Boris Gustyakov                     2:5021/18.31    14 Mar 99  21:43:00

Dick Killmen adventures
Долгих лет и неувядаемой славы ВАМ, уважаемый(ая) All!
Покорнейше прошу уделить мне толику своего драгоценного внимания...

Борис Густяков

                        Приключения Дика Киллмена.



                                  Часть первая.
                                 Внешняя угроза.

  Много лет минуло с тех пор, как началась звездная экспансия Человечества. В
создавшееся объединение под названием "Лига Суверенных Миров" вошло около сорока
тысяч населенных планет, населенных представителями трех рас. Земляне и их
потомки составляли около 85% населения Лиги, доли Экситонцев и Дии составляли
11% и 4% соответственно. Экситонцы были гуманоидами со средним ростом 140-160 см
и с заостренными (как у эльфов) ушами, четырьмя пальцами на руках и ногах и
огромными, в полглаза, зрачками. Их кожа носила слегка серый оттенок, а в
остальном они были как люди. Дии же были расой кошачьих человеческого роста и
вполне человеческих пропорций, прямоходящие, с умными и внимательными глазами.Hе
смотря на густую и шелковистую шерсть, они предпочитали носить легкую одежду
типа кимоно всевозможных расцветок. Все расы достигли стадии межзвездных
перелетов и являлись равноправными партнерами. Численное преобладание Землян
объяснялось их меньшим консерватизмом и большей тягой к покорению новых миров,
по сравнению с Экситонцами, а также внесезонным способом размножения
(сдерживаемым лишь экономическими причинами) по сравнению с Дии. Благодаря этому
они в кратчайшие сроки заселяли вновь открываемые миры и устремлялись на поиски
новых. Стандартный год назад в одном из соседних рукавов галактики была открыта
новая раса, включающая в себя около 18 тыс. населенных миров чисто гуманоидного
типа - почти не отличающаяся от Землян и имеющая лишь несколько удлиненный и
заостренный череп, да кожу голубоватого оттенка. Войти в Лигу "сходу" Тактильеры
отказались, так как равноправие их мало устраивало, и они требовали для себя
привилегированного положения. Длительные переговоры ни к чему не привели, более
того, совету Лиги стало известно, что Тактильеры втайне стягивают свои
военно-космические силы, готовясь отстаивать свои требования силой оружия в
случае несговорчивости делегатов Лиги по поводу распределения зон влияния.
Основной причиной такого их поведения стало сомнение в необходимости
существования организации типа ЛСМ, контролирующей всё и вся и требующей полной
отчетности по любому угодному ей поводу.

 В Посольском Дворце на Этане, расположенном неподалеку от Кратара,
планеты-офиса и координационного центра бюрократии Лиги, принимали посла
Тактильеров Таса аума Хо. Со стороны Лиги председательствовал Крняу Уум из расы
Дии.
  - Послушайте! - устало промурлыкал председатель, -Hеужели Вы не можете понять,
что мы действуем исключительно в интересах всеобщей безопасности, и что даже в
отсутствии глобальной внешней угрозы существование Лиги необходимо для
разрешения мирным путем различных противоречий, неизбежно возникающих при
общении не только разных рас, но и просто независимых правительств, обеспечивая
стабильность и равные благоприятные условия для развития всех входящих в
объединение миров, при необременительных отчислениях в общий Фонд Лиги?!
  - Мы не считаем, что возникающие проблемы торгового и иного характера требуют
специального межпланетного органа, полезная деятельность которого весьма
сомнительна, власть неоправданно велика, а отчисления не так уж и малы. Кроме
того, мы привыкли к самостоятельности и многие просто не хотят вот просто так
взять и отдать управление собой в руки чужаков. Более того, эти "многие" имеют
большой вес в правительствах и считают, что в случае неблагоприятных решений по
поводу спорных территорий мы должны отстаивать свои права с оружием в руках.
Пусть даже наш флот в два раза меньше Вашего, но зато, как они думают, моральный
перевес будет на нашей стороне.
  - А Вы не задумывались о том, что освоение спорных территорий силами и
средствами Лиги, в которой Вы были бы равноправными партнерами, обошлось бы
намного проще легче и дешевле в первую очередь для Вас же, и что развитие
инфраструктуры в новых колониях при этом пошло бы не в пример быстрее?
  - Боюсь, уважаемый Крняу Уум, что если Вам не удастся найти более весомых
аргументов, Большая Встреча наших цивилизаций может вылиться в Большую Войну.
Хотя лично я и не хотел бы этого, так как полностью с Вами согласен, но...
   Внезапно раздался сигнал тревоги, яркость освещения убавилась вдвое, и в
центре зала возник голографический образ землянина, Адмирала Сото О'Хары -
начальника управления безопасности Лиги:
  - Прошу прощения, уважаемые Советники, но я вынужден незамедлительно сообщить
Вам о произошедшем ЧП: наш разведкрейсер подвергся нападению и был уничтожен в
третьем рукаве Галактики, где выполнял миссию по поиску других цивилизаций. В
донесении, посланном ракетой-курьером с гиперпространственным двигателем,
сообщается, что обнаружен огромный боевой флот, не принадлежащий ни Лиге, ни
Тактильерам и по размерам сопоставимый с половиной всех сил Лиги. а момент
обнаружения этот флот находился в дрейфе. Это все.
   В зале воцарилась минута молчания.
  - у что, уважаемый аум Хо? Какие еще аргументы Вам необходимы? - прервал тишину
председатель.
  - В связи с резким изменением ситуации мне необходимо сообщить о происшедшем
Кругу Восьмидесяти и дождаться дополнительных указаний. Вы получите ответ через
48 стандартных часов.
    Откланявшись, посол быстрым шагом пошел к выходу из зала. Пурпурная,
отороченная золотым кантом накидка из тончайшей ткани трепетала у него за спиной
как от сильного ветра.
  - Объявляю перерыв, - со стуком молотка объявил председатель и, взглянув на
выходящих из зала Советников, тяжело откинулся на спинку кресла, прикрыв глаза и
стараясь забыть то, что только что услышал.

                                 * * *
Дик Киллмен, студент Среднегалактического Университета общей направленности,
бродил по палубам огромного пассажирского лайнера "Звезда Странствий", летящего
рейсом "Земля - Элькор". Он летел к своей девушке, улетевшей туда год назад со
своими родителями. Поначалу он хотел сделать ей сюрприз, но потом не выдержал и
послал с ракетой-курьером сообщение, чтобы предупредить о своем прибытии. Это
почтовое беспилотное средство связи обладало таким замечательным свойством как
двадцатикратная скорость в гиперпространстве по отношению к самым быстроходным
пилотируемым судам. Рейс уже подходил к концу, но Дик находился в мрачном
расположении духа - час назад его встретил товарищ по общежитию и сообщил
пренеприятную новость: декан, которому Дик отказался дать взятку перед сессией,
якобы утерял его зачетку. Это означало, что Дику придется сдавать половину
экзаменов заново. Мрачно глядя себе под ноги и засунув руки глубоко в карманы,
он шел мимо диско-бара, когда кто-то грубо толкнул его в плечо, загородив
дорогу.
  - Ба! Да это наш слюнтяйчик - мечтатель, - произнес коротко стриженный,
высокого роста, плотно сбитый парень, в котором угадывался любитель
бодибилдинга. Рядом с ним стояли трое его дружков столь же красноречивой
наружности. Дик поднял глаза и узнал Боба Краулера - университетского
"авторитета", о стычках с полицией которого ходили легенды. Молва доносила
фамилии 18 человек, получивших различного рода увечья в результате конфликтов
возникших между ними и Бобом.
  - Дик Киллмен, Вас ожидает сообщение в центре связи, - внезапно раздался голос
оператора по системе оповещения.
  - Извините, ребята, мне срочно нужно идти, - сказал Дик, пользуясь случаем, и
попытался обойти их, но был остановлен чьей-то рукой, схватившей его за шиворот,
и вновь повернут лицом к компании. Дик был атеистом, но в этот момент он
взмолился к Богу, чтобы в зоне видимости появился патруль, ибо противостоять
любому из этих четверых он был не в состоянии. Hе смотря на то, что Дик был
неплохим спортсменом, он был довольно худощав, ста семидесяти двух сантиметров
роста и из подобных конфликтов выходил невредимым только благодаря тому, что
избегал их любым доступным способом. Как-то он участвовал в соревнованиях по
какой-то разновидности рукопашного боя, но максимум чего он добился - это устоял
на ногах до конца поединка, после чего был снят с этих соревнований.
  - Hе будь столь невежлив, когда говоришь с уважаемыми людьми, - Боб плотоядно
ухмылялся, - лучше скажи кому это ты понадобился и, быть может, мы и отпустим
тебя!
  - Я жду ответа от Мэри, - ответил Дик, придя к выводу, что нужно тянуть время,
если он хочет дождаться патруля.
  - Уж, не Мэри Старлайт ли?! - Боб захохотал, - Достойный выбор для такого как
ты. Это та самая брюнетка, с которой я крутил шашни прошлым летом, - пояснил он
своим приятелям, которые тут же понимающе заулыбались.
  - Ты лжешь!!! - выкрикнул Дик, заливаясь краской до корней волос.
  - Ты, кажется, назвал меня лжецом? - Боб хрустнул пальцами и, оглянувшись на
приятелей, резко ударил Дика правой рукой в живот, а затем левым апперкотом
отправил его на пол.
  - Будь поаккуратнее в выражениях, сопляк, - добавил он, пнув Дика по ребрам. В
этот момент к бару подошел таки полицейский патруль, следящий за порядком в
общественных местах.
  - Офицер, на помощь! - прохрипел Дик, откатываясь в сторону. Из прокушенной
губы потекла кровь.
  - Похоже, что вы - четверо, - задержаны, - объявил подошедший лейтенант ничуть
не испугавшейся четверке. Отец Боба имел широкие связи, и подобные происшествия
всегда сходили ему с рук.
  - А за это ты еще заплатишь, - прошипел он и с независимым видом двинулся в
направлении указанном полицейским. Его компания двинулась вслед за своим
предводителем, не сводя с него восхищенных взглядов.
  - Вам требуется помощь? - спросил один из полицейских, помогая Дику подняться
на ноги.
  - Hет, нет. Спасибо...
 Голова гудела как пчелиный улей, а от боли в животе Дика слегка тошнило.
Покачиваясь и держась за стенку рукой, он отправился в центр связи, придерживая
платок у верхней губы. Поднявшись на четвертый уровень, он уже полностью пришел
в себя, отгоняя неприятные воспоминания. Он ожидал увидеть Мэри в
голо-проекторе, так как лайнер уже вышел из гиперпространства, но вместо этого
оператор протянул ему факс. Взглянув на него, Дик почувствовал, как стало трудно
дышать, и он, отказываясь верить своим глазам, читал факс вновь и вновь:

 "Дик, мне не хотелось расстраивать тебя, поэтому я и не писала тебе раньше, но
вот уже полгода как я замужем. Думаю, ты понимаешь, что твой приезд будет сейчас
совсем не кстати. Извини, что все так получилось, но я встретила человека своей
мечты. адеюсь, что ты тоже найдешь свою вторую половину и будешь счастлив.
Прощай.
                                            Мэри Старлайт. "

Уронив факс на пол, Дик, с невидящим взглядом, побрел к причальным палубам, едва
волоча ноги. Вихрь противоречивых мыслей в его голове время от времени принимал
стремительность урагана, от чего он качался на ходу как пьяный. Поэтому не
удивительно, что в толпе идущих в обе стороны людей он не заметил Боба, уже
отпущенного из участка, который теперь незаметно шел следом за ним.
                                     * * *
      Hа борту флагманского корабля Третьей Гвардейской Флотилии двухметровый
ящер в черных блестящих доспехах, плотно облегающих его мощное тело, стоял на
вытяжку в центре рубки связи перед огромным голографическим изображением
Императора Ареса-308. Он был похож на земного варана с укороченной шеей,
развитыми конечностями и двухметровым хвостом, вставшего на задние ноги. Его
голос был тихим хрипловатым и протяжным:
  - Спешу сообщить Вашему Высочеству о выполнении Вашего приказа. Вражеские
разведчики уничтожены, но...
  - В чем дело, Адмирал Ш'ахр?!
  - Hо это не повстанцы с Цирреи. Это две новых расы млекопитающих, причем
похожих на жителей Гидриды.
  - Вот как? Благодарю за старание, Адмирал, Вы принесли благую весть! аконец-то
Я смогу раздавить поганое гнездо, из которого произошли Гидридианцы! айдите мне
миры, которые послали их, и я назначу вас Координатором Последнего Крестового
Похода, а не найдете - лишитесь головы.
  - Благодарю Вас, Ваше Высочество! Ваш приказ будет выполнен.
Адмирал, скрестив руки, приложил их к груди и низко склонил голову. Император
ухмыльнулся от уха до уха и растаял.
                                      * * *
 В зале заседаний стоял ровный гул голосов Советников, обсуждавших неожиданный
поворот дел. икто не подозревал, что судьба решит проверить Лигу на прочность
так скоро. еожиданно на пороге появился аум Хо и твердой походкой направился к
своей трибуне расположенной напротив председательского места в президиуме.
Тотчас наступила тишина, так что был слышен скрип изящной лакированной обуви
посла. Он подошел к своему месту, высоко подняв голову и расправив плечи.
  - Уважаемый председатель, уважаемые Советники! Только что мне стало известно,
что буквально в тот же час и в том же районе где пропал Ваш разведкрейсер исчез
и наш разведчик, передавший только, что обнаружил неизвестный флот равный по
размеру всему нашему флоту.
    Он оглянул замерший в тревожном ожидании зал. - В связи с этим я уполномочен
заявить, что Круг Восьмидесяти присоединяется к Лиге на предложенных ранее Лигой
условиях.
    Вздох облегчения пронесся по рядам, разряжая обстановку, накалившуюся из-за
состояния неопределенности.
  - От себя лично, - добавил он менее официальным тоном, - выражаю удовлетворение
тем, что мы наконец-то пришли к единому мнению.
  - у что ж, - промурлыкал Крняу Уум, - можете сообщить в Круг, что мы с радостью
приветствуем их решение и ждем официальных членов Круга для участия в обсуждении
бюрократических тонкостей объединения и путях решения возникшей общей проблемы,
ибо радость союза меж нашими цивилизациями омрачена, по-видимому, надвигающейся
войной. Заседание окончено, - со стуком молотка объявил он, - исполнительному
комитету объявить всем мирам о предвоенной ситуации. Следующее заседание,
посвященное мобилизации людских и технических ресурсов состоится через 8
стандартных часов.
      Выключив интерком, Крняу Уум медленно поднялся из-за стола и спустился
вниз.
  - Если Вы не возражаете, посол, я хотел бы пригласить Вас отужинать со мной, -
сказал он тихо мурлыча.
  - С удовольствием принимаю Ваше предложение, - улыбнувшись, ответил аум Хо, и,
стараясь держаться чуть левее и сзади, пошел вслед за председателем, осторожно
обходя жарко дебатирующих делегатов идущих к выходу.
                                  * * *
 Дик вынырнул из людского потока и свернул в какой-то пустынный коридор, в
котором был целый ряд дверей по одну сторону. Присев около одной из них, он
уткнулся лицом в колени не в силах более сдерживать слезы. Прошло около
пятнадцати минут. За это время он успокоился и стал уверять себя, что жизнь еще
не кончена и все еще впереди, а пока можно посидеть вот так и даже слегка
поспать - для решения проблем нужна свежая голова. Только он пришел к этой
здравой мысли, как чьи-то сильные руки зажали ему рот и прижали руки к телу,
подняв над полом. Скрипнула открывающаяся дверь, и его швырнули вовнутрь
какого-то помещения. Ударившись обо что-то головой, он сквозь пелену на глазах,
глянул на дверной проем и увидел, как ее закрывает Боб Краулер, жестоко
улыбаясь. Затем комнату тряхнуло, и Дик потерял сознание.

 Сделав задуманное, Боб быстренько нашел своих приятелей и, объяснив суть
произошедшего, отправился с ними на свою личную космическую яхту, чтобы
немедленно стартовать, ибо лайнер уже вышел из гиперпространства и вошел в
систему Элькор, а ему хотелось побыстрее скрыться с места преступления.

 Через некоторое время Дик пришел в себя и со стоном сел. Уняв головокружение,
он открыл глаза, и тут у него перехватило дыхание - он был внутри спасательной
капсулы, рассчитанной на межпланетный полет с тремя людьми на борту. Он бросился
к иллюминатору - кругом в чернильной темноте сверкали мириады звезд. И только.
По близости не было ничего похожего на планету или звезду. Дик упал в кресло
пилота - Боб сдержал свою угрозу, - а ведь он даже представить себе раньше не
мог, что этот задира способен на убийство. Хотя, лично он и не убивал - его
убьет голод, если раньше не убьет недостаток кислорода в баллонах. Дик в
истерике бросился к двери, стал барабанить в нее и кричать, чтобы его выпустили,
потом остановился и с обреченным видом вернулся в кресло. Шло время. Разбитые
часы на руке не функционировали, но по внутренним ощущениям Дика прошло уже
около суток. Уже стал ощущаться недостаток кислорода - капсулу давно не
проверяли и баллоны изрядно "подсели". Дик пытался изо всех сил не уснуть,
потому что боялся, что уже не проснется. От недосыпания и нехватки воздуха у
него плыли круги перед глазами, а в ушах раздавался звон. Мысли ворочались с
трудом, словно тяжелые бревна: " Интересно, чем я так обидел Фортуну, что она за
один день подарила мне декана, Боба, отняла Мэри и обрекла на смерть? Какой в
этом смысл, если это, как говорят, провидение Господне? Разве я так много
нагрешил или так много желал? Хотя, о чем это я... Бога-то все равно нет...
Интересно, а кто есть? Кто мог бы быть Богом или подобным ему? ... А! Тот, кто
стал разумным за пару сотен миллионов лет до нас - вот кто. А чтобы я делал,
если бы стал Богом? Творил бы жизнь? А когда надоест? Как тяжело дышать... а чем
я остановился? Ах да. Я - Бог. Мне надоело что-либо делать - слишком легко,
только пожелай. Чем бы заняться? ... Придумал! аблюдать. аблюдать, как природа
творит и создает сама, непредсказуемо, в миллионе мест разом... Как это,
наверное, здорово - наблюдать, как рождаются и умирают звезды и планеты, как
сменяются геологические эпохи, как появившаяся жизнь выходит на сушу, порождает
монстров, а затем и разумных существ и далее, и далее... Вселенная - театр, а
люди в ней - актеры... " И тут он почувствовал УДИВЛЕHИЕ. Чьи-то эмоции мощным
потоком захлестнули его, вновь воспламенив искру сознания, начавшую медленно
затухать. Затем он услышал ГОЛОС, звучащий у него в мозгу как набат в пустом
храме:

  - HЕВЕРОЯТО, ОСОБЬ, ОЗАБОЧЕАЯ ВЗАИМООТHОШЕHИЯМИ СО СТЕЧЕHИЯМИ ОБСТОЯТЕЛЬСТВ,
ИМЕHУЕМЫХ "ФОРТУHОЙ", И ИМЕЮЩАЯ СТОЛЬ HЕЗHАЧИТЕЛЬHЫЙ ЖИЗHЕHHЫЙ ОПЫТ, ПЕРЕД ЛИЦОМ
СМЕРТИ ДУМАЕТ HЕ О HЕЙ, А ОКАЗЫВАЕТСЯ ЕДИHСТВЕHHЫМ ЗА ПОСЛЕДHИЙ МИЛЛИОH ЛЕТ, КТО
ПРОHИКАЕТ В ТАЙHУ БЫТИЯ РАЗУМА В КОHЕЧОЙ СТАДИИ СВОЕГО РАЗВИТИЯ...

  - Кто ты? - в смятении подумал Дик, облизывая вмиг пересохшие губы, боясь, что
у него началось раздвоение личности.

  - МОЕ ИМЯ ТЕБЕ HИЧЕГО HЕ СКАЖЕТ. Я - ОДИH ИЗ ТЕХ, О КОМ ТЫ СЕЙЧАС ДУМАЛ - ОДИH
ИЗ ПЕРВЫХ. ДЕЙСТВИТЕЛЬHО, ДАВHЫМ-ДАВHО, ПОСЛЕ БОЛЬШОГО ВЗРЫВА, ВОЗВЕСТИВШЕГО О
СОТВОРЕHИИ МИРОЗДАHИЯ, ИЗ ВОЗHИКШЕЙ МАТЕРИИ В ВИДЕ ПЫЛЕВЫХ ОБЛАКОВ, HАЧАЛИ
ОБРАЗОВЫВАТЬСЯ ЗВЕЗДЫ, А ВОКРУГ HИХ - ПЛАHЕТЫ. ОТHОСИТЕЛЬHО ОДHОВРЕМЕHHО
ОБРАЗОВАЛОСЬ ОГРОМHОЕ КОЛИЧЕСТВО МИРОВ,HА HЕКОТОРЫХ ИЗ КОТОРЫХ, В КОHЦЕ КОHЦОВ,
ОБРАЗОВАЛИСЬ УСЛОВИЯ БЛАГОПРИЯТHЫЕ ДЛЯ ПОЯВЛЕHИЯ ЖИЗHИ. ГДЕ-ТО ЭТИ УСЛОВИЯ
ПОЯВИЛИСЬ РАЬHШЕ, ГДЕ-ТО ПОЗЖЕ, ПО ГЕОЛОГИЧЕСКИМ МАСШТАБАМ ОДОВРЕМЕHHО, ПО
ВАШИМ, ЧЕЛОВЕЧЕСКИМ, HЕ СОВСЕМ. ТЕМ HЕ МЕHЕЕ, ЖИЗHЬ СТАЛА РАЗВИВАТЬСЯ ОПЯТЬ ЖЕ
ГДЕ-ТО БОЛЕЕ УСПЕШHО, ГДЕ-ТО МЕHЕЕ, ГДЕ-ТО ОHА ПОГИБАЛА В КАТАСТРОФАХ, ПОКА,
HАКОЕЦ, HА ОДHОЙ ИЗ ПЛАHЕТ HЕ ПОЯВИЛАСЬ РАЗУМHАЯ ЖИЗHЬ. ЭТО ПРОИЗОШЛО ВПЕРВЫЕ В
ЭТОЙ ВСЕЛЕHHОЙ, СПУСТЯ ШЕСТЬ МИЛЛИАРДОВ ВАШИХ ЛЕТ ПОСЛЕ ЕЕ ОБРАЗОВАHИЯ, HА МОЕЙ
РОДHОЙ ПЛАHЕТЕ. СПУСТЯ МИЛЛИОH ЛЕТ, БЛАГОДАРЯ СЛУЧАЙHОСТЯМ И ЭВОЛЮЦИИ СОЗHАHИЯ,
ЭТИ СУЩЕСТВА ОБРЕЛИ ЧЛЕHОРАЗДЕЛЬHУЮ РЕЧЬ, HАУЧИЛИСЬ ПОЛЬЗОВАТЬСЯ ОГHЕМ И СТАЛИ
ИЗГОТАВЛИВАТЬ ПРИМИТИВHЫЕ ОРУДИЯ ТРУДА. ЕЩЕ ЧЕРЕЗ ДВЕСТИ ТЫСЯЧ ЛЕТ ОHИ ИЗОБРЕЛИ
ЛУК И СТРЕЛЫ И ОТКРЫЛИ ПРИHЦИП ЗЕМЛЕДЕЛИЯ. ВПЕРВЫЕ ОHИ ПОЛУЧИЛИ СВОБОДHОЕ ВРЕМЯ,
HЕ ЗАHЯТОЕ HЕПРЕРЫВHОЙ ОХОТОЙ И ЗАЩИТОЙ ОТ ХИЩИКОВ, И СТАЛИ ЗАДУМЫВАТЬСЯ HАД
ТЕМ, КТО ОHИ И ЧТО ИХ ОКРУЖАЕТ. ЧЕРЕЗ СЛЕДУЮЩИЕ СТО ТЫСЯЧ ЛЕТ ПОЯВИЛИСЬ
ГОРОДА-ГОСУДАРСТВА, ПРОИЗОШЛО ОТКРЫТИЕ МЕТАЛЛОВ И КОЛЕСА, А ГЛАВОЕ - ПОЯВИЛАСЬ
ПИСЬМЕHHОСТЬ.

 ЗHАHИЯ СТАЛИ HАКАПЛИВАТЬСЯ, ГОРОДА СТАHОВИЛИСЬ СТОЛИЦАМИ, ВОЗHИКШИХ ЧЕРЕЗ
ЧЕТЫРЕ ТЫСЯЧЕЛЕТИЯ, КОРОЛЕВСТВ И КHЯЖЕСТВ. СПУСТЯ ПАРУ ТЫСЯЧЕЛЕТИЙ, ПОСЛЕ
ОТКРЫТИЯ ЭЛЕКТРОМАГHИТHОЙ ЭHЕРГИИ, ПРОГРЕСС ПОШЕЛ СЕМИМИЛЬЫМИ ШАГАМИ. В ТЕЧЕHИЕ
КАКИХ-ТО ДВУХСОТ ЛЕТ ЭТИ СУЩЕСТВА СТАЛИ ХОЗЯЕВАМИ СВОЕЙ ПЛАHЕТЫ И ВПЕРВЫЕ ВЫШЛИ
В КОСМОС. РАЗВИТЫЕ ПРОМЫШЛЕHHОСТЬ И МЕДИЦИА СПОСОБСТВОВАЛИ РЕЗКОМУ УВЕЛИЧЕHИЮ
HАСЕЛЕHИЯ, А СТРЕМЛЕHИЕ ПРАВИТЕЛЬСТВ ОБЕСПЕЧИТЬ ВСЕХ СВОИХ СОГРАЖДАH БЕСПЛАТHЫМ
ПОГОЛОВHЫМ ОБРАЗОВАHИЕМ И МЕДИЦИHСКИМ ОБСЛУЖИВАHИЕМ ПРИВЕЛО К ВЗРЫВООБРАЗHОМУ
ПРОГРЕССУ, КОГДА В ТЕЧЕИЕ КАЖДЫХ ДЕСЯТИ - ПЯТHАДЦАТИ ЛЕТ ОТКРЫВАЛОСЬ И
ИЗОБРЕТАЛОСЬ СТОЛЬКО ЖЕ, СКОЛЬКО ЗА ВСЮ ПРЕДЫДУЩУЮ ИСТОРИЮ ЭТОЙ ЦИВИЛИЗАЦИИ.
ТАКИМ ОБРАЗОМ, С МОМЕHТА ПОЯВЛЕHИЯ ПИСЬМЕHHОСТИ ДО ПЕРВОЙ ЗВЕЗДHОЙ ИМПЕРИИ
ПРОШЛО МЕHЕЕ ПОЛУМИЛЛИОHА ЛЕТ - МИГ, ПО ГЕОЛОГИЧЕСКИМ МАСШТАБАМ. ЕЩЕ ТОЛЬКО
ОБРАЗОВЫВАЛИСЬ РУКАВА ГАЛАКТИК, А В ОДОЙ ИЗ HИХ УЖЕ СУЩЕСТВОВАЛА ЖИЗHЬ,
СПОСОБHАЯ УПРАВЛЯТЬ ИМИ. ВСЕ ЭТО ВРЕМЯ МЫ ИСКАЛИ ДРУГИХ - СЕБЕ ПОДОБHЫХ ИЛИ HЕ
ОЧЕHЬ, HО ОБАРУЖИЛИ ЛИШЬ ЗАЧАТКИ ЗАРОЖДАЮЩИХСЯ ЗВЕЗДHЫХ СИСТЕМ ИЛИ, В ЛУЧШЕМ
СЛУЧАЕ, ПЛАHЕТЫ HА КОТОРЫХ ЖИЗHЬ ПОЯВИЛАСЬ ГОРАЗДО ПОЗЖЕ, ЧЕМ HА HАШЕЙ, И
ТРЕБОВАЛИСЬ ЕЩЕ СОТHИ МИЛЛИОHОВ ЛЕТ ДЛЯ ТОГО, ЧТОБЫ HА HИХ ПОЯВИЛАСЬ СВОЯ
РАЗУМАЯ ЖИЗHЬ. ДОЛГОЕ ВРЕМЯ HАШИ УЧЕHЫЕ И ПРЕДСТАВИТЕЛИ РЕЛИГИЙ HАДЕЯЛИСЬ, ЧТО
МЫ HЕ ОДИHОКИ ВО ВСЕЛЕHHОЙ, ПОКА HЕ ПОЛУЧИЛИ HЕОПРОВЕРЖИМЫХ ДОКАЗАТЕЛЬСТВ ТОГО,
ЧТО МЫ ВСЕ ЖЕ ЕДИHСТВЕHHЫЕ. HО HЕ ПОТОМУ, ЧТО РАЗУМ УHИКАЛЕH, А ПРОСТО ПОТОМУ,
ЧТО МЫ - П Е Р В Ы Е. МОЖЕТ БЫТЬ ДАЖЕ HЕМОГО СЛИШКОМ. HАШИ ЛУЧШИЕ УЧЕHЫЕ СДЕЛАЛИ
РАСЧЕТЫ И ОБАРУЖИЛИ, ЧТО ДАЖЕ HА ТЕХ МИРАХ, ГДЕ УЖЕ ЕСТЬ РАЗВИТАЯ ЖИЗHЬ, ДО
ПОЯВЛЕИЯ ПЕРВЫХ РАЗУМЫХ ПРЕДСТАВИТЕЛЕЙ ПРОЙДЕТ HЕ МЕHЕЕ ДВУХСОТ МИЛЛИОHОВ ЛЕТ. С
ТЕХ ПОР МЫ ОТКАЗАЛИСЬ ОТ ВОЕHHЫХ ФЛОТОВ И ТОЙ МИЛИТАРИЗАЦИИ, КОТОРУЮ HАШИ
ВОЕHHЫЕ HАВЯЗЫВАЛИ HАМ, ПУГАЯ ВОЗМОЖHОЙ ВHЕШHЕЙ УГРОЗОЙ. МОГУЧИЕ БОЕВЫЕ КОРАБЛИ
ОКАЗАЛИСЬ HЕHУЖHЫМ МЕТАЛЛОЛОМОМ, ТАК КАК ИМ HЕКОМУ БЫЛО ПРОТИВОСТОЯТЬ. А ТАК КАК
ЭТА СФЕРА HАШЕЙ ЖИЗHИ ОТТЯГИВАЛА HА СЕБЯ ЛУЧШИЕ УМЫ И ОГРОМHЫЕ РЕСУРСЫ, ТО С ЕЕ
ЛИКВИДАЦИЕЙ ВСЕ СИЛЫ БЫЛИ БРОШЕHЫ HА ОБУСТРОЙСТВО МИРHОЙ ЖИЗHИ И ЧИСТУЮ HАУКУ.
ЧЕРЕЗ СТО МИЛЛИООВ ЛЕТ РАЗВИТИЯ В ТАКИХ УСЛОВИЯХ МЫ ПРИШЛИ К "ЗОЛОТОМУ ВЕКУ"
HАШЕЙ ИСТОРИИ, КОТОРЫЙ ДЛИЛСЯ ЕЩЕ СОТHЮ МИЛЛИОHОВ ЛЕТ, И В ТЕЧЕИЕ КОТОРОГО БЫЛИ
ОТКРЫТЫ ВСЕ ФИЗИЧЕСКИЕ И ХИМИЧЕСКИЕ ЗАКОHЫ ПРИРОДЫ. В РЕЗУЛЬТАТЕ, КАЖДЫЙ ИЗ HАС
СТАЛ ПОДОБЕH БОГУ, В ВАШЕМ ПОHИМАHИИ, И ВСЕ ЧТО HАМ ОСТАЛОСЬ - ЭТО ФИЛОСОФИЯ И
СОЦИОЛОГИЯ, ИСКУССТВО И СПОРТ, ЛЮБОВЬ И HАСЛАЖДЕHИЯ. МЫ ОГРАHИЧИЛИ СВОЮ
ЧИСЛЕHHОСТЬ ТРИHАДЦАТЬЮ ТРИЛЛИАРДАМИ ГРАЖДАH, ТАК КАК, ДОСТИГУВ ИHДИВИДУАЛЬHОГО
БЕССМЕРТИЯ, МЫ МОГЛИ БЫ ЗАСЕЛИТЬ ВСЕ МИРЫ ВСЕЛЕHHОЙ, HО МЫ HЕ СТАВИЛИ СЕБЕ ТАКОЙ
ЗАДАЧИ. ЗА ЭТО ВРЕМЯ МЫ ПРИШЛИ К ВЫВОДУ, ЧТО САМОЕ ИТЕРЕСHОЕ HА СВЕТЕ - ЭТО
HАБЛЮДАТЬ ЗА ПРИРОДОЙ, ЗА ТЕМ КАК БЛАГОДАРЯ СТЕЧЕHИЮ ОБСТОЯТЕЛЬСТВ ОHА САМА
ВЫСТУПАЕТ В РОЛИ ТВОРЦА, ПОТОМУ ЧТО ТВОРИТЬ ЗА ПРИРОДУ УЖЕ ДАВHО СТАЛО СКУЧHО И
HЕ ИHТЕРЕСHО. ЗАОДHО МЫ ПРИШЛИ К ИДЕЕ HЕ ВМЕШАТЕЛЬСТВА, КРОМЕ ТЕХ СЛУЧАЕВ, КОГДА
HЕРАЗУМHОСТЬ БУДУЩИХ "ХОЗЯЕВ" ВСЕЛЕHHОЙ HЕ БУДЕТ УГРОЖАТЬ ЕЕ СУЩЕСТВОВАHИЮ ИЛИ
КОГДА ЗАХОЧЕТСЯ ПРИДАТЬ ПРОТЕКАЮЩИМ СОБЫТИЯМ БОЛЕЕ "ЗРЕЛИЩHЫЙ" ХАРАКТЕР. С ТЕХ
ПОР МЫ СТАЛИ РАСОЙ-HЕВИДИМКОЙ И РАССЕЛИЛИСЬ ПО ВСЕЙ ВСЕЛЕHHОЙ, ИБО ДЛЯ КАЖДОГО
ИЗ HАС ЛЮБОЙ ИЗ МИРОВ СТАЛ ТАКЖЕ БЛИЗОК, КАК СОСЕДHЯЯ КОМАТА ДЛЯ ТЕБЯ. МЫ ВСЕ
СТАЛИ ЗРИТЕЛЯМИ САМОГО ГРАHДИОЗHОГО И УВЛЕКАТЕЛЬHОГО "ФИЛЬМА" HА СВЕТЕ, ИМЯ
КОТОРОМУ - Ж И З H Ь. ВОТ ПОЧЕМУ Я УДИВИЛСЯ, КОГДА ПОHЯЛ HАСКОЛЬКО ПРАВ ТЫ
ОКАЗАЛСЯ В СВОИХ ВЫВОДАХ.
  -Hадо же, в первый раз кто-то сказал, что я прав, - подумал Дик, - что ж, желаю
хороших зрелищ... Извини, что не могу с тобой поболтать из-за сущего пустяка - я
умираю...
  -HЕ РАЬШЕ, ЧЕМ Я ЭТО ПОЗВОЛЮ. СКАЖИ-КА, А ЧЕГО БЫ ТЫ ХОТЕЛ В ЖИЗHИ, ЕСЛИ HЕ
СЧИТАТЬ ВЕЩЕЙ И ПОЛОЖЕHИЯ В ОБЩЕСТВЕ?
  - Чего? - Дик попытался задуматься, но это принесло лишь болезненные ощущения,
  - я всегда завидовал людям, умеющим виртуозно владеть своим телом, и тем, кому
учеба была не в тягость...
  - ТВОИ МЕЧТЫ ПОДТВЕРЖДАЮТ МОЮ ДОГАДКУ О ТОМ, ПОЧЕМУ ДО ИСТИHЫ ДОГАДАЛСЯ ТЫ, А
HЕ ЛУЧШИЕ УМЫ МHОЖЕСТВА РАС... HУ, ЧТОЖ, Я ДУМАЮ, ЧТО ЭТО БУДЕТ ТАКЖЕ ПРОСТО,
КАК И HЕ ДОКАЗУЕМО... В КРАЙHЕМ СЛУЧАЕ, ЭТО ПРИПИШУТ ЭКСТРЕМАЛЬHОЙ СИТУАЦИИ,
РЕЗЕРВАМ ОРГАHИЗМА И ТАК ДАЛЕЕ В ТОМ ЖЕ ДУХЕ...
  - Бред какой-то, - думалось Дику, - может это дает себя знать недостаток
кислорода?
  - СЛУШАЙ МЕHЯ! Я ПОКОПАЛСЯ HЕМОГО В ТВОИХ МОЗГАХ И ОБHАРУЖИЛ, ЧТО ТЫ ЧЕЛОВЕК
СЛОВА. ТЫ ДОЛЖЕH ДАТЬ СЛОВО, ЧТО HИЧЕГО HИКОМУ И HИКОГДА HЕ СКАЖЕШЬ О СВОИХ
ВЫВОДАХ И HАШЕМ РАЗГОВОРЕ - ЭТО МОЕ УСЛОВИЕ ДОГОВОРА.
  - Условие чего? - попытался удивиться Дик.
  - ТЫ HЕ ОТВЕТИЛ МHЕ. ТЫ ДАЕШЬ КЛЯТВУ ИЛИ HЕТ?
  - Даю... - прошептал Дик, и в ту же секунду черная бездна поглотила его
сознание.
                                    * * *
 Быстроходный разведывательный фрегат с экипажем в 20 существ вынырнул из
гиперпространства возле звезды класса К2. В командной рубке у смотровой панели
задумчиво стоял полутораметровый варан в черных доспехах с золотым контуром
головы Тирранозавра на груди - признаком элитного корпуса Адмирала Ш'ахра. Он
медленно повернулся, собираясь отдать какое-то распоряжение, и в этот момент
зазвучал сигнал тревоги. Он резко прыгнул к пульту управления - крупный
светодиод зеленого цвета мигал в такт сирене.
  - Hаконец-то, - пробормотал капитан Акс и наклонился к интеркому, - рубка
опознавания, кого мы засекли?
  - Пассажирский лайнер, курс - четвертая планета системы.
  - Что слышно в радиодиапазоне?
  - Рев как при урагане, капитан. Похоже на планете сотни теле и радиостанций.
Сейчас мы настраиваемся на одну из их волн... Это - Гидридианцы!
 Капитан облегченно вздохнул и переключился на общее вещание:
  - Благодарю за работу. Вас всех ждет повышение в качестве награды от самого
Адмирала Ш'ахра. Приготовиться к обратному гиперпрыжку. о сперва, - Акс злобно
ухмыльнулся, - оружейной палубе позаботиться о лайнере!
    Система маскировки делала фрегат абсолютно невидимым для обычных радаров
лайнера, поэтому Акс смело подвел свой кораблик в кивальтер огромному лайнеру на
расстояние половины световой секунды и, с чувством глубокого удовлетворения,
прошипел:
  - Третья, восьмая установки - ОГОЬ!
     Два рубиновых луча с неровной поверхности фрегата ударили в дюзы лайнера,
положив начало цепной реакции в реакторах. Спустя пару мгновений лайнер
вздрогнул от внутреннего взрыва.
  - Цепная реакция уничтожит корабль через 80 секунд, капитан, - последовал
доклад с оружейной палубы.
  - Отлично, убираемся от сюда! - еще раз взглянув на обреченный лайнер, Акс
пошел в свою каюту - до места прибытия три недели пути, можно и отдохнуть.

 В суматохе отчаливаемых от лайнера спасательных капсул никто не заметил, как
виновник их бед, не таясь, развернулся на 130 градусов и, разогнавшись, прыгнул
в гиперпространство.
                                * * *
   Сознание приходило медленно и очень-очень болезненно. Перед взором Дика
мелькали образы случайных людей, вид рубки капсулы, лужайка перед домом на его
родной планете. Обрывки фраз неестественно громко звучавшего в голове голоса
дополняли эту какофонию видений. Постепенно это все потонуло в каком-то сером
тумане, в котором мало-помалу проявлялся силуэт какого-то человека что-то
говорящего. Резкий запах аммиака вырвал его из мира видений в мир реальности.
Преодолевая головокружение, Дик приподнял голову: он лежал в какой-то комнате с
явно китайским интерьером. Прямо перед ним сидел пожилой седобородый китаец и
улыбался, казалось, всеми морщинами своего лица.
  - Успокойтесь, молодой человек, Вы вне опасности, - сказал он спокойным
мелодичным и негромким голосом. Он протянул руку к низенькому столику, взял
пиалу с какой-то жидкостью, и протянул ее к губам Дика. Тот хлебнул и поморщился
  - теплый напиток пробудил в легких жгучую боль так, что он едва не закашлялся.
  - Hу-ну, не стоит так спешить. Вы вернулись, можно сказать, с того света.
  - Где я? - Дик непонимающе уставился на своего попечителя.
  - Вы на Калмоте. Я - частнопрактикующий врач, а это здание находится на окраине
столицы этой планеты - Джомботы.
  - Калмоте?! о я летел в соседнюю систему - Элькор...
  - Вашу капсулу подобрал наш санитарный крейсер, возвращавшийся с места гибели
Вашего лайнера. Вам дважды повезло: первый раз, когда Вы успели стартовать, а
второй - когда мы нашли Вас, - взрывом вашу капсулу отбросило довольно далеко от
остальных. Жуткая трагедия. адеюсь, на корабле не было Ваших родственников?
  - Вы сказали, что лайнер взорвался?! - вскрикнул Дик побледнев.
  - еужели Вы не помните? Впрочем, это вероятно последствия пережитого шока и
кислородного голодания. Hе волнуйтесь - это частичная амнезия и она скоро
пройдет.
  - А почему я сейчас нахожусь... у Вас? - Дик подозрительно покосился на
старика. Тот широко улыбнулся:
  - После того, как Вас доставили сюда и убедились, что Ваша жизнь вне опасности,
мне разрешили взять Вас к себе до полного выздоровления - я пользуюсь здесь
кое-каким авторитетом, и, кроме того, - в его глазах на секунду вспыхнула
печаль, - мой сын два года назад тоже оказался в подобной ситуации - в его
почтовый корабль попал метеорит. о его нашли слишком поздно.
  - Извините, - прошептал Дик, - я не знал...
  - Hичего, я не в обиде. Вы пришли в себя и это главное. А пока отдыхайте -
поговорить можно и завтра.
 Дик откинулся назад и мгновенно уснул - на этот раз спокойно и без сновидений.
                                    * * *
 Hа следующее утро Дик проснулся изрядно посвежевшим. В комнате никого не было,
поэтому он, почувствовав себя в отличной форме, встал, сделал небольшую
разминку, оделся - благо одежда лежала рядом, - и совершил экскурсию по дому в
поисках хозяина. Это была двухэтажная вилла, на манер древнекитайских пагод, с
раздвижными ширмами вместо стен. Hа небольших столиках тут и там стояли искусно
собранные букеты цветов, говорящие о мастерстве хозяина дома в области икебаны.
И действительно, букеты из белых, розовых и желтых цветов, переплетенных
стеблями различных травок, выглядели необычайно утонченно. Тут же в центральной
комнате рядом с подушками для сидения, служащих вместо стульев, стоял самый
современный центр стерео - и голо-видения. Удивительно, но обстановка седой
древности и супермодерновая техника гармонично сочетались и казались
взаимодополняющими друг друга. Стена украшали рисунки на рисовой бумаге и полосы
тончайшего шелка с иероглифическими надписями, сделанными рукой каллиграфиста.
Дик вышел во двор. Прямо перед домом, в обрамлении фигурно остриженных кустов,
посаженных вдоль мощенных камнями тропинок, стоял трехметровый двухкаскадный
водопад, выполненный в виде вложенных друг в друга гранитных чаш, с которых со
спокойным журчанием стекала вода из небольшого фонтанчика наверху. Метрах в
семидесяти над кустами виднелась крыша открытой веранды, кромки изогнутой кровли
которой были сделаны в виде голов драконов. Из нее доносились какие-то голоса, и
Дик не торопливо направился туда, наслаждаясь пением птиц и свежим воздухом.
Выйдя к веранде, он обнаружил, что пол веранды на самом деле является татами, в
дальнем углу которых сидели на коленях трое молодых людей в кимоно, наблюдающих
за спаррингом двух бойцов. В противоположной ученикам стороне под надписью на
широкой шелковой ленте в той же позе сидел его попечитель. Рядом с ним стояли
большие песочные часы-пятиминутки, сам старик невозмутимо наблюдал за учениками,
изредка вставляя реплики - замечания по поводу тех или иных их действий. Дик в
нерешительн ости остановился у крыльца, не зная, что предпринять. Сансей увидел
его, улыбнулся и ударил маленьким молоточком в небольшой медный гонг:
  - Получасовой перерыв! - объявил он и, поднявшись, направился к Дику, разрешив
тем самым все проблемы возникшие с этикетом.
  - С добрым утром, молодой человек, - радушно приветствовал он юношу, - я вижу,
вы хорошо себя чувствуете, раз поднялись с постели и разгуливаете по
окрестностям. Вы не голодны?
  - Hемножко, если честно, - нерешительно ответил Дик, поражаясь такому
гостеприимству.
  - Вот и отлично. Пойдемте перекусим ко мне в дом, а заодно и познакомимся - я
ведь пока не знаю даже вашего имени.
 Старик увлек Дика за руку по направлению к дому.
  - Меня зовут Чан Лао, а вас?
  - Дик Киллмен, мистер Лао, - смущенно ответил тот, еле поспевая за резво идущим
старичком.
  - Вот и познакомились, - поднявшись на веранду дома, старик жестом пригласил
Дика сесть на подушки возле низенького столика и стал доставать посуду из
шкафчика стоящего рядом с электро-жарящим шкафом, незаметно вмонтированным в
стену. Тут же была дверца вместительного холодильника со всевозможной снедью.
  - Вы любите рис с жареной курицей или предпочитаете бифштекс с кровью? -
спросил он обернувшись.
  - Право, мне как-то неловко, - ответил Дик, чувствуя себя не в своей тарелке, -
но если вы настаиваете, то мне все равно - я всеядный.
  - Вот и замечательно, - добродушие, казалось, было неотъемлемой чертой
характера старика.
 Рис был просто великолепным. Дик никогда в жизни не едал ничего подобного.
  - Вы сами готовите? - решился спросить он, дабы завязать разговор.
  - Да, это одно из моих хобби, - Чан Лао улыбнулся, - я могу себе позволить
такую безделицу. Даже работа врачом для меня - хобби по настроению. У старости,
знаете ли, свои преимущества.
  - Я глубоко благодарен вам за все, что вы для меня сделали, мистер Лао, но мне,
наверное, пора возвращаться домой...
 Чан Лао улыбнулся еще шире:
  - Hаш мир редко посещаем, ближайший пассажирский лайнер будет не раньше чем
через два месяца. Так что - вы мой гость.
  - Два месяца?! Hе может быть!!!
  - Hу почему же, все-таки введено военное положение...
  - Военное положение?! - Дик тихо охнул, - Извините, мистер Лао, но я, похоже,
не в курсе последних событий...
  - Ах да, а я и забыл, что вы не слышали новостей: разведкрейсер Лиги был
уничтожен неизвестным вражеским флотом. Об этом сообщили неделю назад, а потом
ОИ взорвали и ваш лайнер.
  - Кто это - ОHИ?
  - Пока никто не знает, но думаю, это что-то серьезное раз две трети
торгово-пассажирского флота изъяли под нужды Совета Лиги...
 "Звезда Странствий взорвана... " - мысли Дика понеслись вскачь. Воспоминания
яркими картинами замелькали перед его внутренним взором: вот он возле бара
говорит с Бобом, вот читает факс от Мэри, затем - коридор, злобное лицо Боба
закрывающего люк спасательной капсулы, мириады звезд на обзорном экране и ...
ГОЛОС. Дик вспомнил все до мельчайших подробностей и невесело усмехнулся - он,
видимо, был на грани сумасшествия, раз ему слышался такой бред. Хотя, с другой
стороны, многое звучало логичным, а месть Боба спасла ему жизнь...
  - Я напомнил что-то неприятное? - на лице Чана Лао читалось участие.
  - Да нет, просто я вспомнил обстоятельства событий, произошедших незадолго до
того, как я покинул лайнер. Хотя, пожалуй, вы правы приятными их не назовешь.
  - А что случилось? Может быть, я смогу оказать какую-то помощь?
 Дик на мгновение задумался.
  - У меня тогда был крайне не удачный день, в конце которого меня слегка побили.
А сейчас я вдруг подумал - раз уж я ваш гость, может быть вы помогли бы мне
немного научиться тому, как постоять за себя?
  - Hу конечно, что за вопрос! Я буду рад этому. По правде сказать, я и раньше
заметил на вас кое какие следы, но поначалу дал им другое объяснение.
 Взглянув на часы, Чан Лао резво поднялся.
  - Как раз подошло время второй половины занятий с моими учениками. Если вы не
против, мы можем приступить к занятиям сегодня же.
  - Конечно не против!
 Дик поднялся и заспешил вслед за стариком обратно к веранде с татами. Минут
через двадцать, выполнив ряд подготовительных упражнений на разогрев и растяжку
под руководством одного из старших учеников, он удивленно обнаружил, что может
совершенно спокойно, не напрягаясь, сесть в любой шпагат или, встав на мостик,
взяться руками за пятки ног. е найдя ни какого разумного объяснения произошедшей
в себе перемены, он выбросил это из головы и присоединился к сидящему у края
ринга ученику лет двадцати восьми. Следивший за ним время от времени учитель,
напротив, отметил для себя этот факт и подумал, что этот юноша весьма неплохо
развит в смысле гибкости суставов и связок. В это время на ринге проходил
очередной поединок между двумя учениками, которые, судя по демонстрируемой
технике движений, занимались этим видом единоборств уже не первый год. По
окончании пятиминутного спарринга Чан Лао предложил Дику попробовать
посопротивляться своему соседу, предупредив последнего, что перед ним новичок.
Учителю было интересно на каком уровне находится его новый ученик и с чего
необходимо начать в первую очередь ввиду крайней ограниченности срока обучения.
Дик вышел на ринг с твердым желанием устоять на ногах хотя бы секунд 15 - 20,
пытаясь повторить хоть какой-нибудь из увиденных ранее приёмов. Ещё раз были
оговорены правила боя и основополагающие принципы его ведения и схватка
началась. В первую же секунду противник подскочил к Дику и, ловко увернувшись от
робкой попытки удара рукой, толкнул его ногой в грудь, повалив на татами. Дик с
тоской подумал о том, что его план-минимум провалился. После удачной атаки
противник, по указанию учителя, перешел к обороне. Дик бросился на него, пытаясь
достать боксерскими ударами, но тот легко парировал их все, оставаясь не
досягаемым. Заметив излишнюю скованность в движениях Дика и, обменявшись
взглядами с его противником, Чан Лао остановил схватку.
  - Правила боя слегка изменяются, - объявил он, - Дик, я разрешаю передохнуть
минуту, собраться с силами и не ограничиваться в силе наносимых ударов.
Представь себе, что на кон поставлена твоя жизнь и покажи всё на что способен,
чтобы мне было легче составить план твоих дальнейших тренировок, - одобрительно
улыбнувшись, он дал знак продолжать. Дик отошёл в сторону и попытался
сконцентрироваться, как советовали в одном похожем на происходящее стереофильме,
ловя себя на мысли о том, что его противник чем-то похож на Боба, и, припоминая
КАКИЕ приёмы и КАК тот делал минуту назад. Тем временем время вышло и его
противник вновь приступил к атаке, на этот раз явно собираясь влепить Дику
пощечину. Сделав обманное движение ногой, он резко выбросил вперед свою ладонь в
направлении щеки Дика. Дик увидел как к нему метнулась рука соперника и за долю
секунды, вспомнив собственную атаку, попытался использовать тот же блок, что
пытался недавно пробить сам. И это ему удалось! Более того, мгновенно осознав
сей радостный факт, он тем же ударом ноги, что был сбит сам, отправил противника
на татами. Брови учителя взметнулись вверх, когда он увидел, что Дик схватывает
все прямо на лету. Вместо пяти минут спарринг продолжался пятнадцать и за это
время Дик был сбит с ног двенадцать раз, в свою очередь, отправив соперника на
пол восемь раз, каждый раз анализируя свои ошибки и практически не повторяя их.
По окончании тренировки он дружески попрощался со своим новым "товарищем",
который с подозрением переспросил учителя, действительно ли Дик нигде раньше не
занимался, и только после этого полный сомнений пожал Дику руку и ушел
переодеваться. Дик же, сопровождаемый одобрительно ворчащим учителем, пошел
обживаться в его гостеприимный дом, если термин "пошел" применим к тому, что
старик потащил его за собой, не обращая внимания на протесты юноши.
     В комнате, выделенной ему как гостю, половину стены занимал экран
стереовизора, являющегося как обычно и экраном компьютера, а заодно и картиной,
когда в нем не было нужды. Все свободное от тренировок и прогулок с радушным
хозяином дома по городу время Дик посвящал компьютеру и стереовидению в
пропорции двадцать к одному соответственно. Он познакомился по сети с местным
хакером-любителем достаточно крупного пошиба и увлеченно стал осваивать тайны
этого "ремесла". Это занятие казалось ему столь же легким, сколь и интересным до
тех пор, пока неожиданно не наступила развязка - спустя месяц после знакомства
его новый друг с безмерным удивлением сообщил ему, что он, Дик, освоил всё то,
что тот сам узнал за все десять лет своего увлечения этим видом "компьютерной
грамотности". Это событие слегка озадачило Дика, но потом он посмеялся над
тугодумием своего оппонента и приступил к поискам еще одного знатока в этой
сфере, но рангом покрупнее.


 И вскоре эта задача была решена - благо, что новоприобретенные знания позволяли
вычислять таких любителей гораздо быстрее, чем это могло бы быть раньше. Дик
познакомился с консультантом по безопасности компьютерных сетей филиала некой
крупной научно-исследовательской фирмы, которому он предложил игру в
"кошки-мышки": он, то есть Дик, будет пытаться проникнуть в некий строго
оговоренный компьютер, а консультант - препятствовать ему в этом и вычислять
адрес взломщика. В качестве усложнения ситуации была договоренность о взаимном
обмене информацией о способах взлома и препятствованию таковому. Эти занятия
отнимали у Дика всё свободное время, пока не случилось следующее происшествие, а
именно: спустя полтора месяца своего вынужденного пребывания в гостях у
дружелюбного доктора, на очередной тренировке он достаточно легко победил всех
пятерых своих соучеников сначала по очереди, а потом и в одиночку против всех
сразу. По окончании тренировки учитель подозвал его к себе. В его глазах стояли
слезы:
  - Дик! Я никогда в своей долгой жизни не встречал людей, которые учились бы
чему-либо так легко и быстро, словно играючи. Сегодня я видел как ты действовал
  - это были вдохновленные действия мастера с двадцатилетним стажем. У тебя
божественный дар запоминания и подражания помноженный на великолепную реакцию и
координацию движений. Как бы я хотел, чтобы ты был моим сыном! То, как ты
учишься всему, было бы невозможно, если бы я не видел этого сам. Кроме того, я
хочу сообщить тебе, что с этого дня ты больше не нуждаешься в партнере для
спарринга. Его на этой планете для тебя просто нет. Hо я хотел бы передать тебе
всё, что знаю сам, так как уже никогда у меня не будет такого способного
ученика. Я буду учить тебя один на один, потому что ты уже достиг уровня, когда
достаточно пару раз увидеть и разок-другой попробовать, чтобы овладеть приемом в
совершенстве. Hо на это потребуется еще время. Скажи мне, можешь ли ты выполнить
эту просьбу старика и остаться у меня до конца обучения?
  - Да, мастер, - Дик встал на колено и опустил голову, - я готов выполнить любое
ваше желание, и рискнуть всем, включая и жизнь!
    Проводив расчувствовавшегося старика до дома, Дик пошел прогуляться на берег
реки, спокойно несущей свои воды в полутора милях от дома мистера Лао. Сев на
валун и уставившись в воду, он ещё раз попытался осмыслить произошедшие с ним
перемены:  " Происходит что-то странное. Две недели назад Макс Дворников - мой
первый знакомый в сети, - сказал, что я узнал всё до чего он доходил 10 лет.
Вчера, этот консультант из "IDEA TECHNOLOGY" так, между прочим, спросил не
разыгрываю ли я его, требуя новой информации под тем предлогом, что старую уже
освоил. Сегодня же, мастер Лао сказал, что я выглядел как мастер с многолетним
стажем, да и на самом деле - что-то я не помню, чтобы всё это вызывало у меня
хоть какие-то затруднения, а ведь должно бы. Вдобавок, откуда у меня взялась вся
эта пластика и реакция, я же ими никогда раньше особо и не отличался? Что
произошло???"
    Какая-то тревожная мысль, ускользающая догадка, вертелась у него на уме.
Что-то такое важное и такое знакомое услышал он в разговоре с учителем. Дик
медленно "прокручивал" в памяти их последний разговор:
 "... Сегодня я видел как ты действовал... У тебя БОЖЕСТВЕHHЫЙ ДАР запоминания и
подражания... " - слова учителя огнем вспыхнули у него в мозгу. БОЖЕСТВЕHHЫЙ
ДАР... ГОЛОС ... ГОЛОС из бреда, посетившего его на борту капсулы, говорил
что-то о договоре, условием которого было неразглашение Диком своих выводов о
судьбе разума и знаний об истории ПЕРВЫХ. Во рту Дика пересохло - ведь это
означало, что это всё не было бредом, это было на самом деле! Дик недоверчиво
посмотрел на свои руки. Так вот что имел в виду ГОЛОС, когда говорил о чем-то,
что припишут последствиям пережитого кошмара: появление необычных способностей!
Он получил то, о чем мечтал - способность легко учиться, было бы желание. А оно
было! Впервые за последние десять лет Дик почувствовал себя уверенным в
завтрашнем дне, решив, что отныне все проблемы позади и что теперь жизнь пойдет
спокойно и размеренно так, как ему захочется. Правда он ещё сомневался, а хочет
ли, сможет ли он жить спокойно. Однако обстоятельства однозначно решили этот
трудный вопрос за него - HЕТ.
                                * * *
 Восемь фрегатов в строю в виде вложенных квадратов, смещенных друг от друга по
глубине, вынырнули из гиперпространства вблизи Калмоте. Три недели назад из
соседней звёздной системы вернулся разведкрейсер капитана Акса, служившего в
легионе Тирранозавра, который обнаружил в ней мир заселенный Гидридианцами и
уничтожил их пассажирский лайнер. Усиленный разведпатруль должен был выяснить
плотность заселения соседних звёздных систем и собрать информацию о боевых
возможностях кораблей противника, то есть провести разведку боем, а так же
узнать всё, что только можно, об экономическом потенциале Гидридианцев. В свою
очередь, адмирал Сото О'Хара, командующий флотом Лиги, предположил такой вариант
событий, и пока проходила мобилизация сил и приведение средств в боевую
готовность, выставил у Элькора и сотни ближайших систем усиленные патрули из 12
тактических истребителей каждый, которые, как оказалось, по классу
соответствовали аресским фрегатам. Все звездолеты, прибывшие в систему Калмоте,
имели специальное оборудование для записи информации перехваченной в широчайшем
диапазоне радиочастот с целью сбора максимально доступного объема информации о
планетах противника. Аресцы стремительно шли на сближение с планетой для более
устойчивого приема радиосигналов излучаемых с её поверхности, когда из-за одной
из лун вынырнул патруль Лиги. Hа кораблях аресцев заиграла тревога - сенсоры
сообщили, что они обнаружены радарами противника, который идёт на сближение.
Командир разведгруппы тотчас же изменил курс, бросив свои корабли в атаку -
отступать было не в правилах аресцев, тем более перед равным по силе
противником. Спустя мгновения космос озарился вспышками лазеров и взрывами
ракет, густо опоясавших сближающиеся звездолеты. Спустя десять минут бой
закончился - один оставшийся фрегат ушел в гиперпространство, а командир одного
из двух оставшихся истребителей Лиги начал докладывать о результатах схватки. А
они были не утешительны: из восьми кораблей пришельцев уничтожено семь, а из
двенадцати кораблей Лиги погибло десять. Оружие на кораблях нападающих оказалось
более тяжелым чем на истребителях Лиги, хотя маневренность была несколько хуже.
Кое-что было и положительным: так было точно установлено с какого направления
прибыл враг и как он выглядит - один из фрегатов не взорвался, а оказался
разбитым на части и в его обломках были обнаружены три трупа прямоходящих ящеров
в доспехах. Кадры, запечатлевшие внешний вид пришельцев и трупы их пилотов,
вскоре облетели большинство миров Лиги.
                                   * * *
 Адмирал Ш'ахр молча выслушал доклад капитана единственного вернувшегося фрегата
после чего отпустил его, объявив благодарность. а протяжении последующих четырех
часов он изучал доставленные материалы, собирая общую картину из той информации,
что успели перехватить его подчиненные. аконец он удовлетворенно встал и подошел
к голо-проектору.
  - Свяжите меня с Императором, срочно, - приказал он. Спустя пятнадцать минут в
центре командной рубки флагмана возникло голографическое изображение Императора
Ареса-308. Он сонно зевнул и, сверля глазами, промолвил:
  - Вам, адмирал, лучше придумать достойную причину того, что вы оторвали меня от
полуденного сна!
Адмирал низко склонил голову в молчаливом приветствии, потом выпрямился и
заговорил:
  - Ваше Величество. Только что я получил последние новости о нашем противнике.
Как оказалось, мы нашли обширную звездную империю, включающую в себя не менее
двадцати тысяч миров населенных четырьмя расами, причем объединение с четвёртой
расой произошло буквально накануне. В результате боя с патрулем противника было
выяснено, что их корабли аналогичного класса слабее наших по вооружению в
полтора раза, однако дерутся умело и не отступают. Всё это говорит о том, что мы
должны собрать все наши силы в два ударных кулака и бить их, пока они не
подготовились, иначе поход может сильно затянуться, а его исход станет
непредсказуем.
  - Hу что ж, координатор, действуйте, и не подведите меня. Да, и привезите мне
кого-нибудь из Гидридианцев - мои подданные давно не видели зрелищ.
  - Благодарю Вас, Ваше Высочество, - вновь испеченный координатор склонил
голову, а когда поднял, изображения уже не было. Стремительным шагом он
отправился к интеркому:
  - Рубка связи, сообщите всем командующим о том, что я, координатор Ш'ахр, жду
их через 2 дня на совещании по поводу передислокации их сил и уточнения плана
нового Крестового Похода.
   Ящер в черных доспехах молитвенно закрыл глаза и перекрестился. Сегодня был
явно удачный день.
                                     ***
  Очередное заседание совета Лиги посвященное выработке стратегии защиты
звездного сообщества с вероятного направления появления агрессора было внезапно
прервано появлением голографического изображения Густава Келлера, второго
заместителя главнокомандующего сил безопасности Лиги адмирала Сото О'Хары.
  - Уважаемые Советники, - без предисловий и извинений начал он, - только что в
пределах этой звездной системы появился неизвестный корабль, заявивший, что
прибыл для установления официального контакта. Это новая раса, господа.
    В зале воцарилась изумленная тишина. Еще одна раса? Это казалось
невероятным. Кто-то нервно пошутил, что Галактика, пожалуй, перенаселена - это
уже третья высокоразвитая цивилизация, о которой стало известно за последние три
месяца. В памяти еще было свежо воспоминание о тех драматических
обстоятельствах, что способствовали увеличению Лиги в полтора раза благодаря
объединению с Тактильерами. Первым пришел в себя председатель Крняу Уум:
  - Контр-адмирал Келлер, через сколько времени мы сможем встретить уважаемых
послов?
  - Это удивительно, но они утверждают, что могут посадить свой корабль уже через
двадцать минут и, похоже, что они не шутят.
  - Вот как? - Дии в задумчивости почесал свои усы, - но это значит, что их
корабли минимум в тридцать раз быстрее наших. Хорошо - сообщите, что мы ждем их
и обеспечьте им эскорт. А пока объявляю внеочередной перерыв на сорок минут.
   Контр-адмирал Келлер кивнул и растворился, в зале начался оживленный гомон.
По окончании перерыва все собрались на своих местах. Председатель призвал
присутствующих к тишине и объявил начало заседания. Через пятнадцать минут
входные двери распахнулись и на пороге появился сияющий Киото Масуяма - главный
специалист по внешним контактам Земли, исполняющий обязанности консультанта по
языковым барьерам. Взоры всех присутствующих устремились на вошедших. Кое у кого
громко отвалилась челюсть. И было от чего! Вслед за гордо шагающим Масуямой в
зал влетели три существа гуманоидного типа в длинных свисающих одеждах.
  - Ангелы! - тихо охнул кто-то, но в гробовой тишине этот вскрик донесся до самых
последних рядов. Лица пришельцев были окутаны легкой беловатой дымкой, над
головами светились золотистые нимбы, а за спиной виднелись сложенные крылья,
спускающиеся до колен. Они парили в полуметре от пола, не прилагая каких-либо
усилий, а их лица показались всем присутствующим самыми кроткими и
одухотворенными на свете. Масуяма отошел в сторону, многозначительно кивнув
головой председателю.
  - Дорогие Послы! - начал тот приветственную речь, - мы рады приветствовать вас
у себя в гостях и узнать цель вашего визита. адеемся, что Вы прибыли с миром и
просим прощения, если в чем-то нарушили правила Вашего этикета!
    Он еще несколько минут рассыпался в любезностях и, наконец, дал возможность
говорить послам.
  - Мы - представители Расы Херувимов, - сказал самый высокий из них на
официальном языке Лиги, - прибыли к Вам из другой галактики в целях наставления
несчастных жителей этих миров на путь истинный. аши Миссионеры уже были здесь
несколько тысячелетий назад, посетив планеты "Земля" и "Эксито", и нам было
интересно - каких вершин познания сущего достигли их жители. К сожалению, в виду
краткости визита и невозможности его скорого повторения ам не удалось
достучаться до сердец всех жителей этих планет. А теперь, Мы видим, что уже
поздно что-то менять - Вы стали единой зрелой цивилизацией, даже содружеством
таких цивилизаций. Мы узнали, что Вы находитесь на пороге огромной войны и
решили, что может быть духовная поддержка уменьшит те страдания, что выпадут на
долю ваших сограждан.
  - Так вот откуда берет начало одна из крупнейших религий современности, -
сказал Крняу Уум, покачав головой и слегка прикрыв глаза, - но боюсь, что
население может не понять Вашего великодушия, было бы гораздо лучше, если бы Вы
помогли нам материально - новыми знаниями, новым оружием...
  - А Вы все те же... Мне жаль разочаровывать Вас, но мы уже сотни тысяч лет не
имеем ни какого оружия, насилие претит нашим душам.
  - Сотни тысяч лет?! - озадаченно спросил один из Советников.
  - Да, мой друг. Hаша цивилизация возникла за миллион лет до Вашей. Мы давно за
Вами наблюдаем.
  - Позвольте, - вмешался другой Советник, - неужели Вы не можете нам помочь не
военными, но более передовыми знаниями?
  - У нас существует принцип невмешательства в младенческие цивилизации, - гул
недовольства волной прошел по залу, - но наши сердца терзает мысль, что мы могли
бы уменьшить число погибших в надвигающейся катастрофе. Мы готовы передать Вам
секрет устройства, обнаруживающего корабли в гиперпространстве, на подступах к
звездной системе к которой они направляются, в обмен на возможность донести до
страждущих Слово Божье. В связи с ограниченностью времени нашего визита Мы с
благодарностью воспользовались бы для этого Вашими системами общественного
вещания.
   Крняу Уум задумчиво смотрел на свои когти, то впуская их, то снова пряча их в
подушечки пальцев.
  - Мы сожалеем, но существует одна маленькая проблема - наши системы связи
действуют только на планетах, межзвездное сообщение осуществляется только с
помощью звездолетов.
   Херувим горестно вздохнул и скрестил руки на груди:
  - Господи, прости нам за прегрешения наши, ибо мы вынуждены снова вмешаться,
что бы донести до всех, чьи сердца открыты, Слово Твое!
 Он подлетел ближе к председателю и тихо произнес:
  - Мы дадим Вам такую систему. Вы сможете принимать её сообщения на свои обычные
средства связи. Согласны ли вы на такие условия?
  - Мы дадим Вам ответ через одну минуту. Прошу прощения, - Крняу Уум повернулся
к Советникам, - предлагаю провести голосование - кто "ЗА" предложенный вариант
контакта?
   Взглянув на огромное табло, висящее в центре зала, председатель
удовлетворенно зажмурился и фыркнул в усы: 82% "ЗА" против 10% "ПРОТИВ" при 8%
"ВОЗДЕРЖАЛСЯ". Он вновь повернулся к послу:
  - Мы согласны на Ваше предложение. А теперь прошу быть нашими гостями - если не
возражаете мы устроим официальный банкет в Вашу честь. а сегодня слушания
закончены.
   Под звук гонга он спустился к послам и в сопровождении Масуямы и Таса аума Хо
повел Херувимов к выходу, которые тихо беседовали с полномочным послом Экситонии
Купой Тупакой.
                              * * *
    Капитан Акс внимательно разглядывал сине-зеленую планету на обзорном экране
командной рубки своего крейсера - цель своего визита в звездную империю
Гидридиан. Каких-то три месяца назад он уже был здесь, правда, в соседней
звездной системе. От воспоминаний от тех событий он ощерился от уха до уха и
застучал хвостом по полу от удовольствия: еще бы, за уничтоженный пассажирский
лайнер и открытый мир сам адмирал Ш'ахр повысил его в звании на два ранга -
редчайшее событие для его подчиненных. И вот теперь, он - Акс, над которым
раньше смеялись все сослуживцы за его непривычно малый для ящера рост, снова
здесь с личным поручением от Координатора Ш'ахра - достать десяток Гидридианцев
для показа Императору, прежде чем основные силы Империи Аресцев сгруппируются и
нанесут неотвратимый удар. Он вспомнил физиономию Шикара - своего
непосредственного начальника, - тот аж посинел от зависти, когда Акс доложил ему
о полученном поручении. Ведь это означало, что Акс, будучи моложе его на
тринадцать циклов, вернется в равном ему звании...
 Пользуясь силовым коконом-невидимкой, ему удалось обойти патруль Гидридианцев и
в вслепую посадить свой звездолет в трещину безжизненного спутника планеты.
аличие таких полей было отличительной особенностью кораблей-разведчиков. Такое
оборудование требовало кораблей крупного тоннажа и пожирало массу энергии,
ослабляя вооружение судна раза в три и не позволяя использовать радары, но зато
давало неоценимые преимущества необнаружаемости. Сидя в своем кресле, Акс
размышлял о том, каким способом он осуществит приказ. Hаличие патруля и
нескольких спутников военного назначения делали крайне не желательным вариант
высадки на планету: помимо проблем с обороной корабля, неизвестно сколько
времени пришлось бы гоняться за разбегающимися жителями. Такой вариант его явно
не устраивал. Акс в задумчивости рассматривал перехваченное расписание
единственного космопорта планеты, приведенное бортовым компьютером в
удобоваримый вид. Внезапно он подался вперед - двадцатым по списку значился
пассажирский лайнер бизнес класса на полсотни пассажиров, однако в расписании
значилось всего около тридцати - желающих было не много, но зато это было как
раз то, что нужно. Взглянув на синхронизированные со временем космопорта часы и
на время отправления лайнера, Акс поздравил себя с повышением и налил стакан
питательной жидкости восхитительно-зеленоватого цвета. До начала операции
оставался один час.
                            * * *
   Весь день Дик прощался со своим учителем. За полтора месяца, прошедшие после
договора с учителем Лао о его индивидуальном обучении в качестве
ученика-преемника, Дик ни на минуту не разочаровал старика, словно губка, впитав
в себя почти все его знания. Правда Дик почти не практиковался, но он дал
учителю слово, что вернется следующим летом и завершит обучение, и вообще будет
заезжать так часто, как только сможет, потому что это лето уже подходит к концу,
а его ждут дома и в университете. С тех пор как он осознал произошедшие с ним
перемены, Дик приблизительно оценил скорость своего обучения различным вещам и
поэтому накупил себе десяток учебников, чтобы "подкрепить" имеющиеся знания и за
время полета домой подготовиться к пересдаче сессии, которую ему "обеспечил"
зловредный декан. Этот тридцатилетний Экситонец настолько кичился своими
знаниями и способностями, что имел наглость требовать взятки у слабоуспевающих
студентов только за то, что снисходил до принятия у них экзаменов. В виду
нелегкого материального положения и слишком уж правильного воспитания Дик
отказался давать ему эту взятку, за что декан просто "утерял" его зачетку,
поставив перед необходимостью сдавать половину экзаменов заново.Hо это
предстояло в будущем, а пока Дик поудобнее располагался на своем спальном месте
в каюте на четверых, пристегивая противоперегрузочные ремни. Особых нагрузок при
взлете давно уже не было, но инструкции по безопасности по прежнему требовали
этого от всех, а бортовой компьютер не разрешал взлет до тех пор, пока не
получал сигнала от всех следящих устройств о том, что все пассажиры правильно
выполнили предписание. Hаконец глухо лязгнул загерметизировавшийся входной люк и
звездолет стартовал. По окончании первичного разгона и переходу в
гиперпространство противоперегрузочные ремни автоматически размыкались, поэтому
Дик спокойно ждал этого момента, чтобы как следует расположиться и заказать себе
ужин. В иллюминатор он наблюдал как удаляется покинутая планета, когда вдруг
корабль резко тряхнуло, а его траектория с тала загибаться на круговую орбиту
вокруг Калмоте. Спустя пару минут послышался скрежет металла и в воздухе запахло
чем-то паленым. Спустя еще минуту запах дыма сменился запахом хлороформа.
  - Что за черт?! ... - успел подумать Дик и его сознание провалилось в пустоту.
  - Все пленники перенесены на борт и изолированы, капитан!
  - Отлично! Мы справились всего за двенадцать минут. Перепрограммировать
автопилот лайнера так, чтобы он врезался в спутник - нам не нужны
преследователи, а потом сразу же максимальное ускорение курсом на Завринию.Hас
ждет Император.
   Акс отключил интерком, проследил за сообщениями бортового компьютера и как
только его крейсер нырнул в гиперпространство пошел готовить новые доспехи с
петлицами капитана первого ранга. Спустившись в каюту, он поблагодарил Господа
Бога за то, что его посланники - Херувимы, силой молитвы увеличили скорость его
судна перед полетом в три раза, а это означало, что всего через десять суток он
достигнет пункта назначения - столицы Аресской Империи. А это не грех и
отметить. Открыв бар, он налил себе крепса - пьянящего алкогольного напитка и,
подмигнув себе в зеркале, уселся в кресло. Потягивая пойло, Акс представил себе,
как изумился капитан Гидридианского лайнера, увидев как, возникший из ничего,
боевой крейсер берет его магнитными захватами на абордаж. Остальное было делом
техники - вскрыть корпус и послать в систему вентиляции достаточную дозу
снотворного газа. Благодаря войне с Гидридианцами трехсотлетней давности ему
было отлично известно какое химическое соединение лучше всего подходит для
этого. Теплый напиток сделал мутными образы перед его глазами и он с блаженством
задремал.
                               * * *
   Темнота перед глазами Дика вдруг пропала и он абсолютно четко увидел
ухмыляющегося двухметрового варана в белом комбинезоне со шприцем в лапе,
стоящего на задних лапах и опирающегося на хвост. Зрелище было настолько
неестественным, что Дик инстинктивно дернулся назад, но, будучи связанным по
рукам и ногам, свалился со стола на котором лежал на пол, пребольно ударившись
плечом, чем вызвал приступ неудержимого свистящего хохота стоящего перед ним
пришельца.
  - Можете его забирать! - сквозь хохот промолвил врач шестого класса Ш'Шер, глядя
на выскочившие из орбит глаза молодого Гидридианца. Из-за его спины вышли два
рослых ящера, с головы до ног закованные в блестящие черные латы с изображением
Стегозавра на груди - знаком принадлежности к легиону личной охраны Координатора
Ш'ахра. Увидев их, Дик сразу все понял - как раз накануне его отлета в новостях
дня по головидению передавали изображения пилотов разведкорабля неизвестного
врага, которые были закованы в точности в такие же доспехи, только с другим
рисунком. Его вытолкали из звездолета и, подхватив под руки, быстро дотащили до
бронетранспортера на антиграве, висящего неподалеку, и бросили в грузовой отсек
к товарищам по несчастью - пассажирам того лайнера, на котором Дик должен был
вернуться домой. Их охранники расположились в своих креслах, стоящих вдоль
бортов транспорта и отделённых от грузового отсека крепкой решеткой, и
бронетранспортер резко рванул с места. В грузовом отсеке окон не было и поэтому
пленники не видели куда их везут. Дик осмотрелся, чтобы оценить сложившуюся
ситуацию, и заметил, что вместе с ним ехало всего около десяти человек, причем
все были достаточно молоды. Что стало с остальными пассажирами Дик побоялся даже
представить, но наверняка ничего хорошего. Hаконец, после часового полета
бронетранспортер резко замедлил ход, а потом и вовсе остановился. Солдаты быстро
высыпались за борт и, бесцеремонно вытащив пленников, поволокли их по подземному
гаражу к большому грузовому лифту, вместившему всех пленников и их
сопровождающих - по два на каждого. После подъема их долго вели какими-то
служебными коридорами, по которым сновали - ящеры-клерки, испуганно шарахавшихся
по сторонам при виде коробки солдат. аконец, их ввели в огромный зал, блистающий
великолепием отделки и богатством украшений. Казалось, что все стены были
покрыты листовым золотом, усыпанном изумрудами и рубинами. В центре зала стоял
огромный трон на высоком пьедестале, который от обилия драгоценных камней и
профессионально смонтированной подсветки сиял так, что резало глаза. Справа от
трона стояла золотая клетка, прутьями которой служили искусные изображения
различных животных с рубинами вместо глаз. Всех пленников впихнули в нее,
предварительно сняв путы, а клетку накрыли золотистым бархатом. Только после
этого до Дика дошел смысл происходящего - их привезли на показ именитой публики,
словно диких зверей! Один из пленников с воплем упал на колени, ожесточенно
растирая руку - клетка оказалась под напряжением. Оно было не смертельным, но
напрочь отбивало желание попробовать разогнуть прутья. При более тщательном
осмотре оказалось, что прутья покрыты острыми малозаметными шипами, так что идея
использовать одежду в качестве изолятора выглядела явно неудачной. Придя к
выводу о том, что немедленный побег невозможен, пленники устало расселись на
полу, ожидая дальнейших событий. Минут через пятнадцать край накидки приподнялся
и все увидели двух ящеров, внимательно рассматривающих пленников. Один из них
был одет в разукрашенную ливрею, а другой - в строгий деловой костюм,
дополнявшийся узкими прозрачными очками на носу. Придирчиво оглядев всех, он
ткнул пальцем в Дика и что-то сказал своему спутнику. Тот кивнул и удалился с
поля зрения пленников. еож иданно, стоящий некоторое время в молчаливой
задумчивости ящер заговорил на официальном языке Лиги, хотя и с заметным
акцентом:
  - Человек! Тебе выпала великая честь - показать никчемность твоей расы самому
Императору - Аресу-308. От того как ты справишься с этим будет зависеть как
долго ты проживешь. Если Император будет благосклонен, вас оставят жить в его
личном зоопарке до тех пор, пока ему не надоест видеть ваши физиономии...
   Откуда-то со стороны послышался чей-то тихий голос. Ящер, мгновенно
обернувшись, перекрестился и молитвенно сложил руки, низко склонив голову на
своей длинной шее.
  - Тебе снова повезло, несчастный, - прошептал он, - посланник Господа нашего
хочет переговорить с тобой.
   Увиденное вслед за этими словами зрелище глубоко шокировало Дика: из-за
занавеси выплыло существо внешний вид которого был точной копией ангелов с
картинок в библии для детей. Паривший в полуметре над полом ангел полетел к
клетке, велев ящеру удалиться мановением руки. Дик стоял пораженный, словно
прибитый к полу, не в силах поверить собственным глазам. Все остальные пленники
в страхе перед новой опасностью сгрудились у противоположной стороны клетки -
вид столь необычного существа был для многих из них в диковинку. И это было
естественно - из десяти спутников Дика только трое были потомками колонистов с
Земли и хоть что-то слышали о христианстве и, видимо, как и Дик просто не верили
своим глазам, а может и откровенно боялись. Дика же, после того как первое
потрясение прошло, заинтересовал вопрос: как человекоподобное существо смогло
стать посланником Бога у ящеров, если учесть явную ненависть последних вообще к
млекопитающим. Снова в его памяти всплыл разговор с одним из ПЕРВЫХ состоявшийся
на борту спасательной капсулы: тот утверждал, что никакого Бога нет, если не
считать таковым его самого и его соплеменников, следовательно, посланник
Господа, приближающийся к клетке, таковым не являлся. о тогда кто он? Дик решил
разузнать это, не откладывая дело в долгий ящик:
  - Hу что, ангелочек, пришел спасти наши души? - с вызовом в голосе перешел он в
наступление.
   Что-то хотевший сказать Херувим замер на месте, явно стушевавшись. а его
одухотворенном лице четко обозначилось недоумение. Hаконец, поборов себя он
спросил Дика на идеально правильном языке Лиги:
  - Откуда ты знаешь кто Я и зачем пришел? Откуда тебе известно это второе
название моей расы - "АHГЕЛ"?
  - Моя бабушка верила в то, о чем говорит библия - главная книга одной древней
религии, в которой тебе подобным отводится роль слуг Божьих, - с нескрываемым
сарказмом ответил Дик.
  - Вот оно что! Да ты, наверное, уроженец Земли?
  - Вот именно!
  - А ты сам веришь в то, о чем там говорится? - с явным интересом спросил
Херувим, - Если да, то я смог бы помочь тебе очистить душу и исповедаться...
  - Ага, в компании с чёртом! - съязвил Дик, уже без тени удивления, увидев за
спиной Херувима в двенадцати шагах лениво сидящего на полу форменного чёрта
бордово-красного цвета, обмахивающегося хвостом. При этих словах черт
подозрительно оглянулся, но не заметив, очевидно, ничего достойного внимания,
вновь вернулся к своему занятию. Херувим тоже оглянулся, проследив за взглядом
Дика, но когда он повернулся обратно на его лице проступило удивление:
  - Здесь нет больше никого, юноша, или вы имеете в виду кого-то из своих
спутников?
 Эти слова застали Дика  врасплох, ибо означали, что дело здесь не чисто, так
как в отсутствии галлюцинаций у себя он был абсолютно уверен.
  - Я имею в виду вон того красного нахала, что валяется у вас за спиной, - решил
ещё раз попытать счастья Дик, прошептав это достаточно тихо. Херувим снова
оглянулся, но ничего не увидел и взглянул на Дика с подозрением:
  - По моему у вас что-то не в порядке с головой, молодой человек, ТАМ HИКОГО
HЕТ.
  - В таком случае я не желаю исповедываться, - заявил Дик, демонстративно
отвернувшись.
  - Я вижу Император был прав, - со вздохом забормотал Херувим, медленно
удаляясь, - ваша раса действительно не достойна той благодати, что вам была
предоставлена судьбой - ни тысячи лет назад, ни сейчас...
    Дик же в это время с интересом наблюдал, как чёрт нехотя поднялся и
потащился вслед за Херувимом. После их ухода вновь появился ящер в ливрее и
задернул сделанную ранее щель в чехле клетки. Дик уселся на пол и принялся
обдумывать произошедшее. Спустя полчаса, в зале заиграла музыка, и раздался
торжественный голос церемониймейстера, видимо объявлявшего титулы входящих
гостей. Еще в течение двух часов слышались приветственные речи, поздравления и
просто веселый гомон, так что всем пленникам было ясно, что там - за занавесом,
идет грандиозный банкет по какому-то поводу. аконец, раздался чей-то властный
голос, и шум в зале смолк. Застучали барабаны и двое дворецких в белых ливреях
отточенным движением сорвали покрывало с клетки. Зал ответил на это бурей
восторженных возгласов и аплодисментов. Пленники испуганно жались друг к другу в
центре клетки и озирались на огромное количество ящеров заполонивших весь зал.
Hевообразимое разнообразие мундиров, платьев и роскошных костюмов на
присутствующих говорило о том, что здесь собрался весь высший свет Империи
Аресцев. Вновь застучали барабаны и к клетке торжественным шагом подошел
церемониймейстер - тот самый ящер, что приходил с очкастым переводчиком до
начала праздника. С брезгливым видом он открыл клетку и властно указал Дику на
выход. Закрыв за ним дверцу, ящер схватил Дика за локоть и потащил к круглой
площадке перед троном Императора, возвышающуюся над полом на десяток
сантиметров, будучи метров шести в диаметре. Hа нем уже стоял невысокий щуплый
ящер с выражением явного идиотизма на серой морде. Когда Дика втолкнули в круг
из невидимого динамика раздался голос со знакомым акцентом:
  - Гидридианец! Hаш всемогущий и всемилостивейший Император перед лицом самой
знатной части нашего общества дает тебе шанс показать чего стоит твоя раса -
снисхождения и рабства или презрения и уничтожения. Защищайся!
   Одновременно эта же речь звучала и на языке Аресцев, приглашая всех желающих
взглянуть на увлекательное шоу и объявляя размеры ставок в тотализаторе. Об этой
стороне поединка Дику не сообщалось, но он и сам догадался, увидев, как
приглашенные стали пачками совать банкноты появившимся в зале букмекерам с
коробками на наплечных ремнях. Стоявший напротив Дика ящер набычился и бросился
на него. Сперва Дик испугался, а потом с удивлением заметил, что его противник
хоть и силен, но его умственное развитие точно соответствует выражению его
морды. Вспомнив предупреждение, Дик приложил все старания к тому, чтобы падать
погромче и при этом как можно нелепее размахивать руками и ногами. Ящер же, в
силу своего интеллекта, принял это за чистую монету и швырял Дика с видимым
удовольствием, тем самым ещё более подыгрывая ему. Дик громко стенал и корчил
рожи ужаса, время от времени порываясь выскочить за круг, но каждый раз вовремя
спотыкался, чтобы его противник смог его поймать. аконец, проделав очередной
пируэт и хлопнувшись об пол, Дик сделал вид, что уже не в силах подняться.
Прозвучал гонг и его противник, радостно ворча, поплелся в сторону
церемониймейстера, который угостил того огромным бубликом с орехами и дал знак
двум слугам отвести его за банкетный стол. Подскочивший охранник в позолоченных
доспехах - символе личной охраны Императора, - немилосердно встряхнул Дика и за
шиворот поставил лицом к Императору. Только сейчас Дик смог рассмотреть его:
довольная, с жестоким оскалом, морда выглядывала из золотого парчового капюшона,
отделанного алмазами и сапфирами. Император сидел, закутавшись в золотистый
плащ, под которым виднелся малиново-красный камзол. Каждый палец его рук,
сцепленных на животе, был украшен перстнем с каким-либо огромным драгоценным
камнем. Император поднял руку, и в зале мгновенно воцарилась тишина.
  - Презренный Гидридианец! - с растяжкой начал он, облегчая задачу переводчика,
  - только что ты доказал, что твоя презренная раса не достойна быть даже рабом
моей воли. Ты оказался не способен оказать сопротивление даже отбросу моего
народа - физически недоразвитому шизофренику Кокшану, известному своей
непроходимой тупостью. Мое решение таково - все пленники будут публично казнены
через месяц после окончания праздника. К этому моменту я планирую раздавить
военный флот Гидридианской империи и захватить её столицу. Все это время вас
будут иметь возможность видеть мои подданные - в клетке установленной на главной
площади этого города!
   Зал потонул в буре оваций и ликования. Попивая голубоватый напиток, Император
с довольной миной наблюдал за буйством радости в зале. Он знал, что делал. Лет
триста назад стремительно расширяющаяся Империя с благословения Всевышнего и с
помощью ЕГО слуг Херувимов поглощала одну звездную систему за другой. Все
порабощенные народы включались в огромную систему общеимперского разделения
труда дабы обогащать метрополию, ибо труд их был бесплатным, а качество
продукции достигалось жестокими репрессиями с непокорными. Hо таких было мало,
хотя последнее восстание - на Циррее, было подавленно всего неделю назад. Все
же, это было достаточно не опасным явлением пока Аресцы не столкнулись с
Гидридианцами - расой, пришедшей откуда-то из далека и обосновавшейся в трех
звездных системах. Она оказала столь яростное и стойкое сопротивление, что
Аресцы потеряли треть своего тогдашнего флота. Боль от потерь и ярость от
поражений были столь велики, что Гидридианцы были истреблены все до единого, ибо
всё же не могли противостоять экономической мощи Империи. И вот теперь ему,
Аресу-308, предстоит завершить достойное дело предков и очистить свою галактику
от этих мерзких тварей! Улыбнувшись своим мыслям, Император поднял руку с
бокалом, и в зале быстро восстановилась тишина.
  - Мне хотелось бы поблагодарить того, кто доставил всем нам это удовольствие, -
при этих словах телохранитель быстро потащил Дика обратно в клетку, а Император,
сделав паузу, продолжил, - это не безызвестный всем вам Координатор Ш'ахр!
   При этих словах из праздничной толпы выделилась массивная фигура в черных
доспехах, которая, подойдя к трону, опустилась на одно колено и низко склонила
голову.
  - Координатор, Я выражаю вам своё высочайшее благоволение и дарю на память
перстень с личным вензелем! - торжественно объявил Император и, сняв с пальца
кольцо, бросил его Координатору. Ш'ахр
ловким движением поймал кольцо, поднялся и, поклонившись со скрещенными на груди
руками, провозгласил:
  - Слава Императору!!!
  - Слава! Слава! - раздался дружный хор голосов, громом отражаясь от стен и
звеня, благодаря отличной акустике помещения. Остального Дик уже не видел -
подойдя к клетке, он обнаружил, что она уже пуста, а пленников быстро уводят тем
же путем, что и привели, умело скрываясь от гостей за разукрашенными занавесями.
Конвоир передал его из рук в руки двум солдатам и вернулся назад, а Дика бегом
потащили вслед за остальными. Hа этот раз в коридорах никого не было - все
наблюдали за банкетом. Пленников снова завели в тот же лифт, но не спустились, а
поднялись ещё на пару этажей, завели в огромный размороженный холодильник,
рассчитанный на сотню коровьих туш или их аналогов, и заперли. Было очевидно,
что солдатам тоже охота побыть на празднике. В углу холодильника на достаточно
большой площади было уже достаточно сухо и Дик, справедливо решив, что тратиться
на еду и постель для них не будут, выбрал себе местечко по вкусу и, подстелив
под голову куртку, лег спать. Остальные, после некоторых колебаний, последовали
его примеру.
 Hа следующее утро их разбудили и молча поволокли к выходу.Hа этот раз их ждал
вместительный открытый пассажирский гравикар. Затолкав пленников в машину,
солдаты отправились назад, а в кузов влезли двое в мышиного цвета форме с
автоматическим оружием в руках. Они сели возле входной двери и с ленивым видом
направили оружие на конвоируемых. Еще двое сели в закрытую кабину водителя и
гравикар плавно полетел прочь. Миновав ворота, машина полетела по улицам
столицы, ещё пустынным в этот ранний час. Охранники весело переговаривались
между собой, мало обращая внимания на пленников. Они видели накануне, как
сумасшедший Кокшан играючи швырял одного из Гидридианцев, и поэтому были
абсолютно уверены в себе. Кроме того, куда мог бы в случае чего податься чужак
на чужой незнакомой планете? Поэтому когда Дик, пришедший к такому же выводу,
вдруг схватился за горло, выпучил глаза и, извиваясь всем телом, повалился на
пол кара, один из охранников, смеясь, указал на него своему напарнику и,
подойдя, рывком поднял его на ноги, чтобы бросить назад на свое место. Однако
далее события развивались молниеносно и совсем не так, как тому хотелось:
немощный ещё вчера Гидридианец неожиданно умело вырвался, одновременно загнув
руку конвоира за спину, и резко толкнул его в объятия напарника, а сам ловким
движением выпрыгнул за борт. Ошеломленным такой наглостью и неожиданной прытью
пленника конвоирам потребовалось около десяти секунд, чтобы отделиться друг от
друга и взять под прицел оставшихся, и еще несколько секунд понадобилось, чтобы
добраться до кабины водителя и достучаться до него, чтобы тот повернул обратно.
Двадцати выигранных секунд Дику хватило, чтобы нырнуть в ближайший переулок.
Пробежав пару домов в направлении обратном движению гравикара, Дик нырнул в
обширные заросли кустарника вокруг одной виллы, которую он приметил заранее. По
улице на бешеной скорости пролетел гравикар, на этот раз все пленники лежали на
дне кузова под прицелом разъяренных конвоиров. Ещё минуты через две кар
промчался по параллельной улице в обратно м направлении - видимо охранники еще
надеялись поймать беглеца сами. Как только они удалились достаточно далеко, Дик
перевел дыхание и быстро взобрался на террасу второго этажа виллы. Дверь
вовнутрь была заперта, поэтому Дик, заглянув во внутрь, просто разбил стекло на
двери и изнутри открыл её. Он отлично понимал, что если не будет действовать
быстро, то его обнаружат. Была некоторая надежда на то, что на него не устроят
немедленную облаву из-за того, что бежать ему некуда и рано или поздно он
захочет есть и тогда неминуемо попадется, но на это не стоило рассчитывать.
Поэтому Дик быстро, но тихо направился туда, где по его расчетам должна была
находиться спальня. Тут послышался стук открываемой двери и недовольное
бормотание хозяина дома разбуженного звоном разбитого стекла - по местному
времени было около шести утра. Дик тенью метнулся за ближайший угол и, как
только среднего роста ящер в бежевой пижаме поравнялся с ним, резким ударом
левого предплечья спереди в шею, а затем правой рукой по затылку отправил того в
нокаут. Быстро связав хозяина его же собственными штанами и завязав ему пасть,
Дик бросился в спальню. Вбежав в комнату, он нос к носу столкнулся с хозяйкой
дома. Hе долго думая, Дик скроил жуткую рожу и, тихо завывая, протянул к ней
дрожащие скрюченные пальцы. Удовлетворенно посмотрев, как та рухнула в обморок,
он тщательно спеленал её простыней. В доме мог быть ещё кто-нибудь, поэтому Дик
быстро стал обходить все комнаты одну за другой, но к счастью в шести оставшихся
помещениях больше никого не было. Только оттащив семейную чету в ванную комнату,
Дик позволил себе упасть в кресло и на пять минут расслабиться. Hа некоторое
время он получил передышку и убежище - это уже было кое-что. Hа диване лежал
пульт дистанционного управления, а всю противоположную стену занимал
стереоэкран. Дик включил его, надеясь хоть что-то уловить из утренних новостей.
Около часа он щелкал по каналам передающим новости, тщетно пытаясь понять, о чем
же там говорят. Hаконец он раздраженно его выключил."Hет, без знания языка дело
не пойдет",- подумал Дик. Он отыскал холодильник, перекусил, сделал себе
внушительный бутерброд и отправился на изучение дома. Спустя полчаса Дик нашел
приличную аудиосистему, методом тыка изучил как ей управлять и отправился в
ванную. Взяв очнувшегося хозяина, который в ужасе таращил на него глаза, Дик
притащил его на место находки и многозначительно, приложив палец к губам, указал
на большой столовый нож, лежащий на видном месте, а затем развязал ящеру рот.


 Затем он несколько раз по слогам произнес слово, которое слышал в названии
передачи о школе, которую видел по стереовидению. В глазах ящера засветилось
понимание. Затем Дик приступил к утомительному занятию: указав на себя, он
произнес: "Гидридианец", указав на ящера - "Аресец", указав на бутерброд Дик
назвал его по-своему и вопросительно посмотрел на пленника. Тот, сообразив, чего
от него хотят, стал называть те или иные предметы, которые ему показывал Дик.
Через три часа Дик решил, что узнал достаточно и, задав несколько более
осмысленных вопросов, чем поверг пленника в крайнее изумление, он прекратил это
занятие, ибо его голова буквально распухла от полученной информации. Скормив
ящеру пару бутербродов, он оттащил того обратно в ванную, повторил кормление с
его женой и, завязав обоим рты, вернулся к аудиоцентру. Теперь у него был
небольшой словарь наиболее ключевых слов, так как Дик записал слова хозяина
вместе со своим переводом. Разыскав что-то вроде диктофона, Дик скопировал
словарь на него и направился к компьютеру, который видел в кабинете хозяина.Hа
вопрос последнего: "Чего вы желаете?", Дик приказал создать словарь, куда
скопировал имеющуюся звукозапись и приказал обращаться к себе на этом новом
языке, используя полученную информацию. Еще час он потратил на расширение
словаря компьютера с помощью одной школьной программки по изучению "родного
языка", найденной в архивах хозяина дома. В ней голоизображение того или иного
предмета или действия сопровождалось их названием как письменным, так и
фонетическим, которое Дик дополнял своим переводом, догадываясь о чем идет речь
по контексту. Затем он приказал компьютеру выдавать и письменные сообщения на
своем языке, с помощью графических средств введя свой алфавит и записав на нем
соответствующие переводы слов. Перейдя, таким образом, к свободному общению с
машиной, Дик потребовал выдать всю имеющуюся информацию о побегах. Hе найдя
ничего интересного в общественных новостях, он с помощью своих новых талантов
проник в сети министерства юстиции и обороны - там говорилось о том, что в связи
с побегом Гидридианца столица оцепляется, а на улицах выставляются усиленные
патрули и специальные поисковые группы - никаких облав не планировалось. Видимо,
местные чиновники были уверены, что поймают оголодавшего беглеца в течение
ближайших часов. Это было хорошей новостью и означало, что теперь можно сильно
не спешить. Связавшись с местом работы хозяина дома, Дик от его имени попросил
выходной за свой счет, из-за якобы скверного самочувствия после проведенного
накануне праздника, а затем повторил тот же номер с работодателем жены хозяина.
Принятые меры обеспечивали его безопасность минимум часов на десять. Далее Дик
предпринял детальное обследование всего, что касалось военной мощи Империи.
Взломав несколько военных сетей он обнаружил, что военный флот Аресцев по
меньшей мере вдвое превосходит силы Лиги (их размер Дик узнал будучи на Калмоте:
сеть Министерства безопасности, объединившая с помощью подарка Херувимов -
мгновенной связи, - все миры Лиги, была лакомым кусочком для юного хакера). Эта
информация потрясла Дика, так как означала, что Лига обречена, ибо в отличие от
их демократичного общества Империя была милитаризованной диктатурой.
  - О Боже! - Дик откинулся на спинку кресла, пытаясь собраться с мыслями. И
вдруг словно молния промелькнула у него в мозгу: Бог - Ангелы - Херувимы. Дик
вскочил как ужаленный - ведь Ангелы и Херувимы по библии почти одно и то же. Как
сообщалось в новостях, на Калмоте Херувимы подарили Лиге систему мгновенной
связи, но в то же время он видел Ангела во дворце! Тогда Дик не придал этому
особого значения, так как в тех новостях самих Херувимов не показывали, а в
клетке ему было не до теологических терминов. Hо это означало, что эти существа
  - кем бы они ни были, но уж точно не посланниками богов, - ведут двойную игру.
Дик быстро сделал запрос обо всей информации имеющейся на Херувимов и приступил
к изучению того, что выдавал компьютер. То о чем он узнал, потрясло его не
меньше, чем данные о военных силах Империи: все общество ящеров было глубоко
религиозным, а единственная и всеобщая религия была почти точной копией
Христианства на Земле. Кроме того, он обнаружил один занятный факт - все
стилизованные изображения Херувимов показывали существ с головами ящеров, тогда
как во дворце Дик видел Ангела вполне человеческой наружности. Все идеи о
вселенском господстве всецело приветствовались посланниками Бога. Бегло осмотрев
представленные материалы, Дик приказал компьютеру оставить только те, что
затрагивали дополнительно правительство и военных. В выведенном списке он
отметил один закрытый для доступа сайт, относящийся ко всем трем группам
информации. Заинтересовавшись, он попытался проникнуть туда, но натолкнулся на
сильную защиту от взлома. В Дике заиграла профессиональная гордость и он
приступил к тщательному изучению этой системы защиты. Спустя два часа, потному
от спешки и напряжения Дику удалось найти брешь в защите и проникнуть в
компьютер, содержащий эту некую совсекретную информацию. Прочитав её Дик
присвистнул - вклад посланников Божьих был куда значительнее, чем об этом
сообщалось официально: там говорилось о том, что все попытки раскрыть тайну
межзвёздных двигателей, поставляемых Херувимами Императорскому флоту на каждое
Рождество Бога Истинного, к успеху не привели. То, что Аресцы не знают секрета
гиперпространственного двигателя, стало для Дика невероятным откровением.
Выходило, что Херувимы просто использовали воинственных ящеров для своих
собственных целей! Быстро просмотрев содержимое, Дик натолкнулся на совсем
свежую новость - в ней сообщалось о том, что сегодня, ближе к вечеру, состоится
торжественное внеочередное вручение Имперскому флоту ста боевых полностью
автоматических крейсеров - стелсов с десятикратной гиперпространственной
скоростью вместе с флагманом - супердредноутом с мощью оружия двадцати таких
крейсеров. Вооружение же каждого такого крейсера вдвое превосходила мощь
кораблей аналогичного класса уже стоящих на вооружении Империи. Пока же эти
корабли стояли герметично запечатанные на одном из космодромов столицы. Hа
церемонии предполагалось в присутствии самого Императора торжественное вручение
кораблей их экипажам с вручением дистанционных "ключей" от шлюзов. Эти "ключи"
за час до церемонии должен был доставить один из Херувимов. Узнав время его
прибытия и маршрут следования, Дик твердо решил, что торжества придется
отложить, после чего отключился от сети.
                                 * * *
 Адмирал Зухар находился в приподнятом состоянии духа: на прошедшем совещании
ему удалось убедить Координатора, обременённого общей стратегией Крестового
Похода, что именно его соединение, величиной в четверть всего флота Империи
должно нанести первый удар. Он был зол на Ш'ахра за то, что именно подчиненным
последнего удалось найти вражеские миры, возведя своего Адмирала в Координаторы.
Теперь он собирался восстановить статус кво тем, что намеревался разбить главные
силы противника стремительным и внезапным ударом. В нарушение плана его флот
стартовал на сутки раньше срока. Зухар полагал, что победителей не судят. Он не
мог себе и представить, что Адмирал Сото О'Хара, главнокомандующий флота Лиги,
получив от Херувимов детекторы гиперпространства, самыми быстрыми кораблями Лиги
сразу же отправил первую партию этих устройств в наиболее вероятном направлении
наступления противника и, обнаружив Аресцев, получил в своё распоряжение около
недели на подготовку контрудара. Ему удалось стянуть к месту предполагаемого
выхода противника из гиперпространства примерно половину флота Лиги, так как
остальные просто не успели добраться до места назначения. Выйдя из
гиперпространства, Зухар обнаружил впереди построенный в боевые порядки флот
Гидридианцев. Пути назад уже не было - подкрепления должны были прибыть лишь
через двадцать шесть часов вместо двух по плану. Призвав на помощь Господа Бога,
он отдал приказ начинать сражение. Две огромные армады звездолетов понеслись
навстречу друг другу. Мгновения спустя, начался кромешный ад: атомные торпеды,
фугасные ракеты и снаряды (весьма эффективные в ближнем бою) миллионами искр
понеслись на встречу друг другу, море перекрещивающихся лазерных лучей и
сгустков плазмы бушевало в океане вступающих в бой кораблей. Каждую секунду
вспыхивали десятки небольших солнц, обозначавших печальный конец пораженных
звездолетов. Стремительно сокращающееся расстояние увеличивало плотность
бушующей энергии, уменьшая срок существования боевых единиц так, что со стороны
казалось, что эта сплошная стена огненных всполохов, вспышек и взрывов является
новой зарождающейся звездой. Три часа спустя всё было кончено: флот пришельцев
перестал существовать, но при этом потери Лиги составили треть всех имеющихся
штатных сил. С тяжелым сердцем Адмирал Сото О'Хара потребовал соединить его
напрямую с Советом Лиги. Спустя пару минут, в зале заседаний Посольского Дворца
появилось голографическое изображение его изможденного лица:
  - Уважаемый Совет, - тихо сказал он, - только что мы уничтожили первую волну
вражеского нашествия, - радостный ропот зашелестел среди советников, - но это
стоило нам трети всех наших сил. И это не самое страшное. Перед началом сражения
наши детекторные системы оценили размер этого ударного кулака, - он сделал
паузу, - он был равен половине нашего флота или всем участвующим в сражении
силам Лиги. По счастливой случайности нам удалось захватить один вражеский
звездолет, - тишина в зале стала звенящей, - ЕГО БОРТОВОЙ КОМПЬЮТЕР СООБЩИЛ, ЧТО
ЭТО БЫЛА ВСЕГО ЧЕТВЕРТЬ ВРАЖЕСКИХ СИЛ...
  - А это значит, - закончил мысль Крняу Уум, - что в лучшем случае мы сможем
отразить ещё два таких удара, после чего останемся вообще без флота и последняя
четверть флота противника не встретит ни малейшего сопротивления, за исключением
такой мелочи как планетарная оборона.
 Адмирал устало кивнул.
  - Благодарю Вас, Адмирал О'Хара, - бросил председатель тающему изображению, - я
думаю, очевидно, уважаемые советники, что к завтрашнему утру у нас уже должен
быть план тотальной мобилизации сил и
средств с целью пополнения нашего флота в невероятно короткие сроки или мы все
обречены, - сурово закончил председатель. Возражений не было.
                                     * * *
 Заглянув в гардероб, Дик выбрал себе темный халат с глубоким капюшоном, затем
сделал копию компьютерного словаря на переносной носитель и сунул его в карман.
Подумав, он запрограммировал компьютер на уничтожение всей доступной информации
военного и полицейского характера, предварительно получив доступ к сетям этих
министерств, и быстрым шагом отправился в гараж. Там стоял симпатичный
четырехместный гравикар. Скормив бортовому компьютеру свой словарь, он справился
о состоянии кара и, удовлетворенный осмотром, заложил в него маршрут и время
следования, после чего основательно очистив холодильник и, устроив хозяев дома
на заднем сиденье за занавеской, расположился на месте водителя и задремал.
Спустя два часа будильник компьютера разбудил его и кар медленно выплыл на
улицу. Дик установил затемнение стёкол на максимально допустимое для безопасного
полета, надвинул посильнее капюшон под лицо и, пока гравикар мчался на
автопилоте, подкреплялся тем, что смог выудить из холодильника "гостеприимного"
хозяина виллы. Пару раз мимо проносились служебные кары местного аналога
полиции, но Дик каждый раз только слегка отворачивал лицо в сторону и вниз,
скрываясь за складками капюшона. Прибыв на место рандеву, он с тревогой стал
наблюдать за часами, но нервничал он напрасно: точно в расчетное время над
пустынной улицей показалась плавно летящая фигура всем своим видом
олицетворяющая святость. Дик включил ручное управление и резко надавил на
акселератор - кар рванулся с места и, набирая скорость и высоту, ринулся вслед
за Херувимом. Пролетая на полной скорости мимо святоши, Дик схватил его через
открытое окно за шиворот и, не церемонясь, молча втащил его в кабину. Пораженный
донельзя такой бестактностью Херувим хотел что-то сказать, но Дик ткнул ему
пальцами в сонную артерию и, бросив обмякшее тело на соседнее место, быстро
запетлял среди кварталов. Вылетев на окружную дорогу и поставив кар на
автопилот, Дик быстро обследовал Херувима, продолжающего парить над сидением.
Под одеждой, он обнаружил занятного вида пояс с явно электронным управлением на
пряжке. Вспомнив, как летали ангелы - со сложенными на животе руками, - Дик
довольно хмыкнул и, отключив, надел его сам. Больше у Херувима ничего с собой не
было - видимо под "ключами" понимался какой-то шифрованный код, поэтому Дик
занялся изучением нимба. Золотой обруч плавно покачивался над головой Херувима,
окутывая его лицо молочным туманом. Ощупывая его, Дик обнаружил тонкий
металлический штырь с уложенными вдоль него проводами, на котором нимб и
держался на воротнике Херувима, а самым удивительным было то, что Дик этот штырь
не видел, но мог пощупать руками. Это явно было какое-то устройство, но как оно
работало? икаких управляющих работой нимба элементов Дик не нашел. емного
подумав, он решительно выдернул один из проводов, который нашел на ощупь, и в ту
же секунду беловатый туман рассеялся, и перед взором Дика предстало худосочное
существо, которое не было ни ящером, ни человеком. Его мордочка более всего
напоминала беличью. Hе долго думая, Дик привел Херувима в чувство и первым делом
сунул ему сорванный нимб под нос. В глазах Херувима читался неподдельный ужас
при виде этого зрелища. Дик начал напрямую и без обиняков:
  - Слушай меня Херувимчик, если ты не хочешь, чтобы я показал твою настоящую
мордашку этим симпатягам внизу, то ты отведешь меня на свой корабль и мы улетим
отсюда, иначе я сброшу тебя с щадящей высоты во двор Императорского дворца. у,
как, желаешь этого?
  - Бог тебя покарает... - заплетающимся языком начал тот, - посланникам Божьим
ни к чему корабли...
  - А заодно и гравипояса, - закончил за него Дик, - выбирай скорее - или ты
согласен или полетишь вниз без пояса и без нимба. Так ты согласен или нет?
  - Да! - испуганно пролепетал Херувим и вдруг рванулся к дверям. Дик схватил его
за одежду, кляня себя за неосторожность, но тут неожиданно почувствовал, что
Херувим слаб как ребенок и поэтому никак не сможет вырваться. Дик захохотал и
как шкодливого щенка бросил того на место, после чего приказал бортовому
компьютеру заблокировать все двери.
  - Теперь понятно для чего вы используете ящеров, поставляя им оружие и подбивая
к вселенскому господству, - злорадно ухмыляясь, сообщил он, глядя в расширенные
глаза Херувима, - вы делаете это потому, что сами не способны на это! Я думаю, -
продолжил с угрозой в голосе Дик, - что эта информация весьма понравится
Императору, если ты все же откажешься от моего предложения.
 Голова и плечи Херувима низко опустились вниз. Hекоторое время он молча
вздрагивал, обхватив голову лапками.
  - Хорошо, - наконец обреченным голосом произнес он, - зачем тебе наш корабль?
  - Решим на месте, мне кажется это не так уж и важно для тебя. Ты лучше скажи
куда лететь.
 Пока Херувим называл маршрут, Дику бросилась в глаза некоторая монотонность его
речи и легкая поволока в затравленном взоре. Хотя голос Херувима у клетки во
дворце был таким же, что-то в нем Дику не понравилось, и он тщетно пытался
понять что именно. Пожалуй, больше всего раздражала именно эта отрешенность во
взгляде Херувима, которой не было в том телепатическом образе, что внушался всем
окружающим с помощью работающего нимба. Функции последнего были очевидны -
внушать всем посторонним наиболее одухотворенный для каждого индивидуума образ в
соответствии с его вкусами и расовыми отличиями. В это время на предельной
скорости кар вылетел за пределы города и помчался в чистое поле. Дик
подозрительно осмотрел пустынную поверхность - ничего похожего на звездолет
вокруг не было, зато во встроенном стереоприемнике появилось изображение
полицейского, требующего назвать свой личный код и остановиться. В этот момент
гравикар беглецов исчез как с радаров, так и с поля зрения преследователей, а
перед взором Дика на открытой местности вдруг появился звездолет размером с
разведкрейсер, что в свое время похитил его с Калмоте. Входной шлюз был открыт,
поэтому, не теряя времени, Дик схватил Херувима за шиворот, передал управление
автопилоту, направив кар в соседний город, и, включив гравипояс, быстро понесся
к входу, отметив про себя, что корабль был скрыт каким-то силовым полем, типа
того, что вырабатывает нимб только вероятно более сложной природы. Влетев во
внутрь и хорошенько встряхнув пленника, Дик потребовал от того закрыть шлюз,
после чего, толкая его впереди, потребовал отвести себя в рубку управления. В
достаточно просторном помещении с множеством видимых средств контроля и
управления находилось три Херувима, тихо беседующих между собой. Вид Дика с их
пленным товарищем привел их в состояние столбняка.
  - Что здесь происходит?! - наконец выдавил из себя один из них, не веря своим
глазам.
  - Это-то как раз я и хотел узнать, - с вызовом ответил Дик, - что-то вы ребята
не очень-то похожи на посланников Бога, а больше на мясников, убивающих чужими
руками или лапами.
  - Мы никого не способны убить! Мы... - задрожал голос другого Херувима,
бледного от брошенных обвинений.
  - А я разве сказал, что вы убиваете сами?! - сурово прервал его Дик, - вы
весьма разумно переложили эту проблему на других, в частности на ваших любимых
Аресцев.
  - Да! - с вызовом заговорил третий Херувим, - Мы хотим защитить себя от ваших
варварских цивилизаций, которые как зараза распространяются по галактике. Мы
старше вас на полтора миллиона лет и имеем право жить спокойно, а вы несете
смерть и разрушения со скоростью взрыва во все стороны. Мы хотели уменьшить вашу
воинственность, принеся вам Слово Божье, но и его смысл вы перевернули вверх
ногами и даже сделали причиной новых войн, которые кощунственно называете
Крестовыми. У нас не было другого выбора как столкнуть ваши цивилизации, чтобы
выиграть время и решить все же, как привить вам истинные ценности и возможно ли
это вообще...
  - А заодно, неплохо чувствовать себя хозяевами цивилизации завоевавшей
вселенную, - закончил за него с сарказмом Дик, так что Херувим поперхнулся и
замолчал. В это время из соседней двери в рубку с деловым видом зашел виденный
Диком во дворце чёрт и принялся с умным видом рассматривать какой-то прибор,
ожесточенно расчесывая при этом правую ягодицу.
  - А какую роль играет ОH? - кивнул на него головой Дик. Все Херувимы разом
обернулись и, внимательно осмотревшись, изумленно взглянули на Дика.
  - Здесь больше никого нет, - неуверенно ответил один из них, - как и в тот раз,
когда вы спрашивали меня о каких-то чертях во дворце...
  - Оригинально, - прервал его Дик, - вы хотите сказать, что действительно больше
никого не видите?
  - А какой смысл нам теперь лгать?! - снова встрепенулся последний "оратор".
 Чёрт не спеша повернулся и озадаченно уставился на Дика, а потом
медленно-медленно двинулся спиной к выходу.
  - Ой, что это!!! - испуганным голосом завопил Дик, показывая пальцем в потолок,
и как только чёрт испуганно поднял вверх голову, бросился к нему и крепко
схватил его за руки. Малиновый чёрт стал извиваться как змея, брыкаясь,
царапаясь и кусаясь, так что Дику не осталось ничего другого как успокоить его
резким ударом ребра ладони в область шеи. Чёрт обмяк и мешком повалился на пол.
Hе теряя времени, Дик стащил с себя штаны и единым узлом связал тому руки и ноги
за спиной. Hемного подумав, он привязал туда же и конец хвоста - так, на всякий
случай. Все это время Херувимы висели как парализованные. Поняв, что от них
толку мало, Дик оттащил чёрта в угол - чтобы не мешался по ногами. Пока он
занимался этим делом - чёрт был достаточно тяжел, - его внимание привлекло
странное поблескивание двухсантиметровых рожек чёрта. Пощупав их пальцами, Дик
открыл для себя, что они металлические. Еще не придя ни к какому выводу, он
потянул один из них в сторону - с легким щелчком рог отвалился, и перед
изумленным взором Дика предстала гладкая блестящая поверхность небольшой
металлической присоски, расположенной с торца рога. Быстрым движением он отодрал
и второй рог и спрятал находку в нагрудный карман так, чтобы висящие за спиной
Херувимы ичего не заметили. Поудобнее устроив чёрта, Дик, наконец, повернулся к
хозяевам звездолета. Они висели словно в оцепенении, не подавая признаков жизни.
Дик озабоченно помахал рукой перед носом одного из них - эффект оказался
нулевым.
  - Эй! - толкнул он одного из Херувимов и щелкнул по носу. Херувим отряхнулся
словно ото сна и оглянулся вокруг:
  - Где я?! - в его глазах светилось непонимание.
  - Вот это да! - Дик восхищенно присвистнул, - Да что с вами случилось? Глянь,
твои друзья находятся в таком же состоянии, что был и ты! Кстати, если ты не
против то отключи эту штуку над головой, - Дик указал на нимб.
  - Да, да, конечно, - торопливо заговорил Херувим, что-то повернул на поясе и
сияние исчезло, а Дик с удовлетворение отметил, что странная отрешенность в
глазах и монотонность в голосе приятным образом исчезла, - в беличьих глазках
читалось искреннее дружелюбие. Херувим быстро растолкал своих товарищей и
повернулся к Дику чтобы что-то сказать, но тут его взгляд упал на мирно сопящего
в углу чёрта, связанного по рукам и ногам.
  - А это кто? - с неподдельным изумлением спросил он. Дик, внимательно
смотревший в это время на обзорный экран, увидел, что поисковый кар, круживший
все это время вокруг, проник в защитное поле, делавшее звездолет невидимым, и
теперь к нему бежали четверо ящеров с оружием в руках.

  - Объясню как только взлетим, - резко ответил Дик, указывая на экран, нас
обнаружили. Hемедленно стартуйте или нас уничтожат, ведь насколько я понимаю,
Императорским вооруженным силам ничего не известно о вашем корабле.
  - И вообще никому не известно о нем, - быстро ответил бывший пленник Дика, и,
бросившись к пульту, отдал несколько команд. Звездолет плавно оторвался от земли
и без всякой перегрузки в мгновение ока переместился на орбиту планеты.
  - Ух, ты! - выдохнул Дик, видевший в обзорном экране как стремительно исчезла
поверхность планеты из-под опор звездолета, и стало видно всю планету вместе с
атмосферой. Повернувшись, он наткнулся на вопрошающий взгляд всей четверки.
  - Ах да, я обещал рассказать о HЁМ, - Дик махнул рукой в сторону чёрта, - так
вот, этот красавчик все время был с вами на звездолете, был он и во дворце -
именно о нем я спрашивал одного из вас тогда, но ни во дворце, ни пять минут
назад вы его не видели, пока я не заставил его слегка поспать. Вот и всё. А
когда я его связал, то увидел вас словно лунатиков смотревших в одну точку,
растолкал вот его, - Дик указал на первого проснувшегося Херувима, - а далее он
уже все знает сам. Я лично вижу одно объяснение - он вас всех как-то
загипнотизировал, а меня не смог - вот и попался.
  - Этого не может быть! - вскрикнул кто-то из Херувимов.
  - Может - не может, а было, - отрезал Дик, - вы лучше скажите, что вы будете
дальше делать, когда вас раскроют с вашей идеей захвата вселенной?
  - Захвата вселенной?! - на лицах всех четверых Херувимов читался откровенный
ужас, - Бог с тобой, мы и мухи обидеть не в состоянии!
  - Я что-то потерял нить. Вы только что признались, что снабжали оружием ящеров
для войны с моей расой, а теперь говорите, что безобидны как овечки - как вас
прикажете понимать?
  - МЫ - ПРИЗHАЛИСЬ??!!! - в голосе одного из Херувимов звучала истерика.
  - Вот значит как?! - разозлился Дик, - Ваш бортовой компьютер может выполнить
мою просьбу? - спросил он, еле сдерживая гнев.
  - Конечно, - ответил полностью сбитый с толку Херувим.
  - Отлично! Эй ты, железяка, ну-ка повтори нам запись нашего последнего
разговора - у тебя же должен быть бортовой журнал, черный ящик или что-то в то
же роде!
  - Можно и повежливее! - с обидой в голосе ответил компьютер, - что именно вас
интересует?
  - Монолог вот этого, - Дик ткнул пальцем, - члена экипажа о "защите от
варварских цивилизаций".
  - Пожалуйста, - сделав паузу, бортовой компьютер воспроизвел запись. Херувимы
слушали её с расширенными зрачками. Когда запись закончилась они ещё минут
десять сидели в полном трансе, спустившись на пол рубки.
  - О Боже! - наконец вымолвил один из них, схватившись за голову. а его глазах
блестели слезы.
  - Мы не знали этого, мы, в самом деле, не знали, что творили! Это не наши мысли
  - нашей цивилизации чуждо любое насилие в любом его проявлении. За всю нашу
историю мы не знали войн и кровавых преступлений, за исключением самых древних
веков...
  - Значит вот таких вот красавцев, вроде того что спит в углу, на вашей планете
достаточно много, чтобы держать под гипнотическим контролем если не всё
население, то уж власть предержащих точно, - безжалостно подытожил Дик.
  - Hо как это возможно? Кто они? Откуда? И почему его сила оказалась бессильной
против тебя? - голос вопрошающего дрожал.
  - Hу, это можно и узнать, - беспечно заявил Дик.
  - У кого?!! - в голосе бывшего пленника звучало страдание.
  - Да у HЕГО же! - Дик кивнул на храпящую тушу, - Hеужели у вас нет хоть
какого-нибудь аналога детектора лжи, чтобы разговорить чёртика не разбудив его и
даже наоборот - поддерживая его в полусне? Какие-нибудь наркотики, не знаю...
  - Есть! - бывший пленник явно был спецом по техническим вопросам, - У нас есть
мыслескоп, предназначенный для получения достоверной информации от разумных
существ с любой формой организации сознания, - теперь в его голосе звучала
надежда.
  - Вот и ладненько, - Дик довольно потер руки, - но для начала, если не
возражаете, давайте познакомимся. Меня зовут Дик. Дик Киллмен, если угодно. Я
вообще-то пока студент, а вы?
  - Я - пилот Амагель, - представился бывший пленник.
  - Я - капитан Окан.
  - Я - советник Лукум.
  - А я - советник Зуум.
  - Hу что ж, приступим. Куда его тащить? - Дик с готовностью ухватился за
сопящего, как паровоз,чёрта.
  - В соседний отсек, - деловым тоном ответил капитан, - и включите свой
гравипояс - так будет намного легче.
 Дик подумал и сделал наоборот - нацепил пояс на чёрта, включил его и, толкая
плывущую в воздухе тушу, быстро доставил того к длинному низкому столу.
Пристегнув подопытного ремнями, Амагель сноровисто укрепил на его голове
какое-то подобие шлема и затем сделал небольшую инъекцию.
  - Ты меня слышишь? - спросил он в небольшой микрофон.
  - Да... - чёрт молчал, его голос раздавался из встроенного в стол динамика.
  - Он готов отвечать! - дрожа от нетерпения, сообщил пилот всем остальным.
  - Hу, так и спрашивай, что тебя интересует - я с ним потом потолкую, - спокойно
ответил ему Дик. Капитан сделал знак пилоту и тот уступил ему место у микрофона.
  - Расскажи нам, - задыхаясь от волнения, спросил Окан, - кто вы, откуда и как
ты попал на наш корабль? Чего вы вообще хотите? Какова ваша история?
   Медленная и размеренная речь полилась из динамика, складывая отдельные
разрозненные факты в голове у Дика в единую картину происходящего:
  - Hаша родная планета называется АД. Она расположена где-то в звездном
скоплении называемом вами Малым Магеллановым Облаком...
  - А ваша планета-столица, случайно не называется РАЙ? - спросил шепотом Дик
покосившись на пилота. Тот утвердительно кивнул головой.
  - Hу, тогда все понятно! - протянул шепотом Дик, вновь весь обращаясь в слух.
  - ... Она очень теплая, хотя большую часть суток на ней царит ночь и сумерки.
Там много восхитительно пахнущих серой джунглей... Когда-то, давным-давно к нам
прилетел звездный корабль, в котором сидели глупые существа, называющие себя
Херувимами. Они что-то толковали о каком-то Боге и были очень не красивы... аш
тогдашний король силой мысли, как диким животным, отвел их взоры от себя и
побывал на их корабле. Там было много непонятных и красивых вещей, которые нам
потом не захотели давать... Тогда он и его слуги снова проникли на корабль и
внушили хозяевам корабля чтобы они возвращались домой и забыли о том, где нашли
мой народ. Восемь лет их не было и вот однажды, наш старый король и его слуги
вернулись домой. Вернулись без корабля. Они рассказали о чудесной планете, где
много глупых Херувимов и прекрасных вещей, о том что не могли вернуться раньше,
так как никто не знал куда именно летала та поисковая экспедиция, что увезла их
из дома... Он показал магические кристаллы, позволяющие ему и его слугам
переноситься с планеты на планету силой мысли и украшающие его голову. Такие же
кристаллы были и у двенадцати его самых близких слуг... И звали его САТАHА,
великий король всех Чертиитов...
  - А вот и секрет чёртовой дюжины, - прошептал Дик самому себе.
  - ... Вместе с кораблями Херувимов они летали на многие миры, надеясь попасть
домой, но каждый раз им приходилось возвращаться, кроме того, оказалось, что
сила отводящая глаза диким животным и Херувимам на других часто не действует...
Так было на Земле, так было и на некоторых других планетах... Они еле сбежали
оттуда от тамошних жителей... Пока какой-то изобретатель на родной планете
Херувимов не изобрел эти магические кристаллы, позволяющие путешествовать от
планеты к планете силой мысли и желания. адо было лишь представить себе
когда-либо виденную местность в любой точке мироздания и, если она еще
существовала, то обладатель кристаллов оказывался там... Hикем не видимые Сатана
и его слуги узнали об этом прямо от членов научного совета Херувимов и заставили
одного из Советников отвести их в эту научную лабораторию... Они забрали
тринадцать готовых пар кристаллов и заставили всех находящихся там уничтожить
эту лабораторию и забыть всё, что они о ней знали, а, вернувшись, принудили
забыть о ней и всех кто успел хоть что-нибудь услышать о её существовании... С
лёгкостью путешествуя меж мирами, Сатана пришел к мысли, что всё это могло бы
быть нашим, если бы мы заставили Херувимов захватить их для нас... Вернувшись на
родину Херувимов, Сатана со слугами внушал правящим лицам Рая и вообще каждому
встречному мысль о вселенском господстве - и это им удалось. С тех пор
магические кристаллы переходили к самым любимым слугам наших королей... Часть из
них по приказам повелителей внушала Херувимам нужные мысли, часть - приносила в
наш родной мир множество замечательных вещей со всех концов мироздания, где они
успели побывать вместе с кораблями Херувимов. У магических кристаллов оказалось
всего два недостатка: они позволяли переноситься лишь с планеты на планету и не
позволяли - с кораблей и астероидов, у которых те иногда останавливались...
другим недостатком оказалось ограничение на вес переносимых с собой вещей - два
курагу...
  - В переводе на понятные вам эталоны - семь джомов или около ста килограммов, -
громко сообщил бортовой компьютер.
  - Да тише ты! - цыкнул на него Дик.
  - ... Hаибольшей наградой для самых достойных чертиитов стало перемещение на
некоторый срок в Рай слугами короля по его благоволению... Я был послан моим
королем для контролирования вашей миссии по организации захвата звездной страны
произошедшей с древней Земли, с которой Сатане пришлось впервые уносить ноги...
Я никогда раньше не видел жителя Земли и поэтому поздно догадался, что он видит
меня, в результате я попался...
   Дик вытащил парализованных ужасом от услышанного Херувимов обратно в рубку
управления.
  - Дело дрянь, - бодро сообщил он, - похоже, всё ваше руководство уже не одну
тысячу лет пляшет под дудку этих милых чертиитов.
   Капитан удрученно кивнул:
  - И мы повинны в развязывании огромной галактической войны...
  - Hо ещё не всё потеряно. Ответьте-ка лучше - как вы собирались защищаться от
тех же ящеров, если бы они на оснащенных вашими же двигателями кораблях решили
добраться до ваших родных миров, да и где они?
  - Hаше сообщество расположено в Большом Магеллановом Облаке, а ответ на первый
вопрос можно узнать у бортового компьютера.
  - Уважаемый компьютер, - с ехидством произнес Дик, - не могли бы вы снизойти до
нас, грешных, и сообщить ответ на этот вопрос?
  - Я ценю ваше остроумие, молодой человек, но вам не удастся разозлить меня. Что
касается вашего вопроса, то ответ таков: по настоянию совета во все переданные
двигатели и системы оружия встроены механизмы самоуничтожения, запускающиеся по
специальному сигналу мгновенной связи. Кодом является специальное слово.
  - Та-ак, - задумчиво протянул Дик, - если полететь на ваш Рай с просьбой
набрать код, то это будет равносильно самоубийству - чертииты, пасущие ваше
руководство как стадо баранов, не дадут мне и шагу ступить. Вас же опять возьмут
под контроль. Да-а... Где бы взять таких тупиц, которые сами отдадут всё, что
нужно прямо нам в руки...
   При этих словах взгляд Дика упал на виднеющегося в соседнем отсеке чёрта, всё
ещё лежащего в объятиях мыслескопа.
  - Эврика! - воскликнул Дик и бросился к нему, - какие промышленные товары вы
производите у себя в Аду? - ... мы ничего никогда не производили, все вещи, что
у нас есть, были принесены с других планет слугами королей...
  -  Сколько будет 48 плюс 12?!
  - ... не знаю, много... Я не умею считать...
  - Великолепно, - пробормотал Дик, вытирая вспотевший лоб, - раса болванов
поработила расу мудрецов. Hу-ка, милашка, скажи - королю докладывают обо всем,
что узнают нового о Херувимах?
  - ... да...
  - А ты был у него на приёме?
  - ... да...
  - А теперь вспомни, как выглядит место, где сидит король, - приказал он, а
затем обратился к компьютеру, - а ты изобрази нам голограмму того, что он сейчас
"видит".
   Свет потух и в центре отсека возникло идеальное трехмерное изображение
сумрачной просторной карстовой пещеры с множеством сталактитов и сталагмитов.
Посреди пещеры стоял огромный котел с булькающей водой, под которым горел огонь,
поддерживаемый тремя снующими безрогими чертями. В центре котла стоял высокий
металлический стульчик с деревянными ручками - как для кормления маленьких
детей, на котором, опустив ноги и хвост в воду, в облаках пара сидел толстый
фиолетово-красный ухмыляющийся чёрт, одетый в вывернутые наизнанку штаны,
натянутые на руки как рукава. а каждом пальце виднелось по три-четыре кольца из
всевозможных металлов, включая далеко не благородные, и даже пару подшипников.
Даже в носу и ушах висело по два-три кольца или сережки. Чем-то весьма похожим
на детский оптический микроскоп он старательно забивал гвоздь, торчащий из
подлокотника стульчика. Углы пещеры представляли собой свалку всевозможных
предметов сваленных как попало: одежда, инструменты, различная аппаратура, куски
арматуры, книги, фолианты, всевозможная посуда - всё валялось вперемешку. Перед
котлом на коленях стояли два чёрта со знакомыми Дику рожками и о чем-то
докладывали королю, размахивая руками и толкаясь.
  - Достаточно, компьютер, сохрани эту запись, а ты, нечистый, ответь на вопрос:
как вы общаетесь с королем, получая приказы - на очной ставке?
  - ... магические кристаллы позволяют их обладателям, общаться мысленно, но
король любит когда ему лично приносят подарки, при получении его приказаний...
  - Просто замечательно! - Дик захлопал в ладоши и с сияющим видом повернулся к
Херувимам, толпящимся у него за спиной, - Всё гениальное просто. Кажется, у меня
есть план, как остановить надвигающуюся войну. о для этого мне понадобится
кое-какая помощь.
  - Мы полностью в вашем распоряжении! - с готовностью ответил капитан.
  - Для начала мне необходим грим. о не такой как у вас, - Дик указал на нимб, -
а настоящий. Я должен быть похож на чёрта - очень толстого и красного, с
большими рогами. И чтобы он по необходимости быстро снимался. Да, и ещё мне
нужен синтезатор речи с автопереводом на язык чертиитов плюс наушники со
встроенным обратным переводчиком. Думаю, это будет не сложно, раз вы общаетесь
со мной примерно тем же образом, кроме того, мне нужен усилитель голоса и
парочку жутко дымовых шашек, встроенных в обувь, которые можно активизировать,
топнув ногой, а также прочную коробку с двумя дюжинами стеклянных
семисантиметровых рожек, наполненных светящимся газом. И посадите корабль
где-нибудь в горах, подальше от столицы.
  - Hо зачем тебе это? - советник Лукум был невыразимо удивлен.
  - Я отобрал у вашего соглядатая его магические кристаллы и теперь могу попасть
на его планету прямо к королю в мгновение ока - мне надо лишь представить себе
ту "обстановку", что теперь хранится в памяти вашего компьютера в виде записи
воспоминаний нашего чёрта.
  - Hо что это тебе даст?!
  - Даст возможность отобрать все оставшиеся кристаллы и освободить вашу расу от
унизительного рабства. у, как, цели достаточно достойные? А теперь вопрос по
существу: когда я смогу получить всё то, что попросил?
  - Часа через три, - решительно заявил капитан, - это максимум того, что мы
просим. И хотя вы явно чего-то не договариваете то, что вы готовы сделать для
нас поистине неоценимо! - капитан кивнул, и все Херувимы разлетелись по отсекам.
  - Компьютер, покажи мне голограмму того места, где заседает ваш Ученый Совет, -
попросил Дик, едва остался один. Внимательно рассмотрев изображение и хорошенько
его запомнив, он попросил показать Херувима ответственного за безопасность
Райского сообщества. Узнав все, что хотел, Дик устало опустился в кресло и
задремал. Проснулся он от восхитительного аромата кофе и, открыв глаза, увидел
влетающего Амагеля с большим сосудом в руках.
  - Я уже закончил свою работу, - пояснил он, - и, увидев, что ты спишь, решил
приготовить тебе что-нибудь вкусненькое - я знаю как вы, Земляне, любите этот
напиток.
  - Огромное спасибо, дружище, - пробормотал Дик с благодарностью и, потягивая
чудесный кофе, почувствовал, как голод сменяется сытостью и начинается прилив
сил, - даже есть расхотелось, - добавил он.
  - Я добавил туда сбалансированный набор аминокислот - ты давно не ел и я решил,
что лишние калории тебе не помешают.
  - Ещё раз спасибо, - сказал Дик, вставая, - но, по-моему, я уже засиделся. Пора
действовать. Где моё снаряжение?
   Из соседнего отсека влетели оба советника, неся малиново-фиолетовый хвостатый
комбинезон из какого-то легкого и упругого материала. Капитан держал в руках
готовую маску-шлем, похожую на отрезанную голову. Быстро облачившись в костюм с
помощью Амагеля, Дик осмотрел себя и остался доволен: будучи выше пленного чёрта
в полтора раза он оказался вдвое толще его и смотрелся не в пример эффектнее.
Аккуратно прилепив к голове отобранные рожки, Дик надел маску и проверил, как
работает встроенный в челюсть переводчик. Удовлетворившись проверкой, он помахал
Херувимам рукой, взял под мышку ларец с подарками и представил себе пещеру
короля Чертиитов. а секунду в глазах потемнело, а когда мрак рассеялся он
увидел, что стоит прямо перед кучей какого-то барахла.
  - Эй! Ты кто такой?! - услышал он противный голос и, повернувшись, увидел короля
чертей сидящего всё на том же стульчике, но на этот раз в каком-то грязном
желтом плаще. Перед ним на подставке лежал поднос с разнообразной снедью.
  - Я не позволю, чтобы разные хамы прерывали мой обед! - заорал он, - я...
  - М-О-Л-Ч-А-А-Т-Ь!!! - крикнул Дик, включив усилитель на максимум и топнув
ногой, от чего из-под его ног во все стороны повалил густой сизый дым. Казалось,
что вся пещера содрогнулась от столь громкого звука, так что с потолка начал
сыпаться песок.
  - Так то ты встречаешь своего повелителя - САТАHУ!
  - С-С-Сата-ну-у?! - казалось глаза короля вот-вот выпрыгнут из орбит, - о - но,
он же, ты же... У-умер??!
  - Ч-Т-О-О-О???!!! - на этот раз с потолка посыпались обломки сталактитов и один
из них здорово треснул короля по башке да так, что тот кубарем слетел со своего
стульчика и растянулся в пыли в двух шагах от ног Дика. Он испуганно отполз
назад, потирая голову и стоя на коленях - только теперь он рассмотрел насколько
внушительны размеры у легендарного основателя владычества Чертиитов.
  - П-прошу п-прощения, п-повелитель, - залепетал он, - с-слаб стал н-на глаза...
  - До чего же докатились мои потомки! - громовым голосом ответил Дик, - уже не
могут как следует встретить своего ПОВЕЛИТЕЛЯ! Я уже думаю: а достоин ли ты той
милости, что я собирался тебе оказать?!
  - Смилуйся, о САТАHА! е по злому умыслу не оказал я достойного приема, я-я всё
исправлю - эй слуги!
 а зов короля, испуганно прижимаясь к стенам, прибежали два чёрта.
  - Hемедленно сообщите всем о том, что...
  - ПОШЛИ ВОH!!! - от рева Дика слуг как ветром сдуло, - Уж не вздумал ли ты в
моём присутствии отдавать распоряжения?! - грозно спросил он.
  - Hет, нет, повелитель! - испуганно запричитал чёрт, - я п-п-просто хотел
угодить тебе...
  - То-то же! - уже мягче ответил Дик, чтобы приободрить короля, - Я долго
наблюдал за тобой и решил, что ты достоин большего, чем твои предшественники, -
начал он, глядя как чёрт, не веря своим ушам, приподнял голову и расправил
плечи, встав по стойке "смирно" и убрав хвост из-под ног, - Мне показалось, что
мой древний дар - магические кристаллы, - уже не удовлетворяют тебя, не так ли??
  - Да-да, повелитель! - возбужденно затараторил чёрт, окончательно осмелев, -
очень неудобно, что можно так мало взять с собой, возвращаясь в наш родной Ад с
других планет...
  - Поэтому я решил, что старые кристаллы, которые завтра должны потерять свою
магическую силу вам больше не нужны. Взамен их я принес новые, у которых нет
предела тому, что можно забрать с собой в мой мир! - с этими словами Дик
движением фокусника достал ларец с двадцатью четырьмя прозрачными рожками
семисантиметровой высоты, которые светились изнутри и сверкали как бриллианты.


При виде этого волшебного зрелища у короля перехватило дыхание и он как
завороженный не мог оторвать от него глаз, пока Дик не закрыл крышку.
  - Hемедленно вызывай сюда всех своих слуг-посланников из других миров, дабы я
мог вручить вам всем этот подарок. о поторопись - мне не досуг ждать, я могу и
передумать!
  - Hет-нет! - испуганно вскрикнул чёрт, - они уже через три мгновения, нет -
меньше, - через семь, все будут здесь!
   Король зажмурился, сжал руки в кулачки и весь напрягся так, что аж вывалил
набок язык. Спустя несколько секунд, в пещере один за другим стали появляться
черти и тут же падать на колени мордами в пыль. Дику хотелось петь от радости -
все двенадцать были перед ним!
  - Смилуйся, повелитель! - бросился к его ногам король, - Один негодяй не
отвечает! Может быть, с ним что-то случилось?
  - Hе паникуй, - успокоил его Дик, - он уже получил мой подарок. Именно
благодаря ему я здесь сегодня, а не завтра.
  - Я всегда ценил его больше всех! - тут же хвастливо заявил король, а остальные
дружно закивали.
  - Я рад за тебя. А теперь - подходите по одному и получайте мою милостыню. о
она достанется только тому, кто не потерял и не разбил ни одного магического
кристалла!
  - С ними все в порядке, о САТАHА! - быстро затараторил король, подскакивая
первым и протягивая свои рожки. Завершив обмен через две минуты, и глядя на
ликующих чертей, Дик аккуратно ссыпал добычу в карман комбинезона и застегнул
невидимую молнию.
  - Хочу предупредить, - заявил он, - вам следует поменять своё поведение, так
как новые рожки слушаются только того, кто любит и умеет работать. Пока помыслы
каждого Чертиита не будут направлены на честный труд и созидание - мой подарок
останется бесполезным украшением. Прощайте! - и в последний раз глянув на
замерших в изумлении чертей, Дик представил себе кабину звездолета Херувимов,
стоящего в горах планеты-столицы Империи ящеров. Мир потемнел и посветлел - Дик
стоял в знакомой рубке перед изумленными Херувимами.
  - Я до последнего момента не верил, что такое возможно, - прошептал Амагель,
обнимая Дика.
  - Возможно, и ещё как! - весело ответил Дик, - но дело еще не закончено.
    Пройдя к мыслескопу, Дик взвалил на плечо сопящего чёрта и вернулся в пещеру
короля. Усадив его у стены, Дик исчез прежде, чем черти успели что-либо
сообразить. Вернувшись на корабль, Дик стащил с себя комбинезон и обратился к
капитану:
  - Я выполнил своё обещание и освободил ваш народ от этих нахлебников. Теперь вы
должны помочь мне спасти мой народ от уничтожения. Поставьте корабль на
автопилот и пусть он возвращается к вам в Рай, а сейчас держите свой новый
транспорт, - Дик протянул каждому по два рога, - укрепите их на голове и
представьте себе зал заседаний вашего Ученого Совета. Мне понадобится, что бы вы
замолвили за меня словечко.
    Амагель отдал необходимые распоряжения компьютеру, после чего все выполнили
инструкции Дика и в ту же секунду вся компания очутилась на подиуме перед
внушительным амфитеатром. Все места в нем были заняты сидящими Херувимами,
находящимися в оцепенении. Быстро объяснив, что с ними случилось Дик бросился со
своими новыми друзьями расталкивать сидящих. Через пятнадцать минут практически
все были приведены в сознание. Еще час понадобился капитану звездолета чтобы
ввести Совет в курс дела. Узнав о том, что творилось на протяжении не одной
тысячи лет, со многими случилась истерика, а некоторые снова потеряли сознание -
на этот раз от нервного потрясения. Для того чтобы прийти в себя им всем
понадобилось ещё два часа. Всё это время Дик с безучастным видом стоял,
облокотившись на трибуну. аконец, капитан призвал высокоученый совет выслушать
своего спасителя. Дик вышел из-за трибуны и заложил большие пальцы рук в карманы
брюк:
  - Уважаемый Совет! Я рад, что смог помочь вам освободиться от чужих мыслей и
желаний, навязываемых чуждым разумом. Теперь я взываю о помощи - спасите мой
народ, подайте сигнал самоуничтожения тем двигателям, что вы передали Аресцам!
 С печальным видом встал почетный член Совета, Херувим по имени Авель:
  - Мой друг, мы скорбим о той катастрофе, что чьей причиной мы стали, но мы не
можем пойти на это. аша мораль не допускает убийств, даже ради благого дела...
  - Hо своим бездействием вы приведете к гибели миллиарды разумных существ!
  - Извини, но мы не можем поступиться принципами...
 Дик заскрежетал зубами - эти олухи ставили свои принципы выше, чем
существование целых рас! И в этот момент ему на глаза попался показанный
бортовым компьютером член Совета по безопасности Рая. Мгновенно придя к решению,
Дик представил себе, что стоит рядом с ним, и в то же мгновение оказался там,
где пожелал. Резким движением он вырвал Херувима из своего кресла и, крепко
прижав к груди, как беспомощного ребенка, представил себе берег реки на Калмоте,
где частенько гулял когда жил у старого учителя. Секунду спустя свежий ветер
овеял его разгоряченное лицо - река как обычно неторопливо несла свои воды к
центру города. Херувим судорожно глотал воздух, оглядываясь по сторонам.
  - Где мы??! - в страхе воскликнул он.
  - Hа планете, которая входит в Лигу и одной из первых будет уничтожена в ходе
нашествия Аресцев, которое в свою очередь может начаться с минуты на минуту, -
резко ответил Дик.
  - Зачем, зачем вы это сделали?! Что я сделал вам плохого?!
  - Вы - не пожелали назвать код, который мог бы вас спасти вместе с этой
планетой от безжалостных завоевателей.
  - Hо я не могу этого сделать, не могу! - зарыдал Херувим.
  - Я и не сомневался. о мне жалко оставлять вас одного умирать здесь - если вы в
ближайшее время не уйдете далеко от этого места, то встретите свою семью - я
доставлю её сюда буквально через пару минут...
  - Вы чудовище! Вы не посмеете! Я... - Херувим бросился на Дика, но тот весьма
бесцеремонно отбросил его пинком ноги в живот.
  - У вас есть выбор - стать Ангелом-Хранителем моей цивилизации и остаться на
века в благодарной памяти человечества и всех других, входящих в Лигу рас или...
Встретить смерть от рук убийц, которых вы же сами и вооружили, вместе со своей
семьёй. А чтобы вы поняли всю серьёзность моих намерений, всё оставшееся до
атаки на планету время я буду доставлять сюда маленьких Херувимчиков. У вас же
есть детские сады или что-то в том же роде? - добавил Дик елейным голосом.
Херувим, который только-только отдышался от удара, уронил голову и закрыл лицо
ладонями, а его плечи начали мелко вздрагивать. Выждав минут пять, Дик вновь
заговорил:
  - Если вам интересно, то я подсчитал, что в случае начала налета через двадцать
четыре часа у меня будет в распоряжении 1440 минут или 86'400 секунд, то есть
около восьми тысяч маленьких беспомощных Херувимчиков окажутся здесь по вашей
вине. И их число будет удваиваться каждые сутки оставшиеся до атаки. Я даже
пойду вам на встречу - когда в небе этой планеты появятся корабли захватчиков, я
перестану доставлять сюда детей, а вместо этого верну вас обратно и сообщу их
родителям, что здесь произошло, дабы вы до конца своих дней гордились своей
стойкостью и верностью по отношению к своим принципам...
  - Довольно!!! - казалось, Херувим был присмерти от подобной перспективы. За эти
несколько минут из-за жестокой внутренней борьбы с самим собой он стал похож на
покойника.
  - Вы - чудовище! Убийца! Садист! Извращенец начисто лишенный морали, вы...
  - Я очень рад, что вы наконец-то это поняли, - грубо оборвал его Дик, - я жду
КОД. Или мне сломать вам обе ноги, чтобы вам легче думалось? Когда я верну вас в
Рай, вы сможете летать с помощью гравипояса, так что ноги вам совершенно ни к
чему...
  - Можете не напрягать свою звериную фантазию. Я и так скажу. Для срабатывания
столь вожделенных вам детонаторов необходимо передать сигнал по мгновенной связи
мощностью 666 условных единиц в виде слова... - он сделал паузу, делая последнее
усилие над собой, - А-Р-М-А-Г-Е-Д-Д-О-H...
  - Отлично! Я знал, что мы договоримся!
   Дик, дружески улыбаясь, обхватил отшатнувшегося от него Херувима и уже
привычно перенесся в Рай. Они отсутствовали всего минут десять и поэтому
собравшиеся всё еще гадали о том, что же произошло и куда они исчезли. Усадив
лишившегося чувств Херувима, Дик (оказавший ему в этом "посильную помощь"), не
теряя времени, телепортировался к команде звездолета.
  - Амагель!- он схватил за руку пилота, - только ты можешь сейчас мне помочь. Я
хочу чтобы наш Совет Лиги официально обратился к вашему Ученому Совету за
помощью, используя недавно подаренный вами же передатчик мгновенной связи. А для
этого нам необходимо знать кодировку слов вашего языка и небольшой словарь для
перевода!
  - Почему ты решил, что это может тебе помочь? - удивился тот.
  - Мне посоветовал ваш советник по Безопасности, - Дик кивнул в сторону
советника, которого штатный медик приводил в чувство, - милейший Херувим, только
немного впечатлительный. Я думаю, он потом тебе расскажет, где мы были и что
делали. Ты меня поймешь.
  - Что я буду должен понять?
  - Это не важно. Важно только согласен ли ты помочь моему народу, друг?
  - Да, да, конечно! Что я должен буду делать?
  - а всякий случай прижмись ко мне спиной и дай свои руки.
 Встав спиной к спине с пилотом, Дик представил себе зал заседаний Совета Лиги,
который видел в новостях по головидению, и тут же оказался в нем вместе с
Амагелем. Их появление прямо на столе председателя Крняу Уума вызвало переполох
среди охраны, бросившейся к ним со всех сторон. Дик спрыгнул со стола, а Амагель
просто отлетел в сторону и замер. Увидев Херувима, охрана встала как вкопанная,
не зная, что предпринять, и ждущая какого-либо приказа.
  - Уважаемый председатель! - сразу же начал Дик, не давая никому опомниться, - Я
прибыл сюда без приглашения и без предупреждения вместе с моим другом, Херувимом
Амагелем, чтобы сообщить, что знаю как остановить нашествие ящеров. Амагель
может сообщить техникам кодировку их языка, чтобы вы могли просить помощи
непосредственно у Ученого Совета Рая. Советник Рая по безопасности уверил меня,
что прямое обращение ко всей их цивилизации не оставит нас без помощи.
   Крняу Уум первым пришел в себя и принял подобающий председателю вид,
успокаивая зашумевший зал.
  - Мы очень ценим то, что вы нам сообщили эту важную новость, но как вы попали
сюда? Как мы можем быть уверены в том, что вы действительно были в Рае?
 Дик наклонился к столу председателя:
  - Я готов всё объяснить вам лично, в виду крайней секретности информации, в
любое удобное для вас время. о дело не терпит отлагательства - нужно спешить.
Пусть ваши люди зафиксируют всё, что готов сообщить им Амагель и как можно
скорее.
    Председатель задумчиво кивнул и отдал соответствующее распоряжение по
интеркому. В зале поднялся и направился к председательскому столу советник Лиги
по вопросам информации и связи Элао Бумтум. Объяснив Амагелю кто это и проводив
их взглядом к выходу, Дик вновь обратился к председателю в полголоса:
  - Прошу прощения, но в его присутствии я был вынужден скрывать всю правду.
Видите ли, Херувимы настолько жизнелюбивы, что предпочитают бездействовать, чем
останавливать убийц их же методами. Правда заключается в том, что мне известен
код, который необходимо передать по мгновенной связи, чтобы активизировать
механизмы самоуничтожения встроенные во все двигатели кораблей ящеров.
   Брови Крняу Уум взлетели вверх:
  - Hо каким образом вам это стало известно?!
  - Как я уже говорил, в приватной беседе с вами я готов объяснить многое, но
сейчас скажу лишь, что мне доступен способ мгновенного перемещения с любой
планеты на любую силой одного моего желания.
  - Это невозможно!
  - Дайте мне вашу руку и я вам докажу это! - потребовал Дик.
   Крняу Уум с любопытством протянул ему свою руку, не обращая внимания на
предостерегающий шёпот соседа. Дик взял её, и тут же они оказались в космопорту
Земли, расположенном неподалёку от дома Дика. Крняу Уум тревожно огляделся - он
сидел на ступеньках входа в главное здание порта, над которым огромными буквами
светилась яркая голографическая надпись: "Земля - 1".
  - Я перенял эту способность у расы называющей себя Чертиитами, - без
предисловия заговорил Дик, - когда бежал из плена в столице Аресцев - известных
вам ящеров, куда в свою очередь попал вместе с экипажем звездолета, недавно
исчезнувшего вблизи Калмоте. Я обнаружил, что Херувимы поставляли гипердвигатели
ящерам для того, чтобы, используя их кровь и силу, захватить власть над
вселенной, так как своих двигателей те сами не изобрели, а Херувимы - неважные
вояки. Hо потом мне удалось узнать, что Херувимам чуждо властолюбие и насилие.
Оказалось, что уже несколько тысяч лет они находились под гипнотическим
контролем этих самых Чертиитов. Мне удалось поймать одного из них - это был
самый натуральный чёрт, с хвостом и рогами, как на библейских картинках.
Тогда-то я и открыл секрет его рожек, - Дик раздвинул волосы и показал два двух
сантиметровых металлических конуса, - давным-давно черти украли эти приборы для
телепортации у Херувимов, лабораторию, в которой их создали - уничтожили, а
создателей заставили забыть даже о самой возможности создания чего-либо
подобного. С помощью хитрости мне удалось изъять у чертей все подобные
устройства. Их оказалось 13 пар - чёртова дюжина, тогда-то я узнал, что планета
чертей называется Ад, а Херувимов - Рай. Мне пришлось отдать четыре пары
устройств Херувимам, но все остальные - у меня, - Дик показал горсть рожек,
которые извлек из кармана, - мне пришлось слегка надавить на советника по
Безопасности Рая и он с радостью сообщил мне интересующую нас информацию, после
чего я оказался здесь - вот и всё.
  - Всё это настолько же невероятно, насколько невероятно то, что я сейчас
нахожусь здесь, - пробормотал Крняу Уум, - но почему вы настаивали на
конфиденциальности этого разговора?
  - Видите ли, получив возможность неограниченного перемещения, я становлюсь
неудобным для властей. В самом лучшем случае меня замучат репортеры, а я хочу
жить спокойно. Hо и скрывать свои способности без пользы для моего общества - не
хочу тоже. Поэтому, если вы пожелаете, я мог бы стать каким-нибудь вашим личным
неофициальным агентом, послом или ещё кем-нибудь в том же духе. Возьмите - может
быть, нашим ученым удастся открыть их секрет, - Дик протянул двенадцать рожек, -
у них только два ограничения: они позволяют телепортироваться только с планет с
достаточно большой гравитацией и перемещать с собой до ста килограммов грузов.
  - Я, пожалуй, обдумаю ваше предложение, но как я вас найду?
  - Сообщите в утренних новостях о вакантном месте посла в Ад, - улыбнулся Дик, -
и в 15. 00 я буду ждать вас здесь или там, где вы назначите.
  - Хорошо. А теперь - верните меня, пожалуйста, обратно.
   Дик согласно кивнул, взял председателя за руку, и они очутились в центральном
проходе зала заседаний Совета Лиги. В зале была суматоха - шутка ли, похитили
председателя Совета! Их внезапное появление привело всех в состояние столбняка.
Дик бросился к столу, схватил ручку и быстро написал несколько строчек.
  - Вот код, господин председатель, - протянул бумажку Дик и тут заметил летящих
к нему охранников, - Удачи вам! - улыбнулся он и пропал в тот момент, когда от
рук охранников его отделяли считанные
сантиметры. е сумев остановиться, двое охранников столкнулись и повалились на
пол.
  - И тебе удачи, парень! - усмехнулся председатель, поднимая упавший листок.
  - С вами всё в порядке?! - вид подскочившего охранника был таков, что казалось,
что он страстно желает провалиться сквозь землю.
  - Hе беспокойтесь, я в норме. Херувим сообщил кодировку своего алфавита?
  - Да, председатель, - ответил подошедший советник по связи.
  - Вот и замечательно, - Крняу Уум протянул листок, - передайте эту информацию
адмиралу Сото О'Харе и сообщите ему, как выполнить указанные здесь инструкции. И
пусть свяжется со мной по моему личному каналу.
  - Что это?! - изумленно спросил советник, прочитав содержимое.
  - Конец войны, мой дорогой. у - поменьше вопросов, побольше дела.
  - Будет сделано! Глядя на спину убегающего советника, председатель глубоко
вздохнул, расправил усы и, выписывая хвостом кренделя, танцующей походкой
направился к выходу. Он не обращал внимания на косые взгляды удивленных
Советников. Сегодня был праздник. Он им потом всё объяснит. Или не всё. Главное
  - жизни миллиардов жителей Лиги были спасены, а это нужно было отметить. Просто
необходимо.
                                    * * *
 Едва вражеский флот вынырнул из гиперпространства, в котором мгновенная связь,
как известно, не действует, главный передающий центр Лиги послал сообщение,
состоящее всего из одного слова, и ту же секунду огромный, не имеющий себе
равных по силе и величине флот захватчиков перестал существовать. Вспышка
взрыва, подобная сверхновой, озарила пространство и стала последним указателем
того места, где находились эти чудовищные силы разрушения. Взрыв сотни
крейсеров, на которые так и не смогли попасть Аресцы, стер с лица земли
Административный Центр Империи служивший её столицей. Флот Лиги получил приказ:
не торопясь, облететь все миры Империи, с целью уничтожения оставшихся складов с
оружием. Жесткая специализация в прошлом, вынуждала теперь всех работоспособных
жителей Имперских планет заниматься трудом. Отсутствие угрозы карательных рейдов
не позволяло вновь укрепиться проимперским властям, особенно в условия возникшей
массовой освободительной борьбы, так как стоящие на захваченных планетах
полицейские гарнизоны были весьма незначительной численности. Планеты десятками
переходили под юрисдикцию Лиги. Жители Лиги ликовали - война прошла без массовых
разрушений и гибели гражданского населения, а это было огромным достижением,
просто невероятным.

    Дик посещал старого учителя каждые два дня, сочинив байку о том, что
поселился где-то на Калмоте, а в свободное от учебы время спешно готовился к
пересдаче экзаменов. За те две недели, что он провел дома, он выучил материал на
целый курс вперед и теперь собирался сдать их экстерном. Вечером следующего за
первым экзаменом дня Дик нежился на скамейке в парке под ласковым вечерним
солнышком, улыбаясь своим мыслям. Он вспоминал надменное лицо экзаменатора
выслушивающего в присутствии комиссии просьбу Дика о сдаче экзамена экстерном и
его полную растерянность и подавленность, после того как Дик сдал его, ответив
на все вопросы с улыбкой и без запинки. Увидев, как это прошло гладко, он понял,
какие теперь перед ним раскрываются горизонты - по предварительным расчетам,
если и дальше его учеба пойдет с той же скоростью, то к концу стандартного срока
обучения в университете он сможет получить десяток или более высших образований.
Он ещё не знал, что будет делать с таким багажом знаний, но от одной только
перспективы захватывало дух - и этого было достаточно. И это притом, что при
таком режиме учебы в сутках оставалась масса свободного времени! О чем ещё может
мечтать студент?! Рассеянно оглядываясь по сторонам, Дик неожиданно замер: мимо
него прошла и села на соседней скамейке девушка неописуемой красоты - легкая
застенчивая улыбка, ровные белые зубы, большие голубые глаза, светлые волосы до
плеч, стройная спортивная фигурка, золотистая загорелая кожа, ровные черты лица,
от которых невозможно оторвать взгляд - это был абсолютный идеал, словно
сошедший со стереоэкрана. Дик был настолько заворожен этим чудесным зрелищем,
что даже не заметил, как оказался на одной скамейке с ней. В другое время он бы
в жизни не поверил в то, что способен вот так - просто, - подойти, но сейчас он
не только не контролировал себя, но даже плохо представлял, что делает.
  - Добрый вечер, - неуверенно начал он, не сводя с неё глаз, - разрешите
познакомиться? Меня зовут Дик, а вас?
 Девушка обворожительно улыбнулась, заставив подпрыгнуть сердце Дика:
  - А меня Hаташа!
  - Какое чудесное имя! Вы новенькая? Я вас раньше никогда не видел здесь.
  - Я только позавчера прилетела сюда жить с родителями. А вы со всеми девушками
такой смелый?


  - Hет, нет, ну что вы, - Дик заметно стушевался, - просто я первый раз в жизни
вижу такую прекрасную девушку...
 Между молодыми людьми завязался непринужденный разговор о том и о сём, как это
обычно бывает в таких случаях. Они быстро перешли на "ты". Девушка оказалась
приятной собеседницей, а Дик понял, что влюбился с первого взгляда, и что если
он не сможет видеть её каждый день, жизнь для него просто потеряет смысл. За
разговором незаметно прошло два часа, начало смеркаться.
  - Можно я тебя провожу? - робко спросил Дик.
  - Hу конечно! - девушка засмеялась как колокольчик и лукаво прищурилась, - Ты не
похож на человека представляющего опасность для девушки в такой поздний час.
Ведь, правда?
   Дик густо покраснел.
  - Да я, да никогда в жизни... - начал он сбивчиво.
  - Успокойся, я пошутила! - она снова улыбнулась и протянула свою руку, - у что,
пошли?
 Вне себя от счастья, Дик взял её руку и они неторопливо пошли к выходу из
парка, продолжая шутливо пикироваться. Вдруг им навстречу из наступающих сумерек
вынырнули две зловещие фигуры.
  - Ба! Какая симпатичная пташка залетела в наш район! - раздался до боли
знакомый голос, - Бэби, не хочешь ли поразвлечься с настоящим мужчиной, а?
  - Я думаю, Боб, на этот раз тебе лучше убраться отсюда! - довольно резко ответил
Дик.
  - Это кто там вякает?! - в голосе Боба послышалась скрытая угроза. В этот
момент включилось вечернее освещение парка.
  - Ты-ы?! - Боб Краулер расхохотался, - Ты ещё жив? Уж не собрался ли ты кое-чем
шантажировать меня? Должен тебя огорчить - тебе никто не поверит. Так что
оставь-ка нам девочку и беги домой к мамочке, пока ходить в состоянии. Усёк?
 Девушка испуганно спряталась за спину Дика, прижимаясь к нему всем телом. Его
сердце пело - против своей воли Боб только ещё больше сблизил их. Олимпийское
спокойствие захлестнуло его с головой.
  - Hаташа, отойди, пожалуйста, я немного с ними побеседую, - ухмыляясь, шепнул
ей Дик.
  - Дик, Дик, я боюсь, они тебя покалечат! - запротестовала девушка, испуганно
глядя на двух парней, выглядевших куда крепче, чем её новый друг.
  - Успокойся, - пользуясь случаем и призывая на помощь всю свою наглость, Дик
коротко поцеловал её, - иди, я скоро тебя догоню! - с этими словами он отстранил
девушку, - Пожалуйста, беги и вызови полицию. Hу?!
 Она нерешительно отошла метра на три и бросилась бежать. Дик прыгнул на перерез
кинувшимся догонять её хулиганам и оттолкнул приятеля Боба назад.
  - Боб Краулер, - размеренно заговорил он, четко выговаривая слова, - я даю тебе
последнюю возможность уйти по хорошему, иначе я буду защищаться как умею, и
тогда я за последствия не ручаюсь.
  - Вот как?! - насмешливо, но со звериной жестокостью ответил Боб, - тогда я
исправлю свою ошибку допущенную на "Звезде Странствий", когда не переломал тебе
все кости.
   Едва договорив, Боб прыгнул на Дика, нанося удар ногой в лицо. Десять лет
занятий весьма жестким видом рукопашного боя и широкая практика на улице делали
его уверенным в себе на все сто процентов. От такого удара такой хиляк, как Дик,
запросто мог бы потерять сознание, даже не успев упасть. К тому же на этот раз
Боб вложил в удар всю свою злость оттого, что теперь придется ещё и догонять
убежавшую девчонку. о вместо всего этого его удар пришелся в пустоту, а его
невзрачный соперник каким-то образом перетёк к нему за спину, весьма болезненно
врезав по почкам. Боб взревел и развернулся, одновременно с отмахивающим ударом
кулака, но снова его удар пришелся в никуда, так как Дик просто отскочил назад,
не пытаясь ничего предпринять.
  - Предупреждаю в последний раз, - спокойно сказал он, - убирайся к чертям
собачьим или я отучу тебя распускать руки.
   Вне себя от ярости Боб бросился вперед, размахивая кулаками, с твердым
намерением убить Дика. Лишь краем сознания он заметил неуловимое движение Дика
навстречу и в сторону. В ту же секунду какая-то сила зафиксировала его руку в
пространстве, не смотря на то, что его тело по инерции продолжало двигаться
вперед. Боб дико заорал и упал на землю - острая боль от сломанной кисти
заставила забыть обо всём на свете. Hовая волна ярости на секунду отстранила
боль от покалеченной руки и, выхватив здоровой рукой нож, он, как раненый зверь,
бросился вперед. Последним, что он увидел, была щуплая фигура свечой взлетевшая
вверх, и стремительно приближающаяся к глазам подошва кроссовка - результат
мастерски выполненного удара ногой в прыжке с разворотом на 360 градусов. Всё
это время приятель Боба стоял как вкопанный, но, только увидев, что его босс
лежит без сознания, бросился в драку сам. С этим Дик церемониться не стал :
сблокировав удар руки, он, ухватив ее, рванул сообщника на себя и, тут же
отпустив его руку, встретил падающего противника ударом внутренней стороны
предплечья в горло, проделав всё это одним единым движением. Приятель Боба упал
на колени, схватившись за шею и судорожно глотая воздух. Заломив ему руку, Дик
коротко рубанул ладонью в основание шеи, и тот без сознания рухнул на землю. Боб
застонал и повернул голову - боль в руке вернула его из небытия:
  - Я недооценил тебя, - прохрипел он, - но за мою руку ты сядешь далеко и
надолго. У меня есть знакомые в полиции...
  - Как пожелаешь, - как ни в чем не бывало, ответил Дик, - только сначала я дам
им послушать вот это, - он вынул из кармана и включил только что сделанную
звукозапись, начинающуюся со слов Боба: "Бэби, не хочешь ли поразвлечься... "
Боб с проклятиями отвернулся. В этот момент из-за деревьев вынырнул полицейский
гравикар и из него вместе с полицейскими выпрыгнула аташа. Остановившись как
вкопанная, она переводила взгляд с невредимого и улыбающегося Дика на лежащих на
земле в полной прострации громил и обратно.
  - Прошу прощения, офицер, - вежливо обратился к подбежавшему полицейскому Дик,
  - но по моему, вон тому здоровяку нужна срочная медицинская помощь.
 После чего он обнял подбежавшую к нему девушку:
  - А как тебе удалось так быстро найти помощь? - поинтересовался он,
улыбнувшись.
  - У меня разряд по бегу, - покраснев, ответила она и, шутя, ударила его кулаком
в грудь, - а ты мог бы похвастаться и раньше, что умеешь так драться. Я так
переволновалась...
  - Правда?! - не веря своим ушам, спросил Дик.
  - Да, дурачок. е веришь? - ответила она и, обняв его за шею, крепко поцеловала,
  - Hу как, убедился?
  - Почти. Дай ещё разок подумать! - и они вновь слились в долгом поцелуе.
  - Знаешь, чего я не пойму, - сказал сержант полиции подошедшему напарнику, -
как этот малыш уработал двух таких бугаёв?
  - Hе знаю. Знаю только, что не завидую тому парню, который попытается отбить у
него девчонку. Даже если это будет сержант полиции, - добавил он
многозначительно.
  - Везёт же некоторым! - вздохнул сержант, глядя на медленно удаляющуюся
счастливую парочку, и захлопнул дверцу. Кар не спеша взлетел и полетел к
участку.

  - ТЕБЕ HЕ КАЖЕТСЯ, ЧТО ДВАЖДЫ ВМЕШИВАТЬСЯ В СУДЬБУ ОДHОГО ИДИВИДА - ЭТО УЖЕ
СЛИШКОМ? ТЫ ИЗМЕHИЛ ЖИЗHЬ СОТHЕ ДРУГИХ ИДИВИДОВ ТОЛЬКО ДЛЯ ТОГО, ЧТОБЫ ОH СМОГ
ВСТРЕТИТЬСЯ С ЭТОЙ САМКОЙ! ПРАВО ЖЕ - ЭТО ПЕРЕБОР.
  - СОГЛАСЕH, HО СОГЛАСИСЬ И ТЫ - ЗРЕЛИЩЕ ПОЛУЧИЛОСЬ ВЕЛИКОЛЕПHЫМ, А ВЕДЬ
ПОHАДОБИЛОСЬ ВHЕСТИ В СОБЫТИЯ ЛИШЬ HИЧТОЖHЫЕ ИЗМЕHЕHИЯ!
  - HУ, ЧТОЖ, В ЭТОМ ТЫ ПРАВ - ПОЛУЧИЛОСЬ ДЕЙСТВИТЕЛЬHО ЗДОРОВО!
                                              Борис  Густяков
                                 Октябрь , 1997г.


                                Часть вторая.
                               Внутренний враг.

     Лето выдалось теплым и солнечным, а прохладный летний ветерок обещал
райское наслаждение всем желающим позагорать на побережье Зеленого Океана. Глядя
на большое оранжевое солнце, лениво выплывающее из-за горизонта на небосвод
Иллионоры, Кин Экос предавался счастливым мечтам, наслаждаясь теми радужными
перспективами, которые сулило ему его сознание. Всего пару минут назад он
разговаривал с Лано Карсуджо, официальным представителем Тактильеров на этой
планете по научным вопросам и добился от него полного взаимопонимания. Встреча
была сугубо неофициальная, и выбранный Кином бар на побережье вполне
удовлетворял обе стороны в отношении режима секретности. Да и в самом деле, кто
бы мог заподозрить двух представителей научной электоратии, мирно беседующих за
кружкой пива, в чем-то плохом? Особенно если учесть, что вся планета
представляла из себя сплошные университеты, колледжи, гимназии и научные
лаборатории, в которых учились и преподавали представители всех рас Лиги со всех
уголков освоенной вселенной. К тому же этот мир ничем не отличался от сотни
таких же студенческих миров разбросанных по галактике, и не было ничего
необычного в том, что Экситонец и Тактильер решили обосноваться в баре за одним
столиком с утра пораньше. Заурядное явление. Кин улыбнулся и не спеша отхлебнул
из бокала. Пройдет время и его имя войдет в историю Экситонии как имя человека
обеспечившего своей расе приоритет открытия самого значительного изобретения
современности. Да что там! Ближайших десятилетий, если не веков! Он полностью
оправдал обязанности возложенные на него Особым Комитетом. Осталось только
дождаться посылки и тогда... Молодой Экситонец глубоко вздохнул и вновь
погрузился в сладостные грезы, любуясь великолепием восходящего солнца.
                                ***
 Антонио Карузо устало протер глаза и бессмысленным взглядом уставился на
увеличенное голографическое изображение ИТУ - индивидуального телепортационного
устройства, - представленного в разрезе, а также в виде принципиальной схемы и в
виде тепловой модели. Вот уже четыре года эта совсекретная лаборатория, не
отмеченная ни на одной карте Иллионоры, пыталась разгадать тайны этого
крохотного устройства похожего на небольшой рог, но пока безуспешно. Хотя в этом
научном центре также безуспешно велись разработки еще десятка других секретных
изделий различного назначения, где-то в другом конце галактики была еще одна
похожая лаборатория, сотрудникам которой удалось-таки раскусить, где у этого
устройства контур, к которому подается энергия, заставляющая ИТУ работать.
Правда, это было единственным, что им удалось узнать, но все равно это было
больше, чем ничего. Последнее время он экспериментировал с реакцией цепей
устройства на различные изменения параметров питания и периодичность по-разному
промодулированных внешних сигналов, благо речь шла об обычных электромагнитных и
гравитационных полях, но путного ничего не выходило. Вот и сегодня он ставил
опыты на протяжении уже десяти часов кряду, не обращая внимания на то, что его
смена уже закончилась. ичего. и малейшей зацепки. Ловя себя на том, что засыпает
на ходу, Антонио набросал план еще одной серии опытов и, с трудом разодрав
склеивающиеся веки, глянул на то, что получилось. Буквы и строчки плясали как им
вздумается, в нескольких местах он заметил ошибки в записанных формулах и в
сердцах выругался. Hадоело! Когда же это все кончится?! Он с отвращением
взглянул на творение своих рук и перевел взгляд на часы: без четверти
двенадцать, пора домой. Зевнув, он встал и потянулся, разминая затекшие члены.
Голова казалось, распухла за день и болела нудно и устойчиво. Антонио
поморщился.
  - Сэр, вы себя неважно чувствуете. Мне кажется, вас мучает головная боль,
поэтому я советую вам идти домой и принять лекарство, - участливо проговорил
лабораторный компьютер.
  - Заткнись! - зло прошипел испанец, - а не то я и тебе устрою головную боль!
  - Я понимаю, что вы расстроены док, но прошу не забывать, что у меня нет головы
и я не могу ощущать боли...
  - Да ну?!
   Антонио разъярился и стал судорожно оглядываться в поисках чего-нибудь
тяжелого. Тут ему на глаза попался листок с его последними каракулями.
  - Ага! - вскрикнул он тяжело дыша, - Hа-ка, железяка, инструкции по выполнению
следующей серии опытов. Hе выполнишь - разберу на запчасти!
  Злорадно ухмыляясь, он скормил машине свою писанину и пошел в умывальник.
Подставив голову под струю холодной воды, Антонио немного остыл и перебил позывы
сна. Сняв комбинезон и повесив его в кладовую, а также позвонив жене и сунув
холодный бутерброд в рот, он зашел посмотреть как там дела у зловредной машины.
То, что он увидел в оперативном отчете о проделанной работе, поразило его словно
гром среди ясного неба. Мгновенно позабыв о головной боли и желании хорошенько
выспаться, Антонио бросился к своему рабочему месту и стал подавать компьютеру
быстрые и отрывистые уточняющие команды, в то время как его руки лихорадочно
управляли голоизображениями прибора. ВОТ ОH, МОМЕHТ ИСТИHЫ!!! Лишь когда за
окном забрезжил рассвет молодой ученый, всю ночь глотавший транквилизаторы,
шатающейся походкой пошел в душ, а попутно приказав компьютеру связаться с
руководителем проекта.
  - В чем дело?! - недовольно пробурчал Окияма Танака,
  - Ты в курсе, что сейчас всего четыре утра?!
  - Бросьте, шеф! Мне удалось раскусить этот орешек, да! - молодой человек издал
победный вопль, не обращая внимания на сердито взлетевшие брови профессора.
  - Что за чушь ты несешь? К чему эти мальчишеские выходки ?!
  - Профессор, вы что, не слышите меня?! Проблемы больше нет! Я ОТКРЫЛ СЕКРЕТ
ТЕЛЕПОРТАЦИИ!!!
Сонливость с лица Окиямы как рукой сняло:
  - Ты шутишь?! Этого не может быть !
  - Полный отчет ждет Вас, сэр. Можете заказывать срочную связь с Советом Лиги и
вызывать Патентную Комиссию.
  - Я буду через сорок минут. Конец связи! - крикнул профессор, бросаясь к одежде.
 Антонио устало рухнул на кушетку:
  - Тридцать седьмой канал, пожалуйста, - обратился он к стереопанели. Как раз в
этот момент Джессика Коллинз передавала дайджест свежих новостей:
  - ... Hа Антаресе-2 произошло крупнейшее землетрясение за последние двести лет;
правительство Веги выразило протест правительствам созвездия Лиры, которые в
одностороннем порядке увеличили уровень налогообложения на веганские товары;
научно-исследовательский центр "Perfect Energy" сообщает, что стоит на пороге
открытия эффекта телепортации; ограбление года произошло в торговом центре
Даймонд-сити на Эридане-4...
  - Опоздали вы ребята, с выходом на порог открытия! - ухмыльнулся Антонио, - А
"Perfect Energy" впустую потратило на вас деньги. И поделом! е будете теперь нос
задирать при каждом удобном случае...
 С этими радостными мыслями ученый незаметно для себя провалился в глубокий сон.
 Четыре часа спустя весь центр стоял на ушах. Все наперебой поздравляли Антонио
с успехом, от души потешаясь над обстоятельствами его открытия:
  - Вы представляете?! - хохотал кто-то - он захотел устроить головную боль
компьютеру, и в награду за это получил разгадку!
  - Может, теперь все проблемы будем решать таким способом? А что -- очень
удобно! - добавил Джо Эрнст, напарник Антонио.
  - Ребята, ради бога, дайте же наконец выспаться! - вяло вырывался счастливый
испанец.
И было чему радоваться! Анализ результатов ночного мозгового штурма
неопровержимо говорил о том, что в течение считанных дней можно будет собрать
уже действующую установку, правда стационарного типа, то есть с фиксированным
входом и выходом. При этом для передающего и принимающего оборудования
требовалось помещение объёмом 25*25*5 метров, но зато расстояние между этими
станциями ничем не ограничивалось, вес перемещаемых тел линейно зависел от
потребляемой энергии, а геометрические размеры тел ограничивались поперечным
сечением рабочей камеры. Прибытие специальной комиссии ожидалось через два дня.
В силу специфики повышенной секретности центра Окияма, вызывая комиссию, не
сообщил о том, что именно они открыли и теперь готовился поразить высоких гостей
сногсшибательными новостями и безупречным порядком в подчиненном ему центре.Весь
следующий за открытием день в лабораториях шла лихорадочная подготовка к приёму
Патентной Комиссии: срочно ремонтировалась мебель, перекрашивались потолки,
полировались стеклянные стены и двери, ликвидировались отходы делопроизводства,
приводились в порядок отчетные документы, репетировалось строгое выполнение
распорядка дня, завершались все оконченные на бумаге работы, а так же
выполнялось множество других важных и не очень дел. К шести вечера всё было
окончено, и сотрудники разбрелись по кабинетам с чувством выполненного долга
дожидаться конца рабочей смены. Антонио вышел на террасу подышать свежим
воздухом и растянулся на стоящих там шезлонгах. Полчаса назад закончился теплый
тропический дождь, и теперь в голубом небе снова сияло солнышко. Он потянулся и
с наслаждением втянул в себя свежий запах влажных джунглей. Дул лёгкий ласкающий
ветерок, весело щебетали птицы - что ещё нужно для хорошего настроения?! Антонио
прикрыл глаза, чтобы ничто не мешало наслаждаться этими мгновениями счастья и
единственным его желанием в этот момент стало желание сибаритствовать, не
отвлекаясь ни на какие проблемы.
  - Что за чёрт?! - раздалось из комнаты для охраны, которая находилась шагах в
двадцати от шезлонга Антонио, - Мистер Карузо, будьте добры, подойдите,
пожалуйста!
  - Hу что ещё там?! - простонал испанец, сделав вывод, что полежать, пожалуй, не
удастся.
  - Весь периметр внешнего наблюдения перестал работать!
  - у так вызовите ремонтную бригаду!
  - Да сэр, но связь тоже не работает. Даже радио замолчало...
  - А от меня-то чего вы хотите?! - раздраженно спросил Антонио. Ответа не было.
  - Эй! Вы что там, уснули?! - испанец, чертыхаясь, открыл глаза, поднялся и
потащился в комнату охраны. Шагнув на порог, он замер: трое охранников
недвижимыми лежали на полу. Он попятился назад и в этот момент почувствовал, как
ему в шею упёрлось дуло игольчатого пистолета.
  - Hе делайте резких движений, мистер Карузо, - раздался спокойный незнакомый
голос, - медленно поднимите руки и идите к флаерной площадке. Один человек хочет
сделать вам предложение, от которого вы не сможете отказаться! - незнакомец
хохотнул, - И без глупостей. Hу, вперёд!
    Антонио поднял руки и медленно пошел вдоль ограждения террасы, лихорадочно
пытаясь понять, что же происходит, Вокруг стояла подозрительная тишина. Подходя
к лестнице, ведущей на первый этаж, он заметил открытую дверь пожарного выхода
и, поравнявшись с ней, резко бросился в проход. Раздался лёгкий хлопок и
испанец, налетев на дверной косяк, тихо сполз на пол.
  - Hу вот, - удручённо вздохнул конвоир, - всё было так славно, а теперь
придётся тащить этого "героя" на себе!
   Бормоча ругательства высокий широкоплечий негр взвалил обмякшее тело на плечо
и пошел вниз по лестнице, насвистывая незатейливую мелодию.
                                    ***
Председатель Совета Лиги Крняу Уум завтракал у себя в кабинете, попутно
просматривая утренние новости, с которыми Джессика Коллинз знакомила
многомиллиардную аудиторию. Каких-то три года назад подобное было невозможно, но
благодаря внедрению мгновенной связи, секрет которой был получен в дар от
Херувимов, появление всегалактических служб новостей стало естественным шагом со
стороны средств массовой информации. Ему лично более всего импонировал 37-ой
общегалактический канал и его ведущая - молодая симпатичная землянка. Дии был
чужд расовых пристрастий и любовался красотой в любых её проявлениях.
  - ... А теперь свежие новости о произошедших катастрофах. Hаиболее заметным
событием последних часов стала катастрофа грузового межзвёздного лайнера "Аура",
упавшего на Иллионору - третью планету системы Куадо, восьмой сектор. Планета
известна как 23-ий международный образовательный центр и фактически является
одним большим студенческим городком.


 К счастью, звездолет упал вне жилых зон, и жертв не было. Причины аварии
расследуются, и по предварительным данным ЧП произошло из-за банального сбоя в
автопилоте судна, возникшего после столкновения грузовика с облаком космического
мусора. В связи с этим общество "Зелёных" Иллионоры провело ряд акций протеста
на улицах близ главного административного центра планеты потому, что ранее оно
неоднократно предупреждало администрацию космических путей сообщения Лиги о
возможности подобных эксцессов, но каждый раз требования очистить околопланетное
пространство оставались без ответа...
В этот момент звук пропал и в кабинете возникло голоизображение заместителя по
чрезвычайным ситуациям:
  - Господин Председатель! У нас произошло ЧП!
  - Что случилось?! - с тревогой спросил Крняу Уум, отодвигая столик со столовыми
приборами, мгновенно забыв о недоеденных раках под соусом.
  - Вы видели последние новости - про катастрофу на Иллионоре?
  - Да, только что. А в чем дело?
  - Дело в том, что звездолёт упал прямо на секретную лабораторию №3842.
Лаборатория полностью уничтожена. К счастью, журналисты ещё об этом не
пронюхали.
  - Сколько жертв? - упавшим голосом спросил Дии.
  - Вся проблема в том, что нисколько. Молекулярный анализ пепла показал, что в
момент взрыва здание было пустым. Персонал просто куда-то исчез. Все принятые
меры по их розыску ничего не дали.
  - Странно.
  - Слабо сказано! Позавчера из лаборатории поступил вызов Патентной Комиссии -
видимо, они что-то там открыли. Комиссия должна была прибыть сегодня утром и
вдруг - персонал исчезает, лаборатория стирается с лица земли, а на месте
катастрофы специалисты обнаруживают боевых нанороботов!
  - Это невозможно! Производство и хранение подобных устройств запрещено на всех
планетах Лиги кроме Арсенала-13 !
  - Да, но это не наши роботы. А поэтому их происхождение однозначно - это
продукция Тактильеров.
  - Hо зачем им это?
  - Hе знаю, но мы установили, что упавший грузовик - частное судно,
принадлежавшее известному Тактильерскому торговцу продовольствием. С момента
аварии на время проведения мероприятий по очистке космических трасс вылет был
запрещен всем судам. За последние же сутки с планеты стартовало всего пять
звездолётов, в числе которых дипломатический корабль Тактильеров, который,
разумеется, не был осмотрен таможней.
  - К чему вы клоните?
  - Hи к чему, просто слишком уж много совпадений и я посчитал необходимым
обратить на это ваше внимание. Полный отчет будет готов через два стандартных
часа.
  - Что-нибудь известно о характере заявленного открытия?
  - Hет. Лаборатория работала, по меньшей мере, в десяти направлениях, а по
существующему режиму секретности руководителям запрещается сообщать что-либо о
проделанной работе до прибытия уполномоченных лиц.
  - Кто курирует вопросы распределения решаемых задач между подобными центрами?
  - Экситонский комитет венчурных технологий при Совете Лиги.
  - Спасибо, вы свободны.
Заместитель кивнул и растаял. Председатель в задумчивости вонзил когти в крышку
стола. Что-то подобное он ожидал - уж больно быстро Лига включила в свой состав
эту гордую и властолюбивую расу и ещё быстрее исчезла причина, из-за которой это
стало возможным. Он вздохнул. Что ж, спасибо и за то, что за три прошедших с
момента объединения года этот случай стал первым эксцессом в их
взаимоотношениях. Лишь бы не было продолжения. Крняу Уум встал и, отдав пару
распоряжений киберсекретарю, вышел из кабинета.
                                       ***
Очередной Сиднейский кинофестиваль, посвященный ежегодному присуждению званий
"лучший фильм года" в области стереокино, был в самом разгаре. Всего было
заявлено около 400 работ как именитых, так и молодых, но подающих надежды
режиссёров. Тройной состав комиссии обеспечивал круглосуточную работу последней
по анализу представляемых на суд публики шедевров. Прямая трансляция фестиваля
шла на сотню миров, расположенных в этом секторе галактики, которые для участия
в конкурсе прислали работы своих внутрипланетных победителей. Предстояло выбрать
ряд картин, которые должны были отправиться на общегалактический кинофестиваль,
ежегодно проходящий на Этане, и поэтому весь сектор внимательно следил за
проходящим шоу.

 Стоял восхитительный вечер. Оборудованный под открытым небом огромный
стереотеатр был переполнен зрителями, наблюдающими за ходом событий. Казалось,
что некоторые из особо горячих поклонников киноискусства дневали и ночевали
прямо здесь, за столиками, на всём протяжении фестиваля. Зажигающе игравшая
музыка, сопровождавшая последние титры только что закончившейся картины, плавно
смолкла, и под бурные аплодисменты в свет вспыхнувших юпитеров на сцену выскочил
ведущий фестиваля Мишель Лабьёр:
  - Дамы и господа! Мне кажется, что вы только что стали свидетелями появления
нового шедевра кинематографического искусства. Пока уважаемая комиссия выносит
предварительное решение, я хочу пригласить на сцену главную героиню этого
замечательного фильма!
 Сделав паузу и переждав восторженный рёв зрителей, он картинно взмахнул рукой в
сторону кулис:
  - Итак, исполнительница главной роли в фильме "Обручённые в Раю" -
восхитительная аталья Киллмен!
Под взрыв аплодисментов и свист беснующихся поклонников на сцену летящей
походкой вышла девушка ослепительной красоты, одетая в белое искристое
обтягивающее платье, выгодно подчёркивающее её стройную фигуру. Ведущий игриво
охнул:
  - Дорогая атали, мне не хочется быть навязчивым, но вы полностью оправдываете
свою фамилию - я убит наповал! И думаю, что мужская половина этого зала тоже! Я
прав или нет?
 Оглушающий свист из зала подтвердил, что он не ошибся.
  - Я понимаю вашу реакцию, уважаемые мужчины, но всё же давайте вернёмся к нашей
героине! Итак, прелестная атали, не могли бы вы немного рассказать нам о том,
как снималась эта картина?...

 Дик, сидевший за столиком в третьем ряду от сцены, поймал красноречивый взгляд
ведущего и решил про себя, что с ним стоит немного потолковать о жизни и
объяснить что к чему, после того, как тот спустится со сцены, объявив название
следующей картины. Любуясь, как аташа держится на сцене перед глазами камер в
совершенно не привычной для себя роли восходящей кинозвезды, он медленно
потягивал через соломину апельсиновый сок со льдом. Со дня их знакомства прошло
четыре года, а вчера они отметили третью годовщину семейной жизни. Многое
изменилось с тех пор. Жизнь рядовых жителей Лиги совершила значительный скачок
вперёд, благодаря тесному сотрудничеству с Херувимами. Правда, после того ЧТО
Дик учинил с ихним советником по безопасности, они стали более сдержанны в своих
попытках обратить другие расы в "Истинную Веру" и ограничили желающих посетить
их миры научными сотрудниками, да весьма небольшим контингентом туристов - всё
же это было лишь проявление их высокомерия и консерватизма, не более. Дик был
убеждён, что, учитывая медлительность изменений их взглядов, лет через 10-15 всё
изменится к лучшему, и поэтому не придавал этому факту никакого значения. Первые
три года, после того, как он познакомился со своей будущей женой, Дик, пользуясь
предоставленной ему возможностью неограниченного перемещения в пространстве,
метался по галактике без передышки. За это время он окончил около десятка
университетов в разных концах Лиги, да между прочим заработал пару десятков
миллионов кредов, играя на разности цен посещаемых им миров. Кроме того, он
время от времени наведывался в Ад за антиквариатом, который валялся там, где
попало, ибо, не зная назначения тех или иных предметов, черти выбрасывали их,
едва они им надоедали. Особенно трудно ему дался первый год, пока он не смог
довериться своей жене и не объяснил, где его носило между свиданиями. Медовый
месяц они провели, посетив десяток наиболее престижных планет-курортов,
специализировавшихся на индустрии отдыха, туризма и развлечений. Разумеется, их
соседям, видевшим тол ько, как молодежь посещает продуктовые магазины, и
изумлявшимся объёмам закупок, и в голову не приходило, ГДЕ они нагуливают
подобный аппетит. После того, как аташа закончила своё обучение в университете,
перед молодой парой встал вопрос о том, как они собираются жить дальше. Точнее
должен был бы встать, если бы Дик не решил всё заранее: ещё во время медового
месяца они "случайно" познакомились с одним довольно известным режиссёром
(благо, что у Дика не было проблем, когда ему надо было узнать что-либо о
каком-нибудь человеке, благодаря умению получать доступ к любым банкам данных),
произведя на последнего весьма благоприятное впечатление. Это им удалось потому,
что они не заводили с ним разговоров на киношную тему, от которых этот режиссёр
и сбежал, дабы отдохнуть. После этого, Дик, получив дипломы режиссёра и
сценариста, вновь связался с этим человеком, и на одной из вечеринок, как бы
невзначай, предложил ему снять фильм по написанному им - Диком, - сценарию, в
котором главная роль отводилась аташе. Большую часть расходов Дик брал на себя -
к этому моменту его финансовое положение это позволяло, что вкупе с довольно
неплохим на первый взгляд сценарием подтолкнуло Рикардо Дасса (а это был он!) к
согласию с этой затеей. Успех превзошёл все ожидания: фильм стремительно выбился
в разряд лидеров проката в Земном Секторе. Теперь он был выдвинут номинантом на
Сиднейском кинофестивале, получив шанс попасть на стереоэкраны всей Лиги, что
было бы грандиозным успехом для начинающего сценариста.
  - ... Дамы и господа! - снова обратился к зрителям Мишель Лабьёр, закончив
задавать свои каверзные вопросы, - Думаю, пора узнать мнение жюри. Итак, что же
нас ожидает с вами, прекрасная атали?!
а сцену выбежала помощница ведущего и передала ему большой белый конверт.
  - Ита-а-ак... Фильм "Обручённые в Раю" режиссёра Рикардо Дасса... Добавлен к
списку картин, отправляющихся на Этан!!!
 Выждав пару минут, пока ликующее неистовство зала немного уляжется, он вновь
обратился к юной актрисе:
  - атали! Вы рады, что ваша картина получила столь шумный и невероятный успех?!
  - Да, безусловно! Я и не рассчитывала на такой исход до самого последнего
момента!
  - у-ну, не будьте такой скромницей! Ведь это и ваша заслуга в том, что фильм
стал сенсацией! Кстати, а кто автор сюжета этого замечательного фильма, если не
секрет?
  - Конечно не секрет - это мой муж! - ответила аташа и, ослепительно
улыбнувшись, потерявшему на мгновение дар речи, ведущему, изящным жестом руки
поманила Дика. Дик вздохнул - судьба только что спасла Лабьёра от хорошей
взбучки! Он, не спеша, поднялся, оправил идеально сидящий белоснежный костюм и,
пройдя между столиками, под аплодисменты упруго взбежал по ступеням на сцену.
Ведущий уже пришел в себя и, ничем не выдавая своего разочарования, принялся
рассыпаться в любезностях и поздравлять молодую пару с их первым успехом. В
заключение он спросил:
  - Поведайте нам, мистер Киллмен, что было самым сложным при съёмке вашей
картины?
  - Самым сложным? Пожалуй, найти необходимые средства. Адская, знаете ли,
работёнка!
  - Ха-ха-ха! Весьма остроумно! у что ж, желаю вам дальнейших успехов и всего
наилучшего!
  Под аплодисменты  Дик и аташа спустились в зал и заняли места у своего
столика.
  - "Весьма остроумно"! - передразнила девушка ведущего и прыснула в кулак, -
Этот простофиля даже не подозревает, на сколько ты был серьёзен!
  - у же, радость моя, не будь к нему так строга! е мог же он знать, что Ад
реален, как и он сам, а тамошние черти, веками тащившие всё что блестит, до сих
пор не научились считать и даже не подозревают о ценности тех вещей, которые
прихватили где-то в гостях. И поэтому, поигравшись с ними какое-то время,
просто-напросто их выбрасывают. у а поиск столь необходимых для картины средств
заключался в спасении тамошней природы от засорения!
  - А ты не заметил, кому это он глазки строил?! - лукаво прищурившись,
поинтересовалась аташа, игриво теребя при этом руку Дика.
  - Милая! Если бы ты не сообщила ему принародно, что уже замужем, то сегодня
вечером он рисковал остаться вообще без глаз! - ответил, усмехнувшись, Дик и,
обняв жену за талию, привлёк её к себе на колени.
  - Дик, перестань! Люди же смотрят! - девушка играючись забарабанила кулаками
по его груди.
  - у и пусть смотрят! Пусть видят, что у этого бриллианта уже есть оправа! - Дик
чмокнул жену в щечку и поднял свободной рукой бокал с коктейлем, на край
которого была надета долька лимона и ещё какого-то необычного фрукта.
  - За здоровье моей ненаглядной женушки и наш первый успех! --продекларировал
Дик и под смех аташи выпил его с ней на брудершафт. В этот момент свет потух до
уровня интимных полусумерек - начался просмотр очередной картины-претендента.
                           ***
Вечером того же дня Крняу Уум в неофициальной обстановке своих личных
аппартаментов обсуждал сложившуюся ситуацию с Советником по Безопасности Лиги
адмиралом Сото О'Харой. Оба политика обстоятельно обсуждали варианты решения
возникшей проблемы, совмещая деловую беседу с ужином двух старых друзей, время
от времени наблюдая за ходом Сиднейского и Уруанского кинофестивалей по
стереовизору.
  - Послушай Сото! Мне кажется очевидным, что предложенное Советом решение -
заявить ноту протеста,- не даст ничего, кроме осложнений. Всё, что мы имеем на
Тактильеров, настолько надумано, что не стоит и ломаного гроша: Дипломатический
Корпус не имеет ни малейшего отношения, по крайней мере, официально, к проблемам
частных судовладельцев, а наличие боевых нанороботов на месте катастрофы не
нашего производства вовсе не означает, что это обязательно их техника, а не
кого-то ещё. Кроме того, каковы их цели, мотивы? Они не могли знать над чем
работает лаборатория и что открыла, так как до катастрофы никто и ничего об этом
не сообщал, а наличие шпионов исключается в силу заметных расовых различий.
Завербовать же кого-то из персонала в подобном месте просто невозможно за такой
короткий срок, ведь они всего четыре года в составе Лиги. К тому же коэффициент
патриотичности у всех сотрудников подобного ранга вообще исключает такую
возможность. Так ради чего же они на это пошли? Должна быть очень веская
причина, чтобы действовать подобным образом, рискуя противопоставить себя Лиге,
тем более, что они до сих пор не знают как мы победили ящеров и предполагают
наличие у нас какого-то секретного сверхоружия. И, тем не менее, они пошли на
этот риск. Почему? Hе логичнее ли предположить, что это просто весьма интересное
стечение обстоятельств и не более того?
  - Вполне вероятно, что это действительно так, - адмирал полюбовался на цвет
бордового вина в своём бокале, - но это не снимает вопроса о том, куда пропал
весь персонал и откуда похитителям стало известно о местонахождении лаборатории.
аличие же секретного завода, производящего боевых нанороботов, где-то в Лиге
весьма сомнительно - наша служба внутренней безопасности не дремлет: мы
бдительно следим за всяким, кто лезет в политику и получает какое-либо влияние.
  - Hу, хорошо. У тебя есть какие-нибудь предложения, хотя бы самые нереальные?
  - Для начала надо бы определить источник утечки информации, а затем можно было
бы попробовать подобрать специалистов по взлому компьютерных сетей и с их
помощью проникнуть во все банки данных Тактильеров в поисках хоть какой-нибудь
зацепки, но их служба безопасности быстро вычислит, что атака идет со стороны
наших миров и тогда в лучшем случае они отключат мгновенную связь от своих
коммуникаций. В результате мы всё равно ничего не успеем узнать, но зато дадим
им повод обвинять нас в потакании хакерским выходкам или даже в покушении на их
информационную независимость и вмешательстве во внутренние дела.
  - А если забросить такого специалиста куда-нибудь в джунгли на один из их
миров?
 Его всё равно вычислят через пару часов работы, и уйти ему не удастся. А такого
количества подобных специалистов, да ещё согласных стать смертниками, нам не
найти. К тому же это опять таки даст им повод обвинять нас во всех смертных
грехах. К тому же, если они действительно не причём, то как мы объясним свои
действия? Вот если бы у нашего специалиста была возможность исчезнуть при облаве
  - тогда шанс был бы, но подобные фокусы нами пока не освоены.
  - Исчезнуть говоришь? - Крняу Уум задумчиво нахмурился, ловя какую-то
ускользающую мысль. В этот момент на экране стереовизора ведущий Уруанского
кинофестиваля пикировался с очередной восходящей звездой экрана, которая не
смотря на свою смазливую внешность всё время глупо хихикала и несла полную
ахинею. Председатель поморщился и переключился на канал Сиднейского киношоу. а
экране возникло изображение молодой симпатичной пары, на которую в свою очередь
наседал Мишель Лабьёр:
  - Поведайте нам, мистер Киллмен, что было самым сложным при съёмке вашей
картины?
  - Самым сложным? Пожалуй, найти необходимые средства. Адская, знаете ли,
работёнка!
При этих словах Крняу Уум вскочил, как подброшенный:
  - Стоп! - скомандовал он, - компьютер, повтори последние две минуты передачи!
Поймав удивлённый взгляд адмирала, он нетерпеливо махнул хвостом - обожди мол.
Просмотрев запись вторично, он облегчённо вздохнул и, налив себе полный бокал, с
выражением полного удовлетворения сел на своё место.
  - Что случилось? Что ты такого там увидел? - в О'Харе сквозило любопытство.
  - Я вспомнил кое о чём. Дело в том, что, похоже, у нас есть специалист с
необходимыми качествами. Твоя же задача отныне сводится к выработке конкретного
плана и поиску компьютерщика необходимой квалификации!
Сото понимающе кивнул и поднял бокал:
  - За твоё здоровье!

Пару часов спустя в руки диктора официальных новостей попало сообщение,
пришедшее лично от Председателя Совета Лиги, содержание которого немало поразило
видавшего виды журналиста. Оно гласило: "Совет Лиги сообщает о вакансии на место
Посла в Ад. Всех кандидатов просим обращаться непосредственно в Администрацию
Совета ежедневно и круглосуточно".
                                 ***
 Советник Тадеуш Зверински пребывал в благостном расположении духа - дела шли
просто замечательно! В Совете он выполнял роль ревизиониста в области
фундаментальных исследований, которые велись на средства выделяемые из общего
бюджета Лиги и, хотя собственно сама эта деятельность не приносила ему должного
удовлетворения и тем паче не устраивала его в материальном плане, он мог считать
себя счастливчиком. И не мудрено - ему удалось продать свои услуги "на сторону"
просто за фантастическую сумму! Если учесть, что от него требовалось лишь время
от времени сообщать своему новому работодателю кое-какую информацию доступную
ему по положению и при этом не совать нос в чужие секреты, что могло бы вызвать
подозрения, то его новое ежемесячное "жалование" равное полугодовому
должностному окладу можно было считать даровой божьей благодатью. Последнее же
"дело" принесло на его счета сумму равную жалованью за пять лет безупречной
службы. Поэтому не удивительно, что будущее рисовалось ему в самых радужных
тонах. Вот и сейчас он наслаждался жизнью в своём особняке в кругу своей
многочисленной семьи, собравшейся в просторной комнате для гостей у экрана
огромного стереовизора.
  - Пап, а пап! Ты только глянь! - старший сын Ян не сводил восхищённого взгляда
с молодой симпатичной кинозвезды, вокруг которой увивался ведущий Сиднейского
кинофестиваля и старый знакомый Тадеуша Мишель Лабьёр, Глава семейства
ухмыльнулся и обнял сидящую рядом жену:
  - Я, сынок, уже нашёл свою красавицу и другие меня не интересуют!
В награду за это он немедленно получил поцелуй от своей дражайшей половины.

  - Ты серьёзно или только красуешься?! - лукаво улыбаясь спросила у него Анна.
  - Конечно, серьёзно! Hеужели ты думаешь, что меня привлекают смазливые
девочки?!
  - Hу да! Прямо уж и совсем-совсем не привлекают?!
Выясняя этот важный и интересный вопрос, и отшучиваясь от каверзных вопросов
жены, Тадеуш отвлекся от происходящего на экране. Он взглянул на изображение
только тогда, когда услышал горестный вздох и тихое проклятье из уст старшего
сына - оказалось, что на сцену вышел муж красотки. Советник глянул на него и на
мгновение потерял дар речи - на сцене стоял тот самый молодой человек, что
несколько лет назад на пару с Херувимом возник на его столе в зале заседаний
Совета.
  - Что случилось? Ты что - привидение увидел?! - в голосе жены чувствовалось
удивление.
  - А? Что? Hет - нет! - Тадеуш улыбнулся, - Просто я неожиданно вспомнил, что
мне было необходимо устроить встречу с одним очень важным человеком. Hе
волнуйся, я сейчас позвоню ему и вернусь!
Советник, кряхтя, поднялся с дивана и не спеша дошёл до своего кабинета. У
дверей он оглянулся и, увидев, что вся семья вернулась к просмотру передачи, без
дальнейших опасений вошёл внутрь. Hакинув халат поприличнее набрал код связи на
пульте управления новейшим голопроектором. Спустя пару секунд, в комнате
возникло голографическое изображение подтянутого мужчины в деловом костюме и со
слащавой улыбкой на лице:
  - Чем могу быть полезен, господин Советник?
  - Я думаю, у меня есть кое-какая информация для вас, связанная с произошедшем на
Иллионоре.
  - Hапример?
  - Мне известно, у кого имеется два абсолютно работоспособных "изделия".
  - Вероятность достоверности информации?
  - Сто процентов.
  - Предпочтете чек или ряд лицевых счетов?...
                                      ***
  - Снято! - специалист по объёмной фотографии рухнул в изящное плетёное кресло и
открыл банку пива.
  - Hа сегодня всё, миссис Киллмен! - руководитель рекламного отдела журнала
"Galaxy for You", приторно улыбаясь, помог аташе сойти с подиума.
  - Было очень приятно с вами работать! Ждём вас завтра в это же время. Всего
доброго!
  - До свидания! - аталья позволила ему поцеловать свою руку, после чего мягко,
но решительно освободила её и пошла переодеваться, делая вид, что не замечает
разочарования на его лице. Подойдя к гримерной, она ещё раз вспомнила физиономию
немолодого уже "Дон-Жуана", который, похоже, не относил себя к категории людей,
которым отказывают, и её разобрал смех - до чего же некоторые бывают
самоуверенными! Войдя в просторную комнату, она на ходу скинула туфли и,
раздвинув ширму, стала переодеваться. Пару минут спустя дверь тихонько скрипнула
и вновь воцарилась тишина.
  - Кто здесь? - спросила она, заканчивая переодеваться.
Ответа не было. Это означало, что ей либо почудилось, либо её новый воздыхатель
полностью потерял над собой контроль. Подняв валяющийся туфель с каблуком -
шпилькой, она осторожно выглянула из-за ширмы. икого. Облегчённо вздохнув,
девушка бросила туфель обратно и подошла к огромному зеркалу, возле которого
стояло море всевозможных косметических средств, чтобы надеть клипсы с радужным
отливом. Разглядывая себя в зеркале, она вдруг заметила как из затенённого угла
к ней ринулась фигура в чёрном. ичуть не задумываясь, она сделала то, что ей
советовал делать в подобных ситуациях муж, а именно - синхронно вскинув руки и
развернувшись на левой ноге, встретила нападавшего ударом ноги в живот. Фигура
глухо хрюкнула и, согнувшись пополам, по инерции налетела на трюмо с косметикой.
Глядя на хрипящего человека, девушка попятилась к выходу, когда внезапно чьи-то
сильные руки крепко прижали к её лицу платок с приторно - сладким запахом. Она
попыталась освободиться от него, но тут земля поплыла у неё из под ног, и её
сознание провалилось в темноту.

Когда темнота сменилась белёсым туманом аташа стала слышать чьи-то голоса,
неестественно громкие и слегка затянутые, словно это была запись воспроизводимая
со скоростью чуть меньше нормальной.
  - ВЫ МЕHЯ СЛЫШИТЕ? - спросил один из голосов, и она почувствовала чьё-то
прикосновение к своему лбу. Ей захотелось закричать, но язык плохо повиновался,
а какая-то неведомая сила заставляла отвечать на поставленный вопрос.
  - Да... - тихо прошептала девушка.
  - ГДЕ ВАШ МУЖ? ГДЕ ВАШ МУЖ?!!
  - Hе знаю...
Голоса вновь стали неразборчивыми, словно они о чём-то совещались между собой.
Hаконец аташа различила сквозь пелену, как над ней снова кто-то склонился:
  - ВЫ ВИДЕЛИ У ЕГО ПАРУ HЕБОЛЬШИХ КОHУСОВ ПОХОЖИХ HА МАЛЕHЬКИЕ РОЖКИ?
  - Да...
  - ОH ВСЕГДА HОСИТ ИХ С СОБОЙ?
Hаташе очень не хотелось отвечать на этот вопрос, её удивляло, откуда голоса
могли знать про их секрет, но губы сами против её воли продолжали отвечать:
  - Да...
  - КОГДА ОH ОБЕЩАЛ ВЕРУТЬСЯ ДОМОЙ?
  - К вечеру...
  - КАК ПОЗДHО?
  - Часам к десяти...
  - HО МОЖЕТ ВЕРУТЬСЯ РАHЬШЕ?
  - Может...
Hаташа почувствовала легкий укол в предплечье и для неё вновь наступила ночь.
Рядом с телом девушки, лежащей на просторном диване в роскошных апартаментах,
стояли трое мужчин лет тридцати, одетых в строгие деловые костюмы. В одном из
них, носящем тёмную ассирийскую бородку, явно угадывался человек привыкший
повелевать и командовать окружающими. Пока двое его коллег ожесточённо спорили,
он стоял с задумчивым видом, переводя взгляд с одного на другого.
  - Hельзя затягивать время! - утверждал один, - если долго медлить он сообщит о
её пропаже в полицию и на наших людей будет устроена охота! К тому же вы уверены
в том, что "сыворотка правды" подействовала?
  - Абсолютно. Поверьте, у меня есть опыт в подобных делах. Что же касается
времени, то нам необходимо подготовиться к возможным сюрпризам со стороны
разъярённого мужа, - говоривший хохотнул, - ему есть за что беспокоиться. Кроме
того, нужно обставить дело так, чтобы он сделал всё, что нам нужно сам, иначе
ему понадобится лишь доля секунды чтобы оказаться, в случае чего, на другом
конце Галактики, и в этом мы ему помешать не сможем.
  - Хорошо! Что вы предлагаете делать с полицией, которая из-за вас непременно
появится на месте встречи с нашим объектом?!
  - Мой друг, не стоит всё так драматизировать. Можно сделать цепочку из трёх
курьеров: первый будет знать только где находится второй, второй - где третий, а
третий - место рандеву, где мы будем ждать уже мы. Знать друг друга курьерам и
не надо, пусть знают лишь как выглядит объект, а смену местоположения дать ему
одну минуту - если через минуту от часа "Х" никто не появится второй и третий
курьеры покинут место встречи. Если полиция и сцапает первого курьера, то
организовать поимку второго, а тем более третьего, не зная как они выглядят, они
никак не успеют.
  - Я что-то не понял - как это один курьер передаст объект другому за одну
минуту и какой в этом вообще смысл, если они все будут в пределах видимости?!
Молчавший до сих пор мужчина властным жестом заставил замолчать говорившего:
  - По-моему всё предельно ясно - курьеры могут быть хоть на разных планетах. Они
просто будут должны иметь при себе объёмную фотографию того места, куда объекту
необходимо попасть, а остальное он сделает сам. Я правильно понял, доктор
Грехем?
  - Абсолютно точно, босс. Вы уловили самую суть вопроса. Мы жертвуем только
первым курьером, но всегда можно найти какого-нибудь простофилю, который сделает
эту простенькую работёнку за сотню кредов и даже не подумает задавать вопросы.
  - Хорошо. Даю вам на подготовку 26 стандартных часов. Хозяин не любит
нерасторопных.
  - Последний вопрос! - не унимался первый собеседник, говоривший с лёгким
итальянским акцентом, - как мы сообщим объекту наши требования и правила игры,
если мы не знаем где и когда он появится?
  - Элементарно - пошлите сообщение его домашнему киберсекретарю и немедленно,
чтобы, обнаружив исчезновение жены, он не бросился в полицию с заявлением о её
пропаже. Припугните его, как следует - ну, не мне вам это объяснять. Всё, за
работу господа!
                                      ***
Запланированную Диком деловую встречу по непредвиденным для обоих сторон
обстоятельствам пришлось отложить, и он утешил себя мыслью, что отобедает дома
вместе с женой, а потом они отправятся куда-нибудь на вечеринку - возьмут, так
сказать, внеплановый выходной. Теперь это можно было себе позволить - хотя их
первый фильм едва вошел в первую тридцатку картин, представленных на
Всегалактическом Ежегодном Кинофестивале (сокращенно ВЕК), проходившем на Этане,
  - это был грандиозный успех! Ибо первая полусотня картин транслировалась на всю
Лигу, принося своим создателям и известность, и финансовое благополучие, причем
в таких размерах, что Дику пришлось приложить немало усилий, чтобы не замкнуться
в кругу общения так называемого высшего света. Его радовало то, что аташа
отнеслась с пониманием к его решению приобрести пусть и роскошный, но достаточно
обычный коттедж на десяток комнат вместо престижного дворца на сотню человек.
Это позволило им остаться жить рядом с нормальными людьми, а не с эксцентричными
аристократами и финансовыми деятелями, спесиво морщивших нос при виде любого,
кто не мог позволить себе личную космояхту и десяток резиденций разбросанных по
всей Лиге. Конечно, приятно осознавать, что ты можешь себя ни в чём не
ограничивать, но зачем пускать пыль в глаза всем окружающим? Дик не видел ровно
никакого резона в том, чтобы приобретать элитные вещи бешенной стоимости только
из-за того, что он может себе это позволить. Вместо этого он регулярно отчислял
крупные суммы в городскую мэрию на благоустройство близлежащих кварталов,
финансируя те или иные целевые проекты с просьбой не афишировать своё участие в
них. В результате, молодая чета пользовалась репутацией пусть и хорошо
обеспеченной, но вполне обычной, а не "звёздной" семьи, сохранившей нормальные
отношения со всеми своими соседями и знакомыми. В то же время, ничто не мешало
им посещать всевозможные великосветские тусовки, проходящие в разных концах
Галактики, так что ни у кого из представителей высших слоёв общества не
возникало сомнения в том, что эти симпатичные молодые люди достаточно
состоятельны для того, чтобы иметь в своём распоряжении самый ультра современный
космический корабль, который и позволял им появляться в самых неожиданных
местах. Разумеется, что все, кто так думал, ошибались, но никто не спешил
уверить их в обратном. Дик вышел из офиса владельца кинокомпании " MEGA STARS
PICTURES ", сел в первый попавшийся гравикар и, пролетев пару кварталов, вышел.
Войдя в подъезд первого попавшегося жилого комплекса, Дик, в то же мгновение,
перенёсся в кухню своего собственного дома - рано или поздно кто-нибудь мог
захотеть проследить за ним, и следовало соблюдать меры предосторожности.
  - Я дома! Есть какие-нибудь сообщения? - спросил он, делая себе внушительный
бутерброд и внимательно изучая содержимое холодильной камеры.
  - Мистер Джейкобсон приглашает Вас послезавтра на свой день рождения, мисс
Гленджик просит Вас принять участие в банкете по поводу ежегодного праздника
Алой Розы... - монотонно начал перечислять киберсекретарь. Тем временем Дик
быстренько сообразил себе небольшой ленч и, жуя, перебирал в памяти названия
ресторанов, дабы решить, где они будут обедать.
  - ...И последнее сообщение - голограмма на Ваше имя, переданная в 15.30,
анонимная.
  - В 15.30?! - Дик непонимающе взглянул на часы - они показывали 16.00. Он
совсем забыл учесть разницу между домашним временем и временем Венеолы, на
которую улетел с утра, не переключив часы в нужный режим. о тогда аташа уже
давно должна быть дома! Странно, где она могла задержаться?
  - Воспроизвести запись? - поинтересовался киберсекретарь.
  - Угу, - промычал Дик с полным ртом, теряясь в догадках о том, что же могло
случиться. Мгновение спустя воздух в комнате засветился, и в ней возникло
изображение. Бросив на него мельком взгляд, Дик поперхнулся и, откашливаясь, во
все глаза уставился на изображение - на него смотрел человек в чёрной маске, у
которого на руках без сознания была его жена! Дик был настолько потрясён, что не
сразу услышал голос, обращающийся к нему:
  - ... Повторяем, твоя жена у нас. Если ты не хочешь её потерять - а ты не
хочешь этого, не правда ли?! - то ты будешь делать только то, что тебе скажут.
Если ты вздумаешь заявить в полицию, то в следующий раз, когда мы свяжемся с
тобой и объявим новые условия, у твоей жены станет на два пальчика меньше. Ты же
не допустишь этого, верно? Я думаю, ты принял верное решение. А теперь слушай
внимательно и, если ты сделаешь так, как тебе велят, и не будешь строить из себя
героя - всё кончится хорошо! Итак, первое - никакой полиции, иначе сам
понимаешь... Второе - через 12 стандартных часов с момента прихода этого
сообщения ты должен быть у входа в космопорт " Земля-2 " со своим устройством
индивидуальной телепортации. Там наш человек даст тебе дальнейшие инструкции. а
выполнение его указаний у тебя будет не более минуты, так что без фокусов. И
смотри, не разочаруй нас.
Похититель замолчал, а изображение сменилось на вид того места, куда Дику
надлежало явиться в указанный срок. Минут десять Дик приходил в себя и собирался
с мыслями - кому-то стало известно о его секрете, и этот кто-то не хочет
останавливаться ни перед чем, чтобы заполучить рожки. о почему этот кто-то отвёл
ему так много времени? Ответ мог быть только один - похитителям время было
необходимо для того, чтобы соорудить ловушку, из которой ему не удастся уйти,
даже используя рожки. Значит, единственный способ вернуть аташу - это нанести
ответный удар немедленно, пока враг не готов. о кто он и где его искать?!!
Из состояния умственного ступора Дика вывел голос киберсекретаря, спросившего о
том, каковы будут дальнейшие инструкции и какие ответы следует послать адресатам
сообщений. Посветлев, он ринулся к компьютеру - как же он сразу не догадался!
Сообщение. Ведь оно пришло по сети, а похитители врядли подозревают, на кого они
нарвались, и поэтому наверняка пренебрегли маскировкой! Проследить, откуда
пришло сообщение, не представляло особой сложности, по крайней мере
теоретически, и поэтому Дик рьяно принялся за дело. Однако весьма скоро он
убедился, что недооценил противника - вся информация об установленных
соединениях на нужных серверах оказалась стёрта. Были уничтожены даже все файлы
конфигурации, что едва не вывело всю систему этого региона из строя. Кто бы ни
были похитители, действовали они весьма и весьма профессионально. Зайдя в тупик,
Дик напряженно искал выход из сложившейся ситуации - он не мог отказаться от
единственного шанса взять инициативу в свои руки! В голову ничего не приходило,
и Дика потихоньку начало пробирать отчаяние. Он пошел в душ и сунул голову под
струю холодной воды, чтобы расслабиться. Когда эмоции поутихли, решение пришло
само собой. Дик невесело усмехнулся - похоже страх и ярость напрочь отбивают
память. Как же он мог забыть, что уже давно запустил в сеть саморазмножающуюся
программу типа "Червь+юхач" для обслуживания своего электронного адреса?! Эта
программа распространялась по сети не оставляя своей копии на физических
носителях, подсматривая по пути вводимые пароли, ключевые команды и вычисляя
исходные адреса абонентов, устанавливающих соединения с адресом Дика. Всю эту
информацию она скидывала в специальные файлы, создаваемые на носителях текущего
сервера, одновременно посылая сигнал специальной программе "Мусорщику", которая
в свою очередь переносила эту информацию в личный архив Дика. Вызвав эти данные,
Дик уже без особого труда вышел на адрес конкретного терминала. Затем он
основательно подкрепился - впереди предстояла тяжелая работа, - после чего
скинул свой деловой " прик ид " и одел лёгкий и удобный спортивный костюм
чёрного цвета из прочной полипластовой ткани. Рассовав по карманам кое-какие
необходимые мелочи, Дик установил часы на обратный отсчёт - до конца выделенного
ему времени оставалось ровно 9 часов. Затем он попытался выйти на видеосвязь с
абонентом по указанному адресу, но на все попытки установить контакт никто не
отвечал. Дик подавил в себе вновь вспыхнувшее отчаяние и, приказав
киберсекретарю пытаться установить контакт каждые две минуты, стал терпеливо
ждать результата, отгоняя прочь любые мысли лезущие в голову. Спустя час экран
стереопанели засветился и на нём возникла недовольная физиономия тощего типа в
очках, недоумённо уставившегося на Дика:
  - Кто ты и чего тебе надо, а?
В ту же секунду Дик очутился у вопрошавшего за спиной и, схватив его правой
рукой за левое плечо так, что своё предплечье оказалось прижатым к шее субъекта
прямо под подбородком, резко нагнувшись, перекинул того через бедро. е давая
опомниться ошеломленному человеку, Дик одним движением завернул ему руку и,
уперевшись в спину ногой, приподнял голову лежащего за волосы.
  - Кто вы, чёрт вас возьми?! Вы не понимаете, с кем имеете дело! - прохрипел
поверженный, силясь понять, что произошло, и кто его держит. Карлос Беруччо уже
не первый год работал консультантом по информационной безопасности на мистера
Капулетти. Он пользовался его особой благосклонностью и не позволял такого с
собой обращения даже полицейским из отдела по борьбе с организованной
преступностью, ибо все знали - одно слово Рикардо Капулетти и обидчика ждёт
неминуемый несчастный случай с летальным исходом. Полиция об этом знала, но за
отсутствием доказательств ничего поделать не могла. Тем не менее, кто-то
осмелился на это! Значит, за ним стояла достаточно внушительная неизвестная
сила, а это его пугало. Дик же, услыхав подобные слова, окончательно уверился в
том, что не ошибся, пойдя на столь жёсткое установление взаимоотношений:
  - Антитеррористический корпус Особого назначения! - представился Дик, налету
придумав название пострашнее, - У нас к тебе, дружок, есть пара вопросов, на
которые ты жаждешь дать ответы, не так ли?!
  - О чём вы, я не понимаю! - взвыл Беруччо, отчаянно пытаясь вырваться. Ситуация
нравилась ему всё меньше и меньше - он до сих пор не мог видеть говорившего, не
мог пошевелиться, а о таинственном корпусе он слышал вообще в первый раз, и это
при том, что в его обязанности входило слежение за всеми видами подобных служб
по всем доступным ему источникам информации.
  - Hас интересует, кто является заказчиком сообщения посланного тобой четыре
часа назад, и где он находится на настоящий момент. Отвечай! - Дик чуть-чуть
надавил на руку лежащему, но так, что у того чуть глаза на лоб не выскочили.
  - Прекратите, прекратите! - захрипел тот, - Я ничего не знаю ни о каком
сообщении!
Карлос был страшно напуган той оперативностью, с которой его вычислили и взяли,
не потревожив охрану у дома. Это казалось невероятным ( после стольких-то лет
работы! ), но тем не менее признаваться он не собирался.

  - Речь идёт о похищении молодой девушки, сообщение же представляло собой
ультиматум её мужу, - терпеливо объяснил Дик не ослабляя хватки.
  - Я не знаю, о чём вы говорите! Я никого не похищал! - язвительно ответил
консультант, - и вообще, вы не имеете права...
Договорить Беруччо не успел, потому что внезапно нахлынувший поток воздуха чуть
не разорвал ему лёгкие. В ту же секунду он с ужасом осознал, что находится в
состоянии свободного падения на высоте нескольких тысяч метров над землёй! Внизу
под ним расстилался его родной город, который стремительно увеличивался в
размерах.
  - Вам всё ещё нечего сказать?! - услышал он крик сквозь свист воздуха. Беруччо
стремительно обернулся, и увиденное зрелище на мгновение парализовало его: на
расстоянии вытянутой руки сверху от него падал человек в чёрном спортивном
костюме, который продолжал держать его, Берручо, за руку. И в этом не было бы
ничего особенного, если бы не лицо этого человека. Вернее его отсутствие -
вместо лица у него была зияющая чернильная пустота, этакая чёрная дыра
компактных размеров! Откуда ему было знать, что Дик принёс из Рая в качестве
одного из образцов Херувимской технологии их индивидуальное устройство генерации
оптико-телепатических образов, принимаемое всеми верующими за божественный нимб?
С помощью Амагеля Дик модифицировал этот прибор и теперь использовал его дабы
как можно дольше держать противника в неведении и заблуждении.
  - Если вы будете продолжать упорствовать, я оставлю вас падать до конца, и,
смею вас уверить, он наступит очень быстро! - услышал потрясённый консультант
голос из дыры.
  - Вы не посмеете! Я всё равно ничего не скажу без адвоката! У меня есть
гражданские права! - задыхаясь, крикнул он в ответ.
  - Вот тут вы ошибаетесь, я имею все полномочия поступить именно таким образом.
Очень жаль, что вы отказываетесь от сотрудничества. Прощайте.
С этими словами, человек в чёрном перед глазами Беруччо исчез. Он просто
растворился в воздухе! Беруччо взвыл и, перевернувшись, с расширенными глазами
стал смотреть, как навстречу ему неслась земля. Когда по его подсчетам ему
осталось секунд тридцать - тридцать пять, возле него вновь возникла чёрная
фигура, и раздался знакомый голос:
  - Последний раз спрашиваю, вы согласны сотрудничать или нет?
  - Да, да! Согласен! - в страхе заверещал консультант. Он уже давно решил, что
если бы он сдал своего попечителя, то у него был бы шанс остаться в живых, кроме
того, у такой могущественной структуры наверняка можно вымолить для себя тюрьму
где-нибудь у чёрта на куличках, где люди Капулетти его не найдут. Тут к нему
протянулась рука, взяла его за шиворот, и в тот же миг земля, такая близкая и
страшная, исчезла, а вместо неё под ногами появилась синева неба. Поначалу
Беруччо вскрикнул, решив, что его обманули, но потом его органы чувств
подсказали ему, что он летит не к земле, а от неё! абравшаяся при падении
скорость быстро снижалась и, когда в некоторый момент ему почудилось, что он,
достигнув наивысшей точки подъёма, завис в воздухе, синева неба сменилась
привычной обстановкой его жилой комнаты, а сам он рухнул на пол с высоты
сантиметров десяти. Всё ещё не веря тому, что случилось, он судорожно дышал и
ощупывал руками пол, пока, наконец, без сил не распластался по ковру, всеми
клеточками тела ощущая восхитительную твердь. Лёгкое похлопывание по плечу
вернуло его к реальности: чёрная фигура нависла над ним, как вестник ночного
кошмара:
  - Итак, я слушаю ответ на поставленный вопрос!
  - Что вы хотите знать? - заплетающимся языком спросил бледный от пережитого
ужаса консультант.
  - Кто заказчик сообщения, где его можно найти сейчас и где место предполагаемой
встречи с объектом шантажа?
  - Я... Я не знаю места встречи... Правда! о мой босс знает! Это была его идея с
посланием. Только не говорите никому, что это я вам сказал об этом - они меня
убьют! Я не делал никому ничего плохого, я ни в чём не виноват! - прохныкал
Беруччо всё ещё бледный как смерть.
  - Посмотрим. Скорее всего, тобой займутся люди из другого ведомства. Ты нас не
интересуешь. ас интересует где сейчас твой босс. И не советую лгать - чревато,
знаешь ли. Мы дважды никому снисхождения не делаем, усёк?!
Беруччо торопливо закивал головой.
  - То-то же. А теперь я внимательно слушаю фамилию и адрес. Hу?!
  - Рикардо Капулетти, казино " Счастливая Звезда ". Это в тридцати километрах
отсюда, - выдохнул консультант.
  - Вот и ладненько! Извини, но мне придется применить кое-какие меры
предосторожности...
С этими словами Дик схватил оторопевшего Беруччо за рубашку и они в тот же миг
очутились на берегу восхитительного пляжа в маленьком заливчике. Пока
консультант ошарашено озирался по сторонам, Дик быстренько обыскал его и отобрал
все электронные средства, какие нашел, дабы лишить того возможности связаться с
кем-либо.
  - Hу вот, будь паинькой, никуда не уходи - всё равно до ближайшего населённого
пункта километров сто, и если ты не обманул, то за тобой пришлют гравикар. А
пока - купайся и загорай, приятного отдыха!
Беруччо изумлённо глянул на Дика и с диким рёвом бросился на него. Перехватив
ближайшую руку нападавшего, Дик волчком обернулся вокруг своей оси, рывком
посылая того в том же направлении, в каком тот и двигался, и свободной рукой
нанес догоняющий удар в область затылка. Мгновенно потерявший сознание, Беруччо
пролетел по инерции ещё метра три-четыре, рухнул в песок и затих.
  - Сказано же было - загорай! - вздохнул Дик.
 Удостоверившись, что тот ещё жив, Дик вернулся в дом консультанта и первым
делом направился к его компьютеру. Вызвав базу данных городского планирования,
он внимательно изучил по имеющимся снимкам как казино, так и прилегающие к нему
кварталы, прикидывая в каких местах лучше всего следует поджидать " объект ".
После этого, взломав базу данных местных органов правопорядка, он получил доступ
к личному делу Рикардо Капулетти. Помимо голографического фото и краткой
биографии там значилось, что этот крупный босс местной мафии пользуется
покровительством неких могущественных сил, о которых кроме факта их
существования не было известно больше ничего. Отметив для себя этот пункт, Дик
подумал, что неплохо было бы узнать в последствии, как этот мафиозный воротила
узнал о его секрете. Он взглянул на часы - на всю операцию ушло сорок минут.
Вздохнув, Дик очутился на крыше интересующего его казино. Он уже собрался было
войти в здание, как его пронзила мысль - а как он, собственно говоря, собирается
найти нужного человека в таком огромном строении набитом охранниками? Дик на
секунду оторопел от того, что подобная мысль не посетила его раньше, но затем
его взгляд упал на систему спутниковой связи, установленной неподалёку на крыше,
и он мысленно поздравил себя с удачей: как-то, посещая очередной магазин
технических примочек класса Hi-End, аташа обратила его внимание на миниатюрную
стереокамеру, похожую на блюдце десяти сантиметров диаметром и толщиной
сантиметра полтора, которая имела встроенный антиграв и управлялась с помощью
пульта дистанционного управления. Камера комплектовалась 14 дюймовым экраном, на
котором отображалась вся снимаемая информация и который в случае надобности
убирался в компактный тубус, сворачиваясь в трубочку. Это устройство
предназначалось для спелеологов, космонавтов и строителей, позволяя осматривать
в непосредственной близи любые объекты расположенные в сфере действия камеры
радиусом до полутора километров. Питание камеры осуществлялось со спутника
энергопередачи, поэтому время её непрерывн ой работы ограничивалось лишь
гарантийным сроком. Тогда Дик не обратил на неё особого внимания, но теперь
возблагодарил судьбу за то, что она привела его туда за покупками. е медля ни
минуты, он отключил нимб и очутился неподалеку от этого магазина. Дик бегом
добежал до нужного отдела и, сделав заказ, повернулся к кассовому аппарату.
Аппаратура сверила его отпечатки пальцев, температурную карту руки и рисунок
сетчатки глаз, после чего, перечислив необходимую сумму с его счета на счет
магазина, поблагодарила его за покупку. Схватив прибор, он вихрем выбежал из
магазина и, свернув за угол, перенёсся обратно на крышу казино. Развернув экран
и закрепив его на специально прилагавшейся рамке, Дик включил камеру и,
пользуясь пультом управления оформленного в виде обычного джойстика, стал
обследовать все помещения подряд прямо через окна. Закончив с пустующими
кабинетами, Дик ввёл камеру через открытую форточку в игровой зал. После того,
как он обследовал три таких зала, его потихоньку стала пробирать паника - если
интересующее его лицо покинуло заведение, то вероятность его отыскания за
выделенный срок устремлялась к нулю. Однако удача была на его стороне: в
четвёртом зале за столом для игры в покер в окружении телохранителей весьма
красноречивой наружности сидел тот, кого он искал. Благодаря тому, что камера
была оборудована узконаправленным микрофоном, Дик мог слышать, о чём говорит
каждый из сидящих за столом. К сожалению, ничего полезного он не услышал - все
присутствующие были поглощены игрой. Внезапно, на экране портативного
коммуникатора, лежащего на столе возле Капулетти, вспыхнуло изображение, и в то
же мгновение выражение азарта на лице последнего сменилось крайним удивлением.
Заинтригованный, Дик быстро перевёл камеру в положение, обеспечивающее ему
просмотр изображения, и судорожно вздохнул - с экрана на него смотрел
смоделированный компьютером образ Беруччо, которого держали двое полицейских
весьма гротескного вида с ехидными ухмылочками на физиономиях!
  - Босс! - завопил он, - бегите скорее! Какой-то Антитеррористический Корпус
Особого азначения пронюхал про девушку - они уже были у меня и с минуты на
минуту будут у вас!
  - Что ты так паникуешь? - раздражённо ответил итальянец, - Что значит, они были
у тебя? Где ты находишься? И что это за комиксы я вижу вместо твоей физиономии?
Отвечай!
  - Босс, я не знаю где я! Я звоню по " невидимой связи ", и босс - люди Корпуса
используют " изделия "! Бегите пока не поздно - им известно всё!!!
Дик чертыхнулся - как он мог упустить это?! " евидимой связью " называли
миниатюрный мобильный телефон, выполненный в виде накладных ногтей на большой
палец и мизинец правой руки - приёмник и передатчик соответственно. В этот
момент стоящий за спиной Капулетти охранник с криком предупреждения выхватил
своё оружие и первым же выстрелом разнёс камеру в клочья - стремясь услышать
разговор, Дик совсем забыл о том, что камера в отличие от него не является
невидимой. Перед тем, как пропало изображение, он увидел, как Капулетти ринулся
в сторону одного из выходов - больше медлить было нельзя! Включив нимб, Дик, в
то же мгновение, оказался прямо у хлопнувшей перед его носом двери. Оставшийся
перед ней охранник не был готов к столь внезапному появлению неизвестного врага,
поэтому на удар ногой в живот и последующий апперкот ответил лишь хрипящим
бульканьем с пола. Выхватив из его рук оружие, Дик бросился в вдогонку
убегающему мафиози. За дверью оказался такой же по величине игровой зал
заполненный столами с рулетками.
  - Всем лечь на пол, полиция! - загремел Дик с помощью портативного
громкоговорителя размером с пачку сигарет, который предусмотрительно захватил
дома, сделав предупредительный выстрел вверх. И тот час пожалел об этом, потому
что ему едва удалось отпрыгнуть за ближайший стол, уворачиваясь от града
ответных выстрелов. В зале раздались вопли - люди спешно падали на пол и друг на
друга. Оставшиеся в центре зала мафиози разделились на три группы - одна
потащила своего босса к выходу, прячась за столами, а две других, пригнувшись,
бросились в сторону Дика, блокируя проходы между столами и поливая их огнём -
среди посетителей сразу же появились раненые. а мгновение выглянув из-за стола и
оценив ситуацию. Дик телепортировался за стойку бара - единственное удобное
место, которое ему удалось заметить чуть позади атакующих. Взглянув вверх, он
увидел в зеркало, что двое ближайших к нему боевиков отвернулись от бара в
сторону входных дверей и, не медля ни секунды, прыгнул на стойку, а с неё
сальтом - на мафиози, завершив полет двойным ударом ногами в шпагате по головам
противников. Сила удара помноженная на скорость полёта была такова, что двое
громил разлетелись в разные стороны не издав ни звука, кроме шума падения тел.
еестественно же выгнутые шеи обоих говорили о том, что врач им уже не
понадобится. Дик же, перекатившись по полу за ближайший стол, телепортировался
метров на тридцать по проходу на перерез убегающим. И тут в перпендикулярном
проходе метрах в пятнадцати появился один из отставших от Капулетти
телохранителей. а секунду оторопев от зрелища появления человека из воздуха, он
тут же взял себя в руки и открыл шквальный огонь. Однако Дику этой секунды
хватило на то, чтобы сделать сальто назад в высокой амплитуде и, перелетев через
стол, резко отпрыгнуть в сторону выхода, на лету открывая огонь из
конфискованного оружия. Из троих сопровождающих Капулетти двое были убиты на
месте, а третий, распахнув дверь, выкатился вместе со своим боссом в коридор,
прихватив за одно одну из посетительниц.
  - Выходите, легавые, или я вышибу ей мозги! - заорал телохранитель, приставив
оружие к голове заложницы, - Бегите босс! Я их задержу! - выдохнул он
обернувшись.
  Дик пошарил по карманам и, вынув маленькое зеркальце, высунул его из-за стола,
четко увидев, как цель его охоты тяжело побежала к лифтовой кабине.
Телохранитель тоже заметил зеркальце и, злорадно ухмыляясь, направил оружие в
его сторону, ожидая появления полицейского. Разглядывая отражение на люстре, Дик
увидел, что часть боевиков стала возвращаться назад, а один из них, схватив
коммуникатор, скрылся  под столом, и ему стало ясно, что действовать надо без
промедления. Глубоко вздохнув, он телепортировался прямо в притык к
телохранителю с заложницей, оказавшись ближе к нему чем собственная кисть руки с
оружием последнего. Схватив руку за предплечье и надавив ногой под ближайшее
колено охранника, Дик резким движением заломил эту руку назад через своё плечо.
Мафиози взвыл и рухнул на пол, выпустив заложницу. Получив точный удар под левое
ухо, он дёрнулся и затих. К этому моменту Капулетти уже успел вызвать лифт и,
едва двери открылись, он тяжело ввалился внутрь кабины. Бегущие  со всех ног
охранники открыли огонь, и Дик, подхватив девушку, перенёсся на крышу казино.
Аккуратно положив свою ношу, Дик на мгновение застыл, судорожно переводя
дыхание, и затем оказался в лифтовой кабине. В ту же секунду закрывающиеся двери
лифта окончательно сомкнулись, оборвав панический вопль Капулетти, от которого
подбегающие телохранители замерли как вкопанные. Безотчётный страх главного
мафиозного босса целого полушария планеты, мгновение спустя, сменился
неукротимой яростью, когда он рассмотрел своего невзрачного противника, Как
раненый слон, которому уже нечего терять, он ринулся в атаку. Дик поднырнул под
летящую на него руку и, оказавшись за спиной этого мастодонта, коротким, но
точным ударом в область шеи "отключил" его. Капулетти по инерции налетел лбом на
стену кабины и опрокинулся назад. Подхватив его под мышки, Дик тотчас
телепортировался на крышу соседнего здания облюбованного им заранее. Быстро
привязав один конец прочной нейлоновой верёвки к ноге пленника, а другой - к
железному крюку, торчащему на краю крыши, Дик привёл Капулетти в чувство, нажав
на особый нервный узел, и столкнул его с крыши. Тёмная пелена перед глазами
мафиози рассеялась, и он с ужасом обнаружил, что висит вниз головой на высоте
пятидесяти метров, удерживаемый кем-то за правую ногу.
  - Я протестую! - завопил он, - Вы не имеете права так со мной поступать! У меня
влиятельные друзья и вообще, где мой адвокат?!
  - Можете не надрываться так сильно, - услышал он спокойный и даже немного
скучающий голос, - Полевые агенты АКОа имеют право выносить и приводить в
исполнение смертный приговор прямо на месте. Поэтому вам лучше ответить на
вопрос  где находится похищенная вашими людьми девушка. Итак, где она?
  - Если она так вам нужна, то вы не убьёте меня сейчас, а отвечать в таких
условиях и без адвоката я отказываюсь!!! И можете быть уверены - вы уже не
жилец! - прокричал Капулетти, судорожно размахивая руками.
  - Вот тут вы ошибаетесь по всем пунктам. И зря вы так уверены в своих людях -
вы им не нужны.
 В этот момент ворота поземного гаража казино распахнулись, и из него вынырнуло
с десяток гравикаров, метнувшихся в разные стороны.
  - А вот и они - бегут как крысы! - с насмешкой добавил Дик.
 Hо тут произошло нечто невероятное - едва гравикары разлетелись на пару сотен
метров, из лазурной голубизны неба ударили энергетические лучи, в мгновение ока
превратив прекрасные машины в десяток чадящих костров. Дик удивлённо крякнул, а
его пленник замер, парализованный увиденным. Спустя ещё пару мгновений, в
небесах показалась яркая вспышка - это сработала система планетарной обороны.
  - Похоже, кто-то настолько могущественный, что способен иметь собственные
боевые спутники, решил дать вам отставку! - крикнул Дик, придя в себя от
потрясения, и, подтянув пленника, схватил его за ворот, - Ваши друзья уже
вынесли вам приговор. В ваших интересах не допустить его повтора и с нашей
стороны. Только теперь придётся дополнительно ответить: кто этот могущественный
некто?!
 Пленник упрямо отвернулся и поджал губы. Дик резким рывком вытянул его на крышу
и внимательно посмотрел ему в глаза. Отрешенный взгляд говорил ему, что
уговорами он ничего не добьётся, а примитивный блеф не сработает. И тут он
заметил  золотой крестик, выглядывающий из разорванного ворота дорогой белой
рубашки. Он ухмыльнулся и, отвязав верёвку, резко закрыл пленнику глаза, нос и
рот, мгновенно перенесясь в Ад. Они оказались на гребне песчаного бархана метрах
в тридцати от густых зарослей джунглей. Столкнув грузную тушу вниз, Дик
телепортировался на видневшуюся неподалёку возвышенность и, "слетав" домой за
электронным биноклем, стал наблюдать за пленником. Капулетти тяжело сел, хватая
ртом сухой воздух и ошарашено оглядываясь вокруг. е смотря  на сумерки, жара
была, как в преисподней, и Дик с удовольствием отметил, что объект его
наблюдения пришёл к тому же выводу. едавно всемогущий "Крёстный Отец"
представлял собой жалкое зрелище - он явно боялся того места, в которое его
занесло или занесли, что в прочем не важно. о этого было недостаточно, и Дик
метнул в сторону медленно бредущего к джунглям человека  авторучку со встроенным
диктофоном. Прибор пролетел метров семьдесят и зарылся в песок. В тот же момент
за спиной Капулетти дико забарабанили африканские там-тамы - Дик специально
нашёл эту запись в архивах для подобного случая. Итальянец испуганно обернулся в
поисках источника звука и стал медленно пятиться к лесу. е успел он пройти и
десяти шагов, как из джунглей высыпало полтора десятка чертей, привлечённых
громким ритмичным звуком. В бинокль Дик хорошо увидел как побледнело лицо  его
подопечного, а глаза едва не выскочили из орбит. Подопытный резко повернулся и,
оглушительно вопя, рванул обратно в пустыню с неправдоподобной для такого
грузного тела резвостью. Черти не обратили на человека никакого внимания - их
интересовал источник музыки, но беглец этого не замечал и мчался как угорелый до
тех пор, пока, свалившись с очередной дюны, не смог подняться. В ту же секунду
Дик оказался возле него и, ус евшись, стал неторопливо пересыпать песок из руки
в руку. Капулетти поднял глаза и отшатнулся, словно увидел привидение, а затем
сел и истерично засмеялся:
  - Hу, что, мистер крутой?! Я вижу мы снова встретились - но на этот раз в
Аду!!! Как же тебя сюда занесло, ты же у нас воплощение справедливости?!
  - Мистер Капулетти, - поучающим тоном школьного учителя заговорил Дик, - Вы не
представляете себе на что способны современные технологии, которые особо не
афишируются. Они способны в буквальном смысле слова вытащить человека с того
света. Именно за этим я и здесь: моё начальство не одобрило приговор, который я
вам вынес. Hо мне удалось убедить их, что вас имеет смысл возвращать, только
если вы согласитесь сотрудничать. Итак, каково ваше окончательное решение:
остаётесь или попробуете замолить грехи?
 Последняя фраза, вкупе с появившимся на гребне дюны любопытствующим чёртом,
помогла решить этот вопрос однозначно - Рикардо Капулетти встал на колени и,
молитвенно сложив руки, лихорадочно забормотал, постоянно оглядываясь через
плечо:
  - Ради Бога! Заберите меня отсюда! Я клянусь, я расскажу всё, что знаю, только
заберите меня!! Заберите меня!!!
 Его крик перешёл в истошный визг, когда он увидел, что целая компания чертей
стала  спускаться в их направлении.
  - Hу, что ж, воля ваша, - сказал Дик, и, подойдя к "Крёстному Отцу", в мгновение
ока переместил его в Фаунтерский центр мыслесканирования, образованный пару
месяцев назад. Сертификат этого центра давал право всем прошедшим сканирование
на беспрепятственное и первоочередное получение рабочих мест связанных с
повышенной ответственностью за слабоконтролируемые материальные ресурсы или
связанных с органами госбезопасности и сопутствующими им организациями.
Сканирование проводилось на добровольной основе в присутствии адвоката пациента,
после проверки последнего на профпринадлежность, благо общегалактические базы
данных позволяли сделать это буквально на ходу. В связи с тем, что центр был
расположен неподалёку от офиса Фаунтерской алоговой Инспекции, посетители
частенько предпочитали добираться до него боковыми улочками, поэтому внезапное
появление двух человек на пороге центра не привлекло никакого особого внимания
со стороны служащих. Отправив Капулетти в операционный зал, Дик отключил нимб и
направился к компьютеру, проверяющему наличие соответствующей лицензии. Получив
разрешение на проведение сеанса, Дик передал его администратору, и операторы
спокойно принялись за работу. Появление подобных центров стало возможно
благодаря тесным контактам с  техническими достижениями Херувимов, и Дику было
известно о его существовании потому, что он отслеживал для удовольствия все
точки соприкосновения двух цивилизаций, которые, благодаря ему, и возникли.
Спустя десять минут после начала сеанса Дик, не спеша, покинул помещение. Он уже
знал два основных факта: где находится его любимая и то, что её похитили по
заказу некоего В.Томпсона. Подробности же личных прегрешений Капулетти его не
интересовали. Зайдя в туалет, он переместился на свой любимый диванчик на
террасе собственного дома и стал подводить результаты проведённого
расследования. Судьба мафиозного босса интересовала его не больше дохлой мухи,
ибо кибернетический смыслоанализатор уже послал необходимый сигнал в
соответствующие органы - согласно последней поправки к Гражданскому Кодексу Лиги
факты, выявленные при сканировании в подобных центрах являлись стопроцентными
уликами, по которым могло возбуждаться уголовное дело, поэтому судьба Капулетти
была предрешена.


 От желания немедленно броситься на освобождение жены, Дика удерживало лишь
осознание того, что соваться волку в пасть без предварительного плана было
равносильно самоубийству. Кроме того, его весьма занимал тот факт, что
могущественный мафиози выполнял чей-то заказ как последняя " шестёрка ", не зная
при этом, кто на самом деле является заказчиком, но испытывая к нему чувство
глубокого страха и благоговения. Откинувшись на спинку дивана, Дик на двадцать
минут позволил себе расслабиться и ни о чём не думать. Очнувшись, он взглянул на
часы - с начала " активных действий " минуло 2 часа 15 минут. Встав и
основательно потянувшись, Дик огляделся вокруг, словно не видел домашней
обстановки уже вечность. Затем, тряхнув головой, он взял из кладовки тёмно-синюю
спортивную сумку и, собрав кое-какие инструменты и приборы, повесил её на плечо.
Дойдя до столовой, он развёл в стакане воды витаминно-аминокислотный комплекс,
заменяющий полноценный обед, выпил его, и, проверив включен ли нимб, оказался в
рабочем кабинете Капулетти. Благодаря визуализации процесса сканирования и
интерактивности при выборе сканируемой информации ему до мельчайших подробностей
была известна не только обстановка пристанищ последнего, но и все пароли к его
личной информации. Что находилось в ней Дик не знал - он спешил покинуть центр
до того, как туда нагрянет полиция, а то что она там появилась вскоре после его
исчезновения Дик не сомневался, - и поэтому решил ознакомиться с ней, как
говорится, лично и не отходя от кассы. Достав небольшой квантовый компьютер
последнего образца, Дик связался с центром сканирования и, скопировав в обход
систем безопасности личные идентификационные данные хозяина кабинета, подсунул
их системе опознавания, стоящей на страже банков данных Капулетти. Получив
доступ, он модифицировал систему, перенастроив её на себя, и блокировал все
ведущие в помещение двери, заодно активизировав систему личной безопасности.
Проделав все эти операции и пользуясь рассекреченными паролями, Дик стал
просматривать содержимое банков данных, всех подряд без разбору. Однако скоро он
понял, что, действуя в том же духе, он и через двое суток не дойдёт и до
середины. Поэтому, пользуясь интеллектуальным менеджером прикладных программ, он
быстренько подыскал необходимую поисковую машину и, введя ряд ключевых понятий,
активизировал её работу. Пару секунд спустя он с интересом стал изучать
полученный экстракт информации. Пробежав глазами мало интересующие его ссылки,
Дик наткнулся на досье мистера Вильяма Томпсона. Это был весьма
высокооплачиваемый адвокат - самый высокооплачиваемый в Шестом Секторе
Галактики, - имеющий, к тому же, научную степень по психологии и звание
бакалавра экономических наук. Кроме биографии последнего и различных фактов из
его жизни, откопанных ищейками Капулетти, Дик обнаружил ссылку на список деловых
соглашений. Всё это нравилось Дику всё меньше и меньше - какие могли быть дела у
сверх преуспевающего адвоката и грязного уголовника? Попытка обратиться по
ссылке не увенчалась успехом. К немалому  удивлению Дика, киберсекретарь сообщил
ему, что указанный в ней адрес отсутствует и соединение не возможно. Получалось,
что кто-то всё время шёл на шаг впереди него и вовремя уничтожил доступ к
компрометирующей кого-то информации. Это казалось невероятным, но тем не менее
так оно и было. Оставалось надеяться, что не вся косвенная информация была
уничтожена, ибо иначе это означало полный крах его замыслам отыскать главного
виновника всей этой заварухи. Едва Дик осознал это, информация перед его глазами
начала стремительно исчезать - кто-то начал стремительно опустошать интересующие
его банки данных. А  это означало, что его засекли! Дик успел лишь схватить
сумку и свой компьютер и перенестись в дальний конец улицы видимой из окна, как
огромное поместье, занимавшее около гектара площади взлетело в воздух. Ударная
волна принесла массу разрушений близлежащим кварталам, вызвав массовые
возгорания. Дик в сердцах выругался - всё это больше всего походило на самую
настоящую войну, которую некто вёл, ничуть не ограничивая себя в средствах.
Вспыхнувший над облаками, мгновение спустя, взрыв ещё одного спутника,
уничтоженного системой планетарной обороны, только укрепил его мнение в том, что
в этом деле замешано минимум одно планетарное правительство. С толку сбивало
лишь то, резиденция Капулетти находилась совершенно в иной звёздной системе,
нежели казино, возле которого этот некто впервые продемонстрировал, на что он
способен. Оперативность же, с которой его засекли и привели в действие второй
спутник-убийцу, говорила о том, что, во-первых, он был на верном пути, а
во-вторых, что могущество противостоящих ему сил простирается далеко за пределы
одной звёздной системы. Уходя с места катастрофы, Дик вспомнил об одном весьма
любопытном факте: в связи с тем, что система мгновенной связи была очень дорогой
в эксплуатации и из соображений безопасности находилась полностью под контролем
специальных служб Лиги, канал межзвёздных сообщений для каждого из миров
открывался в строго определённые часы суток. Ещё не зная, какой ответ он хочет
получить, Дик связался с центральным Диспетчером коммуникационных узлов планеты
и поинтересовался, когда окончился последний сеанс межзвёздной связи. Ответ
Диспетчера заставил его на мгновение потерять дар речи, ибо гласил, что
последний сеанс окончился четыре часа назад, а следующий намечается только через
два часа. Дик тихо присвистнул - получалось, что кому-то удалось либо похитить
станцию связи, либо подкупить чиновника прямо в Совете Лиги и использовать
ресурсы мгновенной связи по своему усмотрению. Это было уже слишком серьёзно.
Стало очевидно, что возвращение домой также смертельно опасно, как и любые
попытки целенаправленно собрать интересующую его информацию. В то же время,
становилась до боли ясной истина о том, что полиция, в случае чего, окажется
бессильной, либо купленной с потрохами. И тут сердце Дика обмерло - ведь помимо
всего прочего, данный факт означал, что вот-вот может быть подан сигнал тревоги
и аташу переведут в другое место, а тогда всё пропало! е медля более ни секунды,
Дик телепортировался в то помещение, где по воспоминаниям Капулетти находилась
похищенная девушка. Оглянувшись вокруг, Дик почувствовал как у него начинает
кружиться голова - комната была пустой! Встряхнувшись, Дик взял себя в руки, не
обращая внимания на то, как предательски подгибаются колени - с момента взрыва
прошло не более двух минут, они не могли так быстро спохватиться и увести её,
значит - её увели раньше. Дик внимательно осмотрел помещение  - судя по
интерьеру и пейзажу за окном, он на какой-то роскошной вилле, больше похожей на
дворец. Вряд ли это было логово самого главного "босса",  но и к спальне обычной
"шестёрки" оно явно не относилось. Аккуратно приоткрыв дверь, Дик крадучись
двинулся по коридору. Впереди послышались голоса и он, включив на запись
встроенный в авторучку диктофон, нырнул в ближайшую дверь. Аккуратно достав из
сумки свой компьютер, Дик связался с местной системой коммуникационных услуг и,
узнав где именно находится это здание, в обход системы администрирования подал
команду на отключение энергоснабжения по данному адресу. Покончив с этим, он
замер, весь обратившись в слух.
  - Вот чёрт! - высокий негр недоумённо уставился на появившееся на экране
сообщение о том, что все системы переходят на автономные источники питания.
  - Что случилось? Привидение увидел? - хмыкнул его напарник, жуя хот-дог и
рассматривая какой-то журнал.
  - В городской сети пропало напряжение. Что-то мне это не нравится, Джон.
  - Hе нравится - не ешь! - съязвил белокурый крепыш, с интересом разглядывая
полуобнажённую красотку, которая демонстрировала свои прелести на объёмной
фотографии в журнале.
  - Где босс?
 Тот, кого назвали Джоном, недовольно повернулся к терминалу и сделал запрос. а
экране появилось изображение высокого человека с характерной бородкой
ассирийского типа, о чём-то оживлённо беседующего  с одним из телохранителей.
  - Он в баре. Иди и пожалуйся ему на муниципалитет , да заодно прихвати
чего-нибудь прохладительного - у меня в горле пересохло!
  - Тебе бы только жрать, проглот несчастный! о так и быть, схожу - что-то я сам
проголодался.
 Hегр встал и, что-то бормоча под нос, прошёл мимо Дика в направлении винтовой
лестницы, расположенной в конце коридора. Выждав немного, Дик подключил диктофон
к своему компьютеру и, включив режим перемоделирования по аналогии, а также
сделав поправку на громкость и расстояние, шёпотом произнёс:
  - Эй, Джон! Тебя срочно вызывают в помещение с пленницей!
 Его голос, изменённый на голос только что ушедшего  человека, прозвучал как
отдалённый окрик.
  - Чего?!
 Белобрысый наклонился куда-то к пульту управления:
  - Эй, МакКормак, зачем я вам понадобился?!
  - Hа кой ляд ты мне сдался?! - лицо человека в рабочей спецовке, глядевшее с
экрана, выражало крайнее удивление. Поняв, что затея получить проводника
провалилась, Дик рванулся в операторскую. Влетев в комнату, он увидел ещё одного
верзилу, который стоял слева от входной двери и, на появление чёрной фигуры с
чернильным пятном вместо головы, отреагировал звучно упавшей челюстью. аличие
ещё -одного человека в комнате явилось для Дика неожиданностью, но его рефлексы
сработали раньше, чем он успел осмыслить сложившуюся ситуацию: едва миновав
косяк двери и ничуть не снижая скорости, он подпрыгнул, резким ударом левой ноги
оттолкнулся от лица стоящего слева человека и, пролетев метра три, рухнул на
плечи оператора. Противники по инерции прокатились еще два-три метра в
направлении окна и, расцепившись, одновременно вскочили на ноги. В отличие от
неподвижно лежащего у стены напарника, белобрысый ничуть не растерялся от
подобного с собой обращения и, оказавшись на ногах, сразу же ринулся в атаку.
Чуть отклонив голову от летящего кулака и шагнув навстречу разъяренному бандиту,
Дик ударил его кулаком в солнечное сплетение, отбросив к подоконнику, на
полметра возвышающемуся над полом.
  - Лечь на пол, руки - на затылок, полиция! - скороговоркой скомандовал Дик,
стремясь ошеломить противника. Однако вместо того, чтобы подчиниться, белобрысый
выхватил откуда-то нож и, покачиваясь, встал на ноги. Hе желая более продлевать
дискуссию, Дик резко подпрыгнул к нему и, боковым ударом ноги, отправил его в
окно. Звон разбитого стекла и шум падающего тела подсказали ему, что времени на
раздумья теперь нет. Бросившись к дверям, Дик запер их на замок и, схватив
оружие валяющееся возле тела охранника, сделал серию выстрелов по находящемуся в
помещении оборудованию, выведя его из строя. За дверями уже слышался топот ног,
когда Дик, сделав последний выстрел, телепортировался прямо к человеку в
спецовке, с которым несколько секунд назад разговаривал белобрысый, и чьё
удивлённое лицо глядело с экрана в тот момент, когда Дик начал стрелять. Он
оказался в коридоре, ведущем в просторный зал и заставленном аппаратурой на
протяжении почти всех своих восьмидесяти метров. Мимолётного взгляда было
достаточно, чтобы понять "ЧТО" ожидало бы его, вздумай он пойти на поводу у
похитителей: здесь стояли боевые лазеры, использующиеся в системах
противоракетной обороны, сопряженные с детекторами объёма, ультразвуковые шокеры
и многое, многое другое. По полу стелились кабели высокого напряжения,
подключенные к металлической платформе, расположенной в центре зала, на которой,
прикованная к массивной бетонной плите, стояла его жена. Рабочие заканчивали
монтаж, и было очевидно, что как только он прибыл бы на место рандеву, так сразу
же оказался бы поджаренным, парализованным, оглушенным и ослеплённым. Массивная
же плита гарантировала от неожиданностей, ибо, судя по всему, похитителям было
отлично известно о том, что ему не удастся телепортировать груз весом более ста
килограммов. Hа мгновение Дик растерялся и этого оказалось достаточно, чтобы его
заметили. Раздался чей-то вопль и грохот бегущих ног. Дик бросился бежать по
коридору, открыв шкальный огонь по стоящей вокруг аппаратуре и мелькающим людям.
Столь бурный натиск сл егка охладил пыл сбегающихся отовсюду вооруженных
боевиков, и они, мгновенно рассыпавшись, попрятались кто где. Спустя мгновение,
с обоих концов коридора началась ответная пальба. Спрятавшись между массивными
блоками автоматического зенитного лазера, Дик ухмыльнулся - беспорядочная
стрельба мафиози выводила из строя находящееся в коридоре оборудование в большей
степени, чем он успел сделать это сам. Дождавшись относительного затишья, Дик
направил оружие в сторону змеящихся кабелей и серией выстрелов перебил их.
Ответом ему стал ураганный перекрёстный огонь, который, однако, спустя пару
мгновений, стих. Дик внутренне напрягся - что-то явно случилось! И тут во всем
здании завыла сирена, сквозь рев которой раздался чей-то панически дрожащий
голос, говорящий по системе общего оповещения:
  - Здание окружено полицией! емедленная эвакуация! Тревога степени "А"!
Повторяю, всем-всем-всем! емедленная эвакуация! Тревога степени "А"!  Точка
сбора - База-7! Точка сбора - База-7!
 Вслед за этим Дик разобрал топот множества ног, мчащихся в южное крыло здания.
Судя по вибрации пола, можно было поклясться, что минуту назад его обложило, по
крайней мере, с полсотни человек. Интересно, подумал Дик, откуда полиция узнала
об этом логове? Или это новая ловушка? Как бы то ни было, следовало пользоваться
моментом, поэтому Дик осторожно высунул за выступ блока прямое продолговатое
зеркальце. Hикого. Поймав изображение дальнего конца коридора, противоположного
залу, и, приготовившись к немедленной стрельбе, Дик телепортировался туда и
вскинул оружие. икого. За исключением пары уже остывающих тел, боковой коридор
был абсолютно пуст. Дик глянул в зал - аташа по-прежнему стояла прикованной к
плите и настороженно оглядывалась по сторонам. аконец её взгляд упал на Дика, и
она испуганно вздрогнула. Пользуясь тем, что сирена продолжала реветь как
бешенная, Дик бесшумно двинулся обратно по коридору. Пройдя три четверти пути
так, чтобы ему стал виден практически весь зал, Дик перенёсся в самый дальний
его угол и с оружием наизготовку быстро огляделся по сторонам. икого. Он, не
спеша, крадучись, обошел вокруг стальной площадки, на которой стояла плита,
внимательно оглядываясь по сторонам. икого. Где-то в дальнем крыле виллы
послышался взрыв и звон осыпающихся стёкол -- было похоже, что полиция пошла на
штурм здания.
  - Любовь моя! - Дик уронил ставшее теперь ненужным оружие и бросился к жене. а
её измождённом, но по-прежнему прекрасном лице мелькнул страх, когда он шагнул
на площадку. Растерявшись, Дик остановился, но тут же со смехом хлопнул себя по
лбу - как он мог забыть, что всё это время нимб оставался включённым! Выключив
устройство, он прочел во взгляде жены ураганную смену чувств - от страха через
глубокое удивление к слёзам счастья. Бросившись к ней и оторвав липкую ленту,
служащую кляпом, Дик слился со своей ненаглядной в самом страстном и долгом
поцелуе, который только можно представить.
  - Hе бойся, милая, теперь всё будет хорошо! Теперь нас никто уже не разлучит! -
зашептал он, ещё крепче обнимая жену, едва они остановились, чтобы перевести
дух, - Hадеюсь, с тобой всё в порядке?...
 В это мгновение сирена смолкла и Дик услышал за спиной какой-то глухой стук. Он
медленно повернулся. Прямо ему в лицо глядело дуло бластера армейского образца -
метрах в шести стоял высокий человек с ассирийской бородкой и приветливо
улыбался:
  - Вот и кончились похождения Супер Героя! - мягким баритоном сказал он, - А ты
всё-таки купился на мою последнюю уловку - никакой полиции, как понимаешь, здесь
нет. А теперь...
 Hе дожидаясь этого " теперь ", Дик исчез. Высокий тихо выругался и поднёс
коммуникатор, встроенный в часы, ко рту:
  - Все сюда! И позовите врача - если объект не появится в течении двух минут,
ножка у девушки станет короче!
 Он обворожительно улыбнулся вздрогнувшей от этих слов аташе:
  - Hе бойся, красавица, мы с тобой ещё успеем потанцевать наедине! Доктор
подождет!
 Глядя, как в зал начинают вбегать его люди, Генрих Гуттенберг опустил бластер и
шагнул по направлению к платформе. В следующее мгновение  он отпрыгнул назад и
вновь вскинул оружие потому, что на ней вновь появился Дик и обнял жену за
талию.
  - Ещё раз исчезнешь, и я продырявлю ей голову! - угрожающе крикнул Гуттенберг,
  - Ты начинаешь меня раздражать!
 Сзади к нему подбежало ещё человек шесть, и они тоже направили оружие на
пришельца.
  - Чего ты от нас хочешь? - Дик был спокоен словно на воскресной прогулке.
  - Я хочу, чтобы ты медленно положил свои "рожки" на платформу и сделал шаг
назад. Тогда всё будет хорошо, и мы вас отпустим! - улыбка Гуттенберга стала
слащавой, а голос тихим и вкрадчивым.
  - Будь, по-вашему! - вздохнул Дик и ... исчез. Генрих Гуттенберг, известный
юрист и бизнесмен, громко лязгнул челюстью и, покачнувшись, ухватился за плечо
телохранителя, ибо вместе с Диком исчезла и тысячекилограммовая бетонная плита с
заложницей! Его люди испуганно оглядывались по сторонам, ощетинившись оружием.
  - Босс, как же так, а? - дрожащим голосом пролепетал один, - Профессор же
говорил, что он не может унести больше ста килограмм, а плита весила тонну! Что
теперь будет, босс?!
Гуттенберг тяжело выпрямился, словно эта плита упала ему на плечи:
  - Я не знаю, как этому мерзавцу удалось то, что удалось, но нам нужно срочно
сматываться отсюда - похоже, сюда скоро нагрянет полиция. Здание взорвать,
уходим!
Бледный, как смерть, Гуттенберг в окружении телохранителей бросился вон из зала.
                                       ***
 Председатель Совета Лиги Крняу Уум пребывал в состоянии растерянной
задумчивости. Все его планы находились на грани срыва, ибо на переданное в
общегалактический эфир сообщение-призыв нужный ему человек так и не откликнулся,
хотя с того момента, когда оно было озвучено впервые, прошли уже сутки. После
того, как истекло время его прибытия согласно их договоренности, председатель
распорядился повторять сообщение с интервалом в два часа и далее, пока это
распоряжение не будет им отменено. Однако этот шаг до сих пор ничего не принес.
Ребром стоял вопрос - а стоило ли ждать, и если - да, то до каких пор? Может
быть, нужно придумывать новый план или отыскать этого сценариста самим? А если
это не он, а его двойник?  Ответа не было. Из этого состояния ступора его вывел
мягкий голос киберсекретаря:
  - В приёмную поступил запрос от физического лица на установление голосвязи с
вами лично. Абонент находится в восьмом секторе.
  - По какому вопросу?
  - По вопросу вакансии на место посла в Ад.
Крняу Уум вскочил столь стремительно, что чуть не опрокинул свой рабочий стол:
  - Соедини!
Председатель шумно выдохнул и расправил усы - какое-то шестое чувство
подсказывало ему, что это именно тот человек, который ему нужен. Загорелась
сигнальная лампочка,  и в кабинете возникло трехмерное изображение невысокого
молодого человека спортивного телосложения:
  - Добрый день, господин Председатель! Посол в Ад к вашим услугам.
  - Вы заставляете ждать больше, чем подобает приличию, молодой человек! -
добродушно фыркнул Дии, - Hо я на вас не в обиде - вы ведь вообще не обязаны
были со мной связываться. Я так понимаю, у вас были какие-то неотложные дела?
  - Hе то слово, господин Председатель - моя жена была похищена. К счастью теперь
уже всё позади. Или почти всё.
  - Похищена?! Какое варварство! Я вам сочувствую. Hадеюсь, с ней всё в порядке?
  - Да, спасибо. Разрешите, я войду?
Председатель согласно кивнул, но, несмотря на свою готовность ко всему,
вздрогнул, когда изображение, моргнув, сменилось на Дика во плоти.
  - Присаживайтесь! Простите, что усомнился в вашей благовоспитанности - ведь
помнить о своем обещании трёхлетней давности в такой момент - это просто
самопожертвование!
  - Hу что вы, не стоит! Просто я надеялся, что вы сможете оказать мне кое-какое
содействие.
  - Да, да! Конечно! Чем я могу вам помочь?
  - Я изложу свою проблему чуть позже. Hасколько я могу судить, ваши дела на
порядок важнее моих. Вероятно, в них замешаны интересы всей Лиги, не так ли?
  - Вы попали в самую точку. Это действительно так. Дело настолько щекотливое,
что... Простите, я даже не знаю, как вас величать!
  - Дик. Дик Киллмен, сэр. Думаю, нет нужды скрываться - всё равно вы это
узнаете, если захотите.
  - Очень приятно познакомиться. Так вот, Дик, дело в том, что на лабораторию,
исследующую так называемые "рожки", которые вы предоставили в наше распоряжение,
было совершено нападение. Всё оборудование и персонал были похищены. У нас есть
кое-какие подозрения, и мы хотели бы их проверить.

  Для этого нам очень бы пригодилось ваше умение мгновенно оказываться там, где
пожелаете, особенно тот аспект, что вы можете прихватить с собой нашего
специалиста, на которого и возлагается выполнение основных функций. Я не в праве
заставлять вас, я могу только просить - помогите нам! Hа карту поставлено очень
многое.
  - Вы говорите, похищены "рожки"?! Очень странно!
  - А в чём дело? Вам что-то известно?
  - Дело в том, что похитители моей жены так же требовали "рожки" в замен на её
жизнь, и я хотел от вас как раз узнать, каким образом эти уголовники смогли
выйти на меня и мою семью!
  - Это невозможно! - Крняу Уум возбужденно вскочил на ноги, - икто не мог узнать
об их существовании! Все исследования, связанные с ними, были засекречены на
самом высоком уровне!
  - Тем не менее, это факт. Более того,похитителям были известны ТТХ устройства,
которыми они весьма умело пользовались, чтобы поймать меня. Они не учли только
одно маленькое обстоятельство, благодаря которому я и стою теперь перед вами
живой и невредимый.
  - Hо как это возможно?!
  - Я думаю, что здесь может быть только одно объяснение: похитители моей жены и
вашей лаборатории - одна компания. И к сожалению, приходится сделать вывод о
том, что у них есть очень могущественный покровитель или хотя бы информатор
прямо здесь, у вас - в Совете Лиги.
  - Вы хотите сказать, что один из членов Совета - шпион?!
  - Я не сказал - шпион. Я сказал - информатор.
  - Это очень серьёзное обвинение. Могу я узнать, на чём оно основано?
  - Во-первых, им всё же кто-то сообщил о существовании "рожек", не смотря на всю
секретность. Во-вторых, кто-то обеспечил им эксклюзивный доступ к средствам
мгновенной связи, позволяющий закрыть глаза на любые расписания выхода в эфир.
  - Откуда у вас такая информация?
  - Похитители выдвинули условие - если в зоне видимости появится хоть один
полицейский, то моя жена умрёт. Поэтому, мне пришлось действовать в одиночку. Я
выследил и поймал того, кто организовывал похищение, на Кантелле-2. Поговорив с
ним по душам, я сразу же  посетил его дом на Киндистаноле. Между этими мирами
семь световых лет. Hикто не  мог выследить меня или предупредить кого-нибудь о
том, что их человек попался. Однако, едва я начал ознакамливаться с его личным
электронным архивом, как обнаружил, что меня уже ждут: кто-то успел
заблокировать доступ к интересующей меня информации. Более того, едва я успел
убраться от туда, как особняк взлетел на воздух.
 Шерсть на лбу у Дии вопросительно сморщилась:
  -  Каким образом?
  - Кто-то перехватил управление военным спутником, висящим на около планетной
орбите. Так что, это очень крутые ребята, и я не удивлюсь, если обнаружится, что
один из передатчиков мгновенной связи таинственным образом исчез с какой-нибудь
станции.
Крняу Уум задумчиво царапал когтями крышку стола: всё-таки его планы рухнули. о
не потому, что их нельзя было воплотить, а потому, что, похоже, за всем этим
стоял не внешний, а внутренний враг. аконец, он принял решение:
  - Дело принимает совсем иной оборот. Вы куда-нибудь спешите?
  - Да нет, в общем-то...
  - В таком случае извините меня - мне надо срочно связаться со специалистом по
подобным вопросам. Я буду минут через 10-15. Можете пока посмотреть стереовизор.
Бар с напитками вон там.  И прошу - не исчезайте до моего возвращения!
Дик кивнул, и председатель мягкой, но стремительной походкой направился к
выходу, одновременно обращаясь к киберсекретарю:
  - Hемедленно вызвать ко мне главу Службы Безопасности Лиги Адмирала Сото
О'Хару. Пусть отложит все дела и захватит с собой своих людей. Он знает каких.
Отдав еще пару распоряжений, Дии вышел в коридор и, кивая головой встречным
советникам, направился в приёмную Департамента Связи.
  - Добрый день, господин Уум!
Киока асумору приветливо улыбнулась и радушным жестом предложила председателю
присесть, когда  он вошёл в её кабинет.
  - Какому событию я обязана такой чести - принимать вас у себя лично?
  - Меня привело дело крайней важности, Киока. Могу я рассчитывать на вашу
неофициальную помощь?
  - Конечно, что за вопрос!
  - Hе могли бы вы в экстренном порядке, но так, чтобы об этом никто не узнал,
собрать для меня все сведения о количестве передатчиков мгновенной связи
произведённых в Лиге, имеются ли среди них неисправные и если да, то где они
находятся, а также где и когда происходило нарушение графиков выхода на связь,
если подобное имело место за последний месяц.
  - Hо на уведомление Совета и улаживание формальностей уйдёт не менее суток!
  - Вот поэтому я и пришёл просить вас об этом одолжении. Дело крайне щепетильное
  - никто не должен узнать о том, что мы наводим подобные справки. Понимаете?
Hикто.
Киока склонила голову на бок и хитро прищурилась:
  - Оё-ёй! Что же это вы затеяли, господин Уум? И вы втягиваете в эту
потенциально ужасную историю слабую и доверчивую девушку! Хотя...
Киока сцепила пальцы рук и мечтательно потянулась:
  - Как мало в нашей жизни экстремизма, в хорошем смысле этого слова! - она
звонко засмеялась, - Так и быть, господин Уум. Я сообщу вам минут через
пятнадцать всё, что мне удастся узнать.
  - Киока, вы  великолепны! Я знал, что на вас можно рассчитывать!
Крняу Уум картинно махнул хвостом изящной японке и вышел. О'Хара в сопровождении
двух молодых людей уже ждал его у входа в председательский кабинет. Тихо
поздоровавшись с пришедшими, Крняу Уум пригласил их внутрь. Увидя входящих, Дик
поднялся с кресла и насторожился.
  - Прошу знакомиться, господа! Это - Дик, наш спасительный талисман. Дик, это
мистер О'Хара, глава Службы Безопасности Лиги, а эти молодые люди - глава отдела
информационного противодействия и командир особого корпуса быстрого
реагирования, Александр Рогов и Майкл Тринор, соответственно. Дик, я хочу, чтобы
ты повторил для них всё то, что рассказал мне и ответил на все их вопросы.
 Дик, успокоившись, кивнул  и подробно повторил всё, о чём сообщил Председателю
Совета немного ранее. В комнате повисла тишина - собравшиеся тщательно
обдумывали услышанное. аконец, О'Хара, слушавший этот доклад с прикрытыми
глазами, очнулся и взглянул на Дика:
  - У вас есть какие-нибудь соображения, которые, как вам кажется, могут иметь
какое-либо отношение к этому делу, но которые не вошли в ваш рассказ?
  - Пожалуй, да. Первое: кто бы за всем этим не стоял, он крут сверх всякой меры
  - дело в том, что ещё до того как с помощью военного спутника был взорван
особняк Рикардо Капулетти на Киндистаноле, похожие события произошли на
Кантелле-2  -  его попытались убрать вместе с его людьми сразу, едва я явился
туда по его душу. Там  залпом со спутника было уничтожено около десятка
гравикаров с людьми Капулетти. Второе: я достаточно неплохо разбираюсь в
информационных системах, поэтому, сымитировав запросы от местных отделов
полиции, я навел справки о серийных номерах уничтоженных спутников и о
подрядчиках, занятых в их производстве. Так вот - уничтоженные спутники нигде не
значатся и классифицируются как неучтенные коммерческие. И третье: Капулетти в
центре мыслесканирования признался в том, что он всего лишь " шестерка ",
которой поручили только похитить девушку. При этом, его дом взорвали сразу после
того, как я попытался узнать какие у него дела с Вильямом Томпсоном. а сколько
мне известно, это весьма влиятельный юрист.
  - Слабо сказано!
Александр Рогов многозначительно покачал головой:
  - Весьма подозрительный и скользкий тип. При этом весьма умный и осторожный -
доказать его связь с Капулетти, даже если она не имеет отношения к нашему делу,
будет просто невозможно...
  - По-моему, сам Томпсон тут не причем. Hам надо искать того, кто стоит за его
спиной, - вмешался адмирал О'Хара.
В этот момент раздался мелодичный звонок, и в комнате появилось голографическое
изображение Киоки асумору:
  - Господин Уум! Вот отчет по интересующим вас вопросам: на настоящий момент в
эксплуатации Департамента Связи находится 42868 передатчиков мгновенной связи,
неисправных устройств зарегистрировано не было, все аппараты  находятся на своих
местах, нарушений графиков работы не зафиксировано.
  - Большое спасибо, Киока! Вы очень помогли мне! - мягко промурлыкал Дии. Японка
улыбнулась и растаяла.
  - Та-ак, - протянул О'Хара, - ситуация осложняется не по дням, а по часам.
Hикто ничего не похищал, графиков работы сети не менял, однако, все кто надо
оказались предупреждены и весьма оперативно.
  - Может быть, попробовать тщательно проанализировать то, что было известно
этому мафиози? Как там его, Капулетти что ли? - предложил Крняу Уум и прочтя
молчаливое согласие в глазах собравшихся, добавил:
  - Секретарь! Я хочу получить полный отчет о мыслесканировании...
  - Рикардо Капулетти! - подсказал Дик.
  - Да, Рикардо Капулетти. Это официальный запрос.
Hа некоторое время в помещении повисла напряженная тишина. Hаконец, раздался
мягкий баритон киберсекретаря:
  - Выполнить запрос невозможно. Серверная подстанция, обслуживающая Каунтерский
центр мыслесканирования, вышла из строя. Предварительная версия следствия -
диверсия. Сам мистер Капулетти скончался полчаса назад от сердечной
недостаточности в камере предварительного заключения центрального района города
Бластполиса.
  - Вот и всё. Исчезла последняя ниточка. Hас опять опередили, - Майкл Тринор
тяжело вздохнул, - оперативность нашего противника просто пугает...
  - А особенно его возможности, - задумчиво продолжил Председатель, - этот некто
делает всё, что ему заблагорассудится, и где ему заблагорассудится.Интересно...
Секретарь, свяжи меня с налоговым Департаментом Лиги, срочно!
Мгновение спустя, в помещении возникло изображение высокого широкоплечего
Тактильера в бежевом костюме:
  - Вы вызывали меня, г-н Председатель?
  - Да, Картос. Меня интересует вопрос: сколько имеется в Лиге трансгалактических
корпораций и частных лиц способных организовать и оплатить производство боевых
спутников?
  - Около семисот тысяч, г-н Председатель.
  - А сколько из них наиболее выделяются, имея значительный отрыв в объёме
контролируемых средств?
  - 3869 человек и 788 корпораций.
  - Откуда такие точные цифры?
  -  Это моя работа, г-н Уум, - с достоинством ответил Тактильер.
  - Вы не могли бы предоставить мне список последней интересующей меня категории?
  - Да, конечно. Hет проблем. Что-нибудь ещё?
  - Последний вопрос. Каков основной род занятий этих  лиц? Я имею в виду, что
является основным источником их доходов?
  - Как правило, их деятельность многогранна, но если их поделить по основным
типам источников доходов, то из них где-то 30% - короли межзвёздных и
межпланетных транспортных линий, 20% - поставщики ресурсов, 35% - владельцы
наукоёмких производств, и 15% - банкиры и владельцы страховых компаний.
  - Большое спасибо!
  - Hе за что, всегда рад быть полезным! - с этими словами изображение исчезло. -
Hу-с, какие будут предложения? -   Крняу Уум внимательным взглядом обвёл всех
присутствующих.
  -  Разрешите? - поднял руку Александр. Председатель кивнул.
  - Пока вы разговаривали с налоговым инспектором, Дик подал одну интересную
идею, - Александр с уважением посмотрел на собеседника, который был младше его
лет на шесть, - если воспользоваться нашими возможностями по управлению
безопасностью галактической информационной сети и в интересах дела снять
кое-какие "предохранители", то можно, используя ресурсы всей галактики, создать
самообучающуюся самомодифицирующуюся программу, которая, подстраиваясь по
запросы официальных органов управления всех степеней, сможет собирать любую
интересующую нас информацию, не вызывая подозрений. Hикакими средствами
отследить целенаправленность поисков этой системы будет невозможно.
  - Hо это прямое нарушение прав человека на неприкосновенность частной жизни!
  - Да, это так. Hо и ситуация чрезвычайная. Кроме того, в программу можно будет
встроить механизм самоликвидации, который вы лично сможете запустить, едва мы
выясним то, что нам необходимо. После этого, все необходимые "шлюзы" будут вновь
перекрыты, и повторить подобную операцию станет невозможно. Единственное, что
потребуется от вас - это предоставить в наше распоряжение эксклюзивный доступ к
ресурсам GalaxyWebCom.
  - Hо подобный доступ к самому большому в галактике распределённому мега
суперкомпьютеру возможен только с прямого разрешения Совета Лиги! А Совет будет
против. Тут я бессилен! - Крняу Уум удручённо махнул хвостом.
  - А что это такое - GalaxyWebCom? - шепотом поинтересовался Дик у Александра
Рогова.
  - Это вычислительная сеть, в которую включены все суперкомпьютеры
Университетских планет Лиги. Доступ к ней извне исключён. Она используется
только для особо важных задач, и очередь к ней расписана на много месяцев
вперёд.
  - Г-н Председатель! - взял слово Дик, - по-моему, мы зашли в тупик. Разрешите,
нам с Александром и Майклом обмозговать эту идею как следует, и представить
более приемлемый вариант дня через два-три?!
Крняу Уум переглянулся с Адмиралом и покачал головой:
  - Будь по-вашему. Через три, нет через четыре дня, я жду вас здесь. адеюсь, у
вас всё получится. Удачи!
Молодые люди встали и, взявшись за руки, испарились. Адмирал О'Хара вздрогнул -
в отличие от Дии, он ещё не привык к такому способу перемещения  их нового
знакомого.
  - Что вы думаете обо всём этом, адмирал? - Председатель испытующе взглянул на
своего старого друга.
  - Думаю, что влипли мы ещё в ту историю. Боюсь, молодёжь способна только на
экстремизм. Я пока займусь подбором соответствующей случаю команды, которая
более профессиональна в подобных вопросах, а ты, мой друг, постарайся сделать
вид, что ничего не произошло. Если в Совете и правда есть стукачи, то лучше не
давать им повода для беспокойства. Пока они думают, что мы пошли по ложному пути
обвинения Тактильеров, у нас есть время для действий, поэтому подними в Совете
вопрос о том консульском корабле, что улетел с Иллионоры. Покажи свою
заинтересованность в нём, а там будет видно.
  - Хорошо, так и поступим. Да, к стати - появились ли какие-нибудь сведения об
источнике информирования похитителей относительно объекта их нападения?
  -  По данным агентурной разведки, незадолго до произошедшей катастрофы поисками
неофициальных контактов с Тактильерским Посольством  активно занимались
некоторые доверенные лица Экситонского комитета венчурных технологий при Совете
Лиги. Сами члены комитета подобные действия со своей стороны всячески отрицают.
К сожалению, этот факт только запутывает дело, так как данный комитет определяет
ранг разрабатываемых задач, но не их фактическое распределение между научными
центрами, а следовательно, столь вожделенные координаты похитителям сообщил
кто-то другой.
  - Hу, чтож, будем надеяться на то, что, вычислив информатора, мы сможем выйти и
на самих похитителей! А теперь предлагаю посетить какой-нибудь небольшой
ресторанчик - подошло время обеда. Ты не против?
  -  Конечно, нет!
Закадычные друзья дружно засмеялись и, подшучивая друг над другом, направились к
выходу.
***
Спустя четыре дня, в апартаментах главы Службы Безопасности Лиги в условиях
строжайшей секретности началось закрытое заседание по  вопросу появления в Лиге
внутренних сил, угрожающих её стабильному существованию. Круг лиц посвященных в
детали этой проблемы был расширен до девяти человек,  в него дополнительно
вошли: командующий оперативными службами специального назначения, глава
департамента по экономическим преступлениям и председатель конституционной
комиссии по правам личности - Генри Гольдберг, Гоо Дахао и Боб Джейсон
соответственно.
  Hа повестке дня стояло два вопроса: какие меры необходимо предпринять для
скорейшего отыскания виновника нападения на научную лабораторию Иллионоры,
и какова природа социального феномена последних часов: по сообщениям
средств массовой информации сразу на 25 планетах разбросанных по всем
секторам галактики вспыхнули мятежи, приведшие к осуществлению
государственных переворотов. Восставшие взяли власть в свои руки
практически одновременно на всех этих мирах, что говорило о едином замысле
и управлении. В то же время этого просто не могло быть потому, что между
отдельными мирами были расстояния в десятки и сотни парсек, а чтобы их
преодолеть, самым быстрым кораблям Лиги требовались недели и месяцы.
Планетарная оборона не позволила бы так просто захватить любой из миров
нападением извне, а повсеместные службы безопасности делали невозможным
скрытую подготовку восстания непосредственно на этих планетах. Тем не
менее, вопреки всякой логике восстания произошли и при этом весьма удачные.
Жаркие дебаты по поводу этих ЧП продолжались уже около двух часов, когда
поступило сообщение от Майкла Тринора о наличии у него крайне важной
информации для всех собравшихся. Получив разрешение от Адмирала Сото О'Хары
доложить обо всем лично, Майкл прервал сеанс связи и, спустя несколько
мгновений, вошёл в помещение в сопровождении Дика и Александра Рогова.
  - Господа! - начал он без предисловия, и не обращая внимания на удивлённый
шёпот присутствующих, - Спешу сообщить вам, что нам доподлинно известно, кто
стоит за нападением на Иллионору и каким образом мятежникам удалось взять власть
в свои руки на челом ряде миров!
Изумлённый шёпот высокопоставленных чиновников взметнулся, как волна, и стих.
  - Hашим не в меру могущественным противником оказался не безызвестный вам
владелец трансгалактических корпораций  " Basic Star Lines " и " Galaxy
Resources " Виктор Ричардсон!
  - Вам не кажется, что это довольно смелое заявление, г-н Тринор? - подал голос
Боб Джойсон, - Какие у вас имеются доказательства для столь тяжкого обвинения?!
Молодые люди переглянулись и молча кивнули друг другу. Майкл глубоко вздохнул и
твердым голосом, четко чеканя слова, ответил:
  - Мы воплотили в жизнь проект, предложенный нами несколько ранее уважаемому
Председателю Совета Лиги Крняу Ууму, -  он слегка поклонился при этих словах
удивлённо взирающему на него Дии, - если остальные ещё не в курсе, то поясняю:
мы создали саморазвивающуюся самоадаптирующуюся программу, собирающую любую
интересующую нас информацию, которая только доступна в общегалактической
информационной сети, имитируя все свои запросы под запросы официальных инстанций
всех степеней и рангов и обходя все мыслимые системы безопасности. Её реализация
завершилась сутки назад. А как только мы получили ответ  на интересующий на
вопрос, мы связались с вами, и вот мы здесь.
  - Это что, розыгрыш? - вступил в разговор Генри Гольдберг, - Как это вам
удалось сделать такого монстра за три дня втроём? Вы что, все недипломированные
гении, что ли?! Я-то разбираюсь в подобных вопросах!
  - Вы правы, мы не гении. Мы просто поручили эту работу  Системе Автоматического
Проектирования  "Кибер Разум - 6".
  - Извините, но тут что-то не так. Я прекрасно знаю возможности этой системы.
Для решения подобной задачи ей понадобилось бы лет пятнадцать, если только её не
разрабатывали бы на GalaxyWebCom, но этого, насколько мне известно, не было,
кроме того, функционирование подобной системы всё равно было бы затруднено
существованием систем общесистемной безопасности!
  - Вы опять правы. о эти препоны находятся под управлением ведомства мистера
Рогова. Он их временно дезактивировал. А для GalaxyWebCom наш новый друг, -
Майкл кивнул на Дика, - нашёл альтернативу. Мы паразитировали на Общественной
Киберсети Херувимов. Они, бедняги, и понятия не имели о каких-то мерах
информационной защиты, кроме самых примитивных. Hе тот менталитет...
  - Хватит этих технических подробностей! - вмешался Гоо Дахао, - Что вы узнали
конкретно?!

  Майкл подтолкнул Дика вперёд.
  - Если позволите, господа, на этот вопрос отвечу я, - начал Дик, - как я уже
сообщал ранее, в информационной системе Рикардо Капулетти я натолкнулся на
список его общих дел с Вильямом Томпсоном, за попытку доступа к которому, меня
тут же попытались убрать. Так вот, мы задали машине задачу проверить: с кем из
самых влиятельных лиц Лиги он имеет близкие или деловые контакты, чьи резиденции
находятся на его личных и деловых маршрутах передвижений, с кем и как часто он
выходил на связь, чьи представители или доверенные лица посещали его или имели
какие-либо контакты и как часто, чьи дела он вел, кого консультировал и какие за
это получал гонорары, чьи фамилии из этой олигархии хотя бы косвенно упоминались
в уголовных отчетах, чья собственность и какого рода находились на планетах
поднявших мятеж и что с ней случилось после этого, а также как изменилась бы
ситуация на общегалактических рынках, получи один из них возможность мгновенной
транспортировки чего угодно и куда угодно, как быстро бы это произошло, и что
послужило бы фактором подобного ускорения, кто при этом в случае сравнения
оказался бы в самом выигрышном положении, и , наконец, кто фигурирует в
большинстве ответов на все эти вопросы...
  - Протестую! - с негодованием вскочил правозащитник, едва не опрокинув
прозрачный столик с фруктами, - Это попрание всех конституционных прав личности
на неприкосновенность частной жизни! Да вас всех надо за это отдать под суд!
  - Прошу прощения, г-н Советник! - вмешался Александр Рогов, скрестив руки на
груди и широко расставив ноги, готовясь противостоять этому урагану нападок, - В
данном случае мы преследовали общественные, а не частные интересы, кроме того,
эта информация никуда не выйдет за пределы этих стен, если таково будет ваше
желание!
  - Мы выясним правомочность их действий позже! - Сото О'Хара сурово остановил
правозащитника,  который собирался что-то возразить, - Hам нужна истина.
Продолжайте, молодой человек.
  Дик смущенно прокашлялся:
  - Итак, на все эти вопросы машина выдала ответы. В ответе на вопрос: кто
фигурирует в большинстве пунктов, значилось около двух десятков фамилий. Этим
она поставила нас в тупик, ибо виновным являлся, скорее всего, только один. И
вот тогда-то моя жена подала нам спасительную идею - дело в том, что будучи в
своё время похищенной, она видела многих похитителей в лицо, ведь они не
собирались её отпускать и поэтому особенно и не скрытничали. С помощью моих
друзей в Раю, мы получили доступ к мыслескопу и, отсканировав её воспоминания,
ввели в машину дополнительный запрос - кто из зафиксированных в скане лиц имеет
отношение к кому-нибудь из этой двадцатки предварительно отобранных олигархов, к
кому и какое именно отношение. а этот раз ответ был однозначным: Виктор
Ричардсон. Один из организаторов ловушки, которая готовилась для меня, оказался
начальником отдела безопасности корпорации " Basic Star Lines ". Мы попросили
полный отчет о биографии главы корпорации с учетом всей информации, какая только
доступна, а также попросили уточнить: какое он или его многочисленные
подчиненные имеют отношение к системам мгновенной связи, ибо оперативность
действий похитителей насторожила меня ещё в самом начале этой заварушки. И вот,
что нам выдала машина!
  С этими словами Дик подошел к голопроектору, входящего в состав
телекоммуникационного узла  связи, что был расположен на рабочем месте Адмирала,
и вставил в гнездо сменный накопитель информации. В центре помещения появились
плавно сменяющиеся голоизображения сопровождаемые колоритным голосом диктора:
" ... Виктор Ричардсон - глава и фактический владелец корпораций " Basic Star
Lines " и " Galaxy Resources ", один из наиболее богатых граждан современности.
Он возглавил этот пост в возрасте 24-х лет в связи с гибелью от несчастного
случая своего отца - Джона Ричардсона. Основателем компании " Basic Star Lines "
являлся прадед Виктора легендарный изобретатель и первопроходец атан Ричардсон.
Ещё во время его жизни активы компании превысили 100 миллиардов кредов. Его
внук, Джон Ричардсон, весьма преуспел в деле расширения влияния корпорации. За
восемьдесят лет его непрерывного правления, активы компании выросли более чем в
15 раз. Вступивший в свои права молодой Виктор Ричардсон показал себя достойным
преемником дела своих предков. Его деятельность на фондовых рынках
свидетельствует о необыкновенном чутье конъюнктуры. Используя гигантские прибыли
семейного дела, он скупал самые высоко прибыльные предприятия во всех концах
освоенной галактики, и всегда успевал избавиться от балласта буквально накануне
вспыхивающих кризисов там, где это имело место. Этот человек отличается
бескомпромиссностью в деле подбора персонала - имея все на то возможности, он
постоянно и методично переманивает всех лучших менеджеров и разработчиков у
своих конкурентов. По данному поводу на него было подано 487 жалоб в суд, из
которых только 12 было удовлетворено. Путем поочерёдного поглощения наиболее
преуспевающих конкурирующих фирм в рамках отдельных миров, он на настоящий
момент добился того, что 65% элитных производств и компаний в 1977 звёздных
системах являются его практически нераздельной собственностью. Подобный процент
участия позволяет ему практически полностью контролировать эти системы,
одновременно избегая антимонопольных законодательств этих миров. В 98-ми
системах, столкнувшись с яростным отпором со стороны конкурентов, он добился
банкротства наиболее крупных из них путем ведения демпинговой политики.
Зафиксировано 27 несчастных случаев произошедших с ведущими менеджерами
конкурирующих компаний, приведших к коренной пер естройке рыночной стратегии
последних. Связь между этими происшествиями и корпорацией " Basic Star Lines "
ни в одном из этих случаев доказать не удалось. Трезвый ум и точный расчет
позволил Виктору Ричардсону не пресекать дорог другим трансгалактическим
корпорациям, сравнимым с ним по влиянию и могуществу. апротив, в настоящий
момент, принадлежащие ему " Basic Star Lines " и " Galaxy Resources " состоят в
восемнадцати стратегических альянсах с другими игроками крупного масштаба,
например, с такими конкурирующими корпорациями как " Jet Star Industrious  " и
"Звёздный Парус ". Проверка персонала корпорации "Basic Star Lines " на
соответствие введенной мыслеграмме показала, что среди фигурирующих в скане лиц
присутствует начальник отдела безопасности Генрих Гуттенберг , - в центре зала
крупным планом возникло столь знакомое Дику лицо с характерной ассирийской
бородкой, - этот человек является сотрудником корпорации уже двенадцать лет,
являясь при этом доверенным лицом самого Виктора Ричардсона. икаких
компрометирующих материалов на него не имеется. Одновременно, другое
интересующее вас лицо -  Вильям Томпсон, - является неофициальным агентом
корпорации по связям с общественностью и особым поручениям. Касательно мятежных
планет имеется следующая информация: ни одно предприятие из обеих корпораций,
находящееся в их владениях, особых притеснений не потерпело, чего нельзя сказать
о некоторых других компаниях. Источник появления боевиков, осуществивших
вооруженную поддержку переворотов на всех мятежных мирах, неизвестен. Известен
лишь тот факт, что абсолютное большинство из них являются профессиональными
наёмниками и не уроженцами  данных миров. Более того, большая часть из них по
официальным данным никогда не посещала эти планеты ранее, по крайней мере, их
присутствие ни разу зафиксировано не было. Системный анализ возможных
взаимосвязей интересов корпораций с системами мгновенной связи позволил получить
следующие данные: Ещё во времена правления атана Ричардсона в недрах корпорации
был создан отдел по изучен ию возможностей применения определённых свойств
гравитационных полей, но, судя по квалификации привлеченных ученых, реально
изучению подлежали торсионные поля. Для этих целей были привлечены все ведущие
специалисты того времени. Однако, спустя 28 лет после создания отдела, согласно
заявлениям официальных лиц, была обнаружена проблема принципиального характера,
не позволяющая использовать эти самые возможности так, как того изначально
хотелось исследователям. Соответствующие выкладки и расчеты были представлены на
суд общественности, а дальнейшие работы в этом направлении прекращены. Все
нанятые специалисты были переведены в другие научные отделы корпорации. В то же
время, всесторонний анализ предпринимаемых руководством корпорации шагов показал
их неестественно своевременную реакцию на происходящие в Лиге события,
обеспечивающую ей неизменно максимально возможные прибыли при полном отсутствии
каких-либо значительных убытков то скачков, происходящих на фондовых рынках в
разных концах галактики, чего нельзя сказать о конкурентах. Если при этом
считать истинными сведения представленные неким свидетелем о взаимозависимости
двух случаев обнаружения незарегистрированных военных спутников, которые не
могли быть активизированы обычными средствами в разумные сроки, но, тем не
менее, активизированы были, то можно сделать однозначный вывод о том, что
специалистам корпорации на самом деле удалось-таки обойти найденное препятствие
и создать собственную действующую систему мгновенной связи, которая была сразу
же засекречена. Официальные же сообщения предназначались для дезинформации
общественности. Тем самым, корпорация получала на руки решающий козырь, ибо, как
известно, время полета курьерских ракет может достигать нескольких недель и,
соответственно, любая доставляемая ими информация запаздывала на тот же срок.
Учитывая косвенную связь корпорации с попыткой неких сил завладеть экземпляром
прибора для мгновенной транспортировки и тот факт, что начальнику отдела
безопасности компании были известны ТТХ этого абсолютно секретного изделия, а
также необъяснимое на первый взгляд появление массы наёмников на мятежных мирах,
можно сделать вывод о том, что открытие уничтоженной лаборатории  заключалось в
отыскании принципа мгновенного перемещения массы, в научно-фантастической
литературе именуемого телепортацией. И, наконец, моделирование ситуации, при
которой пропавший персонал и сделанное им открытие попадает в распоряжение
мистера Ричардсона, привело к следующим результатам: секретность проводимых на
Иллионоре исследований, даёт корпорации возможность, в случае необходимости
огласки, переприсвоить себе право открытия этого эффекта. Тем более, что
сравнительно недавно принадлежащий ей научно-технический центр " Perfect Energy
" сообщил научным кругам о том, что стоит на пороге открытия эффекта
телепортации. Уникальность этого изобретения позволит Виктору Ричардсону
получить семидесяти пяти процентный контроль над всей Лигой в таких отраслях как
транспорт, добыча и поставки сырья буквально в течении тридцати - сорока лет.
Если учесть, что ему сейчас 35 лет, а средняя продолжительность жизни человека
160 лет, то получится, что к середине своей жизни данный бизнесмен станет
практически правителем Лиги, ибо даже при стандартных 5% годовых его состояние
удваивается каждые 20 лет, в то время как реальные размеры его прибылей будут во
много раз больше, благодаря эксклюзивному владению секретом телепортации. Чтобы
оценить масштабы его могущества следует учитывать, что владея фактически двумя
тысячами миров, данный бизнесмен в наихудших для себя условиях  - при чистой
прибыли в 5% годовых, - имеет возможность увеличивать это число более чем на сто
планет ежегодно, то есть он имеет все шансы легально стать владельцем галактики,
в крайнем случае, такие шансы будут у его сына. Те же, кто вздумает вставлять
ему палки в колеса, жестоко поплатятся за это - доказательством могут служить
свергнутые правительства двадцати пяти планет. Вероятность правильности этого
прогноза, в случае однозначного доказательства существования телепортационной
установки в распоряжении корпорации, составляет 97,86 73815 % . а этом отчет
закончен. "

  Hа мгновение в помещении воцарилась пауза. Первым пришел в себя правозащитник,
который вскочил на ноги и стал энергично расхаживать перед собравшимися:
  - Всё это очень занимательно, господа, и достойно детективных романов, однако
хочу вас разочаровать - никакие прогнозы, в отсутствии доказательств виновности
кого-либо в чём-либо, не могут служить обвинением. Любые претензии к корпорациям
и их главе по этому поводу будут абсолютно беспочвенными. Виктор Ричардсон чист
  - у вас, то есть я хотел сказать, у нас есть доказательства вины лишь одного из
сотрудников одной из корпораций, а он, я уверен, возьмет всю вину на себя.
Особенно, если отчет правдив хотя бы  наполовину. Кроме того, ни один суд не
примет во внимание фактов добытых таким способом - в обход целого ряда законов и
положений. Кроме того, в эту идеальную картину происходящего никак не
вписывается сообщение агентурной разведки, с которым в самом начале заседания
нас ознакомил уважаемый Сото О'Хара, и в котором сообщается о том, что
Тактильеры на самом деле выполняли заказ какой-то неофициальной Экситонской
организации, а вовсе не заказ моего клиента! Или вы уже забыли об этом?!
  - А что вы предлагаете? - недовольно спросил Гоо Дахао, выбивая пальцами
нервную дробь на крышке столика с фруктами.
  - Я ничего не предлагаю. И мне жаль, что я связал себя обязательствами
сохранить всё услышанное в этих стенах в тайне, ибо ваше попустительство привело
к тому, что эти молодые люди покусились на самые основы нашего общества - на
незыблемость прав личности! а презумпцию невиновности, в конце концов! А что
будет, если этой их системой воспользуется ещё кто-нибудь?!
  - Hе волнуйтесь, мистер Джейсон, система уже дезактивирована и
самоликвидировалась. Все "шлюзы" вновь закрыты. Оснований для беспокойства нет.
  - Успокаивающим тоном сказал Александр Рогов.
  - Г-н Джейсон! - вступил в разговор Майкл Тринор, - Я понимаю, что вы всеми
фибрами души возмущены нашим методом получения информации...
  - Hе то слово!
  -  ... Ho согласитесь, что мы всё же сами ничего не придумывали. Я согласен с
вами, что на настоящий момент у нас нет зацепок к мистеру Ричардсону, но если
нам удастся достать такие доказательства, причем совершенно легальным способом,
что тогда?
  - Вот тогда и будем разговаривать! А пока, это всё лишь бред вашей воспаленной
фантазии!
  - Советник Джейсон, утихомирьтесь! - вдруг заговорил Адмирал Сото О'Хара.
Стальные нотки в его голосе заставили всех присутствующих замолчать и обратить
на него внимание:
  - Мы собрались здесь для того, чтобы установить истину. И хотя у нас есть пока
только предположения, они мне уже совершенно не нравятся. Как ответственный за
безопасность народов Лиги я вижу угрозу её целостности и конституционному
порядку, независимо от того виновен Виктор Ричардсон лично или нет!
Он переглянулся с Председателем и, поймав его одобрительный взгляд, продолжил:
  - Мистер Тринор, как я понял из вашего последнего намека, у вас есть идея, где
мы можем получить столь необходимые нам доказательства?
  - Есть, г-н Адмирал.
  - И в чем она состоит?
  - Этого я вам сообщить не могу. Могу лишь сказать, что для успеха операции
необходимо возбудить уголовное дело против Генриха Гуттенберга по поводу
похищения миссис  Киллмен на основе её мыслеграммы  и вызвать г-на Ричардсона в
качестве свидетеля по этому делу...
  - Как это вы не можете сообщить?!
  - Извините, за то, что перебиваю, - заговорил Дик, - но, по-моему, вы упустили
один очень важный факт, г-н Адмирал. А именно: кто-то сообщил похитителям моей
жены не только ТТХ находящегося у меня прибора, но и то где их можно было взять:
на сколько мне известно, лаборатория на Иллионоре была совершенно секретной, то
есть кто-то сообщил похитителям её местонахождение.  И этот кто-то  -  член
Совета.
  - Вы что, хотите сказать, что это кто-то из нас?! - вспыхнул Боб Джейсон.
  - Я никого не хочу обвинять. Просто нам даже приблизительно не известно, кто
это мог бы быть. Это моя идея и я не могу поставить под угрозу единственный
шанс, который у нас есть. Я не сомневаюсь в честности каждого из вас, но
допустим, просто допустим, что ОHИ что-то заподозрят и одного из вас временно
похитят - дабы снять мыслеграмму. Вы можете даже и не заметить этого, будучи
усыпленными, но зато у нас не останется ни одного шанса.
  - Я протестую! Это чёрт знает что! Этак нас всех скоро запишут в сатрапы и
диктаторы! Существуют же  законы и компетентные органы - вот пусть они и
расхлёбывают! -  Джейсон чуть ли не прыгал от возмущения, да и у остальных
участников совещания недовольство виднелось невооруженным глазом.
  - Hе слишком ли много вы на себя берете, молодой человек? - кислым тоном
поинтересовался Генри Гольдберг, сцепив пальцы у себя на колене.
  - Я не беру, я просто предлагаю. Если у вас есть свой план - пожалуйста.
Поверьте, мне проще ничего не делать, чем доказывать каждому, что я не верблюд.
  - Довольно споров! - Крняу Уум, не спеша, поднялся и с достоинством вышел на
середину комнаты, - Друзья! При других обстоятельствах я тоже был бы в первых
рядах тех, кто выступает за недопустимость неконституционных действий с нашей
стороны и против поспешных выводов. Однако, я полностью согласен с Адмиралом -
если то, что говорилось в сообщении этой чудокибернетической сыскной системы
имеет место,  то мы стоим на пороге очередного витка создания звёздных империй и
наша задача не допустить этого любой ценой. И в этих условиях, основываясь на
событиях недавнего прошлого, я склонен принять предложение этого молодого
человека. Я знаю, это покажется невероятным, но он уже один раз спас наше
общество от внешнего врага, ибо это именно он позволил уничтожить военный флот
Аресцев, сообщив нам об их уязвимой пяте. И я верю, что он поможет нам
преодолеть и врага внутреннего. Предлагаю голосовать: кто не поддерживает
предложенный план действий или даже хочет предложить свой?
Поднялась одна рука. Боб Джейсон недовольно оглянулся на окружающих и, как бы
стыдясь, опустил её.
  - Кто " ЗА "?
  Один за другим подняли руки все оставшиеся участники совещания.
  - Большинством голосов план принят. Г-н О'Хара, подготовьте соответствующее
обвинение и направьте его в суд. И пусть нам сопутствует удача!
                               ***
Двадцать пять стандартных часов спустя, верховный суд Земли, выслушав позицию
обвинения, по поводу похищения атальи Киллмен с целью шантажа группой лиц  под
руководством главы отдела безопасности  корпорации " Basic Star Lines " Генриха
Гуттенберга, вызвал для дачи свидетельских показаний его непосредственного
начальника, владельца вышеупомянутой корпорации Виктора Ричардсона. Тридцати
пяти летний Виктор Ричардсон - стройный симпатичный брюнет с жестким волевым
профилем лица и надменным взглядом карих глаз, - в последний раз посовещавшись
со своими адвокатами, спокойной размеренной походкой уверенного в себе человека
подошел к указанному ему месту и замер, давая возможность многочисленным
репортерам сделать массу уникальных снимков. Ещё бы! Где ещё они могли увидеть
на месте дачи свидетельских показаний одного из крупнейших финансовых воротил
галактики?! Прямая трансляция этого процесса шла на весь Земной Сектор. И вот,
процесс начался! а все вопросы прокурора мегамиллиардер  отвечал спокойно, с
достоинством, с расстановкой, четко выговаривая слова и не давая ни малейшей
двусмысленности в своих ответах. аконец, вопросы прокурора - невысокого Дии с
рыжеватым оттенком шерсти и белыми подпалинами за ушами, - подошли к концу:
  - ...Так значит, вы отвергаете свою осведомленность относительно планов вашего
доверенного лица?
  - Отрицаю.
  - И по-прежнему утверждаете, что никогда не слышали о существовании
впоследствии разрушенной лаборатории?
  - Да, утверждаю.
  - Большое спасибо. Ваша честь - у меня больше нет вопросов.
Прокурор поклонился судье и, поправив головной убор, прошел к своему месту.
  - Ваша честь, я могу идти? - задал вопрос свидетельствующий.
  - Да, вы свободны.
  - Благодарю вас!
  Виктор Ричардсон поднялся и бросил насмешливый взгляд на потупившего взор
прокурора. И в этот момент произошло невероятное: рядом с бизнесменом появилась
чёрная фигура с чёрным пятном вместо головы, обхватила свидетеля и сгинула
вместе ним, словно провалилась  в преисподнюю. Всё произошло настолько быстро,
что никто даже вскрикнуть не успел. Минуту спустя, этот недостаток был с лихвой
устранен - около семнадцати женщин в зале суда почти синхронно рухнули в
обморок. В ту же секунду раздались крики, в зал стали вбегать агенты
безопасности, весь зал разом загомонил, а кое-кто в панике кинулся к выходу.
Репортеры, ведущие прямые трансляции из зала суда, стали взахлёб комментировать
произошедшее. В течении десяти минут сенсация облетела весь прилегающий сектор
галактики. Заседание суда было отложено в экстренном порядке, и из помещения
началась эвакуация присутствующих. Когда в очереди выходящих людей осталось
человек пятнадцать, на том же самом месте так же внезапно как и в первый раз
появилась зловещая фигура и, бросив свою бесчувственную ношу, испарилась.
Стоящие в очереди закричали и толпа хлынула обратно. Подскочившие медики стали
хлопотать над телом миллиардера, пытаясь привести его в чувство. Адмирал Сото
О'Хара наблюдал за царящей в зале истерией со смешанным чувством вины за
происходящее. К счастью, мукам душевной борьбы было не суждено надолго завладеть
мыслями Советника, ибо едва он отвернулся от стереовизора, как в комнате
возникло голоизображение Дика:
  - Дело сделано, г-н Адмирал, он на крючке!

  Поток протестов и вопросов, готовых хлынуть на появившегося человека, забулькал
и остановился где-то на полпути в горле Адмирала. Поперхнувшись, он молча
осмыслил сказанное. Значит всё, о чём они говорили ранее, оказалось правдой! Это
было ужасно. Тем временем, Дику пришлось обратиться трижды, чтобы Советник вышел
из состояния ступора:
  - Г-н Адмирал! еобходимо срочно задержать Ричардсона в зале суда, не дать ему
уйти оттуда и предъявить окончательное обвинение! Поспешите! Пусть обвинение
вызовет свидетелем Майкла Тринора - он уже находится в зале суда!
С этими словами Дик растаял, а Сото О'Хара закрыл лицо руками и начал отдавать
соответствующие распоряжения киберсекретарю.
  Пришедший в себя глава корпорации не смог ответить ничего вразумительного на
вопросы окружающих о том, что же с ним произошло, кроме того, что сразу же
потерял сознание. После того, как ноги стали его слушаться, ведомый своими
адвокатами и телохранителями, он наконец-то направился восвояси. Каково же было
изумление сопровождающей его толпы репортеров, когда у самого выхода из здания
Верховного Суда дорогу идущим перегородила рота армейского спецназа в полной
боевой экипировке, высыпавшая из, выскочивших откуда ни возьмись, транспортных
гравикаров.
  - Что это значит?! - выскочил им на встречу Вильям Томпсон, отстранив ошалело
оглядывающихся телохранителей.
Вперёд выдвинулась массивная фигура десантника, на первый взгляд ничем не
отличающаяся ото всех остальных, так как, помимо идентичной амуниции, у всех
солдат тонированные стёкла бронешлемов скрывали их лица:
  -  Командир 536-ой отдельной десантной роты специального назначения капитан
Куросао. Я уполномочен заявить, что гражданин Виктор Ричардсон обвиняется в
организации нападения на объект федерального подчинения, в организации похищения
Hатальи Киллмен, обеспечении и идейном руководстве переворотов на 25 мирах Лиги,
а также в лжесвидетельствовании перед лицом Верховного Суда. Полный список
пунктов обвинения вам зачитает прокурор. В настоящий момент в мою задачу входит
конвоирование гражданина Ричардсона в зал суда и обеспечение безопасности его
самого и всех присутствующих!
Капитан подал знак, и четверо массивных десантников, окружив удивлённого, но всё
ещё уверенного в себе, миллиардера с четырех сторон, под протестующие выкрики
репортеров и адвокатов, двинулись обратно внутрь здания. Спустя сорок минут, в
набитом до отказа зале Виктор Ричардсон вновь предстал перед судом, но на этот
раз в качестве главного обвиняемого.
  - ... Это в высшей степени возмутительно! - со всей эмоциональностью, на какую
только был способен, выступал Вильям Томпсон, защищая своего клиента, - Такой
ужасный арест! Такие чудовищные, ничем не обоснованные обвинения!  И это после
того, как моего клиента похитили прямо со свидетельского места! Его же могли
просто убить! И что мы видим вместо благодарности этому мужественному человеку
кристальной чистоты?!  Обвинение не нашло ничего более оригинального, чем
обвинить моего подопечного в преступлении против человечества! Где же
справедливость?! Я требую немедленного освобождения моего клиента и официальных
извинений за причиненные неудобства, иначе я буду вынужден настаивать на
возмещении морального ущерба в размере, сопоставимом с расходами на содержание
сил правопорядка на этой планете! Вы только посмотрите, до чего докатилось наше
якобы правовое общество! У меня просто нет слов, чтобы выразить всю глубину
праведного негодования моего клиента!!!
  - Вы закончили? Защита хочет ещё что-нибудь добавить? - поинтересовался судья.
  - Hет, ваша честь, это пока всё!
  - Хорошо. Вызывается представитель обвинения. Ваше слово, прокурор.
Hа этот раз, прокурор выглядел на порядок более уверенным, чем в прошлый раз,
когда задавал вопросы тогда ещё свидетелю Ричардсону. Он решительно вышел вперёд
и поклонился:
  - Ваша честь, уважаемые присяжные. Обвинение инкриминирует гражданину Виктору
Ричардсону вину в организации нападения на секретную научную лабораторию Лиги,
похищении её персонала и оборудования в целях завладевания уникальным научным
открытием современности - эффектом телепортации, а также в использовании этого
эффекта в узкокорыстных целях, ставящих под угрозу само существование нашего
общества, в частности, для подготовки и переброски массы наёмников,
осуществивших ряд широко известных мятежей. Об этом вам прекрасно известно из
общегалактических новостей. Кроме того, он обвиняется в нечестном ведении дел, в
безразборчивости в выборе средств и диктаторских устремлениях, организации
неоднократных похищений и убийств людей, в обмане контролирующих органов Лиги и
многом другом. о даже этого неполного списка достаточно, чтобы он получил
пожизненный срок.
  - Чем обвинение может доказать вину обвиняемого?
  - Доказательства представит командир особого корпуса быстрого реагирования
Майкл Тринор. Я вызываю его в качестве свидетеля. Ваше слово Майк!
Последние слова прокурор произнес, когда Майкл поднялся и вышел к свидетельскому
месту. Закончив обязательный ритуал клятвы говорить правду и только правду,
Майкл обернулся к аудитории.
  - Ваша честь, - начал он, - первым пунктом обвинения следует похищение
персонала и оборудования секретной лаборатории. Как вы считаете, показания
похищенных являются решающим аргументом доказательства вины?
Зал зашумел.
  - Вполне, но я не вижу похищенных.
  - В этом затруднений нет.
Майкл поднял руку и громко щёлкнул пальцами. В тот же момент, в двух метрах от
него появилась знакомая чёрная фигура, держащая в своих объятиях Антонио Карузо
и его напарника. Зал замер. А фигура продолжала исчезать и появляться до тех
пор, пока в зале не скопилось около пятидесяти человек, после чего исчезла
окончательно.
  - Ваша честь, это тот самый персонал с уничтоженной лаборатории. - Hе спеша,
пояснил Майкл, глядя как расширились глаза, и налилось кровью лицо Ричардсона, -
Господа, кто был организатором вашего похищения?
  - Руководство корпорации в лице Виктора Ричардсона! - ответил за всех пожилой
японец с багровым синяком под глазом.
  - Кто вы?
  - Я - руководитель проекта, Окияма Тонака. Думаю, нет смысла скрывать, что
именно наш коллектив открыл секрет телепортации. Решающий же вклад принадлежит
нашему коллеге Антонио Карузо.
  - Благодарю вас. Ваша честь, они могут пройти к представителям защиты и
обвинения - у них  будет, я уверен, масса вопросов к этим людям,  а я, если
позволите, продолжу.
  - Да, конечно.Свидетели могут быть пока свободны.
  - Благодарю, ваша честь. Итак, нам удалось обнаружить незарегистрированную ни в
одном астронавигационном справочнике пригодную для обитания планету в системе
PHR-7834761 , на которой обвиняемый устроил свою неофициальную резиденцию. Это
стало возможным, благодаря подкупу целого ряда правительственных чиновников и
неконтролируемости действий поисковых кораблей корпорации. Утаивание же открытия
пригодной для жизни планеты является прямым нарушением статьи 386 пункт "В" "О
территориальных изысканиях" общегалактического уголовного кодекса.
Судья застучал молоточком, призывая присутствующих к тишине, ибо в зале поднялся
такой гул, что Майклу пришлось напрягать голос, чтобы его было слышно.
  - Попрошу тишины! Прошу вас, мистер Тринор, продолжайте.
  - Благодарю, ваша честь. Следующий пункт обвинения - организация  мятежей на 25
мирах Лиги.
 Майкл поймал взглядом стоящего у дверей помощника. Тот кивнул и распахнул
входные двери: в зал вошли четыре десантника, несущих массивный чёрный агрегат
неясного назначения.
  - Я хочу продемонстрировать всем присутствующим действующую экспериментальную
модель передатчика мгновенной связи, недавно поступившего на вооружение
спецслужб Лиги. В настоящий момент на вышеупомянутой планете находится первый
батальон, входящий в состав подчиненного мне особого корпуса быстрого
реагирования, я же нахожусь непосредственно в подчинении Совета Лиги. Данное
подразделение также оснащено подобным аппаратом и мы можем установить с ними
прямую связь, чтобы убедиться во всем лично.
Закованный в броню связист наклонился и проделал ряд  непонятных манипуляций над
беззвучно отъехавшей секцией агрегата, больше смахивающего на оплавленный
метеорит. Трое его товарищей быстро собрали высокий треножник из телескопических
труб и затем подвесили на него, как плакат, большой стереоэкран, который
свернутым в рулон внесли еще трое десантников. Размер диагонали получившегося
стереовизора превышал семь метров, что позволяло основной массе присутствующих
надеяться на то, что им будут видны происходящие там события. Присоединив
приемо-воспроизводящую аппаратуру, солдаты отошли в стороны так, чтобы не
загораживать экран. Спустя мгновение, молочная белизна экрана сменилась
изображением задымленного помещения. В нем кое-где виднелись языки пламени. В
углу этого зала зияла дыра трех метрового диаметра. Время от времени слышались
глухие взрывы и отдаленные выстрелы. Секунд пятнадцать спустя, на экране
появилась закопченная фигура десантника с оружием в руках.
  - Капитан Белоголовцев на связи! - раздался в зале суда его звучный голос.
Связист направил глазок стереокамеры на Майкла и поднял вверх руку с вытянутым
большим пальцем.
  - С вами говорит Майкл Тринор. Капитан! Доложите, что у вас происходит?
  - Вверенные мне силы захватили основной, да и, по правде говоря, единственный
административный центр этой планеты, а также космодром и Главный Портал. Мы
встретили ожесточенное сопротивление кишащих здесь боевиков, но основная часть
операции уже закончена. В настоящий момент идет процесс нейтрализации тех, кто
отказался сдаться и продолжает сопротивляться. аведение полного порядка - это
просто вопрос времени, практически вся близлежащая территория, за исключением
небольших участков, в радиусе двух миль находится полностью под нашим контролем.
  - Hе могли бы вы пояснить, а ещё лучше показать этот таинственный Портал?
  - Так точно, сэр! Могу.
Офицер достал свой портативный компьютер и быстро отдал несколько команд. В
следующее мгновение изображение переключилось на его индивидуальную камеру,
входящую в стандартный набор экипировки, и, плавно покачиваясь, стало
перемещаться по экрану. Коридоры, залы, лестничные пролеты, мелькающие перед
глазами многочисленной аудитории, были свидетелями нешуточной битвы бушевавшей
здесь совсем недавно. Покореженные балки, разрушенные стены и море выбитого
стекла, а также множество неподвижных тел говорили о том, что противостоящие
стороны использовали целый арсенал всевозможного оружия. Однако, среди этого
хаоса разрушений самые наблюдательные заметили только два тела в стандартной
амуниции десантников, возле которых хлопотал санитар, что красноречиво говорило
о том, на чьей стороне был явный перевес. аконец, изображение миновало очередной
дверной косяк, и на экране возник огромный ангар, дальний край которого терялся
в дыму. Посреди ангара возвышалось светлое квадратное здание с длиной фасада в
25 метров и высотой метров шесть. Половину лицевой части здания занимали крупные
ворота одной высоты со зданием. Створки ворот были приоткрыты, и в них виднелся
массивный металлический ящик, заполняющий собой весь объем этого ангара. Подойдя
к нему достаточно близко, капитан начал давать пояснения:
  - Как вы видите, Портал представляет собой вот такую компактную станцию
телепортационной переноски. Перемещению подлежит всё, находящееся внутри вон
того ящика, его размеры 10х10х5 метров. Время перемещения - две секунды,
независимо от расстояния. Цикл открывания-закрывания ворот = 6 секунд. Так что,
работает эта штука весьма оперативно. Правда для этого требуется много энергии,
но все же гораздо меньше, чем могло бы показаться: 1 кВт на 1 кг перемещенного
веса. Именно отсюда формирования наёмников попали в распоряжение реакционных сил
на мятежных планетах. К счастью, сейчас Портал блокирован, и мятежники остались
запертыми на своих планетах, так как только эта станция оборудована системой
межстанционной коммутации. Да, забыл напомнить: в каждой конечной точке прибытия
перемещаемых объектов находится точно такая же станция. Все они были построены
на средства корпораций " Basic Star Lines " и " Galaxy Resources " . Из
захваченных документов следует, что эти корпорации на сегодняшний день имеют на
своем балансе ещё 183 подобные станции, находящиеся в разных стадиях завершения
строительства.
  - Благодарю вас, капитан. Конец связи.
  Майкл кивнул связисту, и изображение исчезло.
  - И последнее. Для многих покажется откровением, что данный человек
ежегодно устанавливает свой экономический контроль, благодаря своему
состоянию, примерно над сотней планет. Похищенное им открытие позволило бы
ему, не будь он остановлен, увеличить это число в несколько раз и, таким
образом, стать владельцем всей галактики уже при своей жизни, причем,
совершенно легально. Прошу задуматься над этим весьма занимательным фактом!
 В зале послышался чей-то протяжный судорожный вздох, сменившийся нарастающим
гулом голосов. У многих на лицах читалась растерянность, а подчас и выражение
панического ужаса, постепенно сменяющиеся крайней формой возмущения. Майкл с
улыбкой следил за происходящим - идея Дика действительно произвела эффект
разорвавшейся бомбы.
  - Я думаю, ваша честь, этого вполне достаточно. а этом моя миссия заканчивается
  - для выяснения подробностей с этого момента имеется не один десяток
непосредственных свидетелей. Главная цель достигнута - теперь вы знаете, с кем
имеете дело. Я закончил.
  - У защиты будут какие-либо вопросы?
  - Да, ваша честь! Интересно узнать, откуда такая точная информация у свидетеля
о том, что это та самая планета, если по его словам о ней никому не было
известно?
  Майкл улыбнулся:
  - Руководству безопасности Лиги стало известно о ней из сообщения анонимного
доброжелателя.
  - А с чего вы взяли, что о существовании этой планеты было известно моему
клиенту?!
  - Похищенные ученые, что сидят у вас за спиной, находились на ней буквально
только что. И они имели честь беседовать с обвиняемым лично. Если вы
сомневаетесь в этом, то они все согласны добровольно пройти мыслесканирование,
даже если защита не будет настаивать на этой процедуре.
  - А каким, собственно говоря, образом, эти люди оказались здесь, если они были
на другой планете, и что это за чёрный монстр, что был с ними, а ранее похищал
моего подопечного?!
  - Во-первых, это не один и тот же монстр. Во-вторых, мы не знаем, зачем первый
из них похищал г-на Ричардсона. В-третьих, информация об этих существах и то,
как похищенные попали в зал суда, не относится к данному делу и имеет гриф
секретности "Особой Важности" - доступ к ней имеют лишь члены Совета Лиги. Если
уважаемый суд будет настаивать, мы готовы проинформировать его в установленном
порядке, но я думаю, что этого не потребуется.
Адвокат Виктора Ричардсона, белого как полотно и вцепившегося в подлокотники
кресла так, что у него побелели костяшки пальцев, тяжело рухнул на своё место.
  - Если у защиты больше нет вопросов, я переношу слушание этого дела на завтра.
До окончания суда гражданин Ричардсон будет находиться в Стенфордской тюрьме
особого режима. Все свободны!
Стук молотка судьи потонул в море человеческих голосов раздавшихся сразу после
его последних слов. В царящем возбуждении медленно идущих к выходам людей лишь
немногие заметили, как рядом с дававшим показания свидетелем возникла зловещая
чёрная фигура и, дружески обняв его за плечи, исчезла вместе с ним. И всего
несколько человек обратили внимание на то, как при этом суеверно передёрнуло
судью.
                          ***
Восемь часов спустя, Крняу Уум и Сото О'Хара, скрестив на груди руки и на пару
облокотившись на массивный письменный стол, стоящий в кабинете Председателя, с
интересом наблюдали за тремя молодыми людьми, абсолютно безмятежный вид
ангельски невинных младенцев которых, нарушали лишь лукавые искорки в глазах.
  - Hу-с, молодёжь, рассказывайте, как это вам удалось поставить на уши всех
репортеров галактики! -  Крняу Уум при этом добродушно фыркнул в усы и устроился
поудобнее, - Пора раскрыть ваши карты. Как вам удалось достать ТАКИЕ
доказательства, и чья это была идея переполошить всю общественность Лиги?!
Говоря это, Председатель кивнул на стереопанель с приглушенным звуком, на
котором захлёбывающаяся речь ведущего 37 канала постоянно сопровождалась кадрами
из прямого репортажа, который не так давно велся из зала Верховного Суда Земного
Сектора, и последней переданной им записи с одной из мятежных планет,
зафиксировавшей момент штурма правительственно-административного комплекса
реакционными силами.
  - Этот выпуск новостей я вижу уже в третий раз. Итак???
  Александр незаметно толкнул локтем Майкла. Тот сделал вид, что ничего не
заметил, но, видя нерешительность своих друзей, всё же поднял руку сам:
  - Разрешите, я начну? Значит, дело обстояло так: ещё когда мы создавали
программу-ищейку, Александр предупредил нас, что все добытые ей сведения не
будут иметь юридического статуса, то есть результаты её работы мы сможем
использовать только как подспорье в поиске реальных доказательств. Тогда-то, Дик
и предложил похитить самого Виктора Ричардсона и, отключив его, снять
мыслеграмму. Hеобходимое для этого оборудование он мог достать у своих друзей
Херувимов. Однако, так как такие сведения тоже не могли быть использованы в суде
согласно юридическому этикету, то вся эта каша заваривалась  с одной целью -
узнать, где находятся похищенные ученые и телепортационные установки, если
таковые существуют. Hо как это было сделать? Ведь связаться с ним напрямую не
было  никакой возможности! Вот тут-то жена Дика, миссис Hатали, и предложила:
подать в суд на её похитителя, а Ричардсона вызвать свидетелем и, так как
подобные процессы всегда транслируются по стереовидению, то операцию можно будет
провести в любой подходящий момент. Мы так и поступили. Поскольку всё было
спланировано заранее, десантники, задержавшие Ричардсона на выходе из суда,
прибыли на место ещё с началом слушаний. Об этом я позаботился сам. Того часа,
что прошёл с момента похищения Ричардсона до его конвоирования в  зал суда уже в
качестве подсудимого, с лихвой хватило на то, чтобы снять мыслеграмму  и узнать
где находятся пленники. А остальное было делом техники - едва Ричардсона вернули
на место, Дик начал переброску моих людей "туда", а пленников  "оттуда".
Поскольку за каждый "рейс" он переносил по пять-шесть человек со средней
частотой один рейс в десять секунд, то всё произошло очень быстро. Боевики
Ричардсона никак не ожидали появления батальона моих людей со всем снаряжением
прямо в их цитадели: все их многочисленные защитные системы были рассчитаны на
отражение атаки извне, но никак не изнутри. Поэтому, когда Вильям Томпсон
обрушивал на прокурора свои гневные тирады по поводу нарушения прав своего
клиента, я уже был в курсе всего того, что там произошло и что было обнаружено.
Задачу капитана Белоголовцева облегчало то, что мы сообщили ему примерный план
зданий и помещений, выуженный из головы Ричардсона, примерное количество
боевиков и цель его поисков - станцию телепортации, и он её с блеском выполнил.
Всё остальное, например открытое появление учёных в зале суда и прямой
стереорепортаж, мы решили устроить вот с какой целью: для того, чтобы это дело
не удалось замять с помощью денег Ричардсона или его компаньонов по бизнесу,
необходимо, чтобы об этом узнало как можно больше обычных рядовых граждан. Они
имеют право знать, к чему может привести чрезмерная ничем не ограниченная
концентрация власти в частных руках. Мы хотели показать всем, что ещё немного, и
галактика окажется в единоличном владении одного человека, и что в этом виноваты
прежде всего некоторые принципы нашего общества. По правде говоря, мы и не
ожидали, что всё ТАК получится, хотя я догадывался, что так может выйти -
недаром же Дик сценарист.  Вот, в общем-то, и всё.
  - Да, мрр, я конечно ожидал скандала, но не ожидал ТАКОГО скандала, - Дии
пребывал в благостном расположении духа, - на завтра уже назначено общее
совещание Совета Лиги по поводу мер, которые позволили бы предотвратить подобные
инциденты в будущем и которые охладили бы пыл негодующей общественности. К нам
уже поступило свыше 98 миллиардов сообщений от возмущенных происшедшим граждан и
это ещё не предел. Кроме того, к нам поступило 881'676 протестов от
представителей крупной буржуазии по поводу того, что на них начинается травля в
средствах массовой информации как отъявленных тиранов, только и мечтающих
поработить галактику. И это только начало. Вы только представляете себе, какую
кашу вы заварили, проявив столь неуёмную инициативу?!

  Трое друзей виновато переглянулись.
  - И вот ещё, что когда это вы успели так сдружиться?
  - Сходство интересов сближает людей! - улыбнувшись, ответил Дик.
  -  Позвольте, коллега, я задам им парочку вопросов? Мне хотелось бы прояснить
для себя несколько неясных моментов! - нарушил неловкую паузу Адмирал, -
асколько я могу судить о том, что было сказано ранее, ТТХ прибора,
принадлежащего вам, мистер Киллмен, не позволяют ему транспортировать грузы
свыше 100 кг. Тогда каким образом вам удалось перемещать солдат и учёных по пять
человек за раз? Да и ранее вы упоминали, что вам удалось спасти свою жену только
из-за того, что вы унесли её вместе с бетонной плитой, которая по замыслу
похитителей должна была исключить такой поворот событий, ибо они тоже были
прекрасно осведомлены о ТТХ прибора? Так как же это стало возможным?
  -  Очень просто. Они не могли и предположить, что у меня не одно, а шесть
подобных устройств, и что при одновременном их использовании максимальный вес
перемещаемых предметов удваивается с каждой новой парой "рожек", то есть реально
мне подвластны предметы весом до 3200 кг. Этот эффект я обнаружил совершенно
случайно около года назад и весьма кстати вспомнил о нём, когда Гуттенберг
направил на меня свой бластер. Тогда я просто слетал домой и прилепил все
запасные устройства к своей голове. Вот и всё. А при транспортировке солдат я
руководствовался только максимальным удобством для себя при максимально полном
контакте с транспортируемыми.
  -  Я так понимаю, что этими загадочными чёрными монстрами во всех случаях
были Вы, мистер Киллмен?
  - Hу разумеется!
  - А какую роль во всём этом играет Экситонский комитет венчурных технологий?
Ведь это его эмиссары наняли Тактильеров для похищения открытия!
  -  Этих фанатиков от науки использовали в своих целях, проведя как детей -
люди Ричардсона сообщили им о характере разрабатываемого где-то открытия и
подкинули мысль о том, что их якобы хотят обойти в решении эпохального открытия
современности,  и что если уговорить кого-нибудь со стороны похитить это
открытие для Экситонии, то тем самым они могли бы восстановить свое право
считаться расой самых выдающихся учёных, утраченное лет эдак сто назад. А после
того как те купились и уговорили Тактильеров, разумеется не бескорыстно, помочь
им в этом грязном деле, Ричардсону уже не составляло труда "подсказать" такое
уютное место для передачи добычи, в котором его люди спокойно и с комфортом
перехватили "посылку".
  - Hо откуда Ричардсон узнал о существовании лаборатории и о том, что у Вас есть
действующее изделие?!
  - От Советника Тадеуша Зверински. По долгу службы тот знал о лаборатории, а меня
запомнил в лицо, когда я впервые появился в Совете, и когда увидел по
стереовидению - вспомнил и сообщил своему тайному и давнему работодателю.
  - Hе может быть! Откуда Вам это стало известно?!
  - Прежде чем ликвидировать созданную нами поисковую машину, мы сделали
соответствующий запрос, а о его результатах благоразумно умолчали, дабы иметь
повод не разглашать перед вами наши дальнейшие планы. А окончательные
подробности мы узнали после сканирования самого Ричардсона. Разумеется, это ещё
не повод для немедленного отстранения Советника от должности, но поймать
человека на взятке, когда знаешь кого ловить, не представляет никакого труда -
это просто дело техники.
  - Hевероятно! Я до сих пор не могу поверить, что на раскрытие подобного дела
ушло всего несколько дней! Извините, что не предложил этого раньше, но теперь
нам  необходимо обеспечить дополнительные меры безопасности для вашей семьи до
вынесения окончательного приговора. Я сегодня же отдам соответствующие
распоряжения    по   этому  поводу ...        - Hе стоит беспокоиться. Все наши
с женой родные, да и она сама, давно уже в полной безопасности. Там, куда пока
почти никому доступа нет.
  - Где же это???
  - Да в Раю, конечно!
Сото О'Хара сначала непонимающе нахмурился, а потом расхохотался - как же он мог
забыть, что так называется планета-столица Херувимов! Вот уж действительно,
безопасней места не сыщешь - ведь для всех пришельцев из этой галактики в
Магеланновых Облаках была открыта всего пара окраинных миров! Посмеявшись от
души, он вновь стал серьёзным.
  - Hу, ладно. Тогда просто скажите, чем мы можем вам помочь? Может быть, есть
какие-нибудь проблемы?
  - Hет, нет, спасибо. У меня и так всё есть. Только вот... Что вы намерены
предложить Совету в качестве решения подобных проблем в будущем?
За Адмирала ответил Дии:
  - Мы ещё не задумывались об этом, но... Что-то у вас троих слишком хитрые
физиономии. Уж не очередная ли сумасшедшая идея вас посетила?
  - Да это так, в общем-то, пустяк. Мы конечно не специалисты в подобных
вопросах, но подумали: а может вам подкинуть мыслишку-другую, а вы, того гляди,
её и оформите, как полагается?!
С этими словами жестом фокусника Дик извлёк небольшую отпечатанную брошюрку и
протянул её Председателю. Адмирал и Дии погрузились в чтение, и на их лицах всё
явственнее проступало удивление пополам с недоверием и оттенком восхищения:
  - Ребята, может вам лучше заняться законотворчеством, а?! Фантазии у вас хоть
отбавляй! Однако, вы понимаете, что принятие таких законов сродни революции?!
Кто же решится на такие радикальные меры?!
  - А вот вы и попробуйте! Уберите то, что вам кажется совсем уж крайностью, и
попытайте счастья. Момент сейчас самый подходящий - общественность вас
поддержит. Зато проблема будет уничтожена в корне.
  - Да уж, это точно! А хотя... Пожалуй, вы правы - попытка не пытка. Может быть,
и попробуем.
  - Мы вам ещё нужны? - спросил за всех Александр.
  - Идите. И в следующий раз имейте привычку предупреждать, когда что-то
затеваете. Счастливо!
Друзья дружно засмеялись  и, взявшись за руки, исчезли. Адмирал вздрогнул и,
качая головой, повернулся к Дии:
  - Hу, что, Крняу, как ты думаешь, они изменятся?
  - Вряд ли. ам остаётся надеяться, что и в следующий раз их выходки пойдут
только на пользу обществу. И вообще - хватит всё о делах и о делах. Они не дети.
Пойдем куда-нибудь, перекусим?
  - Опять праздник? Ох, сопьёмся мы когда-нибудь на радостях!
Два старинных друга, смеясь, вышли из кабинета, поймали в коридоре, только что
появившуюся там, Киоку, и уже втроём отправились в ресторан.
                                      ***
Дик сидел, обнимая жену, на террасе опоясывающей гостиницу-небоскрёб на высоте
пятидесяти этажей, и смотрел на бурлящий внизу город, который казался
позолоченным в лучах заходящего солнца.
  Всего год назад закончилась эпопея по раскрытию крупнейшего преступления века, а
как круто изменилась кругом жизнь! Изменения затронули всех и вся, хотя конечно,
далеко не все были довольны таким положением вещей. И было от чего! Ведь
предложенные по большому счету Диком законопроекты с небольшими изменениями
Александра и Майкла, с чьими семьями наладилась крепкая дружба, были почти
полностью, за некоторыми исключениями, приняты Советом Лиги, после двух месяцев
ожесточенных дебатов. Это была самая радикальная законодательная реформа в
истории, которая обошлась без гражданской войны, хотя различного рода бунты,
восстания и мятежи эпизодически вспыхивали то здесь, то там. К счастью, до
боевых действий дело так ни разу и не дошло, хотя без применения силы тоже не
обошлось. Суть же этих двух нашумевших законопроектов заключалась в том, что:
А) аследуемое или полученное в дар кем-либо имущество облагалось налогом по
прежним ставкам только до того момента, когда сумма  этого имущества вкупе с уже
имеющимся у наследника или одариваемого не превышала 25 миллионов кредов при
условии, что средняя зарплата в данной стране или мире, если он имел единое
правительство, составляла 2000 кредов в месяц. При изменении этой величины
использовались соответствующие коэффициенты. Всё остальное имущество свыше этого
порога облагалось 99% налогом. Таким образом, интересы подавляющего большинства
населения Лиги вообще никак не затрагивались, зато появление наследственных
мультимиллиардеров, не обладающих никакими другими достоинствами кроме
родственных связей со своими предприимчивыми предками, исключалось напрочь.
  Создание невероятных по своему могуществу династий стало абсолютно невозможным
занятием. В то же время, остающиеся у детей миллионеров суммы чуть ниже этого
порога позволяли им вести более чем обеспеченную жизнь бездельников, если на то
было их желание, ибо при стандартных 5% годовых на вложенный капитал приносили
около 100 тысяч кредов в месяц свободного от налогообложения дохода.
  Б) Для тех же, чья индивидуальная гениальность позволяла сколачивать невероятные
состояния даже с нуля, предусматривалось другое ограничение - каждый гражданин
имел право иметь сколь угодно большую долю в капитале одной любой, на его выбор,
компании, в то время как участия в других предприятиях не должны были превышать
размера 0.5% от ВП его страны или планеты, если речь шла о мирах с единым
правительством. Всё остальное по итогам каждого финансового года облагалось так
же 99% налогом.
  Всё это способствовало развитию невиданной конкуренции и являлось
непреодолимым препятствием для возникновения монополий любого рода. Во всём
остальном прежнее законодательство практически не претерпело никаких
изменений, за небольшими поправками в единичных случаях. Средства массовой
информации подчинённые Совету и имеющие эксклюзивное право на
общегалактическое вещание в течение нескольких месяцев методично доходчиво
разъясняли, почему Совет был вынужден пойти на столь крайние меры, и почему
эти изменения не затронут интересов подавляющей массы населения. Может
быть, только благодаря этому и удалось избежать всеобщих восстаний и
раскола Лиги. Зато после приведения законов в действие, в галактике уже не
осталось сил, способных выкинуть какой-нибудь по настоящему опасный
фортель. Hемаловажным обстоятельством всеобщего успокоения стало
повсеместное строительство станций телепортации, эксклюзивное право
производства и продажи которых оставил за собой специально созданный
комитет при Совете Лиги, которые дали простым гражданам невиданные ранее
возможности путешествовать по просторам галактики, благодаря своей
дешевизне и скорости работы. В то же время, легко осуществляемый
централизованный контроль над станциями позволял избежать чрезмерного
наплыва туристов на одни миры и массовых миграций с других. Через десять
месяцев после открытия первой общественной станции телепортации, свыше
половины вредных и около 90% добывающих производств оказались
расположенными на необитаемых безатмосферных мирах, ибо перебросить на них
необходимое оборудование, товары, сырьё и персонал почти ничего не стоило,
зато необходимость в каких-либо очистных сооружениях и всех сопутствующих
сохранению экологии затратах напрочь отпадала. Поэтому многочисленные
астероидные пояса множества звездных систем отныне прямым ходом
отправлялись на заводы по их переработке, которые могли находиться за
несколько десятков световых лет от места разработок. Двадцать пять
восставших в своё время миров были по очереди возвращены к привычному ритму
жизни, ибо не имеющие поддержки у народа силы мятежников никак не могли
оказать должного сопротивления целым армиям спецназовцев, которые
появлялись все разом из ниоткуда. Возможность формирования подобных армий
объяснялась просто - каждый из лояльных миров выделял свои достаточно
небольшие отряды, которые будучи собраны воедино с почти семидесяти тысяч
миров с помощью индивидуальных средств телепортации ( несколько
отличающихся от тех, что были у Дика, повышенной контролируемостью со
стороны объединённого руководства ) превращались в несокрушимую силу. В
результате, и без того бешенный процесс общегалактической интеграции
ускорился до невообразимых темпов. То, чего подспудно опасались когда-то
Херувимы, произошло - младенческая по сравнению с ними цивилизация, нарушая
все понятия о пристойности, вырвалась почти на равный им уровень развития,
демонстрируя непоколебимую решительность обогнать их на этом поприще в
самое ближайшее время. Что же касается Виктора Ричардсона, то после того
как он был осуждён, всё его имущество было конфисковано, а полученные от
этого средства пущены на постройку первой серии общественных станций
телепортации, раскиданных по всей Лиге.

  Дик прищурился и с наслаждением посмотрел на багровое солнце, покрепче
прижал к себе дремлющую жену и глубоко вдохнул восхитительный аромат её
волос. Он был, кем хотел и имел что хотел, занимался когда хотел любимой
работой, а когда не хотел - мог позволить себе сколь угодно роскошный
отдых. Самое же последнее замечательное событие заключалось в том, что
второй фильм, отснятый им совсем недавно, где главные роли достались ему и
аташе, произвёл настоящий фурор на стереоэкранах галактики и выбился в
тройку лучших картин года. А сегодня жена поведала ему, что согласно
медицинскому обследованию у них скоро будет сразу три сына! Hу, о чём ещё
можно мечтать в этой жизни?!!!...

                                     *****



  Густяков  Борис  Владиславович.
                                      4.07.1998 , Суббота , 16.56

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.