Версия для печати

                            Рэндалл Фpайеp

                             КРОВЬ ГЕРОЕВ


    Черный Корсар выглянул  из  окна,  выбитого  в  толстенной  стене.
Камень, из которого были выстроены стены цитадели, местами  стерся  за
те бесконечные века, что существовала цитадель.

    Цитадель была огромна. Величественные и мрачные башни  терялись  в
облаках, а у подножья обычно дымилась кровавая земля Страны Ада. Но на
этот раз Корсар не увидел привычной, черной от крови земли,  а  только
зеленую,  режущую  глаз,  травку   большой   лесной   поляны.   Вокруг
простирался великолепный лес, полный высоченных деревьев. Но  ни  одно
из них не могло сравниться с цитаделью.

    Корсар повел головой и уловил невидимую жизнь леса. Все  это  было
слишком непривычно. Он обернулся к трону, на котором  восседал  хозяин
огромной цитадели и всей  Страны  Ада.  Взгляд  его  был  устремлен  в
бесконечность, которую он имел обыкновение созерцать в моменты отдыха.
Корсар почувствовал незримые щупальца мрака  и  вздрогнул.  Он  служил
повелителю Ада уже более трех тысяч лет и никак не  мог  привыкнуть  к
прикосновению этих абстрактных невидимых нитей, несущих в себе энергию
Тьмы. Черный Корсар  осторожно  коснулся  одной  из  нитей,  привлекая
внимание человека  с  каменным  лицом.  Зорн  недовольно  пошевелился,
отрываясь  от  своего  занятия.  При  этом,  выражение  его  лица   не
изменилось.

    - Повелитель Зорн,- почтительно начал Черный Корсар.

    Зорн прервал его, резко взмахнув рукой,  от  чего  каменные  стены
задрожали. На самом деле,  Зорн  не  было  его  настоящим  именем,  но
последние четыре сотни лет он называл себя именно так.  Черный  Корсар
мог вспомнить с десяток имен, которые Повелитель  Ада  использовал  за
последние две с половиной тысячи лет. Первые пятьсот лет своей  службы
Корсар  вообще  не  мог   называть   своего   господина   иначе,   чем
"Повелитель".

    - Знаешь, Корсар,- сказал Зорн когда стены перестали  дрожать,-  я
решил сменить имя. Это мне уже надоело.

    В твердом басе Зорна Черный Корсар  уловил  нотки  нетерпения.  Он
знал чем они вызваны.

    - Как пожелаешь, Повелитель. Твоя воля - закон миров.

    Повелитель кивнул :

    - Отныне моим именем будет - Рург.

    Корсар согласно кивнул в ответ.  "Знакомое  слово,  где-то  я  его
встречал..."- подумал он. Но у него было дело к Рургу  и  он  не  стал
терять время на ненужные исследования словарного запаса Повелителя.

    -  Рург,  не  сочти  меня  неуважительным,  но,  сдается  мне,  мы
вторгаемся  слишком  поспешно.  Стоило  потратить  больше  времени  на
подготовку.

    Рург рассматривал ворона, севшего на край окна. Внезапно  придя  к
решению, он  коротко  свистнул,  и  ворон  окаменел,  превратившись  в
украшение. Только после этого он заговорил.

    - Скажи мне, Корсар, сколько времени ты уже мой военный советник?

    - Больше трех оборотов Солнца Страны Ада.

    - И я всегда исполнял задуманное, с твоей помощью или без нее. Так
почему ты сомневаешься сейчас?

    Рург, наверное, знал ответ, но Черный Корсар не мог себе позволить
сказать Повелителю об этом.

    - Мое мнение, Рург, основано на  истории  этой  Страны.  Я  долгое
время увлекался легендами пришедшими из  этих  краев  и...  содержание
легенд навело меня на мысль, что потомки здешних  героев  должны  быть
очень стойкими людьми.

    - Тем интереснее для  нас  будет  покорить  их.  К  тому  же,  они
выглядят безобидно.

    Черный Корсар понял, что "спор" окончен, и вернулся  к  созерцанию
зеленого леса. Окаменевший ворон смотрел на него  застывшим  взглядом,
словно обвиняя в своей смерти. Корсар усмехнулся про  себя  и  толкнул
ворона. Маленький памятник рухнул вниз, с бесконечной высоты цитадели.

    - Корсар! - прогремел голос  Рурга,  заставив  его  похолодеть  от
ужаса.

    - Да, Рург,- мгновенно отозвался Черный Корсар, обернувшись.

    - У тебя нет других дел, кроме созерцания этого ужаса за окном?

    Корсар почувствовал, что Повелитель разгневан. Он покорно  склонил
голову, понимая, что ответа от него не требовалось. Повелитель  мог  в
припадке гнева заточить его в темницу,  лет  на  двадцать.  Такое  уже
случалось, лет восемьсот назад.

    - За дело,- сказал Рург,- мы должны действовать  быстро,  пока  не
появился очередной "герой".

    И он рассмеялся смехом, от которого часть травы на  лесной  поляне
увяла.

                 ___________________________________


    - Нет,- сказал Гений,- нет, нет и нет.

    Он постучал по минеральному столу рукой и обвел взглядом  комнату.
Она давила на него своими огромными размерами - это скорее была  зала.
За большим столом чинно восседали пригласившие его.

    - Но  почему?  -  воскликнул  Мастер  Меча,  кладя  руку  на  свой
уникальный клинок.

    Остальные молчаливо поддержали его вопрос,  сразу  отдалившись  от
Гения. Гений положил свою руку на стол и увидел, что под ней стол стал
кроваво- красным.

    - Вот почему! - крикнул он, указывая на свою руку.

    - Все мы собрались здесь, потому что боимся, - парировал Энгор.

    Энгор был владельцем  этой  цитадели  и  сотен  квадратных  аррмов
земель Страны Мифов.

    - Энгор, ты глупец,- сказал Гений, когда немного успокоился.

    Он вновь оглядел собравшихся, и взгляд его вернулся к Энгору.

    - Ни я, ни все мы вместе никогда не сможем победить его, даже если
Солнце Ада перестанет двигаться! Ты даже  не  представляешь  всей  его
мощи!

    Гений многозначительно замолчал, давая собеседникам  обдумать  его
слова. Глупцы, до них не доходил смысл.

    - Гений, все мы знаем, что  ты  честолюбив  и  любишь  Богатство,-
утвердительно произнес Ас.

    Гений кивнул без видимой радости. Сидевшие  за  столом  испепеляли
его взглядами, словно он был во всем виноват.

    - Я отдам тебе Нить Жизни, если ты согласишься,- продолжил Ас. Его
длинные, светлые волосы свободно развевались от дуновения ветерка.  Он
был почти уверен, что Гений согласится.

    - Нет,- сказал Гений, хотя по его лицу ясно было видно, что  слово
это далось ему с большим трудом.

    - Нет? - переспросил Ас, который как и  все  был  весьма  удивлен.
Отказаться от Нити Жизни, несомненно, было подвигом.

    - Нет,- подтвердил Гений.

    Ас потряс белокурой головой и ударил кулаком по столу. Гений успел
заметить, как стол, в том  месте,  где  ударил  Ас,  изменил  цвет.  С
прозрачно-белого на черный. Ас был зол.

    - Возможно,- спросил он, цедя слова,- цена недостаточно высока?

    Гений поднялся из-за минерального стола, опершись на него  руками.
Все присутствующие последовали его примеру  и  стол  засветился  целой
гаммой цветов. Ас все еще был зол,  Мастер  Меча  разгневан,  Энгор  -
подчеркнуто безразличен. Лучезарная Ираль и ее брат  Скандер,  которые
не проронили не слова, были немного напуганы происходящим.

    - Нет такой цены, которая заставила бы меня  согласиться,-  заявил
Гений.

    Мастер Меча фыркнул, снимая руки со стола.

    - Ты глупее, чем я думал, Гений! Если мы не попытаемся,  то  будем
следующими! Так что битва неизбежна.

    - Да будет так.

    С этими  словами  Гений  растворился  в  утреннем  воздухе  земель
Энгора.

    - Будь он проклят! - воскликнул Энгор.

    - Который из них ? - спросил Мастер Меча, отвлеченно глядя в  даль
прекрасных владений хозяина цитадели.

    - Тебе лучше знать, Мастер,- вмешалась Ираль,-  ведь  Торква  ТВОЙ
брат!

    - Я не хочу быть проклятым за это,- возразил Мастер.- Каждый волен
совершать свои собственные ошибки.

    -  Надеюсь,  ты  помнишь  свою  ?  -  ангельским  голосом  пропела
могущественная ведьмо-фея.

    - Это ты о том, что я сохранил ему жизнь? - Мастер Меча пробуравил
ее взглядом.

    - Именно.

    - Позволь напомнить тебе, сестрица,  что  ТЫ  просила  Мастера  об
этом!

    Скандер был как всегда вовремя  с  охлаждающим  спорщиков  фактом.
Ираль что- то проворчала себе под нос и  утихомирилась.  Она  занялась
разглядыванием военных трофеев, развешанных на стенах.

    - Клянусь бессмертной душой Сказателя  Мифов,  я  отдам  свой  меч
тому, кто убьет Торкву!

    - И где мы  возьмем  добровольца  ?  -  полунасмешливо  и  громким
шепотом возразил Ас.

    - Кстати о Мифах,- задумчиво произнес Энгор, и  все  обернулись  к
нему.

    - Присядем, Мастер подал мне идею, помянув Сказателя Мифов...

    Птицы, пролетающие мимо цитадели Энгора, еще долго могли наблюдать
хозяина и его гостей, сидящих за минеральным столом. Но птицам не было
до них  дела,  они  жили  сегодняшним  днем  и  решали  свои  насущные
проблемы.

                 ___________________________________


    Черный Корсар подошел к газетному киоску и уставился на продавца.

    -  Что  вам  угодно  ?  -  поинтересовался  продавец,  разглядывая
покупателя.

    Тот был одет в черный костюм. На белой рубашке отчетливо выделялся
серый галстук.

    - Сколько за все это ?  -  мягко  поинтересовался  Корсар,  обводя
рукой  несметное  количество  газет  и  журналов,  разложенных   перед
продавцом.

    - Хорошая шутка,- отозвался продавец, не сводя с Корсара глаз.

    Этот  тип  уже  становился  подозрителен.  "Может   быть,   он   -
грабитель?!" Корсар рассмеялся, и  у  продавца  чуть  не  остановилось
сердце - он  был  уже  немолод.  На  чисто  выбритом  лице  покупателя
появилось выражение озабоченности.

    - Будь ты проклят! - сказал он в направлении продавца и достал  из
воздуха средних размеров рубин, карат на сто. Он положил камень поверх
одной из газет.

    - Этого хватит ?

    - А он настоящий ? - поинтересовался продавец.

    - Больше, чем все ваши газетки,- ответил Корсар и положил рядом  с
рубином такой же алмаз.

    - Если только вы не украли их, я...

    - Нет,- перебил Корсар,- нет!

    - Хорошо,- ответил старик, внутренне радуясь сверхудачной сделке.

    - Я упакую вам...- начал он, нагибаясь, чтобы найти под  прилавком
пару коробок. Когда он вновь выпрямился, покупатель уже исчез  оставив
камни, но прихватив с собой все, что лежало на  прилавке.  "Счастливый
денек!" - подумал продавец, осторожно укладывая камни в сумку.


    - Корсар, чем ты занят ?

    Рург снизошел до того, чтобы посетить Корсара в его покоях.

    - Я изучаю обстановку, Повелитель.

    - Ха.

    Черный  Корсар  не  совсем  понял,  что  имел  в  виду  Рург,   но
переспрашивать не стал. Рург подошел ближе и один из журналов  прыгнул
к нему в протянутую руку. Он с отсутствующим видом пролистал журнал  и
бросил его на место.

    - К-о-р-с-а-р!

    - Да, Повелитель!

    Корсар уловил крайнюю раздраженность в голосе Рурга.

    - Немедленно отправляйся домой и привези сюда моих собак, Лонга  и
сестриц Тьмы.

    - Да, Повелитель.

    - Немедленно, иначе я испепелю твой мозг самым Адским заклинанием.

    Корсар улыбнулся, обнажив ряд белоснежных зубов,  и  провалился  в
никуда.

                 ___________________________________


    Карн  Томсон,  служащий  заповедника,   долгое   время   увлекался
практической магией. Он был весьма силен в некоторых  ее  аспектах.  И
теперь,  стоя  у  подножья  огромной  цитадели,  он  ощущал  мощнейшие
энергии, пронзавшие ее насквозь. Они шли из Тьмы и  уходили  во  Тьму.
Карн внутренне содрогнулся. Весь день  он  отвлекался  на  посторонние
вещи, не мог нормально выполнять  свою  работу.  Цитадель  притягивала
его, словно магнит.

    Карн брел по заповедному лесу,  вспугивая  животных,  нарушая  все
правила. Он не мог противиться силе, что звала его. Он узнал эту  силу
и ему было невероятно интересно, что было ее источником.  Вернее,  кто
был источником. Карн вошел в зону охоты и двигался через  нее,  словно
по  бульвару.  Только  когда  рядом  раздалось  звериное  рычание   он
опомнился. Тигр вышел из зарослей, мягко ступая по зеленой траве. Карн
знал,  что  никогда  не  сможет  убежать  от  зверя.   Что-то   внутри
подталкивало его к единственному решению. Тигр прыгнул и  Карн  опутал
его Паутиной Сна. Зверь дернулся и упал  на  землю,  попав  в  объятия
Морфея...

    Карн вновь задрал голову, пытаясь разглядеть верхушку цитадели. Он
увидел только воронов,  которые  кружили  рядом  с  башнями.  Один  из
воронов что-то пронзительно прокричал и сорвался в пике,  исчезнув  за
верхушками  деревьев.  Остальные  последовали  его  примеру.  "Что  их
спугнуло?" Карн прекрасно понимал, что не успокоится, пока  не  узнает
что.  Для  мага  он  был  слишком  любопытен.  И  слишком  ленив.   Он
приблизился  к  воротам,  которые   оказались   незапертыми.   Резьба,
украшавшая их была произведением мастера, но изображены  на  ней  были
ужасные вещи. Но Карн считал, что и так уже понял  суть  силы  мага  в
цитадели. С трудом  распахнув  тяжелые  створки  ворот,  которые  были
сделаны из материала, похожего на дерево,  но  ужасно  тяжелого,  Карн
попал во внутренний двор. "Ну где же ты,  темная  лошадка  ?"  Он  был
уверен, что сможет противостоять силам цитадели. Ведь его учителем был
сам Магистр Темного Мира.

                 ___________________________________


    Корсар решил сначала отправить собак и  Лонга,  а  потом  заняться
сестрицами.  Поэтому  он  взмыл  в  воздух  и  направился  к  конюшням
Повелителя Ада. Слабый свет Солнца Ада был достаточным,  чтобы  видеть
на много миль  вокруг.  Корсар  вдохнул  испарения  идущие  от  земли,
пропитанной кровью до предела. Несравненное чувство  власти  наполнило
его и его настроение сразу улучшилось. "Как хорошо дома."

    Домом Черного Корсара было другое место, но он  любил  говаривать,
что дом там, где твое  сердце.  Он  иногда  удивлялся  своим  ошибкам,
совершенным в молодости. "Я не понимал сути Власти!"

    Пролетая над Рощей Дуэлей он уменьшил скорость, чтобы  рассмотреть
поляну, на которой и происходили дуэли между подданными Страны Ада.  В
центре поляны, из черной  земли  торчал  чей-то  меч  -  свидетельство
недавней дуэли. Рург поощрял дуэли и вырастил рощу специально для этих
целей. Правда, под деревьями в ней  нельзя  было  сидеть  -  они  были
людоедами. В роще нередко находили  обглоданные  скелеты  незадачливых
адов.

    Когда показались  конюшни,  Корсар  опустился  на  землю  и  пошел
пешком. Земля хлюпала под его ногами. "Кровь!"  Но  эта  земля  видела
столько войн и насилия,  что  только  Рург  мог  представить  себе  их
количество, хотя и он не был единственным властителем Ада. Он  получил
трон, убив своего предшественника, которому служил.

    Где-то невдалеке пронзительно протрубил рог. Кто-то из  придворных
развлекался, охотясь на  драконов.  Драконы  были  любимыми  животными
Рурга, но он не запретил охоту на них, зная, что один взгляд  в  глаза
дракона способен превратить  в  полного  идиота.  Драконы  были  очень
опасны, что и  придавало  охоте  неповторимый  вкус.  Корсар  повернул
голову и увидел вспышки огня. "Кто-то разозлил драконов."

    Он  вошел  в  конюшню  и  поздоровался  с   Рилл,   которая   была
Хранительницей Лонга. Лонг был  не  совсем  конем,  но  происходил  от
лучших жеребцов, что когда-либо встречались в легендах. Собственно, он
был на четверть драконом.

    - Рург повелел доставить к нему Лонга.

    - Когда ? - спросила Рилл, обнажая острые клыки.

    - Немедленно.

    - Хорошо.

    Корсар знал, что его не очень любили при дворе, но  в  Стране  Ада
мало кто мог похвастаться, что его хотя бы  уважали.  Исключением  был
Рург, Повелитель Ада, которого еще и боялись.

    - И...Рилл!

    - Что еще ? - прошипела она.

    - Сотню лучших псов.

    - Сделаю.

    Как и Лонг, псы были не совсем собаками. У Повелителей всегда свои
причуды. Черный  Корсар  покинул  конюшни.  Звуки  охоты  на  драконов
приблизились и стали громче, но Корсар не обратил на них внимания. Ему
предстоял разговор с сестрами  Тьмы  и  к  нему  стоило  подготовиться
основательно.

                 ___________________________________


    ...Карн  отчетливо  помнил,  как  поднялся  по  холодным  каменным
ступеням и вошел в зал, который мог быть и залом для парадных приемов,
если бы дело  происходило  в  средние  века.  Хотя  он  был  несколько
мрачноват для  парадов.  На  дальней  стене  на  золотых  нитях  висел
великолепный меч с совершенно фантастическим узором на лезвии. Меч бил
фонтаном энергии, которая, обойдя зал, возвращалась к нему.

    - Ух ты! - воскликнул Карн и двинулся к мечу. С этим мечом он  мог
стать в десять раз более  сильным  магом.  У  него  был  бы  доступ  к
огромному количеству силы. Карн обернул себя в кокон, который скрыл бы
его от глаз другого мага, и протянул руку к мечу.

    Раздался вой, забивший все посторонние звуки. Это была полицейская
сирена, усиленная в сотню раз. Карн зажал  уши  руками  и  бросился  к
выходу из зала, сшибая нефритовые столбики  расставленные  в  каком-то
загадочном порядке. Его что-то ударило, и он упал, потеряв сознание.

                 ___________________________________


    Реос был неполноценен без цитадели, которая большую часть  времени
стояла в его центре. Никто, однако, не обращал на  это  внимания.  Ады
занимались каждый своим делом, как обычно.

    Корсар миновал с десяток родовых замков и приблизился  к  поместью
сестер. Оно было небольшим - всего пять десятков квадратных аррмов. Но
могущество сестер было не в земле, которой они владели.  Ворота  замка
охраняли непонятного вида существа,  которых  Корсар  в  глубине  души
побаивался. "Где только сестры Тьмы выкапывают этих монстров?"

    - Куда ? - прорычало существо, помахав одним из шипастых хвостов.

    - Повелитель Ада послал меня за сестрами Тьмы.

    Ворота медленно  приоткрылись,  и  монстры  отступили  в  сторону,
пропуская  Корсара.  Кем  бы  они  не  были,  уродцы  соображали,  что
Повелителю надо повиноваться.

    Огоньки на стенах замка указывали Корсару путь, и он  следовал  за
ними. Он боролся с напряжением, хотя понимал, что сестрички не  станут
причинять вреда фавориту Повелителя. Во всяком случае - не в открытую.

    Он вошел в библиотеку и увидел сестер, сидящих за огромной книгой.
Их  синие  губы  двигались  синхронно,  произнося   слова   магических
заклинаний. Корсар ощутил, что магия направлен на него. "Всегда с ними
проблемы!" Корделия подняла голову, ощутив его присутствие.  Она  была
самой чувствительной из сестер Тьмы.

    - Корсарчик! -  закричала  она,  осыпая  его  дождем  из  огненных
капель.

    - Здравствуй, Кор,- ответил он, создавая вокруг себя водяной щит.

    Огненные капли гасли вздымая фонтанчики пара. Рэйчел  и  Яна  тоже
оторвались от книги и теперь смотрели на него.

    - Один поцелуй в честь встречи! - воскликнула Яна,  приближаясь  к
нему. В ее глазах, отсвечивавших красным, Корсар уловил тень угрозы.

    - Нет,- возразила Корделия,- я первая его увидела.

    Они были весьма красивы, все три сестры, но поцелуй любой  из  них
был концом существования для любого смертного. Корсар не был смертным,
для него поцелуй означал всего лишь три дня комы.

    - Хватит,- твердо заявил он.- У меня другие дела здесь.

    - Неужели ? - с придыханием спросила Рэйчел, и  Корсар  еле  успел
отодвинуться, чтобы избежать отравленной иглы, сорвавшейся из ниоткуда
и метившей в его сердце.

    - Оставьте свои штучки при себе! - возмутился он.- Я  не  бьюсь  с
женщинами.

    - Ой, ты такой ранимый, извини!

    Это была Корделия. Корсар подозревал, что она имела на него  виды.
Но вечная игра в "кто сильнее в магии" его не устраивала.

    -  Меня  прислал  Повелитель.  Он  хочет,  чтобы   вы   немедленно
отправились в его цитадель. В Страну Смертных.

    Корделия склонила голову, а Рэйчел засмеялась, чем вызвала  легкую
грозу в сотне аррмов к югу.

    - Немедленно,- сказал Корсар, дабы подчеркнуть  серьезность  своих
слов.  И  отразил  нападение  Яны,   превратив   в   каменную   статую
драконокошку, влетевшую в библиотеку через окно.

    - Реос - такое тихое место,- заявила Корделия,- жаль покидать его.

                 ___________________________________


    В самом тихом месте Страны Мифов, где никогда не  поют  птицы,  на
берегу лесного озера, стояла небольшая  хижина.  В  ней  жил  человек,
который был известен как Магистр Темного Мира. Птицы не  пели,  потому
что он запретил им петь. Он хотел  тишины.  Рыба  в  озере  плескалась
очень тихо, потому что боялась потревожить его.

    Магистр не был злым магом или чем-нибудь  этаким,  как  его  часто
представляли. Он просто черпал свои силы из мира Тьмы. Он  учил  этому
своих учеников во всех четырех Странах. И он всегда  говорил  им,  что
Тьма это только средство, но никак не цель. Цель - магия добра.

    - Магистр, где ты ?

    В глазах Магистра мелькнуло любопытство и тут же пропало.  Он  уже
двадцать лет не разговаривал ни с кем. Он отдыхал. Несмотря на это, он
вспомнил, кому принадлежит голос.

    Он проявился и опустился на коврик, внутри своей хижины. В  дверях
стоял Скандер, и меч его был обнажен. Увидев Магистра, он убрал меч  в
ножны и сказал:

    - Я пришел с миром.

    - Вижу,- тихо ответил Магистр и сотворил  бутылку  вина  столетней
выдержки.

    Только когда бутылка  опустела  на  три  четверти,  Скандер  вновь
заговорил.

    - Нужна твоя помощь.

    Маг вопросительно посмотрел на гостя и проворчал:

    - Как я могу дать тебе ответ, если ты не говоришь в чем дело ?

    - Долго рассказывать.  Ты  должен  поехать  со  мной  во  владения
Энгора.

    - Должен ?

    - Торква вторгся в Страну Смертных. Мы на очереди, если он покорит
их.

    Магистр мгновенно преобразился. Не говоря ни  слова,  он  снял  со
стены меч в  простых  ножнах.  Скандер  услышал  как  запели  птицы  и
зазвенело  кристальной  чистотой  лесное  озеро.  Трава   зашелестела,
провожая их в путь.

                 ___________________________________


    Энди Савский купил газету и  начал  переходить  улицу,  когда  это
случилось. Он  увидел,  как  на  проезжей  части  появился  человек  в
странной одежде. Он стоял, а автомобили проезжали сквозь него,  скрипя
тормозами. Не успев  толком  подумать,  Энди  кинулся  к  нему,  чтобы
вытащить его  с  дороги.  "Этот  идиот  создает  аварийную  ситуацию!"
"Идиот" был почти двух  метров  росту,  его  светлые  волосы  свободно
развевались на ветру,  закрывая  добрую  половину  лица.  На  боку,  в
ножнах, болтался длинный меч. Незнакомец улыбался.

    Все это Энди Савский успел заметить до того, как его сбила машина.
Газета выпала из его рук и он повалился на мокрый асфальт.

    - Отлично! - воскликнул Ас, довольный собой. Все шло нормально.

                 ___________________________________


    "Чудесное утро!" У Глории наконец был выходной,  и  она  позволила
себе расслабиться. Работа в полиции была не тем, чего она  хотела  всю
жизнь. Но справлялась она неплохо и начальство было довольно. Чего еще
мог желать обыватель? В лице Глории, он еще  много  чего  мог  желать.
Например, прекрасного принца, у которого был бы свой родовой  замок  и
тысяча гектаров прекрасных (с точки  зрения  экологии)  владений.  Или
крылья,  как  у  ангела,  чтобы  в  любой  момент  иметь   возможность
переноситься в сказочную страну.

    Но всего этого нельзя было достичь, и Глория продолжала нежиться в
ванной. Она услышала, как хлопнула входная дверь. "Скажите пожалуйста!
Гости." Она призналась себе, что не знает, кто мог зайти к ней в гости
в выходной день. Да еще и без ключа. Глория никому не давала ключей от
своей квартиры.

    Она потянулась к своему табельному оружию, для  чего  ей  пришлось
наполовину высунуться из ванной. Некоторое время она прислушивалась  к
шуму машин за окном, к ругани соседей. Больше ничего  подозрительного.
Глория уже собралась выйти посмотреть,  кто  хлопал  дверью.  Внезапно
перед ней появилась женщина в потрясающей красоты платье.

    "Да и сама недурна!" -  подумала  Глория,  гадая,  как  незнакомка
прошла через дюймовую дверь ванной комнаты.

    - Убери свою пушку, девочка,- сказала женщина приятным голосом.

    Глория выронила револьвер.

    - А вы, собственно, кто ?

    - Можешь звать меня просто - Ираль, - ответила та, беря Глорию  за
руку.

                 ___________________________________


    ...Карн  отчетливо  помнил  как  поднялся  по  холодным   каменным
ступеням и вошел в зал, который мог быть и залом для парадных приемов,
если бы дело  происходило  в  средние  века.  Хотя  он  был  несколько
мрачноват для парадов. "Нет, это уже было " -  сказал  себе  Карн.  "А
дальше ?" С ним это бывало: один и тот же  сон  снится  без  конца  и,
словно кинопленка замкнутая в круг прокручивается в сознании. Потом он
просыпался и не мог вспомнить,  чем  сон  кончается.  Похолодев,  Карн
вспомнил, что происшедшее с ним не было сном.

    Он бросился бежать, когда завыла сирена. Что-то  невидимое  сильно
ударило его, и он вырубился на некоторое время. Когда он  очнулся,  то
обнаружил, что не может двинуться. Его взору предстали  двое,  которые
напряженно о чем-то спорили. Один из них был словно сделан из камня, с
неменяющимся выражением лица. Он был страшен.  Именно  он,  как  понял
Карн, был хозяином цитадели. Второй  был  под  стать  ему  -  высокий,
суровый и ничуть не боялся. Карн боялся. Он огляделся. "Все  это  было
сном!" - раздраженно подумал он, когда понял,  что  находится  у  себя
дома. Однако, он во всех подробностях запомнил сон. Это было странно.


    Они оба были могущественными магами.  Мечи  сверкали  и  искрились
собственным светом. Они сошлись в поединке  и  хозяин  цитадели  начал
побеждать. Его клинок был разящей змеей, сверхбыстрой молнией. Второй,
тот кого хозяин цитадели называл Мастером,  был  ничуть  не  медленнее
своего соперника. И он владел мечом в совершенстве. Но другая  борьба,
также видимая для Карна, истощила Мастера,  и  он  покинул  поле  боя,
растаяв в темном воздухе цитадели.

    Меч победителя пролетел по воздуху и  повис  на  своем  месте,  на
золотых нитях. Mаг повернулся к Карну и стал разглядывать его,  словно
тот был экспонатом в музее. С растущим ужасом Карн подумал, что скорее
всего эта участь и ждет его.

    - Ты совершил непростительную ошибку, ученик Магистра. Ты  слишком
положился на свое владение магией.

    Карн пытался уловить хотя бы малейшее движение на  лица  мага,  но
потерпел неудачу. Лишь глаза, красноватые с  кипельно-белыми  белками,
иногда  делали  микроскопические  движения.  Карн   молчал,   и   Рург
продолжил:

    - Помимо  магии,  есть  еще  элементарные  меры  предосторожности.
Магистр мог  и  скрыть  это  от  тебя,  но  маги  высшей  лиги  всегда
пользуются и материальными устройствами.

    Рург махнул рукой и невидимые до того лучи, проявились около меча,
висевшего на стене.

    - Сигнализация,- заметил Рург.

    Карн хотел кивнуть, но не смог - ему помешало железное кольцо, что
опоясывало его шею.

    - В другой раз, подумай дважды, у  каждого  может  быть  припасена
хитрость для дураков.

    Рург наслаждался своей властью. Хотя, какое удовольствие  победить
слабого мага?

    "Кошмар  и  только!"  Эта  напыщенная  фраза  не  принесла   Карну
успокоения, хотя он и был у себя дома, вдали  от  заповедника.  Он  не
знал того, что в  действительности  его  окаменевшая  статуя  украсила
собой дорогу к мечу Рурга. Рург  был  настоящим  профессионалом.  И  у
статуи должна быть своя жизнь.

                 ___________________________________


    - Странно все это,- заметил Энди Савский.

    Глория сидела в  огромном  кресле,  словно  искала  защиты  в  его
комфорте. Некоторое время они коротали  часы  заключения,  рассказывая
друг другу о себе. Это  у  них  неплохо  получалось  до  определенного
момента, а потом все вдруг зашло в тупик. Они еще немного поговорили о
странном месте, в котором  оказались.  Но  строить  догадки,  не  зная
ничего - самая раздражающая вещь.

    - Странно,-  повторил  Савский,  меря  шагами  небольшую  комнату,
обставленную в замысловатой мебелью.

    Глория продолжала молчать, не слыша его. Женщина по имени Ираль не
дала ей даже одеться, потащив за собой сквозь  мерцающую  непрозрачную
пелену тумана. Глории было весьма неприятно ощущение полета в  никуда,
но рука Ираль сжимавшая ее руку, успокаивала,  придавала  уверенности.
Она не жалела себя, Энди Савский пережил  еще  более  странный  способ
пропутешествовать в то место, где они находились. Его намеренно  убили
и после транспортировки реанимировали. Вот где был ужас.

    Глория провела  рукой  по  материалу  одежды,  что  была  на  ней.
Странная на ощупь ткань, теплая и мягкая. "Словно живая." Ираль  одела
Глорию одним движением руки, словно была волшебницей из сказки. Глории
почему-то вспомнилась сказка про Золушку. А  заодно,  она  освежила  в
памяти свои мечты о принце и маленьком  королевстве.  Так,  на  всякий
случай.

    Савский подошел к двери и толкнул ее. Ручки у двери не было.  Энди
терялся в догадках. "Если это тюремная камера, то зачем  мебель?  Если
нет, то как открыть дверь изнутри?" Он недовольно  дернулся  вспомнив,
как его ударил беспощадный  металл  бампера  авто.  Варварский  способ
транспортировать живых людей. К  тому  же,  светловолосый  незнакомец,
причина его смерти, не был расположен  к  разговору,  после  того  как
оживил Энди. "Попали мы в переплет." Он пытался подбадривать себя,  но
не находил  нужных  слов.  Чего  нужно  было  бояться  в  этом  полном
странностей месте?

    Они услышали стук приближающихся шагов. Савский придвинулся  ближе
к двери, Глория даже не шевельнулась. Только теперь она поняла, что за
несколько лет работы  в  полиции  стала  слишком  зависима  от  своего
оружия. И  у  нее  не  было  ничего,  чтобы  противостоять  какой-либо
опасности. В рукопашном бою  она  бы  немногого  стоила.  Да  еще  эти
волшебные фокусы до боли напоминающие магов из фильмов.  Поэтому,  она
осталась в своем кресле и не пошевелилась даже когда дверь открылась и
вошел Мастер Меча.

    Энди узнал его сразу.  Он  неоднократно  рассматривал  изображение
этого человека в "Легендах". "Легенды" были его настольной  книгой,  и
он гордился этим, по непонятной причине.

    - Приветствую несущих Кровь Героев в своих жилах! - сказал Мастер,
склоняя голову.

    Только тогда Глория позволила себе удивленно приподнять брови.

                 ___________________________________


    - Сестрицы, я рад вас видеть! - сказал Рург,  разглядывая  Черного
Корсара, который был рад, что избавился от сестер,  которые  только  и
знали, что пытались "случайно" положить конец Корсарову фавору.

    Судя по всему, Повелитель Ада и сам не любил иметь с ними дело.  И
в его голосе не было радости.

    - Знаем,- ответила Яна,  употребив  всю  подвластную  ей  мощь  на
создание самого ангельского голоска во всех четырех Странах.

    Она, конечно, иронизировала и весьма сильно. За это можно  было  и
сгореть на работе, в буквальном смысле, но отличительной  чертой  всех
адов была сверхчувствительная натура. Они всегда знали,  где  проходит
грань, заступив за которую становятся живым трупом.

    "Так и на этот раз." - решил Корсар.

    Сестрицы  прекрасно  понимали,   что   Рург   позвал   их,   чтобы
воспользоваться их черными услугами. Собственно,  он  и  сам  мог  все
сделать, но ненавидел размениваться на мелочи.

    - Вы уже видели новый памятник в зале Меча ?

    - О, Корсар  показал  нам  его,-  безразлично  ответила  Корделия,
оглянувшись на Корсара.

    Он поморщился, но не от ее  взгляда.  Он  ощутил  щупальца  мрака,
расползавшиеся  по   всему   тронному   залу.   Повелитель   собирался
погрузиться в созерцание бесконечных дорог вечности.

    - Рург,- предупредительно шепнул Корсар.

    Повелитель услышал. Через секунду нити уже пропали,  а  на  голову
Яны обрушился огромный камень, вырванный Рургом  из  потолка  тронного
зала.

    Камень разбился о пол, а Яна материализовалась  в  двух  футах  от
места, где только что стояла.

    - Ценю заботу, Яна. Но если мне захочется покоя, я сам создам его.

    Нотки ворчливости не ускользнули от  сестер  Тьмы.  "Игры  сильных
мира сего." - подумал Корсар. В Стране Ада такие  мелкие  стычки  были
почти вежливостью.

    - Что бы ты делал, если бы не было твоих верноподданных адов ?

    Рэйчел видно решила взять пример с  Яны.  Корсар  предупредительно
прокашлялся.

    - Это гипотетический вопрос,- словно не заметив сарказма,  ответил
Рург.

    - Мы теряем время,- напомнил Корсар, злясь на сестер за их  глупые
выходки.

    Они прекрасно знали, что их уколы не действуют на  игроков  высшей
лиги.

    - Да, Корсар.

    "Он стал рассеянным или мне только кажется?" Вопрос вовсе  не  был
праздным. Корсар знал, что Рург убил своего предшественника, когда тот
стал слишком небрежным и рассеянным. "Как насчет меня  в  роли  нового
Повелителя?"  Сестриц  бы  это  весьма  позабавило.  Но  Корсар  решил
побыстрее оставить подобные мысли, которые могли ненароком просочиться
и достичь слуха Рурга. "Почему меня так раздражает его новое имя?"

    - Вы бывали здесь раньше ? - обратился к сестрам Рург.

    - Лишь однажды,- ответила Рэйчел.

    Корсар сообразил, что она говорит  за  всех  троих.  Сестры  редко
расставались.

    - И когда же ?

    - Шесть восходов Солнца Ада назад.

    Теперь говорила Яна. Корсар и не представлял себе, что сестрам уже
столько лет. Ему самому было "всего" четыре тысячи годков от рождения.
"Если они были здесь  так  давно,  то  сколько  же..."  Выглядели  они
неплохо для своего возраста, но в стране Ада нельзя мерить  возрастом.
Можно сделать фатальную ошибку.

    - Какие впечатления ? - продолжал допрос Рург.

    Корделия фыркнула. Рэйчел и  Яна,  видимо,  сочли  это  подходящим
ответом, потому  что  ничего  не  стали  добавлять.  Корсару  наскучил
непринужденный диалог, и он удалился к своим газетам и  журналам.  Что
там Рург не говори, а без тщательной подготовки нельзя.

    - Так,- проронил Рург,- отныне я даю вам волю чинить на этой земле
любые бесчинства. Страна Смертных должна стать вторым Адом!

    Довольное шипение было ему ответом.

    - Никаких ограничений. Я заявлю здесь свои права!

                 ___________________________________


    - Это просто смешно!

    Они сидели за минеральным столом и на этот  раз  собравшихся  было
больше. Энди Савский, Глория и Магистр Темного Мира - по одну  сторону
овального стола, Ас, Скандер, Мастер Меча, Ираль и Энгор - по другую.

    - Не так смешно, как ты считаешь, - заметил  Скандер,  отвечая  на
несдержанное восклицание Савского.

    Савский положил руку на стол и отдернул ее, увидев как  стол  стал
вдруг светло-зеленым.

    - Ты не веришь нам ?

    Ираль мило улыбалась, задавая этот вопрос.  Ее  карие  глаза  жгли
Савского.

    - Нет...почти.

    Ему непросто было поверить. Глория сделала это без промедления. Но
когда тебя похищают, привозят куда-то и потом заявляют, что ты  должен
сражаться за свободу двух миров, это несколько озадачивает. "Почему мы
?" Энди задал этот вопрос вслух.  Энгор  заговорил  первым,  пользуясь
правом хозяина, хотя по  лицам  остальных  было  заметно,  что  им  не
терпится высказаться.

    - Мастер уже сказал вам, что вы несете Кровь Героев.

    - Несем, но что это?

    - Это то, чем кажется. Многие ваши далекие предки были  Героями  в
Стране Смертных. Вы двое  несете  в  себе  больше  Крови  Героев,  чем
кто-либо из ныне живущих в вашей Стране. Вы - их потомки  по  основной
линии.

    Глория приняла это без вопросов. Энди некоторое время  переваривал
информацию, уставившись на Аса,  который  несколько  жестким  способом
притащил его в страну Мифов. Единственной связью  Савского  с  Героями
были "Легенды", но он  был  самым  обычным  человеком.  И  никогда  не
замечал за собой геройских  качеств.  Он  покачал  головой,  вспоминая
жизненные неудачи.

    - Герой - это не гора мяса и даже не сильная  магия,-  сказал  ему
Ас, догадавшись о чем он думает.

    - Герой - это внутренний стержень, который может быть и не виден,-
подтвердил Скандер.- Если ты основываешь свое суждение на  "Легендах",
то забудь о нем. Ты несешь в себе Кровь Героев и этого достаточно.

    Мастер  Меча  положил  руку   на   стол,   чтобы   показать   свою
откровенность. Стол посинел.

    - Достаточно, чтобы пролить ее неизвестно за что ?

    - Если ты печешься о вознаграждении,  ты  его  получишь!  -  почти
нервно заметил Ас.

    - Ас, забудь о Гении! -  крикнул  Энгор.-  Нельзя  все  мерить  на
Богатство.

    Эхо от его крика разнеслось по всей цитадели.

    - Богатство ? Что это ?

    Глория почувствовала, что слово звучит с большой буквы.

    - Потом,- отрезала Ираль.

    На ее прекрасном  лице  отражалось  лишь  беспокойство.  Остальные
чувства она могла скрывать преотлично. Снова заговорил Энгор.

    - Послушай меня, Энди, несущий Кровь Героев. Если  ты  откажешься,
мы все равно предпримем попытку. У нас нет  выбора.  После  того,  как
Торква покорит Страну Смертных, он примется за нас. А  потом,  овладев
мощью и всеми ресурсами трех Стран, он вторгнется в Страну Вечных.

    - А это что ?

    - Страна Вечных это генератор как  добра,  так  и  зла.  Для  всех
четырех Стран. Сейчас там властвует добро. И будет  властвовать,  пока
не нарушено равновесие.

    Но если Торква придет к власти это будет концом  всего.  Он  будет
жить и править вечно. Править жестоко.

    - А какие у нас шансы ?

    Глория  обратилась  к  Ираль,  питая  к  ней   странное   доверие.
Ведьмо-фея лишь пожала плечами.

    - Магистр Темного Мира  должен  уравновесить  вас.  Без  магии  вы
ничто,- продолжал хозяин цитадели.- У нас мало времени  и  нельзя  его
теpять. Насколько я понимаю, ни один из вас не владеет мечом ?

    Ответом ему было молчание. Энгор посмотрел на Мастера Меча, и  тот
согласно кивнул в ответ.

    - Скажите свое слово, сейчас или никогда,- принудительно прошипела
Ираль.

    Глория не даже не  раздумывала.  Ей  было  приятно  общество  этих
странно жестких и одновременно мягких людей. Не людей, конечно,  но  в
чем была разница ? Савский и сам не  мог  понять,  почему  согласился.
Отказ был бы также принят, как и согласие. Но Торква...  "Неисправимые
романтики слишком часто проигрывают..." - предупредил себя Энди.

                 ___________________________________


    Хоржанг остановил лошадь и спешился. Сумрак Ада не пугал  его.  Он
был тем, кого очень нелегко испугать. Он был агентом Страны Вечных.

    Реос даже нравился ему, хотя в  нем  не  было  никаких  выдающихся
произведений архитектурного искусства.  Небольшие  поместья  темнились
ближе к центру Реоса, а те, что покрупнее, занимали его окраины. Башни
цитаделей  вздымались,  словно  волны  цунами,  которым  чуждо  земное
притяжение. Реос был огромен. Хоржангу случалось бывать и в Москве,  и
в Нью-Йорке, что в Стране Смертных. Они были ничтожны, по сравнению  с
Реосом.

    Хоржанг был плотно сложен и самонадеян. Уверенность во  всем.  Его
лицо добряка зачастую обманывало разношерстных врагов, что встречались
на его пути.  Почти  все  они  отправились  на  встречу  с  Вечностью.
Учителем Хоржанга был Мастер Меча из Страны  Мифов.  Магию  он  изучал
самостоятельно, чем весьма сильно удивлял всех, кто о нем  слышал.  Но
его волновал лишь успех дела, и он шел напролом.

    Привратник посмотрел на него сквозь решетку и усмехнулся.

    - Кто решил беспокоить благородного ада - Коргорна ?

    - Агент Вечности, Хоржанг. Открывай или скормлю тебя драконам.

    Хоржанг и сам не дружил с драконами, один из них чуть не сжег  его
своим "огоньком".

    - Может, я лучше позову хозяина Коргорна ?

    - Нет, лучше скажи ему, что я буду ждать его в Роще Дуэлей. И если
он не придет, все ады узнают  о  его  трусости.  Повелитель  наверняка
изгонит его.

    - Будь ты проклят,- дружелюбно ответил привратник.- Я передам  ему
твои слова.

    - Вот и отлично.

    Хоржанг вскочил на своего  белого  скакуна  и  направился  к  Роще
Дуэлей. Лучше было лететь, но тогда был шанс напороться  на  драконов.
Эти твари и сами любили поохотиться на особо летучих  Адов.  "Коргорн,
берегись!"

                 ___________________________________


    - А у вас разве нет своих Героев ? - спросил  Энди,  опуская  меч.
Ему и раньше приходило в голову, что Герои  Страны  Мифов  могли  быть
покруче смертных.

    - Больше нет,- отозвался Мастер Меча, знаком принуждая его поднять
меч.

    Дракон вновь двинулся в атаку и Энди сделал выпад, увернувшись  от
огненной пики. Мастер Меча следил за поединком сосредоточенно, отмечая
все ошибки. Глория стояла рядом, улыбаясь. Меч давался  ей  легче,  но
она была слаба. Она  была  всего  лишь  смертной  женщиной.  С  другой
стороны - Энди тоже был смертным. Тяжело дыша,  он  отразил  еще  одну
атаку и сверкающий меч, ведомый его рукой,  достал  наконец  драконову
шею.

    Голова животного свалилась на пол, а тело продолжало  нападать  на
Энди, движимое невидимыми силами.

    - Эй,- крикнул Энди Мастеру,- так нечестно! Я уже убил его.

    - В бою ты должен быть готов и к такому повороту. Это  всего  лишь
элементарная магия.

    Мастер взмахнул  рукой  и  дракон  стал  блекнуть,  растворяясь  в
утреннем  воздухе  Маренга.  Голова,  оскалившая  пасть  в  острозубой
улыбке, тоже исчезла.

    - И где же все здешние Герои? - продолжил допытываться Энди.

    - Кто где. По большей части умерли, погибли или пропали без вести.
Их потомки, обладая Кровью Героев, не являются  Героями.  Странно,  но
факт.

    - Но кто-то же еще жив ?

    Глория отвернулась. Ей были  неинтересны  изыски  Энди.  С  высоты
горного  плато  она  восторженно  разглядывала  окрестности   Маренга.
"Словно на заказ." Кристально чистый воздух  звенел,  придавая  зелени
привкус нереальности. Слишком все было красиво. В отдалении, почти  на
уровне глаз Глории, парила птица. Она не могла понять, что это была за
птица, но это было неважно - важна была  красота.  Внешняя  красота  и
внутренний духовный  мир.  Глория  слышала,  как  Мастер  рассказывает
"герою" о Черном Корсаре, который перешел на службу Повелителю Ада.

    Торква  приходился  Мастеру  родным  братом.  "Как  все   странно.
Родственные отношения в этих Странах не  кажутся  чем-то  действенным.
Они нереальны, призрачны." Скандер, например,  был  братом  Ираль,  но
дело ограничивалось тем,  что  они  называли  друг  друга  "братец"  и
"сестрица". И это было все. Возможно, узы  крови  не  были  здесь  так
важны.

    Дуновение  морского  бриза  отвлекло  Глорию  от  ее   мыслей   и,
обернувшись, она обнаружила, что Мастер и Энди все  еще  беседуют.  Со
свистом ее клинок вышел из ножен.

    - Защищайся, Мастер.

    И она напала, не дожидаясь пока Мастер обнажит свой меч. Но он был
быстрей. Недаром именно он был Мастером. Клинки сошлись с  хрустальным
звоном, подстраиваясь под воздух Маренга.  Мастер  с  легкостью  отбил
атаку Глории, и проведя молниеносную комбинацию, выбил клинок  из  рук
девушки. Она опустила голову, огорченная поражением.

    - Не расстраивайся. Ты не одинока в своем огорчении.

    Немногие могли на равных сразиться с Мастером. И лишь  Торква  мог
его побить.

    - У меня еще не было ученика, который бы превзошел  меня.  Правда,
среди них не было еще смертных, несущих Кровь Героев.

    Глория кивнула. Энди посмотрел на нее и ощутил  незваную  жалость.
Глория, в общем-то, сама напросилась.

    - У меня такое чувство,- сказала она, когда ее клинок  вернулся  в
ножны, что этот клинок ... живой. Он словно помогает руке  в  бою.  Он
знает...

    Она остановилась, заметив, что Мастер внимательно на нее смотрит.

    - Ты почти права. Ваши клинки - наследие павших Героев. Мы  верим,
что душа Героя после смерти вселяется в клинок.

    Он коснулся рукояти своего меча.

    - Этот клинок принадлежал ранее восьмерым.

    Энди присвистнул.

    - Неудивительно, что тебя никто не может побить.

    - Без мастерства и клинок ничего не стоит,- несколько резко  кинул
Мастер.

    Его поза была оскорбленной. Он буравил Энди взглядом. Энди глубоко
вдохнул, набрав полную грудь прохладного воздуха, но сдержался.

    - Возвращаемся,- властно сказал Мастер и всю  дорогу  не  проронил
больше ни слова.

                 ___________________________________


    Ожидая Коргорна на поляне, Хоржанг выдернул из земли меч одного из
своих предшественников. Меч был отброшен  в  сторону.  Возможно  позже
кто-нибудь и приведет его в нормальный вид. Хоржанг огляделся.  Слабые
тени от  деревьев,  которые  были  похожи  на  ели,  падали  на  плохо
освещенную поляну. Отдаленные звуки жизни Ада не беспокоили его,  хотя
всегда надо быть настороже. И Коргорн  возможно  захочет  застать  его
врасплох. Пусть попробует.

    Агент Вечности коротко свистнул и по периметру поляны появилось  с
десяток ярко горящих факелов. "Свет." При  свете  Коргорн  почувствует
себя некомфортно. "Тем проще мне будет исполнить задуманное."

    Коргорн прищурился и опустился на поляну. Он был невысокого  роста
и неприятной наружности. Один из самых могущественных адов  ненавидел,
когда его беспокоили. Его рык огласил поляну и факелы потухли.

    - Ты звал меня, Хоржанг,- утвердительно сказал  он  своим  хриплым
голосом.

    - Да,- ответил агент, вновь зажигая факелы.

    - Ты настойчив,- вновь утвердительно заявил Коргорн, обнажая меч.

    На эту поляну приходили только для того, чтобы сразиться.  Хоржанг
стоял молча и изучал меч Коргорна. "Это он. Тот самый меч!"

    - Коргорн, я сохраню тебе жизнь, если ты отдашь мне этот меч.

    - Извини, агент  Вечности.  Я  не  могу  сделать  этого.  Если  ты
думаешь, что это меч Дангора...

    - Да.

    - Нет, это другой меч.

    "Похоже, он всерьез так думает."

    - Ну что же, мне придется сразить тебя в бою. Постарайся не  очень
повредить свой клинок.

    Коргорн рассмеялся и двинулся на Хоржанга. Агент обнажил свой  меч
и ушел с пути Коргорна.

    - Сразись же со мной, агент!

    "Наивен, как младенец!" Коргорн уже попал в сети агента, сам  того
не подозревая. "Я совью из тебя отличную веревку." И  агент  продолжал
отступать, не давая Коргорну достать себя.

    - Хоржанг, и ты называл меня трусом?

    - Да.

    На небе появились тучи, закрывая Солнце Ада.  Коргорн  обрушил  на
горящие факелы поток воды и прыгнул, делая широкий взмах мечом.  Стало
совсем темно.

                 ___________________________________


    - Это же форель!

    Обернувшись к Энди и Магистру, Глория  указала  им  на  рыбу,  что
резвилась в реке.

    - Да, - подтвердил Магистр.

    - Я все еще не могу поверить в то мы здесь, -  продолжила  Глория,
когда они двинулись дальше, освещаемые ярким светом солнца.

    В отдалении послышалось чье-то пение, голос был прекрасен.

    - Скажи, Магистр, магия - очень сложная наука?

    Энди пытался сделать безразличное лицо, задавая вопрос.

    - Зависит от многих факторов.

    Магистр был погружен в свои мысли и не стал объяснять дальше. Энди
не отставал.

    - Я неспроста интересуюсь... когда мы достанем Торкву,- он положил
руку на рукоять своего меча,- то возможно было бы лучше,  если  бы  мы
могли помочь тебе в... твоем искусстве.

    - Не говори 'гоп',-  отозвался  Магистр.-  Если  мы  доберемся  до
Торквы, то у меня будет помощник. А пока что, он бесчинствует в Стране
Смертных и никто не может его остановить.

    - Ну и чего мы ждем ? - выпалила Глория.- Пойдем и вышибем из него
мозги!

    Она все еще была полицейским.

    - Глория снесет Торкве голову, я полагаю,- насмешливо сказал Энди.

    Ничуть не  смутившись,  она  подтвердила  это  заявление  коротким
кивком. Магистр остановился, принуждая их последовать его примеру.

    - Вы несете Кровь Героев, но все еще  недостаточно  сильны,  чтобы
сразиться с Торквой. Чтобы добраться до него.

    - Скажи, Глория, - Магистр вздохнул,- ты уже  победила  Мастера  в
бою?

    - Нет, но...

    - А ты, Энди?

    Энди промолчал.

    - Так-то вот. А снести Торкве голову... это не то  что  мы  должны
сделать.

    - Как ?

    Глория возмутилась до глубины души.

    - Для чего же тогда весь этот фарс, Кровь Героев ?...

    -  Недостаток  Энгора  и  остальных  в  том,  что  они  ничего  не
рассказывают заранее.

    В этом Магистр был несколько неправ. Энгор, Ас,  Ираль,  Мастер  и
Скандер только и делали, что рассказывали. Новоиспеченные герои поняли
назначение минерального стола. Немного, по меркам Страны Мифов, узнали
о прошлом четырех Стран. Много чего еще, не относящегося к делу.

    - Дело в том,  что  если  Торкву  убьет  кто-либо,  не  обладающий
глубоким  знанием  магии   и   черной   душой,   Ад   прекратит   свое
существование.

    - Разве же это  плохо  ?  -  спросил  Энди,  начиная  уставать  от
новостей. Все к чему они прикасались в Стране Мифов,  было  совершенно
новым и непонятным.

    - Весьма,- ответствовал Магистр, создавая легкий шатер, потому что
начинал накрапывать дождик.- Будет  нарушено  равновесие  и  одной  из
оставшихся Стран придется стать заменой Аду. Без сомнения,  это  будет
Страна Смертных.

    - Тогда  в  чем  смысл  борьбы  со  злом  ?  -  вопросила  Глория,
присаживаясь на мягкую подушку с замысловатым золотым узором,  которую
предусмотрительно достал Магистр. Магистр грустно улыбнулся и  покачал
головой.

    - Если бы кто-нибудь знал. Когда я был тысяч на семь лет моложе, я
пpоводил годы в поисках  ответа.  Я  не  мог  поверить,  что  все  эти
бесконечные сражения Добра и Зла - всего лишь  игра,  направленная  на
сохранение равновесия.

    - Так вы не нашли ответа ? - на всякий случай спросила Глория.

    - Нет.

    Дождь кончился и шатер растаял, словно его никогда не было.  Снова
засветило солнце, даруя новый заряд жизни всему живому.

    - К сожалению, друзья мои, я должен вас покинуть. И  все,  что  мы
можем сделать - изгнать Повелителя Ада из Страны Смертных.

    Магистр повернулся и пошел обратно, направляясь к  вечному  городу
Маренгу. Энди и Глория продолжили прогулку вдоль реки,  не  переставая
радоваться  новой  жизни,  которая  по  неизвестной  причине  была  им
дарована.

    - Ты слышал о Гении ?

    - Да, а что ?

    - Он ведь отказался.  Я  подумала,  что  станет  с  нами  если  мы
откажемся ?

    Энди прокрутил всю историю с начала и вспомнил.

    - Ты имеешь ввиду, что он потерял уважение мифов и вечных ?

    - Да. А мы, потеряли бы мы их уважение, отказавшись? Наверняка они
бы вернули нас обратно. И наши имена были бы преданы забвению.

    - Думаю, дело ограничилось бы ссылкой.  Потому  что  она  была  бы
достаточным наказанием. Я ни за какие награды не вернусь.

    - Я тоже.

    Глория вздохнула :

    - Мне на мгновенье стало страшно. Если мы  не  имеем  права  убить
этого ублюдка Торкву, то как можно серьезно пытаться биться с ним ?

    На ее лице появилось выражение, которое Энди видел  впервые.  "Так
выглядит ее страх?"

    - Ну, мифы, я думаю, знают ответ на этот вопрос,- пробормотал  он,
пытаясь ее успокоить. Ему же это успокоение было нужно не меньше.

                 ___________________________________


    Лонг стоял по колено в огне и его ноздри тяжело раздувались.

    - Мне жарко, Рург,- сказал он спокойно, не жалуясь, а  констатируя
факт.

    Свою способность говорить Лонг получил от драконьих предков и  это
ему совершенно не мешало, а, скорее, помогало. И только Повелитель Ада
знал, зачем нужны говорящие драконокони.

    - Ничего, Лонг, мы уже уезжаем,- прогремел бас ответа.

    Где-то в высоте, над горящим заповедником,  парил  Черный  Корсар,
разглядывая обугленные трупы лесных зверей и птиц.  Он  был  недоволен
выбранным  курсом  действий,  но  слова  Рурга  остановили   все   его
возражения.

    - Поменьше думай, Корсар,- сказал Повелитель, голосом, не терпящим
возражений.

    Корсар услышал грохот летящих вертолетов и сделал знак Рургу.

    - Лонг, отправляемся.

    Конь взмахнул короткими шипастыми крыльями,  скорее  для  внешнего
эффекта, чем для пользы дела, и поскакал, перепрыгивая  многочисленные
огненные стены лесного пожара.

    Корсар последовал за ними, не снижаясь. О вертолетах должны  будут
позаботиться сестры Тьмы. Он бы не отказался понаблюдать за  действом,
но долг призывал его в цитадель. Сквозь дым он видел Лонга несущего на
себе Повелителя. "Отличный конь.  Жаль,  всадник  у  него  недалекий."
Где-то в отдалении раздался  взрыв.  Сестрички  приступили  к  работе.
"После этого я их долго не увижу." Повелитель собирался  услать  их  в
крупные города - наводить на cмертных ужас.

    Псы дожидались своей очереди, коротая время за  охотой  на  мелких
животных. Когда  заповедник  был  уничтожен  огнем,  псы  вернулись  в
цитадель, и теперь их отрывистый ультразвуковой лай служил  постоянным
раздражителем для Корсара. Повелитель никак не реагировал на  псов,  и
Корсар убеждал себя, что и с ним ничего не  приключится  от  собачьего
лая. Надо было оправдывать гордую приставку "Черный".

    Показалась цитадель, окутанная  черным  облаком  дыма.  Корсару  в
спину подул ураганный ветер и он поспешил спуститься, не  услышав  еще
четыре взрыва. Вертолеты были чересчур уязвимы для магии сестер. А  их
пилоты и вовсе не знали слова "магия".

    Повелитель въехал во двор цитадели и спешился. Он потрепал по ушам
вожака своей псиной своры и отправился прямиком в тронный  зал,  минуя
лестницы. Корсар последовал его примеру, обойдя стороной собак. Он  не
хотел испытывать на себе крепость их стальных челюстей. "Хотя,  Черный
я Корсар или кто?"

    Повелитель ждал гостей из Страны Ада, и Корсар  должен  был  стать
его правой рукой на торжественном приеме. Прием по  случаю  вторжения.
Весь Ад втайне мечтал о том, что когда-нибудь все четыре Страны  будут
находиться во власти мира Тьмы.

                 ___________________________________

    Черная кровь дракона ушла в землю, и Хоржанг обернулся к Коргорну,
тяжело дыша.

    - Долг жизни, Коргорн.  Если  бы  не  я,  дракон  сделал  бы  тебя
имбецилом!

    - Где ты набрался таких слов, Хоржанг ? Не в Стране ли Смертных ?

    Коргорн все еще сжимал в руке меч.

    - Долг жизни,- напомнил агент Вечности.

    - Нет,- твердо сказал Ад поднял клинок на уровень глаз.

    - Нет ? - переспросил Хоржанг.- Ты надеешься  отыграться,  победив
меня в бою.

    - Именно.

    Уже  взошла  луна  и  рассеялись  тучи,   а   противостояние   все
продолжалось.

    - Хорошо, Коргорн. Учти только, что двойной долг жизни  это  очень
тяжкая ноша. Тебе тяжело будет расплатиться со мной.

    Коргорн тяжело кивнул и двинулся на агента, крепко сжимая  в  руке
клинок Дангора. Не было смысла спорить,  клинок  был  тем  самым.  Его
рукоять была украшена изумрудом с гравировкой, которую делал мастер из
Страны Вечных.

    Лорд Ада все еще тяжело дышал, не до  конца  придя  в  себя  после
взгляда в глаза дракону. Хоржанг знал, что противник устал и не  особо
напрягался.  Он  сделал  несколько  ложных  выпадов,   ожидая   ошибки
Коргорна. Но ад был уже не младенцем, и Хоржанг знал  о  его  дуэльном
счете. Он не поддался на уловки агента Вечности и продолжал размеренно
наступать, делая изредка рубящее движение  наотмашь.  Воздух  свистел,
рассекаемый великолепной сталью клинка. Ад, однако, устал  и  понимал,
что не  сможет  долго  делать  вид,  что  полон  сил.  Хоржанг  сделал
последний шаг и перешел в наступление. Ад яростно  отбивался,  и  звон
мечей оглушал противников, но Хоржанг победил. Коргорн  оступился  под
яростным натиском агента и упал на землю. Меч Хоржанга прирос  острием
к горлу Коргорна.

    - Я предупреждал тебя, Коргорн. Двойной долг жизни за тобой.

    - Чего ты хочешь ? - спросил задыхаясь Ад,  скосив  глаза  на  меч
агента Вечности.

    - Сначала меч Дангора.

    - Он твой.

    Хоржанг присел и взял у Коргорна меч, не  спуская  с  поверженного
противника глаз. Затем он отступил на несколько шагов, давая  Коргорну
подняться с земли, и всмотрелся в  гравировку  на  изумруде,  что  был
вделан в рукоять великолепного  клинка  Дангора.  Рисунок  был  знаком
Хоржангу. Он много раз видел его в Стране Вечных. Треугольник звезд  и
дерево  растущее  в  центре  него.  Изумруд  был  подлинным,   и   меч
принадлежал ранее Дангору, погибшему в Стране Ада. Дангор был одним из
первых Героев Вечности. Хоржанг оторвался от гравировки и  внимательно
посмотрел на Коргорна.

    - Лорд Ада, за тобой еще один долг жизни.

    - Да, но ты оставил меня без меча.

    - Ты получишь меч, выкованный самим  Мастером  Меча,  если  отдашь
второй долг.

    Недоверие сверкнуло в глазах Ада, и он осведомился :

    - В чем же он ?

    Его хриплый голос выдавал беспокойство.

    - Ты прав в своем беспокойстве,  Коргорн.  Я  потребую,  чтобы  ты
присоединился к нам в борьбе с Повелителем Ада.

    Хриплое рычание было ему ответом.

    - Долг жизни,- вновь напомнил Хоржанг.

    Успокоившись, Коргорн спросил :

    - К кому это, "к нам"?

    Хоржанг кивнул. Он был отличным агентом.

                 ___________________________________


    Звездный узор  украшающий  бесконечную  черноту  пространства  был
живым. Он был той невидимой жизнью, что заполняла  Страну  Вечных.  Он
менялся. Звезды  рождались  и  умирали,  взрывались  и  меняли  форму.
Созвездия менялись местами, чтобы основать новые космические  течения.
Где-то внутри всего этого великолепия непрерывно мерцал огонь времени.
Вечные были хранителями огня, хотя  он  горел  всегда  без  чьего-либо
вмешательства. В этом месте говорили только шепотом, который все равно
разносился по Вселенной бесконечно громким криком. Нельзя  говорить  в
полный  голос,  когда  под  ногами  чернота,   когда   нет   выбранных
направлений. Когда тебя слушает неизведанная вечность.

    Мифы чувствовали себя неуютно в  Стране  Вечных,  потому  что  там
царила тишина. Не пели птицы, не плескалась форель в волшебных  лесных
ручьях. Не было животных. Ничего. Только  вечность,  огонь  времени  и
Хранители. Хотя, каждому свое. Хранители Вечности  были  счастливы  на
своей территории Добра. У них были свои Герои и свои изгои. Им не было
чуждо ничто человеческое.

    "Опять!" - подумал  Хранитель  Шед.  Он  потерял  счет  времени  и
очередной Пир Жизни наступил слишком быстро для него. Или он просто не
хотел возвращаться в Страну Мифов. "Но Торква?" Шед был близок к тому,
чтобы послать другого Хранителя, вместо себя, но  вовремя  вспомнил  о
Хоржанге. Хоржанг  был  его  лучшим  агентом  и  на  него  можно  было
рассчитывать. Значит надо ехать. "Звезды, звезды, я  буду  скучать  по
вашему свету!"

    Шед был весьма стар.  Семнадцать  оборотов  Вселенной  вокруг  оси
отделяли Хpанителя от момента его рождения. Он лично  знал  Дангора  и
многих других Героев Вечности. Кровь  Дангора  оросила  земли  Ада.  И
Героев Страны Мифов. Гений и Корсар. Он часто  виделся  с  Гением,  но
Корсар перешел на сторону Повелителя Ада и был  навсегда  потерян  для
борьбы Равновесия. Это, конечно, с точки зрения Добра.

    Шед вовремя сообразил, что пытается затянуть расставание с родиной
и, накинув свой лучший туманный плащ, отправился  в  дорогу.  Звездный
узор растаял медленно, словно тоже не хотел отпускать Хранителя.

                 ___________________________________


    Коргорн улыбнулся, когда  увидел  выражения  лиц  гостей  Маренга.
Рядом с ним гордо вышагивал Хоржанг, который держал в  руках  ножны  с
клинком Дангора. Лицо Хоржанга оставалось бесстрастным, хотя  он  тоже
заметил удивление.

    Огромный зал в цитадели Тирекса был полон мифов и вечных.  Коргорн
был в нем единственным адом. И все здесь знали его  -  могущественного
лорда, к которому  прислушивались  даже  в  самых  отдаленных  уголках
Страны Ада.

    Стоя слева от фонтана, который располагался в центре зала,  Глория
спросила:

    - Кто это ?

    При этом взгляд ее был прикован к Хоржангу. Энди  Савский  покачал
головой. Он видел тех двоих впервые. Он отстраненно поднес ко рту чашу
полную вина и отпил. "Я всю жизнь считал, что верю в такие вещи, а  на
поверку оказывается, что мне труднее все это принять, чем Глории."

    - Хоржанг!

    Это был Шед, который двигался навстречу Хоржангу, пробиваясь через
толпу мирно беседующих мифов. Глория знала,  кем  был  Шед.  "Странный
пожилой дяденька" - так она окрестила его, увидев впервые.

    Да, Хранитель был странной личностью,  но  в  нем  была  та  сила,
которая удивляла Глорию (да и Энди) во всех вечных. Свои седые  волосы
он носил словно предмет одежды, они казались на нем не к месту. Но Шед
не отвлекался на такие мелочи. Вечность не для того, чтобы следить  за
прической.

    - И это - Герои ?  -  вопросил  он,  едва  появившись  в  цитадели
Энгора, что в Маренге.

    Ираль медленно растворилась  в  воздухе.  Она  не  любила  вечных.
Почему-то они напоминали ей о смерти.  Мифы,  в  действительности,  не
жили вечно, хотя их жизненный срок  был  огромен.  А  Ираль  была  еще
относительно молода. Несмотря ни на что, Глория питала к ней  здоровое
уважение. Возможно она привязалась к женщине в  Ираль.  Может  потому,
что за последнее время у Глории не было и часа на пустую болтовню.  Ей
так хотелось пообщаться  с  женщинами  мифов,  но  этого  ей  не  было
дозволено.

    "Пока!" - думала Глория, провожая взглядом Ираль.  Энгор  поднялся
со своего места, приветствуя Хранителя. Ас задумчиво  оглядел  Шеда  и
что-то сказал Магистру. Энди не расслышал что  именно,  хотя  и  сидел
рядом. Он в это время был увлечен чтением подлинной истории Стран.

    Скандер не присутствовал, он был особым советником  по  подготовке
Пира. Пир, на самом деле,  был  всего  лишь  традицией  и  нес  особой
смысловой нагрузки. Но именно Пир был тем временем, когда  большинство
добропорядочных мифов и вечных могли спокойно, за чашей вина, обсудить
свои проблемы и радости. И теперь Шед,  двигаясь  навстречу  Хоржангу,
ждал только хороших новостей. Ведь рядом с агентом шел ад,  и  в  руке
Хоржанга был клинок Дангора.

    С улицы доносились  звуки  начавшегося  празднования  и  заглушали
разговоры. Поэтому Глория двинулась  вслед  за  Хранителем,  чтобы  не
упустить ничего из сказанного. Энди присоединился к ней, а  когда  они
достигли  Хоржанга,  Шеда  и  респектабельного,   но   отвратительного
Коргорна, рядом непонятным образом оказались Мастер  Меча,  Магистр  и
Леон. Леон был тем, кто обеспечивал безопасность. Он следил за каждым,
кто хоть немного казался ему подозрительным. Ад  на  таком  празднике?
Более, чем просто подозрительно.

    - Объяснись, Хоржанг!  -  кинул  он,  как  только  приблизился  на
достаточное расстояние.

    В  этот  момент  напряжение   достигло   пика   -   взгляды   всех
присутствующих устремились на  Хоржанга  и  его  спутника.  Они  ждали
ответа, а несколько самых сильных  магов  уже  приготовились  отразить
атаку.

    - Лорд Коргорн, подданный Ада, несет  долг  жизни  мне,-  спокойно
ответил Хоржанг, протягивая Хранителю ножны с кликом Дангора.

    После этих слов  большинство  мифов  вернулось  к  своим  делам  и
разговорам.  Праздник  продолжился.   Лишь   Леон   оставался   чем-то
недоволен.

    - Это не оправдывает его присутствие, агент.

    Шед с укоризной посмотрел на мифа и кивнул своему агенту.  Хоржанг
кивнул в ответ и сказал:

    - Его присутствие оправдано. Он обязался помогать нам в  борьбе  с
Повелителем Ада.

    Леон помрачнел, оскорбленный превосходным тоном Хоржанга. Во время
этого короткого разговора, Глория, не отрываясь, смотрела  на  агента.
Она впервые видела этого вечного, но ее сердце забилось быстрей.  "Что
со мной ?" Хоржанг вовсе не был похож  на  прекрасного  принца  из  ее
мечты. Но его доброе лицо, его манера держаться и говорить, пробуждало
в Глории странное беспокойство. А ведь он сказал всего несколько слов.
Она решила оставить борьбу с собой на  потом  и  просто  кивнула  ему,
когда настала ее очередь  здороваться.  Хоржанг  никогда  не  стал  бы
агентом Вечности, если бы не  умел  прочитать  по  лицу  человека  его
настроение. Он сразу уловил  суть  происходящего.  "Она  смертная,  но
несет в себе Кровь Героев," - подумал он, размышляя о ее способностях.
Для него красота никогда не была достаточным фактором. Да Глория и  не
была красавицей. Интересна, быть может. Но, как заметил  Хоржанг,  она
была уверена в себе.

    Леон исчез,  направившись  по  своим  "шпионским"  делам,  Хоржанг
сказал, что отведет Коргорна в его комнату в цитадели Тирекса. Магистр
и Шед синхронно кивнули, а Мастер Меча  похлопал  Хоржанга  по  плечу.
Когда агент отошел, ведя за собой ада, Магистр кинул ему вслед :

    - Присматривай за ним.

    Всего на секунду Хоржанг оглянулся, чтобы показать  Магистру  свою
ослепительную улыбку.

    - Мне жаль, что тебе придется  посидеть  здесь  некоторое  время,-
сообщил он, проталкивая ада в его комнату.

    Тот лишь кивнул, и Хоржанг  уловил,  что  Коргорн  начал  собирать
силы, наверное, чтобы употребить  их  на  самые  страшные  заклинания.
Хоржанга  это  не  волновало.  Комната  была  клеткой,  и  не   одному
магическом слову не просочиться за ее пределы.

    - До скорого, - сказал Хоржанг, поворачиваясь к двери.

    Внезапно он понял, что совершил ошибку и  отпрыгнул  на  несколько
шагов в сторону. Но было уже поздно - ад указал  рукой  в  потолок,  и
Хоржанг оказался погребен под горой колотого льда. Не оригинально,  но
эффективно.

    - Дурак ты, Хоржанг,- заметил Коргорн, обращаясь к  куче  льда,  и
рассмеялся хриплым смехом.

    Уходя, он закрыл дверь и запечатал ее заклинанием  Могиллана.  "Мы
квиты, агент ? "

    У Коргорна было мало времени  -  только  до  того  момента,  когда
очнется Хоржанг. Он решил направиться прямиком в Страну  Смертных,  на
торжественный прием по случаю вторжения. Повелитель будет рад  узнать,
что мифы, вечные и  даже  смертные  зашевелились  в  дерзких  попытках
вернуть все на круги своя. Ни один ад ни на секунду не мог поверить  в
вечное равновесие, в вечную  борьбу  Добра  и  Зла.  Зачем  существуют
Страны, если нельзя  их  покорить?  Зачем  они,  если  игра  не  имеет
результата?

    Коргорн пробежал по центральному коридору третьего яруса  цитадели
и вновь попал в огромный зал, где  продолжался  праздник.  Его  тотчас
заметили, но он ничуть не смутился и  продолжал  идти.  Он  уже  обрел
дыхание после бега по коридору. "Главное, спокойствие." Ад  уже  почти
дошел до выхода из зала, после чего ему оставалось лишь спуститься  по
лестнице и покинуть цитадель  Тирекса.  Неожиданно  перед  ним  возник
Леон. Коргорн склонил голову, улыбнулся и вежливо осведомился :

    - А что остальные подозреваемые уже под замком ?

    Леон не отреагировал на это.

    - Куда это ты направляешься, презренный ад  ?  Ты  должен  быть  в
своей комнате.

    -  Ну  вот,-  притворно  вздохнул  Коргорн,-  уже  переходишь   на
личности? Я вышел  подышать  воздухом,  с  разрешения  многоуважаемого
агента Хоржанга.

    - Никогда не поверю, что он тебе это разрешил.

    Леон уже взялся за свисток, чтобы свистать тревогу.

    - Минутку,- остановил его ад,- ты чего-то не понял, безумный  миф!
Я обязан Хоржангу жизнью и я не могу уйти не оплатив долг.

    Леон молчал, глядя через плечо Коргорна.

    - Ты уже оплатил его,- раздался голос Хоржанга.

    Агент приблизился, избавляясь на ходу от остатков  льда  на  своей
одежде.

    - Но я не позволю тебе уйти. Я обещаю тебе  еще  одну  дуэль,  как
минимум.

    - Ну, поймай меня,- прошептал Коргорн.

    Он оттолкнул Леона и бросился вниз, по лестнице, что вела к выходу
из цитадели. Леон  снова  схватился  за  свисток,  но  Хоржанг  жестом
остановил его и бросился за своим подопечным. Коргорн почти летел, так
ему хотелось улизнуть. Но он знал, что полеты по  лестничным  пролетам
опасны для здоровья. Он  знал  также,  что  наврядли  сумеет  миновать
стражей ворот цитадели. На хвосте у ада был агент Вечности.

    - Нет,- крикнул Хоржанг, глаза которого округлились.

    Коргорн медленно растворялся в воздухе и когда он достиг ворот его
уже почти не было видно. Коргорн очень рисковал.  Странный  Переход  в
движении грозил смертью. Агент  уловил  направление  и  последовал  за
адом. Удивленные стражи ворот  проводили  Хоржанга  взглядами  полными
сомнений в его разумности. Агент совершил Переход в тот момент,  когда
уже почти настиг Коргорна, и скорость его в эту  секунду  была  весьма
велика. Еще через несколько секунд по  лестнице  сбежал  Леон.  Но  он
слишком опоздал и не смог последовать за агентом.

                 ___________________________________


    Исполинская  цитадель  Рурга  вновь  жила   полнокровной   жизнью.
Бескровной смертью, как говаривал Рург. Придворные и  слуги  наполнили
цитадель до предела. В  воздухе  непрерывно  была  магия.  Только  так
добропорядочный ад мог  разрешать  разногласия.  Во  внутреннем  дворе
цитадели начались многочисленные дуэли.

    - Как жаль, что здесь нет драконов! - воскликнул какой-то  молодой
ад.

    - Ничего,- утешил его второй,- скоро будут.

    Полным ходом шли приготовления к приему.  Лонг  наблюдал  за  этой
суетой и время от времени произносил что-нибудь вроде :

    - Как они мне надоели! Человек,  пусть  даже  и  ад,  не  понимает
смысла жизни.

    Такие мысли курсировали в его драконьих  мозгах  истинной  лошади.
Черный Корсар наблюдал за небольшой армией смертных, что расположилась
за  стеной.  Стена  была  воздвигнута,  чтобы  смертные  не   помешали
торжеству. Рург решил, что не стоит разбираться с этой армией во время
торжества. Зато после! Торжественное уничтожение.

    Многочисленная пехота смертных залегла за невысокими  баррикадами.
Ракетницы нацелились на стену, закрывавшую с половину высоты  цитадели
Рурга. "Безнадежные глупцы!"  Корсар  видел,  как  приближается  звено
сверхсовременных вертолетов. "Сестры вас ничему не научили ?" Он знал,
что армия занялась подготовкой к бою. Это было около трех часов назад.
Видимо, решил Корсар, они  ждали  вертолетов.  И  дождались.  Ракетные
установки дали залп по внешней стене, как раз когда вертолеты миновали
ее и поднялись  выше,  чтобы  влететь  во  внутренний  двор  цитадели.
Огромные камни падали и отскакивая  от  обгоревшей  земли  катились  к
позициям смертных. Но стена выстояла. Еще один залп.

    -  Очистить  внутренний  двор,-  приказал  Повелитель  Ада,  также
наблюдавший за атакой.

    Приказ был выполнен немедленно, и когда люди начали  спрыгивать  с
вертолетов они оказались в одиночестве внутри цитадели.

    - Песики, вперед,- спокойно  сказал  Рург,  в  тот  момент,  когда
десант еще спрыгивал на землю.

    Треск вертолетов давил на психику Корсару, но он понимал, что  это
ненадолго. До первой демонстрации. Во двор спокойно выбежали "песики".

                 ___________________________________


    Полицейское управление в центре Пекина было завалено работой. Весь
день какие-то маньяки предвещали конец света, насмотревшись репортажей
о цитадели. Они били витрины, кричали неистовыми  голосами,  рвали  на
себе одежду, кусали прохожих. В общем, люди сходили с ума. Полицейские
не жаловались. Во многих  городах  было  еще  хуже.  Сотнями  находили
растерзанные тела, взрывались  огромные  небоскребы.  Лондон  посетила
эпидемия неизвестного вируса, после чего он потерял половину жителей и
способность здраво мыслить.  Дикая  природа  взбунтовалась  и  хищники
проникли в городские пределы. Непрерывно гремели грозы  и  шли  дожди,
похожие на дожди всемирного Потопа. Было очень похоже на конец света.

    Коргорн  решил,  что  для  отвлечения  внимания  стоит   появиться
подальше от цитадели и мысленно настроился на это,  совершая  Переход.
Поэтому, когда он на  огромной  скорости  врезался  в  регистрационную
стойку в упомянутом полицейском управлении, он оказался на достаточном
расстоянии от готовящегося торжества. Он с трудом  поднялся  и  вышел,
провожаемый   удивленными    взглядами    застывших    от    изумления
представителей закона. Через  мгновенье  за  ним  последовал  Хоржанг,
который окончательно раздолбал стойку  и  потерял  сознание.  Один  из
полицейских приблизился, чтобы арестовать нарушителя, но  Хоржанг  уже
начал приходить в себя  и,  грубо  оттолкнув  неудачливого  блюстителя
порядка,  вылетел  в  открытую  Коргорном  дверь.   И   столкнулся   с
жительницей Ада.

    -  Хай,-  пролепетала  Яна  и  Хоржанг  увидел  Коргорна,  который
удалялся от них, взлетая к небу, затянутому облаками.

    - Простите, леди, но мне необходимо поговорить  с  тем  лордом.  Я
спешу.

    С этими  словами  агент  попытался  обойти  помеху.  Яна  покачала
головой и воздвигла невидимый барьер по обе стороны от  себя.  Хоржанг
кивнул ей и улыбнувшись взмыл ввысь, вернее,  попытался  это  сделать.
Она каким-то образом нейтрализовала его.

    - Упрямица! - кинул агент и растворился в воздухе.

    Полицейские, наблюдавшие  за  ним  через  дверное  стекло,  только
ошалело качали головами.

    Через пятнадцать секунд Хоржанг вновь возник  за  спиной  Яны.  Он
просто перешел в Страну Мифов и вернулся обратно с небольшим сдвигом в
пространстве. Голова раскалывалась, и он  пожалел,  что  так  поспешно
последовал за Коргорном, даже не подумав, что  тот  мог  в  спешке  не
рассчитать траекторию падения.  Яна  обернулась,  приготовив  огненный
дождь, но агент опутал ее Сетью и устремился за Коргорном, который уже
успел превратиться в слабо различимую точку в темном небе.

    Весь остаток дня полицейские так и не  закрыли  ртов,  потому  что
после того, как Хоржанг все таки продолжил погоню,  Яна  принялась  за
них, злясь и негодуя.


    - Черт! - сказал себе Коргорн, перекрывая свист ветра.

    Проклятый агент не отставал и даже немного нагнал его.  А  ад  так
надеялся, что Яна задержит Хоржанга.  Однажды  он  спас  ее  от  гнева
Рурга, и она считала себя его должницей.

    Хоржанг еще увеличил скорость, пользуясь незадействованными  ранее
ресурсами своего организма. Однако, он не сильно  приблизился  к  аду.
Пора было радикально изменить  тактику.  Он  начал  Странный  Переход,
надеясь, что Коргорн не заметит этого.  Но  тот  заметил  и  мгновенно
понял,  чего  добивается  агент.  "Он  собирается  обставить  меня  на
Странном  Переходе."   Когда   Хоржанг   полностью   пропал,   Коргорн
развернулся и направился в  обратную  сторону,  так  что  когда  агент
вернулся, рассчитывая оказаться прямо перед преследуемым, он  выяснил,
что Коргорн еще дальше  он  него,  чем  был.  Агент  топнул  ногой  по
воздуху.

    "А почему я бегу?" - недовольно обратился  к  себе  Лорд  Ада.  Он
глянул  вниз  и  обнаружил,  что  они  уже   достигли   Тихоокеанского
побережья.  "Сейчас  я  ему  объясню,  кто  теперь  хозяин  в   Стране
Смертных!"

    Коргорн камнем  упал  вниз,  одновременно  раздумывая,  как  лучше
сразить агента. Хоржанг был не кем-нибудь, а агентом Вечности и  этого
уже достаточно. С запозданием ад вспомнил, что остался без меча.

    Агент следовал за адом, ощущая дикость ситуации. "Хорошо, что  нас
никто не видит!" Когда до воды оставалось не более ста метров  Коргорн
притормозил и плавно опустился на ее поверхность.

    - Привет,- крикнул агент, перекрикивая ветер и шум волн.

    Вместо ответа ад швырнул в  него  хрустальный  шар,  который  стал
расти, словно мыльный пузырь. Хоржанг удивленно помотал  головой.  Это
было что-то новенькое. Заметив его изумление, Коргорн прокричал :

    - Наука не стоит на месте, Хоржанг!

    Пузырь рос, надвигаясь на агента Вечности.  "Чтоб  тебя!"  Хоржанг
отлетел на десяток метров и обласкал мыльный пузырь  сотней  разрывных
пуль. Пузырь прекратил увеличиваться, но не лопнул и стал двигаться  к
агенту, словно тот  был  магнитом.  Он  был  теперь  метров  десяти  в
диаметре. Хоржанг увидел, что ад улыбается, и  скривил  рот  в  ответ.
Затем  он  попытался  остановить  продвижение  шара  стеной  огня,  но
творение Коргорна миновало огонь, как будто его и не было. Ад  открыто
засмеялся, видя  неудачи  соперника.  А  шар  тем  временем  продолжал
двигаться. "Почему он отступает?" - спросил Коргорн у самого себя.

    Хоржанг на  первый  взгляд  ничего  не  предпринимал,  но  Коргорн
чувствовал слабое течение энергии. Оно было направлено вглубь  океана.
Через минуту, когда расстояние между агентом  и  адом  увеличилось  до
сотни метров, вода забурлила, и  стая  дельфинов  выпрыгивая  из  воды
стала отталкивать прозрачный  шар  в  сторону.  Коргорн  побледнел,  и
толчки дельфинов перестали действовать на кокон. "Что это иллюзия?"  -
заинтересовался Хоржанг, наблюдая дельфинов, пролетавших шар насквозь.
Слишком похоже на  иллюзию.  И  Хоржанг  ринулся  вперед,  намереваясь
обойти шар, взлетев повыше. Но в тот момент, когда  он  приблизился  к
магическому противнику, шар вдруг  скачком  увеличился  в  размерах  и
поглотил агента.

    - На этот раз, ты проиграл! - прохрипел Коргорн.  Он  сделал  пасс
руками, и шар начал погружаться в воду.

                 ___________________________________


    Стены пещеры слабо светились. Этого света было  достаточно,  чтобы
различать дорогу. Со стены сорвалась летучая мышь  и  Энди  рассек  ее
своим мечом.

    - Зря потратил силы,- коротко заметила Глория.

    - Не твои же! - огрызнулся ее спутник.

    Нервы у них были на  пределе,  хотя  все  происходящее  было  лишь
репетицией.

    После того,  что  два  дня  назад  исчез  Хоржанг,  последовав  за
Коргорном, Шед был сам не свой, хотя он получил то, чего хотел  -  меч
Дангора. Сейчас меч  был  в  руке  Глории.  Она  чувствовала,  как  он
прирастает к ее руке. Душа Дангора была все еще в клинке и  гравировка
на изумруде время от времени вспыхивала ярким светом.

    Ей было бы жаль Хоржанга, если бы он погиб. "Но  я  почти  его  не
знаю!" И она жалела, что это было так. Они миновали еще один поворот и
наткнулись на исполина в тяжелых доспехах. Не проронив  ни  звука,  он
обнажил меч и направил его на пришельцев.

    - Он мой,- спокойно сказала Глория и почувствовала, как пульсирует
рукоять меча.

                 ___________________________________


    - Он еще нужен,- бодро просигналил Сириус.

    - Без сомнения,- отозвался Альдебаран.

    - Тогда позови кого-нибудь из вечных и мы вынесем вердикт.

    - А ты не хочешь посоветоваться с остальными ?

    - Нет, тут и так все ясно.

    Аль коротко мигнул и все опять стихло.  По-прежнему  мерцал  огонь
времени, и Хранители наблюдали за ним.

                 ___________________________________


    Как только псы выбежали во двор  солдаты  открыли  огонь.  Но  псы
рвались вперед, не обращая внимания на шквал пуль.  Удивление  десанта
длилось всего несколько секунд. Вожак стаи мгновенно растерзал первого
попавшегося солдата и ринулся к гремящей машине, что висела в воздухе.
Остальные последовали примеру вожака и через  пять  минут  атака  была
окончена.  Весь  двор  был  усеян  телами   нападавших   и   обломками
вертолетов. Вожак удовлетворенно щелкнул стальными челюстями.  Ему  не
впервой была такая дичь, и его было очень трудно удивить. Рург покивал
головой. Он был доволен. Теперь смертные долго не сунутся в цитадель и
не будут мешать торжеству. Начали прибывать гости из всех концов Ада.

    Черный Корсар наконец понял, откуда взялось имя  Рурга.  Оно  было
сокращением слова "хирург". "Какая нелепость!" - подумал  он,  отмечая
гостей взглядом. Маги,  лорды,  охотники  Адских  Подземелий,  ведьмы,
страшные мутанты - люди-драконы, Рыцари Тьмы и оборотни. Просто жители
Ада.

    "Только  гномов  не  хватает,"   -   подумал   Корсар,   оглядывая
разношерстное собрание. Он уткнулся взглядом в Коргорна,  который  был
известен тем, что помог убить Дангора и вообще был славным и уважаемым
малым. Коргорн улыбнулся Корсару и продолжил непринужденную  беседу  с
одной из ведьм.

    "Хорошо, что сестры заняты!" Вновь  послышались  взрывы.  Смертные
оказались настойчивыми. Повелитель Ада щелкнул пальцами и создал смерч
вне стен цитадели.  Присутствующие  восхищенно  зааплодировали,  когда
смерч подхватил большую  часть  нападавших  и  унес  их  к  Атлантике.
Оставшиеся медленно отступили и затаились.

    - Можно приступать! - воскликнул Повелитель, и в его  голосе  явно
были ноты долгожданной радости.

                 ___________________________________


    Исполин лежал в пещерной пыли, и Глория стояла над  ним,  наступив
ногой на его мертвое тело. Она была великолепна,  и  Мастер  наверняка
остался доволен, наблюдая за ней. Где-то глухо  капала  вода  и  стены
стали светиться слабее.

    - Вперед,- сказала она, когда передохнула.

    Энди уже не подвергал сомнению ее старшинство.  И  они  продолжили
изматывающий путь во мраке пещеры. Через час они остановились,  потому
что стало совсем темно.  Темнота  была  наполнена  странными  звуками,
заставляющими дрожать. Раздался душераздирающий вой.

    - Откуда это ? - поинтересовался Энди.

    - Не знаю. Тихо.

    Внезапно темноту разогнала  вспышка  света  и  перед  ними  возник
человек. Он был  одет  во  все  черное  и  помимо  меча  был  вооружен
странного вида арбалетом. Шпоры на его сапогах  светились,  и  брякали
когда он шагал. Незнакомец внимательно посмотрел на пару клинков,  что
были нацелены на него.

    - Не очень-то гостеприимно,- заметил он, ставя фонарь на землю.

    Вновь послышался вой, идущий из под земли.

    - Назовись,- приказала Глория.

    Она заметила  красноту  в  радужной  оболочке  черного  гостя.  Он
наклонил голову.

    - С удовольствием. Итл - охотник Адских Подземелий.

    -  Тогда,  защищайся!  -  воскликнула  Глория  и  сделала  шаг  по
направлению к Итлу.

    - Леди, я предпочел бы, чтобы защищались вы.

    Короткий замах и клинок Глории рассек лишь воздух. Итл стоял рядом
с ней и стрела арбалета почти касалась ее виска.

    - Стой на месте,- предупредил он Энди, когда тот дернулся.

    "Мастер, где ты ? Шед ?" Они не могли ее  услышать,  но  ей  стало
интересно, входил ли в их планы Итл.

    - Позвольте, ваш великолепный клинок,- пробормотал Итл  и,  глянув
на гравировку, отбросил меч Глории в сторону.

    Затем он повернулся к Энди, который пытался придумать, как отвлечь
охотника.

    - Положи меч на землю.

    Энди заколебался, но арбалет  выглядел  достаточно  настоящим.  Он
бросил меч.

    - Отлично. Теперь вы - мои пленники.

    "Черт! Где Мастер ? Этот Итл совсем не шутит." Итл не шутил  -  он
не умел этого. Мастер был занят  боем  с  летающим  вампиром,  а  Шеда
срочно призвали в Страну Вечных.

    - Глория, Циркуляр! - крикнул Энди хватаясь за серебристый  шарик,
что висел у него на груди поддерживаемый тонкой цепочкой.

    Стрела из арбалета вонзилась ему в живот. Но он еще успел увидеть,
что Глория протягивает руку к своему амулету.

                 ___________________________________


    Хоржанг осознал, что проиграл. Карьера агента закончилась, а жизнь
грозила прерваться еще быстрей. Мыльный пузырь вовсе не был  иллюзией,
и Коргорн провел его, как мальчишку. Кокон заблокировал все  выходы  и
сжался до такого  размера,  что  Хоржанг  мог  только  сидеть  в  нем.
Медленное погружение длилось несколько часов, в течение которых  агент
пытался разбить кокон. И потерпел неудачу. Кокон упал на дно океана  и
застыл в неподвижности. И Хоржанг понял,  от  чего  умрет.  Количество
воздуха в коконе было ограничено, а выбраться агент не мог. Ругаясь на
языке Ада, он сидел и смотрел на придонных жителей океана.

    "Надо же было так попасться!" Кокон вновь уменьшился в размерах, и
Хоржанг теперь стал эмбрионом. Ничего другого, более комфортабельного,
он не смог себе позволить. Он ощутил резкую нехватку кислорода.  Перед
тем как потерять сознание он испытал  новое  переживание  самых  ярких
моментов своей жизни. Он знал, что так бывает, но не  думал  об  этом.
Его жизненный путь завершился...

    ... Молодой вечный Хоржанг стоял в черноте Вселенной и смотрел  на
звезды. Теперь после последнего  экзамена  он  мог  ощутить  пульсацию
времени. Рядом с ним стоял Шед и тоже не отрываясь смотрел на звездный
узор. Он положил руку на плечо Хоржанга и сказал :

    - Вот основа всего, что ты знаешь в четырех Странах.

    - Эти звездочки ?!

    - Ты очарован  узором,  но  ты  не  можешь  поверить  в  них.  Это
временное.

    Хоржанг посмотрел под ноги и  там  был  все  тот  же  бесконечный,
неповторимый узор. Внезапно звезды вспыхнули  и  засветились  ярче,  и
тогда  Хоржанг  испытал  настоящее  потрясение.  Одновременные  потоки
мыслей сотен миллионов живых  существ  вторглись  в  его  сознание  и,
накладываясь друг на друга, создали дикую  мешанину  образов,  которые
затопили его. Хоржанг хотел закричать, но не мог этого сделать.  Любые
разговоры громче шепота были дикой бурей в Стране Вечных.

    - Прислушайся к голосу звезд,- сказал Шед...

    ... Хоржанг вынырнул из небытия и разлепил глаза.

    - Великолепно,- произнес голос, которого он не слышал ранее.

    - Ладно, док,- последовал ответ, и этот голос был знаком агенту.

    Он напрягся и с трудом произнес:

    - Шед...

    От одного слова его рана в боку вновь запылала огнем  и  заставила
его судорожно глотать воздух.

    - Спокойней, Хоржанг. Ты  же  знаешь,  как  трудно  побить  агента
Вечности!

    - Как вы сказали ? - переспросил доктор в белом халате.

    - Не берите в голову,- ответил Шед.

    Хоржанг вспомнил, что это было. Повелитель Ада пытался вторгнуться
в Страну Мифов. "Кустарь!" Шед зачем-то отправил его в Страну Смертных
на лечение. А рана в боку адски болела...

    Скорость просмотра образов все увеличивалась  и  увеличивалась,  и
только последний кадр застыл, словно не  хотел  уходить.  На  Хоржанга
смотрела Глория. И время остановилось, когда он  окончательно  потерял
себя в его потоке...

                 ___________________________________


    Стадион был полон.  Болельщики  что-то  скандировали  в  поддержку
команд и не сводили с мяча глаз. Комментаторы разрывались на части  от
напряженности игры. Но  когда  форвард  одной  из  команд  пробился  к
воротам и внезапно  споткнулся  о  человека,  что  возник  перед  ним,
стадион умолк. Воцарилась гробовая тишина, чего  во  время  матчей  не
бывает никогда.

    - Врача! - крикнул форвард на испанском.

    Энди обвел трибуны мутным взглядом,  и  перед  тем,  как  потерять
сознание, подумал: "Вот она - кровь героев".

    Игроки недоуменно пялились на человека  со  стрелой,  торчащей  из
живота. Его унесли на носилках, но игра в тот день не возобновилась.

                 ___________________________________


    В момент, когда Глория взялась за Циркуляр,  она  проклинала  всех
жителей Ада с Торквой во главе. Она  знала,  как  действует  Циркуляр.
Магистр потратил  час,  чтобы  объяснить  ей  разницу  между  Странным
Переходом,  посредством  которого  ее  доставили  в  Страну  Мифов,  и
Циркуляром, который мгновенно переносил вас в Страну, на которую  были
направлены ваши мысли. Когда  Глория  сжала  Циркуляр  в  кулаке,  Итл
рубанул ее мечом, но опоздал. Она уже была в Стране Ада, и Итл не знал
этого: Циркуляр, в отличие от Перехода, не оставляет следов.

    Ее окружил Реос, огромный  и  чудовищно  мрачный.  Он  был  больше
Маренга, как показалось Глории.  "Это  определенно  Ад.  Какого  черта
Мастер решил провести репетицию в Адских Подземельях ?"

    Адские  Подземелья   были   непонятным   образом   расположены   в
пространстве Перехода между Страной Ада и Страной Вечных.  Бесконечные
километры затемненных коридоров, монстров из  Ада  и  Вечного  Страха.
Глория огляделась. Она  стояла  в  центре  круга,  занимаемого  обычно
цитаделью  Повелителя  Ада.  Реос  был  странно   пустынен.   Никакого
движения. Изредка по темному небу проносился дракон  или  его  близкий
родственник. Свист ветра пугал и успокаивал. "Где все эти уродцы?" Она
направилась к ближайшему замку, каждым своим  шагом  заставляя  черную
землю сочиться кровью. Внезапно Глория  вспомнила,  что  осталась  без
меча, и клинок Дангора теперь у охотника Адских Подземелий Итла.  "Это
уже плохо." Хлопанье  огромных  крыльев  ворвалось  ее  мысли.  Дракон
опустился, преграждая Глории дорогу.

    - Еда! - пророкотал он, опаляя землю у ее ног огнем.

    - Сам ты - "еда",- отозвалась Глория, избегая смотреть  дракону  в
глаза. Она  была  безоружна,  и  дракон  был  достаточно  умен,  чтобы
заметить это.

    - Нет, у тебя нет меча! Еда!

    Хлопнув для острастки крыльями, он придвинулся ближе. Глория вновь
схватилась за Циркуляр и на этот раз думала о мифах,  в  частности,  о
Мастере.

                 ___________________________________


    "Маренг еще только начинал просыпаться, а Магистр  уже  заканчивал
свой рассказ о Богатстве  Страны  Мифов.  Глория  отстраненно  слушала
думая о предстоящем испытании в Подземельях. Энди был  весь  внимании,
его глаза поблескивали в свете утренней зари.

    Многие вещи никогда не  видели  солнечного  света  -  они  слишком
опасны,  чтобы  миф  мог  ими  пользоваться.  Но  тем  не  менее,  они
составляют Богатство. Нить Жизни, Ночной Сталкер, Резцы Громма...

    Магистр отказался объяснить их назначение.

    - Так,- сказал он,-  это  то,  что  вам  нужно  знать  для  общего
развития. И... вот еще что: Богатство  неделимо,  как  золото  гномов.
Любая вещь, которая входит в него, не  может  отсутствовать  в  Стране
Мифов более недели.

    Через час его сменил Энгор.

    - Доброе утро, герои.

    Глория, вставшая чтобы размяться, оперлась  на  клинок  Дангора  и
устремила взгляд к солнцу Страны Мифов.

    - Привет,- откликнулся Энди.

    - Торква лютует. Мы должны торопиться. Скажу лишь одно - вас обоих
могут убить. Возможно, в результате мы победим, так что не только ваше
выживание является знаком победы.

    - Кровь Героев,- буркнул Энди,  которому  это  словосочетание  уже
давно разонравилось.

    - Да,- согласился Энгор, который жалел их, но не мог ничем помочь.

    - Расскажи нам о Торкве и Мастере,- попросила Глория.

    Энгор взглянул на нее и нахмурился.

    - Ираль расскажет  тебе...  или  Мастер.  Я  не  собираюсь  судить
Мастера. Все идет своим чередом и подчиняется всеобщим законам  жизни.
Равновесие должно сохраниться.

    И Энгор удалился, потеряв все  свое  хорошее  настроение.  За  ним
последовал  Тирекс,  который  просто  хотел  побеседовать  с   Героями
смертных. Ас и  Скандер  ненадолго  задержались,  комментируя  рассказ
Магистра о Богатстве..."


    "А где я сейчас?" Энди был в окружении белого тумана. Переход?  Не
было похоже. "А! Вот что." Он раскрыл глаза пошире и уперся взглядом в
белый больничный потолок. Вокруг было тихо, лишь где-то  мерно  тикали
часы. Не сразу он вспомнил, что случилось.

    - Итл!

    Он приподнял голову  и  посмотрел  на  то  место,  куда  вонзилась
стрела. Его пресс был перетянут тугой повязкой. Энди положил  руку  на
место ранения. Ничего. Он не чувствовал боли. "Черт,  надо  выбираться
отсюда !" Его одежда была рядом на стуле, но не было Циркуляра. Он  не
мог вернуться в Страну Мифов.

                 ___________________________________


    Коргорн покинул прием с чувством глубокой радости. Клинок  Дангора
был вновь в его руках, и охотник Итл остался доволен  вознаграждением.
Рург тихо радовался. Итл расстроил планы мифов. Прием, длившийся  трое
суток, прошел на славу. Черное веселье  надолго  подарило  всем  заряд
бодрости. Сестрицы Тьмы бушевали на всех континентах, убивая  тысячами
и уничтожая аррмами. Смертные, однако, не спешили сдаваться,  и  жизнь
продолжалась. Корсар ходил мрачный, как Реос.  Ему  не  нравился  шум,
который создавался вокруг вторжения. К концу торжества на цитадели уже
опробовали ядерный арсенал огромной  мощности.  Цитадель  выстояла,  а
гости  неплохо  поживились  энергией   взрыва.   После   этого   атаки
прекратились совсем.

    - Корсар!

    Корсар раздраженно пнул одного из стальных псов, которые крутились
вокруг него, и поспешно отдернул ногу, чтобы не потерять ее.

    - Повелитель ?

    Белки Рурга окрасились в красный цвет,  и  он  посмотрел  в  глаза
своему фавориту.

    - Я почти доволен.

    - Почти ?

    - Да, ПОЧТИ! - закричал Рург.

    Черный Корсар  склонил  голову.  Он  чувствовал,  что  за  внешней
радостью  повелителя  что-то  скрывается.  "Хотел  бы  я  быть  далеко
отсюда!" Он сделал шаг к тронному возвышения и напоролся  на  щупальца
тьмы. Дрожь прошла по его телу и он поспешил ретироваться.

    -  ПОЧЕМУ  они  не  пришли  покориться  мне  ?  -  вопросил  Рург,
разглядывая четырехмерное отражение Черного Корсара.

    Ад был наиболее ярко выражен, Страна Смертных отсутствовала, как и
вечность. Но Мифы!

    -  Повелитель,-  начал  Корсар,-  я  предполагаю,   что   они   не
подозревают, что является причиной их многочисленных несчастий. Мы  не
нашли нужным сказать им об этом. Хотя я неоднократно предлагал это. Вы
же предоставили им гадать.

    - Я изучил твое отражение в четырех Странах.

    - Право Повелителя,- согласился Корсар, гадая, что извлек из этого
Повелитель.

    - Вот именно. Мифы в тебе слишком сильны.

    - Рург не должен забывать, что часть своей жизни я был мифом.

    - Чего я не должен - не твоя забота!

    "Он разозлился."

    - Да, Рург.

    Секунду спустя Корсар уже барахтался в метре  над  каменным  полом
тронного зала, опутанный щупальцами тьмы, к  которым  он  относился  с
таким отвращением. Его тело  было  пропитано  всеми  ужасами,  которые
несли в себе щупальца. Тьма была их жизнью. Корсар закричал.

    - Молчи, Корсар, иначе ты испытаешь на себе все, о чем  знают  эти
ниточки. Я требую, чтобы ты немедленно нашел  способ  оповестить  всех
смертных о том, что настала эра моего правления здесь!

    Корсар замолчал, беспомощно дергаясь в  паутине  невидимых  нитей.
Щупальца внезапно втянулись и он упал на  пол,  даже  не  ощутив  силы
удара.

    - Корсар, ты слышал? Немедленно, или я  решу,  что  пора  заменить
тебя одной из сестер Тьмы.

    Корсар поспешил удалиться, дабы не  подвергнуться  более  суровому
наказанию.

    "Адский выродок! Хирург! Я же говорил ему!"

                 ___________________________________


    Коргорн задумчиво ступал по черной земле Ада,  раздумывая  о  том,
что возможно и ему надо было остаться в Стране  Смертных,  в  цитадели
Рурга. Многие ады так и поступили и они могли быть полезными там,  где
почти никто не знал, что есть истинная цель магии Тьмы.  Там  не  было
достойных противников, не было (пока еще) драконов и  страшных  убийц,
которых ады имели обыкновение посылать друг другу в качестве подарков.
В Стране Смертных многие вещи были проще. "Чуть  позже..."  -  заметил
Коргорн про себя, когда приблизился к родовому поместью  своей  семьи.
Владения Коргорна в Реосе были достаточно велики, что  соответствовало
его мощи и власти, которой он обладал в Стране Ада.

    Уже издали он разглядел силуэт человека, поджидавшего его у ворот.
Фигура была знакома ему своей  осанкой,  манерой  держаться.  И  когда
Коргорн приблизился, догадка его подтвердилась. В слабом свете  солнца
он увидел лицо Хоржанга, агента Вечности. Добродушное лицо агента было
мрачным, как туча. Он держал  в  руке  предмет,  похожий  на  крылатый
клинок. Стальные крылья были испещрены  искусной  гравировкой.  Лезвие
было острым, острее бритвы. Рукоять была украшена  кристаллом  Армады,
который символизировал собой Ночь.

    - Будь ты проклят, Коргорн,- проронил агент, избегая эмоций.

    - Будь ты проклят, Хоржанг,- отозвался Коргорн.- Я вижу  ты  сумел
выбраться. Не поделишься со мной своими методами?

    - Ирония неуместна, презренный ад. Хотя ты и впрямь силен.

    Коргорн  усмехнулся.  Комплимент  агента  Вечности  в  Аду   стоит
многого. "Чего ему опять надо от меня?" - удивился лорд. Неужели агент
вновь хотел испытать на себе его магию?

    - Зачем ты здесь ?

    - Вызвать тебя на дуэль.

    - Опять ?!

    - Ты позволил себе сбежать, и это было весьма глупо. Так что давай
покончим с этим досадным недоразумением.

    - Нет. Я больше не собираюсь с тобой сражаться. Ты надоел мне.

    Коргорн не боялся и не лгал. Агент действительно ему надоел.  Лорд
хотел отдохнуть после торжества в  цитадели  Рурга  и  поразмыслить  о
прелестях   смерти.    Хоржанг    удивленно    приподнял    брови    и
продемонстрировал Коргорну крылатый клинок.

    - Ты знаешь, что это?

    - Нет. Но я не поменяю клинок Дангора на эту вещь.

    - Ты ошибся, обмена не будет. Просто отдай мне клинок.

    - Нет!

    - Это,- сказал агент, указывая на предмет в  своей  руке,-  Ночной
Сталкер. Не думаю, что ты захочешь близкого знакомства с ним.

    Хоржанг разжал руку и Сталкер повис в воздухе, направив острие  на
Коргорна.

    - Я слышал о нем,- кивнул ад.

    Ему надо было потянуть время по той простой причине,  что  Сталкер
достал бы его и из под земли, случись Хоржангу спустить его с привязи.
Он посмотрел на кристалл Армады в  рукояти  Ночного  Сталкера.  Камень
пылал синим огнем.

    - Тогда отдай свой меч и следуй за мной.

    Хоржанг был непреклонен, а Сталкер весомо подтверждал это.

    - Хорошо,- согласился Коргорн  и,  окатив  агента  волной  холода,
взвился в воздух.

    - Сталкер,  достать  его  !  -  прорычал  Хоржанг,  легко  отражая
нападение.

    Клинок  хлопнул  крыльями  и  взвился  в  воздух,  плавно  набирая
скорость.

    - Не насмерть,- добавил Хоржанг, следуя за Сталкером.

                 ___________________________________


    Взлетная полоса была присыпана песком,  нанесенным  ветром.  Песок
никто не  убирал,  да  это  было  и  не  нужно.  Самолеты  практически
перестали летать из-за того, что атмосфера  стала  насквозь  пропитана
ураганным ветром. Постоянно стояла нелетная погода и шли дожди.

    Энди поворошил сырой песок и поглядел на средних размеров самолет,
стоявший перед ним на полосе.  Самолет  раньше  принадлежал  нефтяному
магнату, который умер от разрыва сердца, когда сестры Тьмы  уничтожили
все его нефтяные скважины, превратив  их  в  вечный  огонь  на  могиле
частного бизнеса. Энди не знал его имени, да оно и не имело  значения.
Его пугала лишь перспектива остаться в Стране  Смертных  навсегда.  "А
если еще Торква добьется  своего!"  Циркуляр  был  потерян.  Сестра  в
больнице сказала ему, что никакого амулета на  нем  не  было.  Видимо,
кто-то из переносивших его санитаров решил, что Циркуляр  представляет
собой драгоценность. Врач долго не хотел отпускать Энди, объясняя ему,
что с такой раной он и недели не проживет без медицинского ухода.

    И вот,  он  стоит  на  взлетной  полосе  и  ждет  своего  рейса  -
единственного. Он до сих пор не понимал,  как  ему  удалось  уговорить
пилота лететь. Свою роль, правда, сыграло то, что у пилота в  Бразилии
жила семья.

    - Я посажу самолет километров за двадцать, дальше дойдете пешком.

    Энди согласился. Заповедник вокруг цитадели превратился  в  пепел,
ровно посыпавший землю.

    Устав стоять, Энди опустился на землю - теперь он понял, что такое
боль. Наркоз прошел, и  он  полностью  ощутил  свою  рану.  "Смешно  я
выглядел на футбольном поле?" Вопрос был глупым. Человек со стрелой  в
животе не может выглядеть смешно. Он  вспомнил  о  Глории  и  погадал,
спаслась ли она, и если да, то куда она направилась. Скорее  всего,  к
мифам.

    Это ему никак не помогало, на его  поиски  (если  они  станут  его
искать) уйдет слишком много  времени,  которого  не  было.  Мифы  были
достаточно сообразительными,  чтобы  понимать,  что  в  данный  момент
важно, а что нет. Меч остался в Адских  Подземельях.  Энди  чувствовал
себя несколько неловко без него, хотя  и  познакомился  с  мечом  лишь
недавно.

    - Вы так и будете здесь сидеть ? - спросил подошедший пилот.  Энди
поднялся и двинулся к маленькому трапу.

    - И чего вы забыли в этой громадине ?

    Они уже поднялись в воздух, и пилот  ощутил,  что  можно  засыпать
пассажира вопросами. Но Энди  молчал,  сосредоточившись  на  пульсации
своей раны.

    - А может быть, вы знаете о том, что происходит ?

    Энди закрыл глаза и сказал:

    - Ни малейшего понятия.

    И он подумал, хорошо ли обманывать  человека,  который  ничего  не
знает? Его отец был добропорядочным поляком, и все детство Энди только
и слышал избитые моралистские байки о том,  как  нехорошо  обманывать,
убивать, красть... Большую часть жизни Энди придерживался  этих  слов.
"Нехорошо." А теперь он  без  зазрения  совести  убил  бы  Торкву  или
кого-нибудь из его приспешников и, не  задумываясь,  дракона,  который
был живым и даже умел говорить. Он украл у мертвого человека  самолет.
Он  обманул  пилота.  "Оправдывает  ли  цель  средства?"  Этот  вопрос
волновал не одно поколение  людей,  а  ответ  все  также  и  оставался
призрачной мечтой. Как борьба за Равновесие. Обе  стороны  знали,  что
равновесие должно быть сохранено, но ады упорно тянули в свою сторону,
возможно сознавая, что все усилия тщетны.  Но  они  продолжали  делать
попытки. "Когда-нибудь!" - говорили они. В этом был почти  весь  смысл
их жизни. В одном слове.

    Энди  даже  не  заметил,  как  его  охватил  сон  -  глубокий,  но
беспокойный. Ему снилось, что Торква срубает ему голову своим клинком.
Он не видел лица, но это был Торква. Подходил под описание Мастера.

                 ___________________________________


    - Нам придется попытаться без него! Не времени искать его вновь.

    Энгор был непреклонен и остальные поддержали его. Глория обвела их
мутным от гнева взглядом.

    - Это все вы, с вашими проклятыми испытаниями! Где ты был, Мастер,
когда Итл напал на нас?

    - Он напал и на меня тоже,- спокойно ответил Мастер  Меча.-  Я  не
могу быть в двух местах одновременно. Когда я  убил  вампира,  вы  уже
исчезли, и Итл тоже - он отправился  в  Страну  Смертных,  в  цитадель
Торквы.

    Глория повела головой и сердито ударила  кулаком  по  минеральному
столу. Мастер был по-своему прав. Ираль бросила укоризненный взгляд.

    - Мы ждем Хоржанга,- проронил Шед.

    - Он жив ?

    Хранитель покачал головой.

    - Мертв ?

    И вновь бессмысленное качание головой.

    - Тогда, как...

    Глория оборвала себя на полуслове, поняв , что не добьется от Шеда
большего. В конце концов, если он появится,  то  это  не  будет  иметь
значения.

                 ___________________________________


    Ночной Сталкер настиг  Коргорна  далеко  за  пределами  Реоса.  Ад
проклинал себя за легкомыслие. Когда Хоржанг достиг  места,  где  упал
Коргорн, он позволил  себе  порадоваться,  что  Сталкеру  не  пришлось
гоняться за адом по всем четырем Странам.

    Своими крыльями Сталкер пригвоздил обе ноги Коргорна к земле.

    - Лорд Коргорн, вы ранены!

    Несмотря на адскую боль в икрах, ад пробормотал заклинание и столб
огня поглотил Хоржанга.

    - Не смеши меня, Корг,- прошептал агент Вечности, выходя из огня.

    - Ты применил запретный прием! - хрипло обвинил ад.

    - Не я. В этом и твоя вина. Давай сюда клинок.

    И  агент  с  легкостью  отобрал  у  поверженного  Коргорна  клинок
Дангора.

    - Ты пойдешь  со  мной,-  властно  сказал  он  выдергивая  Ночного
Сталкера из икр лорда Тьмы.

    - Я проклинаю тебя, Хоржанг, и ты будешь изгнан из Страны Вечных!

    Проклятия такого рода никто, кроме самих адов, не мог отменить,  и
они использовались крайне редко.  Агент  Вечности  лишь  неопределенно
хмыкнул в ответ. Он сжал плечо ада  и  увлек  его  за  собой  в  туман
Странного перехода.

                 ___________________________________


    - Сири, ты доволен ?

    - Да, Аль. Но я не отменяю наказания.

    - Соответственно. Но ты не оговорил сроков.

    - Один поворот оси.

    - Слишком много, к тому же, я предвижу трудности.

    - Обсудим это.

    - Да, Сири.

                 ___________________________________


    Самолет несколько раз подпрыгнул и плавно покатился по  обгоревшей
земле. Энди скорчился от боли. Кровь уже обильно пропитала  повязку  и
он предвидел, что скоро потеряет сознание.

    - Вам плохо? - поинтересовался пилот, когда  самолет  окончательно
остановился.

    - Ничего.

    Пилот пожал плечами и сказал :

    - Тогда, нам в разные стороны.

    Энди кивнул и вылез из  самолета.  Воздух  все  еще  хранил  следы
огромного пожара. Он посмотрел на цитадель.  Она  была  огромной  и  с
расстояния в двадцать километров - такой же, как и со ста.

    "Куда я собственно иду?" Совершенно определенно, в цитадели его не
ждали с хлебом  и  солью.  Торква  не  выносил  незванных  гостей,  но
цитадель была единственной связью с тем  волшебным  миром,  с  которым
Энди так не хотел расставаться.

    Судя по времени, которое  прошло  с  момента  испытания  в  Адских
Подземельях, близилась схватка с  Повелителем  Ада,  и  если  бы  Энди
оказался в цитадели в нужный момент... Но он не знал,  когда  наступит
этот момент. "Ну, я могу временно побыть пленником, если  меня  раньше
не испепелят."

    - Эй,- сказал пилот,- о чем это вы задумались?

    Он тоже смотрел на цитадель, но с чувством  глубокого  отвращения.
Он мог лишь смутно догадываться о том, что она таила в себе.

    - Я уже ухожу,- тихо сказал пассажир,  чтобы  не  беспокоить  свою
рану.

    "Если я не пойду, то это будет навсегда." Навсегда  мир  смертных,
никаких  мечей  и  магии,  никаких  говорящих  драконов  и  Богатства,
неделимого, как солнце. Навсегда скука Страны  Смертных  и  отдаленные
воспоминания о тех днях, когда он был Героем. Навсегда пустота. Вечная
пустота. Он сделал шаг и обнаружил, что  это  намного  легче,  чем  он
считал.

    - Удачи,- кинул ему вдогонку пилот.

    Энди в ответ прикрыл глаза, не думая о том, что пилот не мог этого
видеть. Рокот взлетающего  самолета  толкал  его  в  спину,  заставляя
двигаться быстрее. Двадцать километров и ни одного медпункта.

    "Кровь героев..." - сказал  он  себе  в  сотый  раз  и  эти  слова
почему-то обидели его.

                 ___________________________________


    - Вот и мы,- мрачно кинул Хоржанг  кидая  полубесчувственное  тело
Коргорна на пол.

    Глория впилась в него взглядом, впитывая каждый  атом  занимаемого
им пространства. Агент посмотрел на нее  долгим  взглядом  и  протянул
меч.

    - Клинок Дангора - вновь твой.

    Она кивнула, принимая драгоценный меч. Он стал чуть теплым, словно
рад был возвращению. Хоржанг повернулся к Скандеру.

    - Ночной Сталкер, насколько я знаю, твой. Спасибо.

    Скандер забрал крылатый клинок.

    - Хоржанг, мне жаль, что мы так быстро расстанемся.

    - Да. Мне тоже.

    Он вновь посмотрел  на  Глорию.  Ей  показалось,  что  она  смогла
прочесть его взгляд, который, казалось, кричал:

    - Цени то, что я сделал для тебя!

    Вслух Хоржанг произнес:

    - Этот ад поможет вам, я снова оставил ему жизнь. Убейте его, если
станет он сопротивляться.

    Глория заметила, как согласно кивнули Ас, Ираль и Энгор.

    - Увидимся.

    Гулкое эхо прошлось  по  замку  Энгора  и  растворилось  вместе  с
Хоржангом, который был агентом Вечности.

    - Куда он отправился ? - спросила Глория, адресуя вопрос  Шеду.  В
конце концов, Хоржанг был его агентом.

    - Мне жаль, несущая Кровь Героев, но Вечные звезды  запрещают  мне
разглашать это. Могу лишь сказать, что мы его еще долго не увидим.

    Глория молчала, зная, что получит ответ, когда настанет время. Она
не отступится, кем бы там не были эти Вечные звезды. "И где Энди, черт
возьми!"

                 ___________________________________


    Первые десять километров были настоящей пыткой, а потом окружающий
мир стал расплываться в глазах Энди. Он уже не  чувствовал  боли,  она
просто стала частью него самого. И он все еще не знал,  к  чему  идет.
Цитадель возвышалась над ним, грозясь задавить своим  видом.  Туман  в
глазах Энди стал гуще.

    - Ну привет, коллега.

    Он не  смог  определить  откуда  шел  незнакомый  голос  со  слабо
различимой ноткой веселья. Энди рухнул на колени, глотая воздух  ртом,
пытаясь преодолеть спазм.

    - Да ты, я вижу, ранен! Кровь Героев, а?

    - Кто ты ?

    Энди сознавал, что его голос не был громче шепотка, что  сливается
с дуновением легчайшего ветерка. Но незнакомец услышал.

    - Мы с тобой - коллеги. Только я миф. Раньше меня звали Гением.

    "Дела!"  И  несущий  Кровь  Героев  вновь   провалился   во   тьму
бессознательного состояния.

    - Адские Подземелья! - воскликнул Гений.- Не хватало еще дать  ему
умереть. Ираль меня замурует заживо!

                 ___________________________________


    Корсар открыл первую попавшуюся газету. У него была их целая  куча
- он только что совершил новый рейд с демонстрацией драгоценных камней
огромной стоимости.

    - Ну вот,- пробормотал он,- Повелитель будет доволен.

    "Хирург..." - добавил он  про  себя.  Он  вылетел  из  окна  своей
комнаты и поднялся на десяток ярусов. "Как бы он  не  принял  меня  за
ворона!" - думал Корсар, влетая в тронный зал.

    - Повелитель!

    - Говори.

    - Они  пишут  о  тебе  в  газетах,  поэтому  я  считаю,  что  твои
требования выполнены.

    - И что пишут?

    Корсар замялся.

    - Я думал, Повелитель сам пожелает прочесть...

    - Нет, читай ты.

    Корсар не стал спорить. С хирургами в операционной не спорят.

    - Человек,  который  называет  себя  Повелителем  Ада  и  является
владельцем одной из крупнейших  построек  на  планете  Земля,  сообщил
через своего представителя, что...

                 ___________________________________


    - Ладно,- обреченно сказал Коргорн,- я уже  устал  сопротивляться.
Только, если вы потерпите поражение, я хочу быть уверенным в том,  что
меня не съедят живьем.

    - Мы не должны проиграть,  Коргорн.  Иначе  тебя  не  спасет  даже
заступничество Вечных звезд.

    Магистр Темного  Мира  был  откровенен  с  адом.  До  определенной
степени.

    - Чтож, мне нужно подготовиться.

    - Поторопись, у нас мало времени. И не вздумай  тянуть  -  ты  нам
сгодишься и мертвый.

    Коргорн усмехнулся, наклонил голову и отправился в ад. Он  даже  и
не вспоминал про свои ноги - медицина в Стране Мифов была то что надо.

                 ___________________________________


    Итл зазвенел цепями, которыми  был  прикован  к  валуну  в  камере
подземной  тюрьмы  цитадели  Коргорна.  Проклятый  лорд  посчитал  это
подходящей наградой для вернувшего клинок Дангора.  Итл  вновь  дернул
цепь, только чтобы еще раз обнаружить,  что  она  слишком  крепка  для
него. Цепь была заговорена от воздействия магии.

    Вампир сорвался со стены  тюрьмы  и  устремился  к  охотнику.  Итл
зазвенел своими  оковами,  чтобы  отогнать  вампира.  Вампир  обиженно
фыркнул и вернулся на свое место. Но Итл прекрасно понимал, что  всего
лишь отдаляет свою кончину. Ему ужасно хотелось спать, но  он  не  мог
себе этого позволить - вампиры покончили бы с ним в считанные секунды.
Собственно, Коргорн  и  предрек  ему  такой  конец,  когда  заточил  в
темницу. Итл зажмурился и открыл глаза. Он бы  отдал  все  за  десяток
часов сна. "Кому отдал бы?"

    Два часа спустя он укрепился во мнении, что ему придется  рискнуть
и поспать. Он прикрыл глаза, расслабляясь, и  тут  же  услышал  шелест
крыльев вампиров. "Ну и пусть..." Лязг  решеток  разогнал  вампиров  и
охотник услышал шаги. Кто-то приближался к нему. Шаги замерли и кто-то
сказал:

    - Слаб, но это ничего. Сойдет.

    Итл спал и ему не было дела до Коргорна, который разглядывал  его,
поигрывая ключами.

                 ___________________________________


    - С возвращением,- мягко сказал Гений. Он  сидел  спиной  к  окну,
загораживая восходящее солнце. Рука его сжалась на рукояти клинка.

    - Зачем ты сделал это ? - спросил Энди, больше  не  ощущая  раны.-
Тебя ведь предали забвению!

    - Как видишь, не все.

    - Мне послышалось или ты упоминал имя Ираль ?

    - Упоминал.

    - Любопытно. И какое же она принимает в этом участие ?

    - Она поручила мне найти тебя.

    Энди  почему-то  был  уверен,   что   Ираль   лично   в   нем   не
заинтересована. Тогда зачем ?

    - Почему ТЫ ?

    - Остальные отказались. Ираль не  смогла  найти  ни  одного  мифа,
который посчитал бы нужным тратить время, чтобы искать тебя.

    - А ты согласился ?

    - Ну не вечно же мне быть преданным забвению! - Это твоя цена ?

    Гений улыбался и лучи солнца искажали черты его лица. Энди  кивнул
и сказал:

    - Ты должен рассказать мне одну вещь, перед тем, как мы вернемся в
цитадель Энгора.

    - Говори.

    - Я хочу научиться совершать Странный Переход.

    - Это твоя цена?

    - Да.

    Гений улыбнулся и сказал :

    - По рукам.

    Он взял клинок лежавший до того на окне и протянул его Энди.

                 ___________________________________


    - Я победил!

    Повелитель Ада восторгался собой. Он станет тем единственным, кому
удастся переломить ход борьбы Равновесия.  Рург  -  Правитель  четырех
Стран. Корсар был сильно огорчен тем, что должен был сказать.

    - Повелитель, я прошу прощения за то, что  прерву  ваш  триумф.  В
этой Стране делегация с подарками не означает подчинения. Это -  всего
лишь переговоры. Здесь так и написано - "ПРИБУДУТ ДЛЯ ПЕРЕГОВОРОВ" .

    - Проклятие, пусть попробуют уйти живыми, не подчинившись мне!

    - Да, хи... Рург.

    - Что ты хотел сказать, Корсар ?

    Повелитель Ада умел отличить оговорку от недосказанного слова.

    - Я сказал : "Да, Рург."

    - А что ты хотел сказать ?

    Корсар склонил голову - если Повелитель Ада хочет  ответа,  то  он
его получит любой ценой.

    - Да простит меня Повелитель, я хотел сказать: "Да, хирург".

    Корсар ожидал, что его сожрет  какое-нибудь  адское  существо,  но
ничего не происходило. Повелитель что-то  неразборчиво  пробасил  себе
под нос.

    - Значит, ты догадался,- утвердительно произнес  он  и  указал  на
Корсара пальцем.- А я все ждал, когда ты наконец скажешь это!

    Черному Корсару стало не по себе. Но все, что он мог  сделать  это
продолжать быть верным слугой Повелителю Ада.

    - Да, Повелитель.

    - Ладно, я теперь не нуждаюсь  в  этих  презренных  кличках.  Пора
вернуть свое настоящее имя. Скоро я овладею всеми четырьмя Странами  и
буду известен, как Торква, ад из адов!

    Корсар чуть не подавился своим языком. Он уже давно  заметил,  что
Повелитель похож чем-то на Мастера Меча из Страны Мифов. А  он  видите
ли - брат Мастера!

    - Теперь ты знаешь, кто я. Но это знание не будет твоим  навсегда.
Я сей же час препоручу тебя сестрам  Тьмы.  Они,  верно,  позабавятся,
когда ты попадешь в их руки. И запомни на всю оставшуюся тебе недолгую
жизнь  -  никто  не  имеет  права,  даже  мысленно,  насмехаться   над
Повелителем Ада !

    - Но, Торква, я никогда...

    - Иди, Корсар. Ты верно служил  мне  и  я  дам  тебе  шанс.  Беги,
сестрицы уже в пути. И они будут искать тебя, пока я не сочту, что уже
достаточно. Если они убьют тебя - на все воля Ада.

    "Да будет все так просто!" Черный Корсар  кинулся  бегом  вниз  по
лестнице ведущей из тронного зала.  На  ходу  он  перебирал  все  годы
службы Повелителю  Ада.  Да,  неплохое  было  время.  Но  все  хорошее
приходит к завершению, и лишь злое - вечно.  "Псы  уже  наверное  ждут
меня!"

    - Странный Переход,- сказал себе Корсар.

    "Только сначала я кое-кого прихвачу с собой."

                 ___________________________________


    В это же время Коргорн уже выехал из своего замка и направлялся  в
сторону Рощи Дуэлей, сопровождаемый Итлом. Охотник был хмур, но все же
доволен, что остался живым. Коргорн не обращал на спутника внимания  -
они ехали не на дуэль. Просто в сторону Рощи. Неподалеку от нее всегда
можно было найти драконов. "Хорошо, что я не убил охотника."

    - Я чую их,- сказал Итл.

    - Хорошо. Нам надо поймать не менее десятка.

    Итл приподнял брови, но промолчал. Не стоит гневить Коргорна.  Они
уже почти достигли рощи, когда  перед  ними  возник  Корсар  на  коне.
Коргорн мгновенно узнал скакуна -  Лонг.  И  сомнений  здесь  быть  не
могло. Странное сочетание.

    - Будь ты проклят, Корсар. Что ты делаешь на коне Повелителя ?

    - Будь ты проклят, Коргорн. Я спасаюсь от гнева Повелителя в  лице
сестер Тьмы.

    Лорд улыбнулся.

    - Старые добрые : Корделия, Рэйчел и Яна ?

    - Точно.

    - И чем же ты разгневал Повелителя ?

    - Если ты захочешь помочь сестрам, то  вперед.  Только  не  сделай
ошибки.

    Корсар говорил резко, игнорируя вопрос ада.

    - Нет,- Коргорн покачал головой,- ты застал меня в  очень  удачное
время.

    - У тебя есть еда ? - спросил Лонг с надеждой в голосе.

    - Подожди, Лонг,- сказал Корсар.- Что ты имел в виду, Коргорн ?

    - Агент Вечности вынудил меня перейти на сторону  мифов  в  борьбе
Равновесия.

    Черный Корсар озадаченно нахмурился.  Такое  не  случается  каждый
день.

    - Кто с тобой ?

    - Итл, он охотник. Мы собираемся загарпунить десяток драконов. Псы
Повелителя - не для людей работа.

    Корсар кивнул.

    - Боюсь мне хочется присоединиться к столь  благородной  компании.
Только...

    - Что ?

    Коргорн удивился, что изгнанный фаворит так долго сомневается.  Он
сделал Итлу знак и  тот  не  спеша  поехал  вперед,  чтобы  не  терять
времени.

    - Сестры,-  ответил  Корсар,  когда  Итл  отъехал  на  достаточное
расстояние.

    Коргорн опять улыбнулся.

    - Ерунда,- сказал он и его голос на секунду потерял хрипоту.

    - Разве ? - спросила Яна, подходя ближе к двум всадникам.

    - Быстро они,- пробормотал Корсар.

    За Яной последовали Корделия и Рэйчел. Корделия помахала  Коргорну
рукой и взяла Лонга под уздцы.

    - Привет, милый! Соскучился?

    Корсар поморщился  и  вопросительно  посмотрел  на  Коргорна.  Тот
поднял руку, показывая, что все в порядке.

    -  Я  вспоминаю,-  начал  он,-  что   однажды   Повелитель   очень
разгневался на одну из сестер Тьмы. И некто, по имени Коргорн, спас ее
от смерти.

    - Ну,- сказала Яна после короткой  паузы,-  так  оно  и  было.  Ты
пытаешься напомнить мне о долге, о котором я ни на секунду не забываю.

    Коргорн кивнул головой и продолжил:

    - Рэйчел и Корделия. Как-то раз они решили прогуляться  по  Стране
Вечных. Ай, как рассердились  Хранители!  Они  даже  хотели  умертвить
сестер на один оборот Вселенной. А тут, как назло, им помешал...

    - ТЫ! - закончила Рэйчел.

    Коргорн вновь кивнул :

    - Это был я.

    Корделия помотала головой.

    - Мне говорили, что это был миф.

    - Тебя обманули,- спокойно произнес Коргорн. Сестры  переглянулись
и Яна спросила:

    - Чего ты хочешь? У  нас  есть  срочное  дело,-  она  показала  на
Корсара,- и мы должны выполнить волю Повелителя.

    Корсар уже успокоился - он понял, к  чему  клонит  ад.  И  Коргорн
оправдал надежды бывшего фаворита.

    - Вы все обязаны мне жизнью,- сказал он,-  и  я  требую,  чтобы  в
качестве оплаты вы отдали жизнь Черного  Корсара  в  его  безвременное
владение.

    - Будь ты проклят,- воскликнула Корделия.

    Корсар посмотрел на нее и издевательски улыбнулся. И тут же упал с
Лонга, пытаясь увернуться от вампира. Вампир упал на землю и исчез.

    - Прочь отсюда,- приказал сестрам Коргорн, и они повиновались.

    - Вперед,  Корсар!  -  сказал  он  своему  компаньону,  когда  тот
поднялся с земли.- У нас мало времени на этих проклятых драконов.

    - Еда! - сказал Лонг.

                 ___________________________________


    - Я бы хотела, чтоб вы забыли про свою эмоциональность, хотя бы на
минуту.

    Ираль оглядела собравшихся. Состав был привычным: Мастер, Магистр,
Скандер, Ас, Энгор и Глория. Не хватало Энди, но как раз это и было ее
сюрпризом.

    - Я надеюсь, это будет хорошая новость? - спросил Ас, заметив, что
Энгор не собирается ничего говорить.

    - Зависит от восприятия каждого из вас. Но... смотрите сами.

    В зал вошел Гений, Энди следовал за  ним.  Ас  вскочил  со  своего
места и обнажил меч. Остальные остались сидеть неподвижно.

    - Что это значит, Ираль? - тихо спросил Энгор, с гневом в голосе.

                 ___________________________________


    - Вы нашли его,- утвердительно кинул Торква.

    - Да, Повелитель, но он оказался слишком силен, чтобы одолеть его.

    Яна более  всего  подходила  для  обмана.  Ее  голос  не  позволял
слушателю усомниться в ее правдивости. Торква подозрительно  посмотрел
на нее, но ничего не сказал.

    - Черный Корсар скрыл от тебя  свою  истинную  силу,  Повелитель,-
прошипела Корделия, изображая злобу.

    Ей даже не пришлось специально стараться - она действительно  была
зла.

    - Он - всего лишь миф! -  заявил  Торква  и  махнул  рукой,  давая
понять, что разговор окончен. Он прислушался к чему-то и сказал:

    - Приближаются посланники Страны Смертных. Уничтожьте тех, кто  их
сопровождает.

    Сестры побрели из тронного зала.

                 ___________________________________


    Вертолет,  сопровождаемый  эскортом  истребителей,  приблизился  к
цитадели. Он плавно одолел стену и  опустился  на  землю.  Истребители
продолжили свое кружение над цитаделью. Первыми  вышли  телохранители.
Они не узрели ничего опасного и делегация последовала их примеру.

    - Чертовщина,- заметил кто-то.

    Остальные поддержали его сдержанными  кивками.  Огромная  цитадель
возвышалась над ними и здесь не было уместно даже сравнение великана с
лилипутами. Пропорции были намного более пугающими.

    Сестры прошли мимо делегации и Рэйчел процедила:

    - Поднимайтесь по центральной лестнице.

    Переспрашивать никто не стал. Делегация начала  свой  долгий  путь
наверх. Пару раз они слышали глухие удары, но не придали им значения.

    Торква сидел на троне и разглядывал гостей. Делегация сделала  еще
сотню шагов и оказалась на одинаковом расстоянии от трона  и  входа  в
тронный зал. Представитель ООН произнес  долгую  приветственную  речь.
Торква отрешенно слушал и затем сказал :

    - Вы должны подчиниться. Иначе я уничтожу вас.

    И чтобы подтвердить свои слова, он вызвал легкое  землетрясение  и
обвал потолка. Никто не пострадал, но демонстрация была впечатляющей.

    - Дерьмо! - шепотом воскликнул один из телохранителей.

    - И что же ? - спросил представитель ООН.

    - Я уже сказал,- прогремел Торква.- Или вы подчиняетесь или нет.

    - Но, позвольте, никто не имеет права так вот...

    - Я имею право на все! - прервал его Торква.- Я Повелитель Ада!

    "Псих." - сказал  себе  каждый  делегат,  после  чего  они  дружно
уставились в спину говорившего.

    - Наши истребители ждут сигнала, чтобы начать бомбить  ваш  домик.
Но мы можем договориться и по-хорошему, если вы  откажетесь  от  своих
притязаний.

    Торква рассмеялся.

    - По-моему, вы уже пробовали это. Не помогло,  да?  И  потом  ваши
"истребители" уже уничтожены, а вы, если не подчинитесь, последуете за
ними через минуту!

    Представитель ООН  нажал  кнопку  передатчика,  что  лежал  в  его
кармане. Сейчас цитадель превратится в радиоактивные руины.  Тот,  кто
называл себя Повелителем Ада несомненно лгал. Если бы хоть одна  бомба
действительно  попала  в  цитадель,  она  бы  стала  неприемлемой  для
проживания. "И мы были бы уже мертвы." - добавил человек из ООН.

    Ничего не  происходило.  А  время  реагирования  -  1  минута.  Он
повторно нажал на кнопку. Вновь ничего. Торква пристально  смотрел  на
него.

    - Я же говорил, что  они  уничтожены.  И  я  все  еще  жду  вашего
решения.

    Беспокойное движение в зале Меча достигло его утонченного слуха  и
он поторопил людей :

    - Быстрей, у меня возникло срочное дело!

    "Он попал в зависимость от нас!"

    - Повелитель,- начал представитель ООН,- мы должны  с  прискорбием
сообщить вам, что в связи с...

    Он  отлично  умел  говорить  долгие  речи.  Пусть  этот   придурок
побесится.

                 ___________________________________


    Карн совершал очередной обход заповедника, когда это случилось. Он
моргнул  и  вдруг  очутился  в  цитадели  могущественного  мага.  Карн
немедленно вспомнил свой сон.

    - Я сплю! - сказал он себе.

    Магистр покачал головой.

    - Нет, Карн. Уже нет.

    Магистра полукругом окружали незнакомые Карну люди.

    - Я хотел всего лишь позаимствовать меч,- сказал он,  обращаясь  к
Магистру.

    - Мы тоже,- отозвался Магистр и сделал жест, который прерывал  все
дальнейшие расспросы.- Следуй за нами.

    Оковы  спали  с  Карна  и  он  медленно  двинулся   за   странными
пришельцами  с  великолепными  клинками.  Их  было   четверо,   считая
Магистра. И среди них была женщина.

    Магистр остановился, не доходя метра до меча на золотых нитях.

    - Сигнализация,- заметил он.

    Карн кивнул.

    - Что-то приближается,- заметил Гений.

    Магистр и Карн чувствовали это, но  Глория  и  Энди  были  слепыми
котятами в мире энергий.

    - Я уже почти закончил,- отозвался Магистр, совершая  над  клинком
Торквы загадочные действия. Энди провел  рукой  по  Ночному  Сталкеру,
который висел у него на поясе.

    - Лучшее из того, чем ты можешь воспользоваться,- сказал  ему  Ас,
отдавая крылатый клинок.

    Заостренные стальные крылья царапали кожу Энди даже через  одежду,
но он старался не обращать на постоянный раздражитель внимания.

    Глория ощутила нервозность, ей стало страшно. Она кинула взгляд на
своих спутников - только Энди проявлял такую же реакцию.

    - Что это ? - спросила она.

    - Песики воют. Они скоро будут здесь,- ответил Гений.

    Он помолчал и добавил:

    - Они воют за порогом слышимости. Ультразвук. Он и раздражает.

    Карн  слушал  и  молчал.  Он  не  мог  понять  происходившего,  но
присутствие Магистра обнадеживало.

    - Все,- сказал Магистр, выпрямляясь.

    В зал ворвался Торква, сверкая глазами.

    - Карн, приготовься помогать мне,- тихо сказал Магистр,  не  сводя
глаз с Повелителя Ада.

    - Мы пришли бросить вызов,- крикнул Гений.

    Торква зашелся в беззвучном смехе.

    - Что же, я готов. Кто первый?  Ты,  Гений,  или  пропустишь  даму
вперед ?

    Торква протянул к мечу руку, но ничего не произошло - меч  остался
висеть на своем месте.

    - Так,- сказал он.- Но я и без меча сильнее вас!

    - Посмотрим,- сказала Глория, обнажая клинок Дангора.

    - Я вижу, вы неплохо подготовились, но это вас не спасет.

    Торква кликнул сестер Тьмы и своих  псов.  Энди  достал  из  ножен
Ночного Сталкера и направил его на Повелителя Ада.

    - Итак,- сказал Гений, отметив недоуменное выражение лица Торквы.-
Мы приходим к неравенству сил, не правда ли, Повелитель? Трое Героев и
два мага против одного, бедного Торквы...

    - Я вижу здесь только одного мага и одного Героя. Им тут нечего  и
думать сражаться со мной!

    Торква разозлился, и  его  фигура  потемнела  в  потоках  зловещих
энергий. В зал ворвались псы.

    - Корсар увел Лонга, но  псы  остались  при  мне.  Еще  одно  ваше
движение и они разорвут вас.

    Магистр покачал головой.

    - Не торопись.

    За спиной Повелителя Ада послышалась возня.  Он  обернулся  и  его
взору предстали драконы, который сжигали его псов и рвали их на  части
ударами шипастых крыльев, а в  дверях  стоял  Коргорн,  сопровождаемый
Черным Корсаром и Итлом.

    - Ты оставишь свои притязания добровольно или нам тебе  помочь?  -
поинтересовался Гений.

    - Выродки,- последовал ответ.

    Повелитель не успел вызвать песчаную бурю, которая избавила бы его
от большей части затруднений.

    - Сталкер,- сказал Магистр, и Энди отпустил крылатый клинок.

    Ночной Сталкер устремился к Торкве, и тому  пришлось  использовать
почти все свои силы на то, чтобы остановить клинок.  Сталкер  упал  на
пол и Повелитель Ада вновь скрылся в  вихре  энергий,  набираясь  сил.
Драконы недовольно заворчали, когда был съеден последний пес.

    - Торква, ты  проиграл!  -  крикнул  Корсар,  довольный  тем,  что
изгнавший его наказан.

    - Еще нет! - крикнул в ответ Повелитель Ада.

    В зал ворвались сестры Тьмы, и он  пошел  в  атаку  всеми  силами.
Тысячи вампиров наполнили зал Меча. Драконы  узрели  новую  добычу  и,
направляемые Итлом, набросились на вампиров. Однако, большая их  часть
добралась до мифов и смертных. Магистр смел их одним  движением  руки.
Сестры отправились выяснять отношения с Корсаром, и  от  входа  в  зал
потянуло смертью, несомой ураганной сменой заклинаний. Торква  обрушил
на пришельцев большую часть потолка. Магистр вновь отразил атаку.

    Зал взорвался огнем и испепелил всех,  кто  в  нем  был.  Огромный
смерч возник на месте, где  стояла  цитадель.  Битва  продолжилась  на
равнинах Ада. Торква  каким-то  образом  добрался  до  своего  меча  и
кинулся на Гения, который не  смог  сдержать  напора  и,  оступившись,
упал. Повелитель Ада занес меч для смертельного удара, но ему помешала
стрела, выпущенная Итлом. Он блокировал смертоносное  жало,  но  Гений
успел вскочить на ноги.

    - Тьма! - проронил Повелитель победно.

    Стало совсем темно, солнце Ада потухло на время. Коргорн  сотворил
новое солнце,  которое  сверкало  не  хуже  предыдущего.  Торква  стал
прозрачным, почти что призрачным. Гений  нанес  ему  удар,  но  клинок
прошел сквозь тело Повелителя Ада.

    - Карн, блокируем его,- сказал Магистр спокойно.

    Повелитель проявился, но с неба стали сыпаться огромные  валуны  и
огненные монстры. Энди  наконец  разглядел  на  черной  земле  Ночного
Сталкера и бросился к нему, чтобы поднять.  Корсар  уже  разделался  с
сестрами Тьмы, насладившись свободой действий.

    Гений упал, придавленный камнепадом, и с десяток горящих  монстров
накинулись на него. Глория заняла место Гения, не обращая внимания  на
ад, который был вокруг. И она поняла,  насколько  была  самонадеянной.
Торква был несравненно сильнее ее в битве на мечах. Клинок Дангора сам
вел ее руку  к  победным  комбинациям,  но  Торква  неизменно  выходил
победителем изо всех стычек. Глория уже начала уставать, и тут  Ночной
Сталкер вонзился Повелителю Ада в спину. Он не  мог  сдержать  клинок,
потому что Коргорн,  Магистр  и  Карн  тратили  все  свои  ресурсы  на
создание вокруг него антимаг- поля. Торква пошатнулся, но не  выпустил
меча из рук.

    Глория, воодушевленная таким ходом событий, продолжала наступать и
Торква отбивался достаточно вяло. Он  еще  смог  кинуть  в  бой  пчел,
жалящих ядом, но Магистр пресек и  эту  попытку.  От  отчаяния  Торква
забыл все заклинания и начал терять  силу.  Ночной  Сталкер  дергался,
пытаясь освободиться для нового  удара,  и  это  причиняло  повелителю
боль.

    Очередной удар Глории выбил меч у него  из  рук.  Торква  упал  на
колени и Глория занесла меч  для  последнего  удара.  Она  опоздала  -
Черный Корсар был быстрей. Голова Повелителя Ада слетела  на  землю  и
солнце Ада вновь зажглось тусклым светом.

    - Идиот! - сказала Глория и отвернулась.

    - Спокойней,- сказал Магистр,- он поступил правильно. Лучше  такой
Повелитель, чем никакого вообще.

    - Убирайтесь немедленно,  все  !  -  прогремел  Корсар,  пользуясь
обретенным могуществом.

    Молния ударила в землю.

    - Как Гений ? - спросил Энди. Безжизненное  тело  было  достаточно
реальным.

    - Берем его с собой,- сказала Глория, улыбаясь.-  Медицина  творит
чудеса.

    Карн вздохнул, понимая, что все кончилось.

    - Не забудьте Сталкера! - напомнил Магистр.

    Коргорн похлопал Итла по плечу и полетел домой - к своему родовому
поместью.

    Итл глянул на дракона (последнего живого из пойманных) и сказал :

    - Отваливай, скотина, ты нам больше не нужен !

    - Ну кто бы мог подумать! - сказал Корсар аду, когда остался  один
на черной равнине.

    Новый Повелитель вступил во власть и зашагал к цитадели, что вновь
возвышалась в центре Реоса.

                 ___________________________________


    Празднование Сохраненного Равновесия затянулось  почти  на  месяц.
Страна Мифов ликовала. Страна Смертных оживала после сотен несчастий.

    - Вот и все,- крикнула Глория птице, похожей на орла, что  кружила
высоко над Маренгом.- Или почти все.

    Она повернулась и встретилась взглядом с Энди.

    - Какие у тебя планы ?

    - Остаюсь. Магистр и Карн согласились обучить  меня  магии.  Какой
Герой без магии? А ты?

    - Секрет.

    Энди кивнул головой и посмотрел на птицу.

    - Ладно, увидимся.

    И он побрел в город Маренг, где  его  ждали  Гений,  Ас,  Скандер,
Магистр, Карн, Ираль и десятки новых друзей. А главное - другая жизнь.
Ведьмо-фея видела его из окна высокой башни своего  замка.  Она  точно
знала, что его ждет в Маренге.

    - Где он ? - спросила Глория.

    - Если бы мне было позволено говорить, я бы ответил.

    - Шед, ты знаешь, что я не отступлюсь.

    - Я чувствую это. Но сказать тебе - это выше меня.

    - Тогда кто знает?

    Хранитель Шед покачал головой.

    - Хорошо, Шед. Я спрошу по другому: кто приказал тебе молчать ?

    - Вечные звезды.

    - Где они ?

    - В Стране Вечных, но я не советую тебе соваться к ним.

    Огонек зажегся в глазах Глории.

    - Несущие Кровь Героев не отступают!

    И Хранитель склонил голову, понимая, что ее не остановить.

    "Я найду его! Хоржанг, ты слышишь? Глория уже идет!"

    Шед проводил ее взглядом и сказал:

    - Может Энгор сможет ее отговорить? Или Ираль.


    Звезды по-прежнему  светились,  и  мерцал  огонь,  видимый  только
хранителям.

    Хоржанг взглянул на небо и почувствовал, что отлучен  от  него  на
очень долгий срок. Ему было одиноко без серебряного узора, что  всегда
виден в Стране Вечности.