веков? - фыркнула дракона. -Ты ничего не забыл? Флот летит на
     субсветовой скорости в сторону от главной Галактики, летит уже три
     десятилетия. По независимым часам прошло более тысячи трехсот лет, но
     для нас только тридцать.
     Игл повернулся к Айдахо.
         -Мы не можем просто взять и улететь. - заметил он спокойно. -Надо
     уничтожить базу людей и освободить всех пленников.
         -Игл, я не справлюсь в одиночку с таким противником. - возразила
     дракона. - Они захватили мой истребитель прямо в космосе, применив
     неизвестное драконам оружие. Нам страшно повезло, что я успела
     разрушить энергоцентраль базы - иначе никакого побега бы не вышло. Но
     предположим, мы вернемся и тайно высадимся на этой безатмосферной
     планете. Как ты намерен искать пленников? На базе, где наверняка каждый
     коридор имеет цепи статических генераторов?
     Игл помолчал.
         -Айдахо, я не могу оставить их в клетках. - совсем тихо произнес он. - И
     не имею права подвести свой народ. Если Терра узнает о нашей колонии...
         -Терра не узнает. - жестко ответила дракона. -Мы позаботимся об этом.
     Грифон вздохнул.
         -А как же пленники? - он кивнул на меня. -Рисковать их жизнями ты
     можешь?
     Айдахо гневно зарычала.
         -Молчи! - яростно сказала она. -Когда ты говорил о своем проклятии, я
     думала, ты просто устал за пятнадцать лет заключения. Но теперь я вижу -
     ты сломался!
     Игл вздрогнул всем телом.
         -Я не имею права подвести грифонов! - рявкнул он в ответ. -Я всю
     жизнь подводил своих друзей! Хватит с меня!
         -Нет, это с меня хватит! - рассвирипела Айдахо. -Ты воин или кто? Мне
     ли учить тебя верности Долгу?
         -Мой Долг как раз и состоит...
         -Наш общий Долг - мир в Галактике и безопасность всех разумных рас. -
     прервала дракона. - Погибнув, не предупредив об опасности, ты предашь.
         -Оставив Лиар в живых, я уже предал!
         -Ты предал себя, Игл. Свою гордость. Но не Долг.
     Грифон замолчал. Молчал долго.
         -Я прошу тебя...
         -Нет. - Айдахо метнула на Игла короткий взгляд. -Я лечу на соединение
     с Флотом. Адмирал быстро вычистит это крысиное гнездо.
         -А что потом?
         -Потом?.. - дракона хищно усмехнулась. -Потом настанет наш черед,
     Игл. Время дезинфекции. Последние остатки людей в нашей Галактике
     были уничтожены более тысячи лет назад... Как оказалось, работу
     выполнили не до конца.
     Айдахо гордо вскинула голову и сказала:
         -Наступает время драконам вновь взяться за оружие во имя мира во
     всем мире.
         Игл молча смотрел в экран, драконесса спокойно сидела в кресле. За
     бортом корабля проносились миллионы миль пустоты, звезды на экранах
     сверкали подобно слезам.
     А я только сейчас сообразил, кто такая Айдахо.
     И о каких драконах она говорит.
     Честно говорю: даже когда меня утыкали иголками и хотели убить, я так не
     боялся.



                                      17





         -...Вот, в общем, ответ на твой вопрос. - закончил Кондор. Кай и Фатея
     переглянулись.
         -Разреши взглянуть на твою карту.
     Юноша протянул клочок пергамента друиду. Тот вздрогнул.
         -Да, она. - Кай непроизвольно провел рукой по шраму. -Откуда у твоего
     знакомого жреца оказалась эта карта?
         -Я же говорил, он купил ее у одного друида.
         -Чушь. - воин покачал головой. -Эта вещь стала самой секретной
     реликвией Круга с момента моего возвращения.
     Кондор отшатнулся.
         -Так это ты был тем полубезумным, израненным человеком, сумевшим
     добраться до корабля?!...
     Кай отвернулся.
         -Да.
         Фатея огромным усилием воли заставила себя поднять руку с плеча
     друида. Ей все еще мерещился образ страшного Равана, сына Демона,
     который внезапно возник на пороге зала, бросив ее в обморок и едва не
     лишив чувств Кая.
         -Откуда здесь Раван? - спросила она тихо.
     Кондор нахмурился.
         -Если ты о драконе, то его зовут Ракшас. Он вроде как бог нашего мира.
         -Кто?!
         -Ты слушала мою повесть? - поинтересовался юноша. Фатея судорожно
     кивнула.
         -Но... Но я же видела его, тогда, во сне!.. Это Раван, я знаю!
     Кондор вздохнул.
         -Ракшас! На секунду загляни к нам.
         Пару минут спустя в проеме двери бесшумно возник дракон. Его
     глубокий голос едва не вызвал повторного обморока у Фатеи.
         -Да?
         -Ты Ракшас, или Раван? - с улыбкой спросил юноша.
         -Не понял?...
         -Наши гости спрашивают, действительно ли твое имя - Ракшас.
     Дракон фыркнул. Он был в отличном настроении.
         -Меня зовут Ракшас, сын Демона.
        Фатея, и без того прятавшаяся за Каем, вскрикнула от ужаса. Дракон
     удивленно приподнял крылья.
         -Что вам не нравится в моем имени?
         -Это... это его брат! - девушка заикалась. -Кай, это брат Равана!
     Ракшас прищурился.
         -Боюсь ты ошибаешся, девочка. У меня не было братьев или сестер.
         Ответить дракону Фатея не решилась. Смерив людей продолжительным
     взглядом, Ракшас вернулся в рубку, где его ждал Файт.
         -Ну как? - спросил грифон.
         -Странно... - дракон опустился в свое кресло и глубоко задумался. -Эта
     девочка утверждает, что видела некоего дракона по имени Раван, сын
     Демона.
     Файтер заинтересовался.
         -Твоего отца ведь звали Демон?
         -Вот именно.
     Ракшас задумчиво пробежал пальцами по клавиатуре внешнего обзора.
         -Откуда она вообще могла видеть дракона?... - повинуясь движению
     крыла, могучий звездолет совершенно бесшумно и плавно взмыл в небо.
     Файт сообразил, что они летят, только когда облако бешенного пламени на
     экранах осталось далеко внизу. Грифон потерял дар речи.
         -Не так представлял себе первый полет? - улыбнулся Ракшас. Файтер
     нашел в себе силы кивнуть. -Времена, когда громадные корабли с
     оглушительным грохотом рвали небо на части, уже были древней историей
     за много веков до моего рождения, - заметил дракон.
         "Араминта" стремительно скользила над горами. Несколько минут
     спустя, когда Файт чуть опомнился, Ракшас развернул кресло и посмотрел
     в синие орлиные глаза своего нового друга.
         -Помнишь, я говорил что невозможно рассказать о Космосе? - негромко
     спросил дракон. Файт кивнул.
         -Помню.
         -Готовся, малыш. - Ракшас положил крыло на плечи грифону. -Сейчас я
     покажу тебе Космос.
     Файтер невольно привстал с кресла.
         -Мы... мы летим в другой мир?! - спросил он внезапно охрипшим
     голосом.
         -Нет, - усмехнулся дракон. -Для начала хватит и орбиты Тегома.
     Держись, Файт - я потерял сознание, впервые узрев Вселенную.
         Грифон не ответил. Он молча стоял среди невидимых стен рубки и
     смотрел, как проваливается вниз голубая планета.
         Небо чернело. Ракшас вел звездолет по длинной огибающей траектории,
     нацеленной на южное полушарие Тегома. Благодаря гравитационным
     двигателям "Араминта" могла бы взлететь перпендикулярно поверхности,
     но дракон имел особую причину избрать южный небосвод. И когда,
     двадцать минут спустя, корабль достиг высоты 9,000 миль над уровнем
     океана, он находился над Южным Полюсом Тегома.
         -Файт. - торжественно произнес Ракшас. -Сейчас ты увидешь дом наших
     предков.
         Повинуясь команде, громадный звездолет плавно развернулся носом к
     южной полусфере Вселенной. И Файтер УВИДЕЛ.
         Орбита Тегома была очень сильно наклонена к плоскости эклиптики.
     Имея почти перпендикулярную орбите ось, планета была всегда обращена
     северным полушарием в одну и ту же сторону небесной сферы. А в южном
     полушарии не существовало населенных островов.
         И поэтому никто из жителей Тегома, никогда, не видел Галактики. Их
     звезда распологалась более чем в тысяче трехстах световых годах НАД
     краем чудовищного спирального рукава, заброшенная туда неизвестной
     катастрофой далекого прошлого. И наблюдателю, окажись он в южном
     полушарии Тегома, предстала бы вся Галактика во всем ее шокирующем
     величии.
         Только сейчас Файтер понял, почему дракон не мог жить на планетах. В
     те короткие минуты, которые еще оставались ему до отключения сознания,
     грифон узрел Бесконечность. И утонул в ней. Навсегда.
         Галактика простирала звездные крылья на двадцать тысяч парсеков в
     стороны. С расстояния полутора тысяч световых лет, откуда смотрел Файт,
     было невозможно охватить взглядом всю беспредельность острова звезд.
     Но в этом и не было необходимости. То, что было видно грифону, уже
     могло свести с ума даже менее романтическую натуру.
         Свет миллиардов звезд накладывался друг на друга, рождая
     непостижимую воображением игру красок. Туманности парили в сиянии
     подобно призрачным облакам шелковых снежинок, и свет звезд,
     преломляясь, кричал о всемогуществе природы и бесконечности познания.
     С такого расстояния невозможно было различить отдельные светила,
     сияние царило в пустоте Космоса, уничтожая Тьму на квадриллионы
     световых веков во все стороны. В тот миг Файтер осознал, что Тьмы - не
     существует! Что ее нет вообще, что во Вселенной нет и не может быть
     места, лишенного Света.
         Свет летит в бесконечность. Свет наполняет мироздание песней
     сверкающих звезд, свет играет мелодию пылающих квазаров, падая по
     искривленной траектории в бездонные черные дыры, нагревая их до
     бесконечных температур, но не погибая даже там, ибо тепло - это тоже
     излучение. Файтер мысленно рассмеялся над собой, считавшим, что
     различает Свет и Тьму.
         Грифон не замечал, что прекратил дышать. Он неподвижно стоял в
     невидимой рубке корабля своего отца, и смотрел на Галактику, откуда его
     предков некогда изгнали предки дракона по имени Ракшас. Он мог бы
     стоять так вечно - пока не умер бы, задохнувшись. Но к счастью, Файтер
     был не одинок.
         Ракшас, не говоря ни слова, коснулся плеча грифона маленьким
     сверкающим прибором. Файт бессильно рухнул на могучие руки дракона.
         -Поспи, малыш, поспи... - в голосе неожиданно прозвучала горечь. -Тебе
     еще все предстоит.
         Ракшас уложил спящего грифона на мягкий ковер, а сам вернулся к
     пульту управления. Несколько минут дракон сверял показания следящих
     сенсоров с данными из его ручного компьютера. Затем негромко
     продиктовал навигатору курс, и проследил за движением звезд на экранах.
         -Если бы я только имел гипердвигатель раньше...
         Могучий звездолет в течение получаса достиг скорости света и перешел
     в К-пространство. Ему престояло за три часа покрыть четырнадцать
     световых лет, отделявших солнце Тегома от ближайшей - и единственной -
     звезды. И хотя "Араминта" была способна развивать в К-пространстве
     виртуальную скорость до 80-ти парсеков в час, Ракшас не спешил.
     Дракон летел проведать своих детей.



                                       ***



         Кай проснулся мгновенно. В уютной каюте, предоставленной ему и
     Фатее, царил полумрак. Толстые серые ковры глушили любой звук.
         Друид бесшумно поднялся на ноги. Фатея спала, укутавшись в толстое
     одеяло из синтетического волокна, в корабле царила мертвая тишина. Кай
     усмехнулся.
         Не тратя много времени на одевание и захватив лишь свою котомку,
     воин крадучась скользнул в сторону двери.
         В салоне, устало раскинув руки на мягких коврах, спал Кондор. Кай
     беззвучно прокрался мимо юноши к проходу в рубку, и несколько секунд
     следил за драконом. Тот, глубоко задумавшись, смотрел на экраны.
         Так же бесшумно как появился, друид покинул салон. Стремительно
     прошел по длинному коридору в сторону кормы, пересек зал собраний и
     астрономический отсек, не остановился у дверей в оранжерею и
     биолаборатории. Кай знал, куда идет.
         В кормовой, широкой части звездолета, воин приблизился к огромному
     бронированному люку в грузовой отсек. Грифоны, предпочитавшие
     передвигаться на четырех конечностях, не применяли идентификацию по
     отпечаткам пальцев - вместо нее использовались сканеры сетчатки глаза.
     Кай молча приложил к окуляру какой-то предмет из котомки.
         Люк с тихим шипениим раскрылся. Друид, словно призрак, скользнул в
     грузовой отсек звездолета и немедленно приложил ключ к сканеру на
     другой стороне дверного проема. Толстые стальные створки почти
     бесшумно закрылись.
         Недалеко от входа, на стальной площадке, мрачно мерцал серый шар
     статического поля, поглотившего Игла. Не обратив на грифона ни
     малейшего внимания, Кай прокрался мимо него к глайдеру Ракшаса,
     гостеприимно державшему свои люки открытыми.
         Серые глаза друида последний раз осмотрели пустой отсек. Не
     обнаружив ничего подозрительного, человек стремительно вошел в
     глайдер и поднялся в центральный пост управления.
         Из котомки на свет появился серебрянный обруч. Кай нажал на пульте
     несколько кнопок, установив защиту от подслушивания и отключив
     главный компьютер звездолета от навигатора глайдера. Только затем
     пальцы друида плавным движением прошлись по внутренней поверхности
     обруча, вызвав синее свечение металла.
         Некоторое время все было тихо. Кай терпеливо ждал. Наконец, обруч в
     его руках изменил цвет на темно-красный, и в нем проступила
     полупрозрачная голограмма некоего помещения.
         -Можно без опасений разговаривать. - в полголоса произнес друид на
     странном, рычаще-звонком языке. Ответ последовал не сразу.
         -Докладывай. - раздался наконец глубокий голос.
         -Пока все идет довольно близко к плану. Игл временно вышел из игры,
     однако он не пострадал. Ракшас, скорее всего, что-то подозревает, но пока
     не принимает особых мер. Кай вне подозрений, о моем существовании не
     знает даже он сам.
     Пауза.
         -Почему корабль так быстро покинул планету?
     Человек покачал головой.
         -Этого я не знаю. Но слышал разговор между Ракшасом и нашим
     грифоном, из которого следует, что "Араминта" направляется на
     Серебрянный Вихрь.
         -Ты уверен? - встревожился голос.
         -С достаточной долей вероятности, Мастер. - кивнул друид.
     Голос некоторое время молчал.
         -Ему необходимо помешать. - изрек наконец неизвестный. -Нельзя,
     чтобы Ракшас обнаружил наш проект сейчас.
         -Я мог бы сбить курс корабля, но это опасно. - возразил тот, кого звали
     Каем. -Лучше подготовтесь сами. Смерч докладывал, что оценивает
     энергозапас "Араминты" максимум в 50% нормы, а скорее даже в 35-40.
     Следовательно, Ракшас не станет спешить...
     Голос помолчал.
         -План в опасности, Тсу. - заметил он затем. -Смерчу удалось напасть на
     след похитителей 37-го. Если он не ошибся, перед нами самая серьезная
     опасность за всю историю Тегома. Почти наверное придется менять весь
     проект. Я не исключаю даже возможность открыть наше существование
     Ракшасу, с целью обЦединить силы.
         -Что произошло?
         -Скорее всего, Тегом обнаружен.
     Пауза. Человек медленно опустился на пол.
         -Нет. Нет!
         -Надеюсь, Смерч ошибается. Но в любом случае, Флот уже близко. Они
     и так обнаружили бы Тегом в течение пяти-десяти лет.
     Бывший Кай стиснул кулаки.
         -Люди, избравшие Тегом в качестве планеты изгнания, были идиотами! -
     яростно проговорил он. -Только ненормальный мог выбрать одинокую,
     столь заметную звезду вне рукава Галактики!
         -Мы тоже думали над этим парадоксом. - вздохнул голос. -Но решения
     пока не нашли. Единственная теория, хоть как-то обЦясняющая все
     странности, предполагает что Тегом был не единственной колонией
     беженцев.
         -Так можно дойти до идеи, что люди сознательно пожертвовали целой
     планетой, организовав из Тегома ложную цель для Врага. - фыркнул
     человек.
         -Эта теория ничем не хуже других, - заметил его собеседник. -Однако,
     за полторы тысячи лет мы бы непременно нашли следы иных колоний.
         -Пока что Тегом - последний известный нам ареал Хомо. - мрачно
     ответил друид. -И если Смерч прав, то все наши усилия, вся жизнь
     Ракшаса, оба социальных проекта - все напрасно.
         -Установка почти завершена.
         -До запуска не меньше трех лет. -безнадежно проговорил человек. -А
     где у нас время?
         -Мы успеем.
         -Надо ускорить строительство!
         -Ход работ и так форсирован до предела. - в голосе провучало
     раздражение. - Среди нас нет богов, Тсу.
         -А жаль. - внезапно сказал названный этим именем человек. -Один бы
     не помешал.
     Пауза.
         -37-ой жив, я уверен.
         -Мне бы твою уверенность.
         -Тсунами, мы не виноваты в его похищении. Кто мог предвидеть?
         -Тот, кто не предвидел похищения Игла двадцать лет назад... - заметил
     друид. В центральном посту глайдера повисла тишина.
         -Я предлагаю тебе помешать Ракшасу достичь Серебрянного Вихря. -
     произнес затем голос. -Каждый день промедления на стройке может
     оказаться решающим.
     Человек помолчал.
         -Хорошо. - кивнул он наконец. -Я знаю, как помешать Ракшасу.
         -Только не рискуй. - предупредил неизвестный. - Если возникнет
     опасность для корабля, не раздумывай. Можешь даже открыться, главное -
     чтобы с "Араминтой" ничего не произошло.
         -Не волнуйся. - улыбнулся друид. - Мой план очень прост и безопасен.
     "Араминта" не долетит до нашей планеты.
         -Чтож, желаю удачи. - голограмма в обруче испарилась. Некоторое
     время человек молча смотрел в никуда, размышляя над новой
     информацией. Затем решительно тряхнул головой.
         -Прости, отец... Но я должен. - бывший Кай стремительно покинул
     глайдер. В грузовом отсеке по прежнему царила тишина и неподвижность.
     Друид беззвучно подошел к статическому шару, поглотившему грифона.
         Руки быстро набросали записку на клочке пергамента. Затем человек
     положил лист на пол и коснулся миниатюрного генератора поля.
         "Двадцать минут вполне достаточно"... - тот, кого знали под именем Кая,
     покинул грузовой отсек и скользнул по направлению к телепортационному диску. Он
     улыбался.



                                       ***




         Когда я проснулся во второй раз, Айдахо в рубке не было. Игл одиноко
     сидел в кресле пилота, мрачно рассматривая звезды на экранах. Я
     огляделся.
         -Игл... - он повернул голову, -Игл... Айдахо - из тех драконов, которые
     Враги, да?
     Грифон медленно кивнул.
         -Да, Ариман.
     Я опустил голову.
         -Игл, я... я не хочу ее убивать... - только прошептать смог. -Она... она
     же как я...
     Грифон поднялся из кресла, подошел ко мне и опустился на ковер рядом.
         -Никто никого не убьет. - ласково произнес он. Пушистое крыло
     погладило меня по спине. -Малыш, не плачь. Никто не должен никого
     убивать.
         А я плакал?... Я... Оказывается, плакал. Сам не заметил. Но когда Игл
     сказал, уже не выдержал. Прижался к нему и зажмурился.
         -Игл, я не хочу быть Защитником... - слезы мешали говорить. -Но если
     не я, то кто?... Кто защитит Утукмац, кто остановит Врагов?... Игл, помоги,
     пожалуйста!...
     Грифон обнял меня крылом и молчал. Долго молчал.
         -Я усыпил Айдахо и запер в каюте экипажа. - сказал он наконец. Я
     вздрогнул и поднял голову.
         -Игл?...
         -Она хотела рассказать Врагам про нашу планету.
     Но?...
         -Но, Игл?... Куда же мы летим?
     Грифон внимательно посмотрел мне в глаза.
         -Домой.
         -А как же Айдахо?!
         -Ей придется потерпеть пару дней взаперти. Потом мы с Ракшасом
     что-нибудь придумаем.
     Я задумался.
         -Подожди... А Лиар? Ты говорил, что не можешь бросить пленников...
         -Я хотел проверить, что скажет Айдахо. Она приняла решение доложить
     драконам о базе Лиар и нашей планете. Пока Ракшас не готов к такой
     встрече, поэтому мне пришлось помешать ей.
         Я совсем иначе посмотрел на грифона. Айдахо была почти в два раза
     больше и сильнее Игла, а он сумел ее запереть в каюте... Да-а.
         -Ты, наверно, очень сильный волшебник, да? - спросил я уважительно.
     Игл рассмеялся и потрепал меня крылом по голове.
         -Я в десять раз слабее тебя, малыш. Просто я знаю, как применять свою
     силу. А ты пока не знаешь.
     Я вздохнул.
         -Игл, ты наверно перепутал. Разве я сильный? Я только с Акурой
     говорить умею.
         -Ты Диктатор, Ариман. - ответил грифон. -Ты можешь все. Даже менять
     свой облик, даже летать в космосе без кораблей. А я способен только
     управлять энергией.
         -Но я не могу!
         -Можешь. - улыбнулся Игл. - Просто пока не умеешь. Вспомни: когда ты
     чуть не сжег Лиар, твоя сила превратила ситановый бронескафандр в
     огонь. Понимаешь, малыш? Ты способен менять структуру самой материи,
     ты можешь, к примеру, превратить камень в золото одной мыслью. Мне
     для этого понадобится столько энергии, что я умру. А ты ничего не
     почувствуешь.
         Я надолго задумался. Если он прав... Тогда я смогу превратить Айдахо в
     доброго дракона! И войны не будет! Ух ты...
         -Ты научишь меня превращениям?! - спросил я возбужденно.
         -Научу. - серьезно кивнул грифон. -Только позже. Ариман, сейчас я
     отведу тебя в салон, и там ты некоторое время посидишь один, хорошо?
     Мне надо расчитать курс на Тегом, а я плохо помню теорию
     К-пространства и гипердвигатели.
         Мне пришлось смириться. Игл провел меня в довольно большую
     комнату с красивыми пурпурными коврами на полу. Там была маленькая
     кабинка с прозрачной крышкой, оказалось - как бассейн, только наоборот.
     Не ты в воду залезаешь, а на тебя наливают воду. Смешно...
         Грифон показал, где лежит еда, и ушел. Сказал, если захочу его позвать
     - вот кнопка. Но я его звать пока не собирался... Надо самому попробовать
     научиться!
         Я сел на хвост в центре комнаты и принялся мечтать. Если научиться
     превращениям... Ух, что тогда будет!!! Мне даже страшновато стало, как
     подумал. Я смогу кого угодно обмануть. Например, превратиться в Некеца
     и сказать Инектуту, чтобы она разрешила Ариману ходить в лабораторию...
     Ха! У Некеца нет хвоста, никто не догадается, что это я на самом деле!
     Здорово.  Интересно - а если я превращусь в человека, то смогу я делать с
     женщинами как жрецы делали?... Ха! Мне тогда самка дракона больше не
     нужна будет. Фантастика! Надо будет с Селеной попробовать, жрецы все
     говорили, она очень красивая. Наверно, когда я стану человеком, тоже
     пойму, какая красивая у меня Селена... Но главное, я смогу превратить
     злых драконов в добрых, и не будет войны. Ой, только бы получилось!
         Долго думал, как начать. И понемногу в голове начинал появляться
     план. Ключом послужили слова Игла о превращении костюма Лиар в огонь.
     Он ведь правильно сказал.
         Когда я говорю с Акурой, например сжигаю камень, я делаю как? Я
     ПРЕВРАЩАЮ камень в огонь. Я беру камень мыслями, ощущаю, какой он, а
     потом это самое "какой" меняю на "другой", и смотрю что вышло. До сих
     пор я менял только на огонь, но ведь, наверно, можно и на другие вещи
     менять! Надо попробовать.
         Я встал и подошел к стене. Там на ковре стояли несколько железных
     штуковин, немного похожих на тележки, что возили мне антилоп. Я
     вытолкал одну в середину комнаты и уселся напротив.
         Ну, посмотрим! Я, как и при разговоре с Акурой, ВЗЯЛ тележку
     мыслями. Она была в основном "железная". Но я не стал менять ее на
     "огненную". Вместо этого я представил себе, как тележка превращается в
     маленького игрушечного дракона. Для начала решил сделать игрушку,
     потом можно будет и настоящего.
         Сначала ничего не выходило. Я никак не мог четко представить себе
     игрушечного дракона, наверно потому, что никогда его не видел. Игрушки
     у меня были, конечно, но там не было драконов. Люди и звери разные.
         Сообразив, что это не так просто как кажется, я решил превратить
     тележку в железный кубик. Это сразу получилось, совсем без проблем.
     Когда я открыл глаза, вместо железной штуковины на ковре лежал
     блестящий как зеркало кубик из стали. Он прямо раскаленный был,
     наверно - от ковра шел дым. Но я все равно страшно обрадовался.
         -Получилось! - прошептал я, и решил превратить кубик в воду, чтобы
     потушить ковер. Это еще легче получилось, но вместо кубика из воды, как
     я хотел, получилось много горячего пара в комнате. Почти как дома, в
     бассейне!
         Хорошо, что Игл не заметил. Но теперь я уже знал, как сделать дракона.
     Расправив крыло до предела, я завернул его сверху и посмотрел на свое
     отражение в перепонке. Внимательно посмотрел. Изучил, можно сказать.
     Потом вытолкал в центр комнаты вторую тележку, и глубоко вздохнул.
         -Ну, Ариман... - усевшись на хвост, я крепко зажмурился и принялся
     рисовать рядом с тележкой себя самого. Получилось удивительно легко, и
     так похоже, словно я создал рядом с тележкой зеркало. Странно даже.
         Потом я ВЗЯЛ мыслями тележку, и попробовал ВЗЯТЬ дракона. Но
     ничего не вышло. Второй Ариман был ненастоящий, я мгновенно
     почувствовал. Холодный, скользкий... Не живой. Если сейчас заменить
     тележку на этого дракона, получится большая игрушка. Но я уже
     чувствовал, что могу и настоящего дракона создать. Не знаю как, но -
     чувствовал! За последние дни, вообще, я стал раз в десять сильнее чем
     раньше. И сам по себе сильнее, и магии научился лучше... Никогда так
     интересно не было! Теперь я, наверно, и не смогу больше жить в Храме.
     Скучно там.
         Некоторое время думал, что я неправильно сделал и почему Ариман-2
     получился ненастоящий. Потом догадался. Я хотел сделать живого дракона
     из железной тележки. Конечно, ничего не вышло.
         Значит, превращать неживое в живое нельзя. Жаль... Вот было бы
     здорово, сделать живой дом! Ух и напугались бы все... Странно, превратить
     живое в неживое - кто угодно может, достаточно укусить в правильное
     место или стукнуть по голове, а вот наоборот даже я, бог, не умею?
     Обидно.
         Может, если долго стараться, получится?... Тогда я оживил бы бабочку!
     И всех антилоп, которых сЦел, тоже. Даже не так: поймал я, скажем,
     антилопу, половину сЦел, а вторую оживил и превратил в целую. Ха! И
     антилопа живая, и я не голодный! Надо попробовать.
         Но где же тут взять живое существо? Не Игла же, в самом деле! И не
     Айдахо. Надо какую-нибудь зверюшку. Хотя... Если не получится, зверь
     умрет... А я опять убью, выходит. Нужно подождать, пока проголодаюсь и
     все равно придется антилопу ловить.
         А пока можно посмотреть, как там дела у Игла. Он просил не выходить,
     но я ведь умею смотреть куда хочу - и не двигаться с места! Ха...
         Закрыл глаза. Картинка появилась мгновенно, и такая четкая, что я рот
     открыл. Наверно, у Лиар в клетке мне что-то мешало.
         Двинулся вперед. Игл сидел в рубке, перед большим экраном с кучей
     цифр и всяких закорючек. Я решил не мешать. Подошел к самому
     большому экрану и посмотрел. Оказалось - это окно! А за окном...
         Я никогда в жизни не смогу забыть то зрелище. Раньше я думал, звезды
     - просто точки на небе. Правда, однажды Инектуту мне сказала, будто
     звезды - это как солнце, только далеко-далеко. Но я тогда не поверил.
         А вот сейчас поверил. Потому что за окном было ОЧЕНЬ много звезд. Я
     даже не думал, что их может быть такое количество. Звезд было словно
     капель дождя осенью! Все светились ровно, без мерцания, и так ярко,
     словно мы прямо к ним...
     ...летим?! Ну конечно!!!
         -Игл, мы летим?! - спросил я. Он подскочил от неожиданности.
         -Ариман?! - грифон резко обернулся ко мне. Я улыбнулся и помахал
     хвостом.
         -Привет...
         -А, ты опять спроецировал себя. - успокоился Игл. Я заметил, что он
     вздохнул с облегчением.
         -Да, малыш, мы летим. Айдахо успела взорвать главную энегростанцию
     базы, парализовав оборонный комплекс. Поэтому Лиар не успела нам
     помешать.
         -А как она могла помешать? - удивился я. Игл фыркнул.
         -Например взорвать корабль, или отключить двигатели, или заполить
     все каюты газом, или перехватить управление, или запустить
     истребители-перехватчики, или тайно переслать на борт генератор
     стазис-поля... И еще мно-ого способов, Ариман. Это не игры, это война.
     Опять...
         -Игл, а почему я не почувствовал, как мы взлетели? - возмутился я.
         -Потому что ты спал, малыш. - рассмеялся грифон.
         Я не утерпел, и рассказал ему про опыты с тележкой. А Игл меня очень
     поругал. Сказал, чтобы я никогда, никогда, никогда-никогда даже не думал
     о превращении живых существ в кого-то другого. Что из всех преступлений,
     которые может совершить дракон, это - самое гнусное и отвратительное, и
     за всю историю ни один Диктатор никогда не использовал Силу для
     экспериментов над живыми существами. Когда я сказал про идею
     превратить Айдахо в доброго дракона, Игл зарычал прямо. Оказывается,
     даже убить дракона - не такое преступление, как поработить его разум.
     По-моему, большая глупость. Но грифон очень верил своим словам, я
     видел. Решил - спрошу Инектуту.
        Но особенно Игл рассердился, когда я рассказал про попытку превращения
     тележки в дракона.
         -Ариман, неужели ты не понимаешь, что так нельзя делать?! - грифон
     прямо в ужас пришел. -Ты подумал, что станет с созданным тобой
     драконом?! Ты подумал, каково будет ему знать, что он - всего лишь
     игрушка, созданная из железки?!
         Вот как раз об этом я и не подумал... Так и сказал. Игл очень подробно
     обЦяснил мне, какой я нехороший дракон, и почему меня надо немедленно
     отдать в хорошие руки пока не поздно. Я заметил, что с каждым часом
     грифон все сильнее начинает походить на Инектуту.
     Но вот этого я ему уже не сказал.





                                      18





         Игл очнулся мгновенно. Переход от шумного, полного роботами отсека
     к полной тишине спящего корабля оказался настолько неожиданным, что
     грифон покачнулся. И тут он понял, что произошло. Пришельцы сбежали!!!
         Из горла невольно рванулось рычание. Игл мгновенно окружил себя
     мощным силовым полем и шагнул вперед.
         Тихий шелест падающего предмета был бы неуловим для человеческого
     уха. Однако грифон не только услышал, но кошачьим движением
     извернулся и поймал миниатюрный блестящий приборчик раньше чем тот
     коснулся пола. Пару секунд Игл молча смотрел на карманный генератор
     статического поля.
         Когтистые пальцы сжались, раскрошив аппарат. Гнев душил Игла
     подобно петле. Его поймали такой примитивной уловкой, что на всю
     оставшюся жизнь он опозорен. Как можно было забыть о приказе
     компьютеру обыскать дракона!!!
         Игл стремительно шагнул было вперед, когда его взгляд замер на листе
     пергамента, лежавшем на полу. В ту же секунду грифон сообразил, что
     стазис был кем-то отключен. Мгновением позже он испарился.
         Три минуты спустя невидимая рука подняла с пола клочок пергамента.
     Едва задерживающие свет глаза прочитали короткую, написанную нервным
     почерком очень торопящегося человека записку.
         "Игл, это Кай. Дракон захватил корабль, они покинули Тегом и летят на
     соединение с их Флотом! Нам с Фатеей пока не причинили вреда, но боюсь,
     это ненадолго. Сегодня вечером, когда все заснут, я попытаюсь пробраться
     в грузовой отсек и освободить тебя. Если ты читаешь это письмо, значит я
     преуспел. Игл, разверни корабль! Если драконы узнают о Тегоме, наш мир
     будет уничтожен! Торопись, молю тебя! Кай."
         Листок пергамента сам собой скомкался в клубок, когда невидимые
     когтистые пальцы сжались в мощный кулак. Тишину зала разорвал слабый
     рык.
         -Мозг, говорит капитан Игл. - вполголоса произнес грифон. -Немедленно
     погрузи рулевую рубку в стазис и начинай разворот.
         -Приказ отменяется. Привилегии капитана Игла недействительны. -
     ответил компьютер.
     Грифон щелкнул клювом.
         -Создай изолированный канал. Я назову пароль третьего кольца защиты.
         -Пароли третьего кольца защиты были сгенерированы мной двенадцать
     часов назад, и никому не сообщались. - невозмутимо ответил корабельный
     мозг. -Предложение назвать пароль третьего кольца защиты равнозначно
     признанию во взломе систем безопасности и влечет обвинение в пиратстве.
     Желаете ли вы назвать пароль?
     Игл замер.
         -Чтобы сменить пароль третьего кольца защиты, требуется приказ лица с
     коээфициентом информационной нагрузки не ниже 180! - прошипел он.
         -Лицо, отдавшее приказ о смене паролей, обладало коэффициентом ИН
     200.
     Грифон вздрогнул.
         -Остальные пароли также были замещены?
         -Да.
     Игл помолчал.
         -Каков мой статус? - спросил он наконец.
         -Пассажир.
         -Значит, я имею право отдать приказ не беспокоить членов экипажа в
     связи с моими действиями.
         -Только если ваши действия не противоречат инструкциям.
         -Отдаю такой приказ. - негромко произнес Игл.
     Пауза.
         -Приказ получен. Уведомление о передвижениях и действиях пассажира
     Игла не будет доставляться в рубку, до тех пор пока пассажир Игл
     придерживается Правил Поведения в Космосе. Сообщить вам содержание
     Правил?
         -Спасибо, но это я их составлял. - грифон стремительно покинул
     грузовой отсек, направившись к одному из телепортационных дисков.
         -Арсенал. - прозвучал приказ.
         Минутой позже Игл неподвижно стоял в удлиненной каюте, служившей
     для хранения легкого ручного оружия экипажа. Грифон спокойно осмотрел
     ряды бластеров, станнеров, парализаторов и винтовок, аккуратно
     развешанных на стенах. И двинулся вперед.
         Не раздумывая над выбором оружия, Игл снял со стены два наручных
     станнера и мощный бластер, одеваемый на голову как шлем. Экипировка
     отняла не более минуты, после чего грифон опустил на глаза
     полупрозрачный экран системы наведения и вернулся к телепортационному
     диску. Перед тем, как отдать приказ о месте назначения, Игл глубоко
     вздохнул и на миг зажмурился.
         Он не знал, что Кай в это время уже покинул арсенал, успешно
     дезактивировав все смертоносное оружие и оставив в рабочем состоянии
     только парализующее. Друид лежал под толстым одеялом, всей кожей
     ощущая горячее тело Фатеи, и готовился вернуть своему истинному
     сознанию контроль. Когда это произошло, гипнотическая установка
     мгновенно погрузила человека в глубокий сон, по окончанию которого Кай
     даже не вспомнил, что делал в его отсутствие Тсунами.
     Никакие сны ему не снились. Впрочем, последние три года Кай редко видел
     сны.




                                       ***






          Файтер проснулся почти одновременно с Иглом, хотя и не знал этого.
     Молодой грифон с наслаждением потянулся и рывком вскочил на ноги.
         -Ракшас?...
     Дракон повернул могучую голову к другу и улыбнулся.
         -Как спалось?
     Файт распушистил все перья разом.
         -Понятно... - усмехнулся Ракшас. -Ты уж извини, но я дал тебе
     небольшую дозу ментостимулятора, чтобы помочь осознать новую
     обстановку.
     Грифон улыбнулся.
         -Ничего, со мной все в порядке. Спасибо, Ракшас.
         -Не за что. - дракон развернулся в кресле и указал на пульт. -Иди, пора
     получить первый урок пилотирования твоего нового корабля.
     Файт заколебался было, но тряхнул головой и подошел.
         -Садись. Одень это.
        Ракшас протягивал грифону блестящие черные перчатки. Тот последовал
     совету и вздрогнул.
         -Они... - Файт запнулся, так как не нашел нужного слова.
         -Верно, - дракон с наслаждением потянулся во весь свой пятиметровый
     рост. -На тебе сенсорные перчатки. Теперь ты будешь чувствовать
     движения каждой силовой линии вокруг вот этого... - когтистый палец
     коснулся сенсора - ...макета корабля.
         Над пультом мягко засветилась полупрозрачная пирамида, в которой
     Файтер без труда узнал копию "Араминты".
         -Не бойся, давай. - подбодрил его Ракшас. Грифон с опаской приблизил
     руку к макету.
         -Он живой! - глаза Файтера широко раскрылись. -Ракшас, он живой!
         -Нет, это ты живой. - рассмеялся дракон. -А Космос - живее нас всех
     вместе взятых. Ощути биение гравитационных полей и ты поймешь, что
     жизнь на планетах - всего лишь жалкое подобие той Жизни, что наполняет
     собой Вселенную.
     Грифон медленно водил обоими руками над макетом "Араминты".
         -Но как же управлять? - спросил он. Ракшас молча указал вперед,
     одновременно отключив экранизацию стен. Файт вздрогнул всем телом,
     когда рубка плавно расстворилась.
         -Не бойся, - быстро сказал дракон. -Это всего лишь иллюзия. Стены
     никуда не исчезали.
         -Я... я понимаю, но... - грифон дрожал.
     Ракшас положил мощное крыло на плечо Файту.
         -Привыкай, птица. Тебе перенимать эстафету.
         -Сомневаюсь.
         Дракон стремительно развернулся к дверям и рухнул на ковер,
     парализованный выстрелом станнера. Файт с криком вскочил на ноги.
         -Стоять! - рявкнул на него Игл. -Я пристрелю тебя как курицу, если
     шевельнешь хоть пером.
         -Ты убил его! - молодой грифон с ужасом смотрел на неподвижное тело
     дракона. -Ты убил его!!!
         -Еще нет, но убью. - кивнул Игл. Повинуясь жесту крыла, Файтер был
     вынужден отойти от пульта и прислониться к стене.
         Игл бросил мимолетный взгляд на поверженного Ракшаса. В черных
     глазах дракона застыло отчаяние, видимо в последний миг он успел
     осознать ситуацию. Грифон кивнул и развернулся к Файту.
         -Пароль. - угрожающе сказал Игл.
     Файтер вжался в стену рубки.
         -Отец, не стреляй!...
     Игл прищурился.
         -Даже так? Чтож, сынок, назови мне пароль - и не выстрелю.
     Пернатый воин замотал головой.
         -Я не знаю! Только Ракшас знает!
         -Жаль. - сухо произнес Игл и в упор выстрелил из станера. Файт рухнул
     на ковер рядом с драконом.
         Несколько секунд Игл тяжело дышал от гнева. Затем привычным
     движением вернул станнеры в кобуры на предплечиях и вытащил моток
     ситановой клейкой ленты.
         Через десять минут и дракон, и грифон были спеленаты наподобие
     мумий. Проверив, могут ли пленники дышать, Игл с особым удовольствием
     заклеил обоим глаза и только потом вытащил станнер. Переключенный на
     пробуждение, прибор заставил Ракшаса скрутиться в жестокой судороге
     боли.
         -Не дергайся. - предупредил Игл. -Ты на прицеле.
     Дракон хрипло дышал, беспомощно поворачивая голову из стороны в
     сторону.
         -Ты... ты ослепил меня!!! - в голосе прозвучал ужас.
         -Еще нет. - усмехнулся грифон. -Но за мной не постоит, Ракшас. Отвечай
     коротко и правдиво. Тогда - останешся жить.
         -Кто ты такой? - выдавил дракон, дергаясь всем телом.
         -Здесь я задаю вопросы. Немедленно сообщи мне пароль доступа к
     центральному компьютеру.
        Игл внезапно придвинулся вплотную и прижал дуло бластера к горлу
     Ракшаса.
         -И только попробуй произнести один лишний звук...
         Договорить он не успел. Неуловимое взглядом движение дракона с
     такой силой отшвырнуло грифона в сторону, что тот потерял сознание и
     сполз по стене, оставив на ней кровавый след. Ракшас презрительно
     рявкнул.
         -Ничтожество. Мог бы и вспомнить, что драконы видят в инфракрасном
     спектре.
         Паника и судороги словно по волшебству исчезли. Ракшас совершенно
     спокойно повернул голову к пульту и приказал:
         -Мозг, немедленно медицинский модуль в рубку. Капитан ранен.
         Двадцать минут спустя дракон закончил организацию кубического бокса
     из статических полей, расположив своеобразную "клетку" в углу салона.
     Туда был помещен до сих пор не пришедший в себя Игл, предварительно
     обезоруженный Ракшасом и перебинтованный Файтером. Проведав людей
     (Кай и Фатея спали, Кондор обнаружил в одной из кают видеопроектор и
     оттащить его от экрана оказалось просто невозможным), дракон и грифон
     вернулись в рубку и расположились в креслах один против другого.
         -Итак, теперь веришь, что в салоне лежит ненастоящий Игл? - спросил
     дракон.
     Грифон с хрипом дышал после выстрела.
         -Но... он так похож.
         -Игл был опытнейшим командиром, вождем и стратегом, - фыркнул
     Ракшас. -Если бы нам противостоял настоящий Игл, я даже не стал бы
     сопротивляться - Игл всегда предусматривал каждую лазейку, и зная об
     этом, я не строил бы никаких планов. Но этот? Он же ведет себя как
     желторотый птенец. Люди говорили, что в извержении вулкана тоже был
     виноват этот придурок.
         -Проведи анализы его крови. - предложил Файт.
         -Смысла нет. У него будет генотип Игла, можешь не сомневаться. Телом
     - он действительно твой отец. Но вот разум...
     Дракон покачал головой.
         -Кто бы ни использовал этого "Игла" в качестве наживки для нас, он
     либо спешил, либо не умел редактировать психоморфы.
         -Наживки? - крылатый воин вздрогнул.
         -Только так могу я обЦяснить появление этакой копии своего друга.
     Файт задумчиво крутил в руках Корону Мертвых Царей. Дракон заметил.
         -А вот эта вещица - настоящая. - внезапно сказал он. -Только настоящая
     Корона могла бы отключить стазис-защиту "Араминты".
     Файтер поднял глаза.
         -Ракшас, кто играет нами? - спросил он негромко. -Ты же понимаешь,
     что кто-то играет всеми нами словно марионетками.
         -Со мной играть не стоит. - мрачно ответил дракон.
         -Кто стоит за всеми совпадениями? - задумчиво прошептал Файт. -Это
     не может быть пресловутая Вторая Сила, Ракшас. У них есть настоящий Игл
     и твой сын.
         -Сын - да. - помрачнел дракон. -А вот Игл... Боюсь, Файт, твоего отца
     больше нет в живых.
     Грифон промолчал.
         -Ты не думай, я и сам хотел бы верить...
         -Не надо. - негромко прервал Файтер. -Как ты признал, я неглуп.
     Единственное обЦяснение его... - кивок в сторону салона -...существованию
     - смерть моего отца. Или наличие третьей, неизвестной никому стороны.
         -И заодно четвертой, пятой, шестой и так далее. - хмуро заметил
     Ракшас. -Удивительно только, как эти тайные организации ухитряются
     существовать на одной планете, да еще не знать друг о друге?
         -Ничего странного как раз в этом нет - возразил грифон. -История
     помнит и не такие случаи.
         -На протяжении полутора тысяч лет? - иронично спросил дракон. -И при
     наличии четырех СОВЕРШЕННО различных рас, одна из которых - люди -
     принципиально не умеет сотрудничать с другими?
         -Четырех?
         -Драконы, насколько я помню, не относятся ни к людям, ни к грифонам,
     ни к асцтавок. - пояснил Ракшас.
     Файтер помолчал.
         -Кто бы ни стоял за этими событиями... - орлиные глаза грифона
     посмотрели в черные, бездонные глаза Ракшаса - ...он находится на нашем
     корабле.
        -Вот именно. - заметил дракон. Узкие черные глаза полыхнули огнем.
     -Кто-то выпустил эрзац-Игла из грузового отсека, Файт.
     Оба космонавта одновременно посмотрелм на дверь в салон.
         -Кондор. - едва слышно произнес Ракшас. Грифон яростно затряс
     головой.
         -Нет! Это невозможно.
         -Больше некому. - возразил дракон. -Только он с самого начала был с
     нами. Хотя...
     Горящие глаза обратились к Файтеру.
         -Ты ведь тоже с самого начала был втянут в эту историю.
     Пернатый воин отступил на пару шагов назад.
         -Ракшас, что ты...
         -Не волнуйся, уж в тебе-то я не сомневаюсь. - усмехнулся дракон.
     -Однако Кондор мне весьма подозрителен.
         -Он не может быть агентом неизвестных, Адракх был готов убить нас
     обоих!
         -Кто-то послал Адракху приказ доставить дикаря с островов и макантуку
     в Ун-Тоан, причем доставить живыми. - напомнил Ракшас. -Двое людей,
     которые могли бы написать такой приказ, были допрошены самим
     Адракхом.
     Файт вздрогнул.
         -Я присутствовал... - выдавил он. Ракшас нахмурился.
         -Люди Утукмаца - не ангелы, а асцтавок - потомственные воины. До
     гуманизма им всем еще расти и расти.
     Грифон помолчал.
         -И как, что удалось выжать из пленников?
         -Никто не посылал того приказа. Связной, доставивший пакет Адракху,
     испарился. Сам Адракх не сумел припомнить, видел ли он раньше этого
     воина. Таким образом налицо по меньшей мере тройной альянс: в рядах
     наших потенциальных противников есть и люди, и грифоны, и асцтавок.
     Ракшас задумчиво подергивал себя за шипы на хвосте.
         -Не удивлюсь, если среди них есть и драконы.
         -Но откуда? - поразился Файт.
     Дракон не смотрел в его сторону.
         -Я не был на планете, где обучаются мои дети, более шестисот лет. -
     глухо произнес он. -За эти века многое могло измениться.
     Грифон вздрогнул.
         -Почему ты устроил школу на другой планете?
         -Не школу, а рай. - усмехнулся Ракшас. -Я потратил шестьдесят лет,
     чтобы превратить ту планету в идеальный дом для своих детей. Я построил
     великолепный город, снабдил его полностью автоматическим
     промышленным космплексом и самой мощной в известном мне космосе
     оборонной системой, я собрал там все знания людей и драконов, которые
     имел в распоряжении. Я позаботился, чтобы молодежи было чем занять
     свое время.
     Файт во все глаза смотрел на дракона.
         -Ты так говоришь о создании миров, словно это привычная,
     обыкновенная работа... - заметил он. Ракшас кивнул.
         -Так и есть.
     Вопросительный взгляд.
         -Я миротворец по призванию и дракон по рождению... - блеск белых
     клыков. -... но профессия моя - планетарная инженерия. Я ведь не просто
     так летаю от звезды к звезде, Файт. Я превращаю безжизненные, мертвые
     миры в оазисы жизни для последующих поколений.
     Дракон улыбнулся.
         -Это дарит мне счастье, Файт. Что может сравниться с чувством
     создателя, наблюдающего за развитием своих созданий?!... Разве что
     Космос, но и он дает иные радости.
     Ракшас вздохнул.
         -За свою жизнь я создал четыре пригодные к жизни планеты и населил
     их различными организмами, спроектировав экологию с целью
     максимально форсировать развитие разума. - сказал он негромко. -
     Особенно же я горжусь своим последним и наиболее сложным проектом,
     планетой Энтобан, ради которой я рискнул покинуть Тегом на шесть веков.
         Ракшас коснулся пульта. В воздухе возникла голограмма нескольких
     животных, из которых дракон выбрал изображение стройного двуногого
     ящера с большой, изящной головой, и удивительно пропорциональным
     телосложением.
         -Вуаля. - гордо произнес Ракшас. -Перед тобой изображение
     полноценного разумного существа, созданного практически на пустом
     месте одним алым драконом по имени Ракшас Демон.
         Вместо столь ожидаемого драконом восторга, Файтер очень долго
     молчал, глядя на изображение динозавра невидящим взором.
         -Значит, это правда. - негромко произнес он наконец. -Грифонов
     создали драконы.
     Ракшас удивленно развернулся к другу.
         -Не понял?...
         -И не поймешь. - Файт отвернулся. -Богу никогда не понять, как
     воспримут его творения истину о собственном ничтожестве.
     Дракон медленно выпрямился.
         -Поясни. - коротко произес Ракшас.
         -Сейчас не время. - грифон выглядел очень подавленным. -Скажи мне
     только одно. Они... - коготь указал на ящера -... они знают, кто их
     создатель?
         -Нет.
         -Тогда у меня есть просьба.
     Файтер поднял синие орлиные глаза, в уголках которых блестели слезы.
         -Пожалуйста, Ракшас... Никогда не говори никому, что они были
     созданы. Пусть строят теории о происхождении видов, пусть развивают
     собственную эволюцию... Пусть верят в себя, а не в богов и драконов.
         Громадный алый дракон медленно опустился в кресло, глубоко
     задумавшись над словами грифона. А тот молча подошел к невидимой
     стене и прижался лбом к холодной стали.
         -Не убивай в них надежды, дракон... - прошептал Файт. -Не убивай...
         Звездолет мчался вне границ пространства и времени, бережно храня в
     своем стальном сердце искорку слабой, непрочной жизни, способной
     познать и победить Вселенную.






                                       ***






         Прошло почти шесть часов, а Игл в своей рубке все нажимал на
     кнопочки. Я сидел в салоне - грифон попросил "не мешай мне, в конце
     концов!", и мрачно жевал какую-то невкусную пищу. Игл сказал - это
     биомасса, специально созданная для космонавтов. Вот пусть космонавты и
     едят, а драконы любят жаренное мясо... Эх.
         Мне так надоело ничего не делать, что я решил проведать Айдахо.
     Быстро нашел каюту, куда ее засадил Игл - по запаху, разумеется. Там на
     стене был экранчик и кнопка. Я нажал. Думал, двери откроются, но вместо
     этого на экранчике появилась картинка.
         Небольшая каюта, тоже с ковром на полу. На этом ковре спала черная
     дракона, повернувшись ко мне спиной. Я вздохнул.
         -Айда-ахо...
     Она не шевельнулась. Я немного подумал, потом закрыл глаза и, как в
     клетке с Иглом, вошел в каюту.
         -Айдахо, проснись...
        Дракона вздрогнула и повернула голову. При виде меня сиреневые глаза
     стали квадратными.
         -Привидение! - Айдахо вскочила с ковра так стремительно, что я даже
     заметить не успел. Ха! Она меня испугалась! Здорово...
         -Это я, Ариман. - сказал я негромко. -Как ты себя чувствуешь?
     Дракона прижималась к стене, но по глазам я уже видел - поняла.
         -Как ты можешь вытворять такие фокусы, малыш? - спросила Айдахо
     чуть погодя. Я сел на хвост и вздохнул.
         -Игл говорит, я Диктатор.
         -Да, он и мне это говорил. - кивнула дракона. -Что значит Диктатор?
         -Понятия не имею. - ответил я. - Вроде бы - самый сильный волшебник
     на свете.
         -Волшебников не бывает. - заметила она. Я фыркнул.
         -Как это не бывают? А Игл тогда кто?
     Айдахо зарычала.
         -Он предатель! Малыш, выпусти меня отсюда, нам надо лететь к
     адмиралу...
     Я покачал головой.
         -Извини, Айдахо. Не могу. Ты злой дракон, Игл говорил.
     Она улыбнулась.
         -Маленький, злых драконов не бывает. Разве мама тебе не говорила? Все
     драконы добрые!
     Мама... Я понурил голову.
         -Мама мне ничего не говорила. - сказал я тихо. -У меня нет матери.
     Только отец, но я его никогда не видел.
     Дракона подошла поближе и опустилась на ковер.
         -Ариман, расскажи мне о себе. - ласково попросила она. -Кто ты? С
     какой планеты, где расположена эта планета?... Там живут грифоны,
     Ариман?
         Я рассказал ей про Храм, тучан-мака и Лиар, про историю Игла и про
     себя. Когда Айдахо услышала о Винге, она чуть не вскочила, но
     удержалась. Только в глазах загорелся сиреневый огонь.
         -Вот значит, как... - протянула дракона. -Но, малыш, тебя обманули.
     Вовсе не драконы Враги людей. Мы - как и ты - защитники мира в
     Галактике.
     Я рассмеялся.
         -Айдахо, я не такой глупый, как ты думаешь. - она прищурилась. -Я не
     выпущу тебя отсюда, потому что тогда Враги узнают про мой дом и всех
     убьют.
         -Мы никогда не убиваем невинных. - возразила дракона. -Малыш, ты рос
     среди людей, и привык думать о драконах как о чудовищах. Но на самом
     деле все иначе! Мы не тронем Тегом, наоборот! Поможем грифонам, дадим
     тучан-мака звездолеты! Мы же не звери, малыш. Мы - твой народ. Ты один
     из нас.
     Я покачал головой.
         -Нет, Айдахо. Я не один из вас. Я Защитник.
         -Мы тоже! - горячо сказала она. -Только мы защищаем всех!
     Понимаешь, малыш? Всех, все разумные и неразумные расы. Драконы -
     Защитники Мира.
         -А люди? - спросил я коротко.
         -Людей мы тоже защищаем. - быстро ответила Айдахо. - От таких, как
     Лиар. Лиар - Враг, а не я.
     Я задумался на миг, но ответить не успел. На стене загорелся большой
     экран, откуда на нас смотрел Игл.
         -Айдахо, я был лучшего мнения о тебе. - мрачно сказал грифон.
     -Использовать наивного ребенка как ключ...
     Дракона зарычала на Игла.
         -Тебя расстреляют, Игл!
         -Может быть. - кивнул грифон. -Но я знаю, в чем состоит мой Долг. А
     вот вы забыли.
     Айдахо плавным движением поднялась на ноги и приблизилась к экрану.
         -Игл, я не хотела говорить раньше, но теперь скажу. Адмирала Флота
     зовут Винг Демон.
     Игл хрипло вскрикнул и подался вперед.
         -Ложь!
         -Зачем мне лгать? - спокойно спросила дракона. -Ты все равно не
     выпустишь меня, что бы я ни сказала.
         -Винг погиб тысячу четыреста лет назад! Его отправили в лагерь смерти!
         -Адмирал Винг Демон - единственный дракон, сумевший выжить в
     лагере смерти на планете Сталкер. - с расстановкой произнесла Айдахо.
     -Он стал одним из величайших героев Войны. Мой муж служил под его
     командованием, простым планетарным десантником.
     Игл недоверчиво смотрел на дракону.
         -Винг не мог стать воином. Винг - величайший борец за мир!
         -Когда я говорю, что драконы борятся за мир в Галактике, ты не веришь
     мне. - холодно заметила Айдахо.
         -Потому что это ложь!
         -Значит, Винга удалось обмануть.
         -Не верю! - яростно бросил грифон. -Жизнь была, есть и будет
     величайшей ценностью во Вселенной. И лучше всех это понимал Винг!
         -Когда на кон поставлена судьба миров, одна или две жизни ничего не
     значат. - ответила дракона.
         -Нет! - Игл вконец разозлился. -Любая жизнь бесценна!
         -Скажи это людям, которые готовили деликатесы из наших детей. - с
     горечью сказала Айдахо. -Скажи это людям, которые набивали чучела из
     таких вот Ариманов. - дракона указала на меня.
     Игл замолчал и долго смотрел на нас голубыми глазами.
         -Малыш, вернись в салон. - сказал он затем. -Нам с Айдахо надо
     поговорить.
         -Я не маленький! - возмутился я. Грифон нахмурился.
         -Ариман. - только и сказал он. Я вздохнул.
         -Хорошо... - открыл глаза и осмотрел коридор. На экранчике виднелась
     дракона, смотревшая в сторону дверей. Я улыбнулся.
         -Послушаем... - и прижал ухо к дверям.
     Слышно было плохо.  Я с трудом различал голоса.
         -Долг ! - рычал грифон. -Мы - общественные существа, Айдахо. И имеем
     обязательства перед нацией! Мой ДОЛГ - предотвратить гибель своей расы
     на планете Тегом. И я пожертвую всем ради Долга...
     Ответ драконы я не расслышал. Зато хорошо понял слова Игла:
         -Не только малышом, но и собой я тоже пожертвую. - твердо сказал он.
     - Я вождь грифонов, Айдахо. И пусть со времен Войны за Независимость
     прошла тысяча лет. Они доверили мне свои жизни в те годы, а я не сумел
     исполнить свой Долг. Я предал своих товарищей, потому что поддался
     эмоциям и бросил на чашу весов личную жизнь одного грифона - против
     счастья нации. Больше я не совершу такой ошибки. Никогда.
         Айдахо ответила что-то вроде "ты просто сломался", но Игл прервал ее
     таким повелительным голосом, что я вдруг понял: он и правда король.
     Там, в клетке, Игл иногда казался добрым и веселым, хотя время от
     времени из под маски просвечивала стальная воля бессмертного воина. Но
     сейчас...
         -Я принял решение не допустить новой войны. - сказал грифон. - имей
     это в виду, дракон. Если мне понадобится расстрелять тебя на месте, я не
     поколеблюсь ни на миг.
        Я вздрогнул и быстро закрыл глаза. Мгновение... И я в каюте, рядом с
     драконой.
         -Игл, не смей! - рявкнул я на грифона.
         -Ариман, не вмешивайся! - Игл в ярости повернулся ко мне. -Я сказал -
     иди в салон!
         -Ну и что? - я тоже разозлился по-настоящему. -Ты меня за ребенка не
     считай! Я взрослый уже!
         -Может быть. - сурово ответил Игл. - Но сейчас иди в салон. Ты пока не
     понимаешь, сколь многое зависит от нас троих.
         -От нас с Ариманом ничего не зависит! - прервала Айдахо. -Ты должен
     решить - на чьей ты стороне, Игл.
         -Я точно не на стороне агрессоров.
         -Ты знаешь не хуже меня, что если драконы не нападут на Терру -
     Терра нападет на драконов, и неизбежно успеет уничтожить многие тысячи
     наших сородичей. Ты этого хочешь? - Айдахо дрожала от гнева. -Война с
     Империей Терры неизбежна! Если нанести превентивный удар, можно
     выиграть время и спасти тысячи невинных жизней!
     Игл отвернулся от экрана.
         -Я исполняю свой Долг. - глухо сказал грифон.
         -Ты предаешь все, что должен был защитить! - дракона указала на меня.
     -Пойми же, птица, если мы не предупредим Флот об Империи, погибнут
     миллионы разумных существ! В том числе сын Винга, тридцать семь его
     внуков, народ грифонов Тегома и большая колония асцтавок. ТЫ БУДЕШЬ
     ВИНОВЕН в их смерти, ПОНЯТНО?
         -Войне не бывать!!! - рявкнул Игл.
         -Если мы предупредим Флот, драконы успеют предотвратить атаку на
     мирные планеты!
     Айдахо хлестала себя хвостом по бокам.
         -За тысячу лет мира в Галактике забыли даже слово - "война". -
     продолжала она. - Планеты не имеют оборонных систем, драконы
     разучились держать оружие. Наша армия, сохранившаяся из прошлого -
     последняя надежда всей Галактики! Пойми же, гад, люди уничтожат
     драконов и не остановятся перед грифонами! Ты готов взять на себя кровь
     всех народов Галактики?!
     Игл молча отключил экран. Айдахо в отчаянии ударила кулаком в стену.
         -Предатели! - из глаз драконы показались слезы. -Предатели!
     Мне стало неприятно, но что делать - я не знал. Поэтому молча вернулся в
     салон и лег на ковер.
        Надо хорошенько подумать. Пора бы мне уже и самому принимать
     решения.
     Достаточно я пробыл ребенком. Меня зовут Ариман, я Дракон!
     Дракон или Враг?...
     Кто ответит на этот вопрос?...
     Никто не ответит.
     Пора мне самому начать поиски ответа.
     Самостоятельно.





                               Конец первой части.

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.