Версия для печати

                            Роберт СИЛВЕРБЕРГ

                          ХОЗЯИН ЖИЗНИ И СМЕРТИ




                                    1

     Кабинеты Бюро Выравнивания  Населенности,  в  просторечии  именуемого
ВЫНАСом,   размещались   с   двадцатого   по   двадцать    девятый    этаж
Каллин-Билдинга, стоэтажного, чудовищно уродливого здания, построенного  в
неовикторианском стиле - основном в архитектуре двадцать второго столетия.
Администратор Рой Уолтон даже просил извинения у самого себя, когда  утром
переступал порог этого безобразного сооружения.
     С  той  поры,  как  Уолтон  занял  новую   должность,   ему   удалось
переоборудовать только  собственный  кабинет,  расположенный  на  двадцать
восьмом этаже, непосредственно под кабинетом директора Фиц-Моэма.  Кабинет
администратора  был  единственным,  маленьким  оазисом   среди   безвкусно
оформленных  интерьеров,  оскорбляющих  эстетические  чувства  нормального
человека. Ничего не поделаешь, ВЫНАС был очень  непопулярным  учреждением,
хотя и крайне необходимым,  и  ему,  как  и  городскому  палачу  несколько
столетий назад, власти отвели не очень привлекательное место.
     Уолтон снял со стен гофрированные панели из  хромированного  металла,
переливающегося  всеми  цветами  радуги,  в  окна  вставил  поляризованные
стекла,  позволяющие  регулировать  освещение   внутри   комнаты,   сменил
массивные потолочные светильники на малозаметные  люминесцентные.  Однако,
несмотря на подобные преобразования, на всем оставался отпечаток  прошлого
столетия.
     Но ведь иначе и быть не могло - к такому выводу в конце концов пришел
Уолтон. Именно идиотизм прошлого столетия породил  такое  учреждение,  как
ВЫНАС.
     Его  письменный  стол  был  уже  завален  отчетами,  но   пневмопочта
ежеминутно приносила все  новые  и  новые  документы.  "Быть  заместителем
директора по  административной  работе  -  весьма  неблагодарное  дело,  -
подумал он. - Ответственность такая же, как и у директора Фиц-Моэма, а вот
оклад вполовину меньше".
     Уолтон взял один из  отчетов,  венчавший  на  уровне  глаз  кипу  ему
подобных, тщательно разгладил сгибы на бумаге и принялся читать.
     Это  была  депеша,  отправленная   Хорроксом,   в   настоящее   время
исполняющим обязанности представителя ВЫНАСа в Патагонии, и датированная 4
июня 2232 года, то есть шестью  днями  ранее.  В  ней  в  характерной  для
Хоррокса манере после многословного и бессвязного вступления говорилось, в
сущности,  вот  о  чем:  плотность  населения  в  Патагонии  намного  ниже
оптимальной и составляет всего 17,2 человека  на  квадратную  милю;  таким
образом, эта территория в  первую  очередь  может  быть  использована  для
выравнивания плотности населения на планете.
     Уолтон в данном случае был вполне солидарен с Хорроксом. Нагнувшись к
микрофону диктопринтера, он произнес, четко выговаривая слова:  "Докладная
записка  заместителя  директора  по  вопросу   выравнивания...   -   здесь
администратор остановился,  вспоминал  территорию,  доставляющую  особенно
много забот,  -  центральной  части  Бельгии.  Не  угодно  ли  заведующему
секцией, в чьем ведении находится данная территория,  рассмотреть  вопросы
перемещения излишней части ее населения на  рекультивированные  участки  в
Патагонии и промышленного развития вышеназванного региона  для  облегчения
адаптации переселяемых?"
     Уолтон закрыл глаза, надавил на веки большими пальцами,  да  с  такой
силой, что перед глазами заплясали  целые  снопы  ярких  искр,  -  младший
администратор  пытался  отогнать  от   себя   все   неприятные   мысли   о
многочисленных  проблемах,  которые  неизбежно  возникнут  при  переброске
нескольких сотен тысяч бельгийцев в Патагонию. Он заставил  себя,  как  за
спасительную соломинку, держаться за одну из часто повторяемых  директором
Фиц-Моэмом формул: "Если хочешь остаться в  здравом  уме,  думай  об  этих
людях не как о человеческих существах, а как о пешках в шахматной партии".
     Уолтон тяжело вздохнул. Это была  самая  трудная  из  всех  шахматных
задач в истории человечества, и все решения ее -  исходя  из  тех  данных,
которыми люди располагали сейчас,  -  через  столетие,  или  даже  раньше,
непременно приведут к мату. Однако в течение этого времени еще можно будет
поддерживать  программу   выравнивания   плотности   населения   и   самим
довольствоваться ролью сплавщиков, перебрасывающих бревна посреди  бурного
потока, пока не пришла настоящая беда.
     Теперь необходимо было заняться другим весьма важным делом. Он  снова
наклонился  к  микрофону  диктопринтера:  "Докладная  записка  заместителя
директора по  вопросу  обработки  информации,  получаемой  от  агентов  на
местах. Необходимо образовать группу из трех умных девушек, которые  могли
бы составлять резюме докладов и отчетов, отсекая все несущественное или не
имеющее непосредственного отношения к рассматриваемым вопросам".
     Это  было  конструктивное  решение,  которое  следовало  бы   принять
давным-давно. Теперь, когда высота пачки документов, лежащих на его столе,
едва не достигала метра, такое  решение  явилось  уже  просто  вынужденной
мерой. Одной из главных бед ВЫНАСа была его "незрелость": Бюро учредили  в
такой спешке, что  большая  часть  регламента,  которым  оно  должно  было
руководствоваться  в  своей  деятельности,   еще   находилась   в   стадии
согласования.
     Уолтон вытащил из  груды  бумаг  еще  один  отчет.  На  сей  раз  это
оказалась статистическая ведомость Центра Эвтаназии [euthanasia (греч.)  -
легкая смерть; умерщвление в случае неизлечимой болезни],  находящегося  в
Цюрихе, поэтому он только бегло взглянул на приведенные  в  ней  цифры.  В
состояние Счастливого Сна за прошлую неделю были препровождены одиннадцать
не соответствующих установленным нормам детей и  двадцать  три  такого  же
рода взрослых.
     Предание людей  Счастливому  Сну  -  Это  было  самая  мрачная  часть
программы выравнивания населенности. Уолтон  поставил  на  ведомости  свои
инициалы, удостоверяющие, что он ознакомился с приведенными в ней данными,
наложил  резолюцию  "Отправить  в  архив"  и  сбросил  в  приемный   лоток
пневмопочты.
     Послышался мелодичный сигнал вызова по интеркому.
     - Я занят, - сразу же ответил Уолтон.
     - С вами хочет встретиться мистер Приор, - спокойно  прозвучал  голос
секретарши. - По его словам, у него дело чрезвычайной важности.
     - Скажите мистеру Приору, что я не стану никого принимать  в  течение
по меньшей мере ближайших трех часов. -  Уолтон  с  грустью  посмотрел  на
растущую груду бумаг. - Скажите, что я смогу уделить ему  десять  минут...
ну, скажем, в час дня.
     Уолтон услышал сердитый мужской голос, что-то раздраженно  говоривший
в приемной, после чего секретарша сказала:
     - Он настаивает на том, что должен встретиться с вами  немедленно  по
вопросу об аннулировании ордера на Счастливый Сон.
     - Решения о предании Счастливому Сну не подлежат пересмотру, -  резко
ответил Уолтон. Меньше всего ему хотелось встретиться с  кем-нибудь,  чьих
детей или родителей должна постигнуть  такая  участь.  -  Скажите  мистеру
Приору, что у меня нет ни малейшей возможности с ним встретиться.
     Не без удивления Уолтон обнаружил, что пальцы его  дрожат,  и  впился
ими в край стола, пытаясь успокоиться. Одно  дело  сидеть  здесь,  в  этом
уродливом здании и визировать документы, касающиеся  эвтаназии,  и  совсем
иное - говорить с глазу на глаз с тем,  кого  непосредственно  затрагивают
такие документы, и пытаться убедить его в необходимости...
     Дверь в кабинет распахнулась настежь.
     Перед Уолтоном появился высокий темноволосый мужчина  в  расстегнутом
пиджаке, застывший прямо на пороге в  драматической  позе.  Вслед  за  ним
показались трое мрачных охранников в серых  переливчатых  мундирах  службы
безопасности. Все они держали наготове иглопистолеты.
     - Это вы администратор Уолтон? - спросил нежданный посетитель сочным,
хорошо поставленным голосом. - Мне  необходимо  поговорить  с  вами.  Меня
зовут Лайл Приор.
     Трое сотрудников безопасности окружили Приора. Один из них повернулся
к Уолтону и произнес извиняющимся тоном:
     - Мы очень сожалеем о случившемся, сэр. Он прорвался через  охрану  и
побежал не останавливаясь. Ума не приложу, как  ему  это  удалось,  но  он
добрался аж досюда.
     - Да, нужно быть слепым,  чтобы  не  видеть  этого,  -  сухо  заметил
Уолтон. - Теперь лучше проверьте, не хочет ли он кого-нибудь убить.
     - Администратор Уолтон! - запротестовал Приор. -  Я  человек  мирный!
Как это вы можете меня обвинять в том, что...
     Один  из  сотрудников  службы  безопасности  ударил  Приора.   Уолтон
внутренне напрягся и с немалым трудом подавил в себе  вполне  естественное
желание сделать выговор охраннику. Но ведь  тот  просто-напросто  выполнял
свои служебные обязанности.
     - Обыщите его, - велел Уолтон.
     Охранники быстро и ловко обыскали Приора.
     - У него ничего  нет,  мистер  Уолтон.  Отвести  его  в  дежурку  или
спустить в медпункт?
     - Ни то, ни другое. Оставьте его здесь со мной.
     - Вы уверены в том...
     - Убирайтесь отсюда,  -  грубо  отрезал  Уолтон.  И  когда  все  трое
повернулись, чтобы уйти, остановил их -  И  придумайте  более  эффективную
систему защиты от непрошеных посетителей. Иначе скоро какой-нибудь негодяй
проникнет сюда и убьет меня. А, как вы сами понимаете, суть не в том,  что
я слишком дорожу жизнью, я спокойно отношусь к смерти, просто здесь некому
меня заменить. На всей планете не  найдешь  второго  такого  сумасшедшего,
который согласился бы занять это место. А теперь - вон отсюда!
     Охранники не стали терять времени и быстро исчезли. Уолтон  подождал,
пока дверь не закрылась за ними. Его тирада - он это прекрасно  понимал  -
была проявлением ничем не оправданной грубости по отношению к охране. Если
бы Уолтон сам  не  забыл  запереть  дверь,  как  предписывалось  правилами
внутреннего распорядка, Приор ни за что бы сюда не попал.  Но  он  не  мог
признаться в этом охранникам.
     - Присаживайтесь, мистер Приор.
     - Я должен поблагодарить вас за то, что вы разрешили мне остаться,  -
произнес Приор без тени сарказма в голосе. - Я прекрасно понимаю,  что  вы
ужасно занятой человек.
     - В чем, в чем, а в этом вы  нисколько  не  ошиблись.  -  Со  времени
появления Приора почтовые залежи на письменном столе Уолтона  выросли  еще
на  три  дюйма.  -  Вам  очень  повезло:  трудно  себе  представить  более
благоприятную минуту для вашего визита. В любое другое время я  промурыжил
бы  вас  добрый  месяц,  а  вот  как  раз  сейчас  мне   страшно   хочется
какого-нибудь разнообразия. Кроме того, я  восхищаюсь  вашим  творчеством,
мистер Приор.
     - Спасибо. - В  его  голосе  звучала  покорность,  поразительная  для
такого крупного и, по всей видимости, волевого человека.  -  Я  не  ожидал
здесь найти... я имею в виду то, что вы...
     - Что бюрократ станет восхищаться поэзией?  Именно  это  вы  имели  в
виду?
     Приор покраснел.
     - Да, - нехотя признался он.
     - Надо же мне чем-то заниматься,  -  ухмыляясь,  произнес  Уолтон,  -
после работы у себя дома. Разве можно, в самом деле, все  двадцать  четыре
часа в сутки читать только отчеты ВЫНАСа? Не более чем двадцать  -  таково
мое правило. По-моему, ваша последняя книга просто замечательна.
     - Критики о ней несколько иного мнения, - застенчиво произнес Приор.
     - Критики! Что они понимают? Их вкусы постоянно меняются. Десять  лет
назад критиков больше всего занимали форма и  стилистика,  и  вы  получили
премию Меллинга. Теперь  же  их  интересует  основная  идея,  политическое
содержание, а не поэзия, мистер Приор. Но ведь и сейчас есть люди -  пусть
их немного, - понимающие, что такое настоящая поэзия.  Возьмем,  например,
Йитса...
     Уолтон был готов развернуть горячую дискуссию обо всех известных  ему
поэтах, начиная с Приора и кончая такими корифеями прошлого, как Сюррей  и
Уайет, был готов на что угодно, лишь бы отвлечься  от  рутинной  работы  и
хоть на какое-то время забыть о ВЫНАСе. Но Приор перебил его:
     - Мистер Уолтон...
     - Да?
     - Мой сын Филип... сейчас ему всего две недели...
     Уолтон все понял.
     - Нет, Приор. Пожалуйста, не просите. - У  Уолтона  мороз  прошел  по
коже, а сжатые руки стали липкими от пота.
     - Сегодня утром было принято решение предать его Счастливому Сну  как
потенциального туберкулезника, как восприимчивого к легочным заболеваниям.
Мальчик совершенно здоров, мистер Уолтон. Не могли бы вы...
     Уолтон поднялся из-за стола.
     - Нет, - повторил он полуповелительным, полуумоляющим тоном. -  И  не
просите меня. Я просто не в состоянии делать исключения, даже для вас.  Вы
ведь человек умный, вы понимаете смысл осуществляемой нами программы.
     - Да, я голосовал  за  ВЫНАС.  Я  знаю  все,  что  касается  операции
"Прополка сада" и Плана Эвтаназии. Но я не ожидал...
     - Вы считали, что эвтаназия - прекрасное дело для других.  Такого  же
мнения  многие.  Именно  поэтому  программа  была  одобрена   большинством
населения. - Уолтон старался выражаться как можно деликатнее. - Я не  могу
пощадить вашего сына. Наши врачи сделали все возможное, чтобы ребенок  мог
жить.
     -  Я  болел  туберкулезом.  Меня  вылечили.  А  если   бы   эвтаназия
практиковалась в прошлом поколении? Где бы теперь были  все  мои  стихи  и
поэмы?
     Вот на  этот-то  вопрос  ответить  было  невозможно,  поэтому  Уолтон
попытался оставить его без внимания.
     -  Туберкулез  является  исключительно  редким  заболеванием,  мистер
Приор. Мы можем искоренить его  полностью,  если  устраним  всех,  в  чьей
генетической структуре имеются признаки  восприимчивости  к  туберкулезной
палочке.
     - Вы хотите сказать, что убьете всех моих детей, какими только они ни
будут? - спросил Приор.
     - Лишь тех, кто унаследует именно эту генетическую черту, - как можно
мягче произнес Уолтон. - Возвращайтесь домой, мистер  Приор.  Сожгите  мою
фотографию... Напишите поэму обо мне... Но не  просите  у  меня,  чтобы  я
совершил невозможное. Я не могу достать для вас  звезду  с  неба,  поймите
это.
     Приор встал. Такой огромный и такой несчастный, он подавленно  глядел
на Уолтона с высоты  своего  роста.  Однако  Уолтон  впервые  почувствовал
страх. Пальцы его нашарили иглопистолет, который он хранил в верхнем левом
ящике письменного стола.
     Однако Приор даже и не думал о насилии.
     - Я покидаю вас, - угрюмо проговорил он. - Мне очень жаль, сэр. Самым
глубочайшим образом жаль. Мне жаль нас обоих.
     Уолтон нажал кнопку дверного  замка,  выпустил  Приора,  затем  снова
запер дверь и тяжело опустился в кресло.  Из  лотка  пневмопочты  на  стол
соскользнули еще три служебные записки. Он посмотрел на  них  злым  взором
василиска.
     За шесть недель существования ВЫНАСа три тысячи детей получили билет,
дававший им "право" на Счастливый Сон и  три  тысячи  ущербных  комбинаций
генов были выведены из генофонда человечества. Десять  тысяч  мужчин,  чей
уровень умственного  развития  оказался  ниже  нормы,  были  принудительно
стерилизованы. Восемь тысяч умирающих стариков отправлены  в  могилы  чуть
ранее отведенного природой срока.
     Это была жестокая программа. Но с какой стати передавать паралич  еще
не родившимся поколениям? Ради чего разрешать  взрослым  идиотам  засорять
мир умственного неполноценным  потомством?  Зачем  заставлять  неизлечимых
раковых больных терпеть ничем не оправданные муки и к тому  же  потреблять
столь драгоценную пищу?
     Все это не очень приятно? Разумеется. Но весь  мир  проголосовал  за.
Пока Лэнг со своей командой не  преобразует  природные  условия  Венеры  в
пригодные для жизни человека или пока сверхсветовая  скорость  не  откроет
человечеству   дорогу   к   звездам,   необходимо    что-то    делать    с
перенаселенностью Земли. В данный  момент  численность  населения  планеты
составляла семь миллиардов и с каждым днем, с каждым  часом  увеличивалось
все больше и больше.
     Слова Приора запали глубоко в душу. "Я болел туберкулезом...  Где  бы
теперь были все мои стихи и поэмы?"
     Этот огромный, но такой смиренный человек  был  одним  из  величайших
поэтов. Китс тоже был туберкулезником. "А какая,  в  общем-то,  польза  от
поэтов? - промелькнула у Уолтона в голове дикая мысль, и он тут же ответил
себе: - А какая вообще польза от  чего  бы  то  ни  было?  Китс,  Шекспир,
Эллиот, Йитс, Донн, Паунд, Мэтьюз... и  Приор.  Насколько  жизнь  была  бы
скучнее без них..." Уолтон представил себе книжную  полку  -  единственную
книжную полку в тесной клетушке своей однокомнатной квартиры.
     Спина его покрылась потом, когда он внезапно понял, что незаметно для
себя принял решение.
     Уолтон нисколько  не  сомневался,  что  этот  шаг  будет  стоить  ему
должности,  если  он,  конечно,  позволит  себя  поймать.  К  тому  же   в
соответствии с Законом о Выравнивании такой  поступок  является  уголовным
преступлением.
     Но ведь один ребенок значит ничтожно мало. Только один.
     Ребенок Приора.
     Дрожащими пальцами он включил интерком и сказал секретарше:
     - Если мне будут звонить, примите сообщения. Я  оставляю  кабинет  на
полчаса.



                                    2

     Уолтон вышел из кабинета и  украдкой  огляделся.  В  приемной  царила
обычная  деловая  суматоха:  полдесятка  девушек  отвечали  на  телефонные
звонки, вскрывали письма,  занимались  согласованием  различных  вопросов,
относящихся к деятельности  столь  важного  и  ответственного  учреждения.
Уолтон быстро проскользнул мимо них в коридор.
     Испытываемый им страх стянул желудок  тугим  узлом,  пока  он  шел  к
лифту. Давали себя знать шесть недель волнений, шесть  недель  напряженной
работы, прошедших с тех пор, как был организован ВЫНАС,  с  тех  пор,  как
старик Фиц-Моэм уговорил его занять  второй  по  значимости  пост  в  этом
учреждении... И вот теперь - настоящий бунт... А как иначе назвать то, что
он задумал совершить? Хотя, по правде говоря,  не  так  уж  велик  бунт  -
пощадить одного-единственного ребенка, но Уолтон  понимал,  что,  поступая
таким образом, он наносит сокрушительный удар по самим основам, на которых
зиждется ВЫНАС, удар, равный по силе отмене всего Закона о Выравнивании.
     "Только одно прегрешение, - твердо пообещал он самому себе. -  Пощажу
ребенка Приора, а после - ни на шаг от закона".
     Уолтон нажал кнопку вызова и  посмотрел  на  световое  табло.  Кабина
лифта уже начала подниматься. Клиника, куда направился Уолтон, размещалась
на двадцатом этаже.
     - Рой.
     Услышав тихий голос у себя за спиной, Уолтон едва  не  подпрыгнул  от
неожиданности.  Затем  он  взял  себя   в   руки   и,   стараясь   принять
непринужденный вид, обернулся. Перед ним стоял сам директор.
     - Доброе утро, мистер Фиц-Моэм.
     Старик безмятежно улыбался, лицо его, на котором не  было  ни  единой
морщинки, прямо-таки излучало душевное тепло и  дружелюбие,  пышная  копна
седых волос на голове лоснилась.
     - У тебя очень уж озабоченный вид, мой мальчик. В чем дело?
     Уолтон отрицательно закачал головой:
     - Просто слегка устал, сэр. В последнее время было много работы.
     Но еще не закончив говорить, Уолтон  понял,  насколько  глупо  звучит
такое объяснение. Если кто во всем ВЫНАСе и работал более напряженно,  чем
он, так это сам директор, который был намного старше.  Принятия  Закона  о
Выравнивании Фиц-Моэм добивался пятьдесят лет, и теперь восьмидесятилетний
старик работает шестнадцать  часов  в  сутки,  чтобы  помочь  человечеству
выжить.
     Директор улыбнулся:
     - Ты до сих пор так и не научился правильно  расходовать  свои  силы,
Рой.  И  превратишься  в  развалину,  даже  не  достигнув  половины  моего
возраста. Хотя я доволен, что ты перенял у меня привычку  давать  себе  по
утрам передышку, чтобы выпить чашечку кофе. Не будешь  возражать,  если  я
присоединюсь к тебе?
     - Я... я вышел совсем не для этого, сэр. Мне  нужно  кое-что  сделать
внизу.
     - Вот как? А ты не мог бы уладить свое дело по телефону?
     - Нет, мистер Фиц-Моэм. - Уолтон чувствовал себя так, будто  его  уже
судили, вынесли приговор и собираются четвертовать.  -  Дело  это  требует
личного общения.
     - Понятно. - Внимательный, дружеский взгляд старика буквально сверлил
его. - Тебе не мешало бы чуть сбросить обороты, как мне кажется.
     - Разумеется, сэр, как только хоть немного поубавится работы.
     Фиц-Моэм издал сдавленный, похожий на кудахтанье, смешок:
     - Значит, ждать тебе придется не менее столетия, а то и двух.  Боюсь,
ты так никогда и не научишься расслабляться, мой мальчик.
     Прибыл  лифт.  Уолтон  отступил  чуть  в  сторону,  пропуская  вперед
директора, а затем и сам вошел в кабину.  Фиц-Моэм  нажал  кнопку  "14"  -
именно на четырнадцатом этаже находился буфет, где готовили  кофе.  Уолтон
несколько нерешительно, прикрывая пульт ладонью,  чтобы  старику  не  было
видно, куда это он сейчас направляется, нажал кнопку "20".
     Как только кабина лифта тронулась с места, Фиц-Моэм спросил:
     - К тебе сегодня утром заходил мистер Приор?
     - Да.
     - Он поэт, верно? Тот самый, которого ты так хвалил?
     - Да, это он, - коротко ответил Уолтон.
     - Сначала Приор пришел, чтобы переговорить со мной, но я направил его
к тебе, этажом ниже. Что ему было надо?
     Уолтон колебался.
     - Он... он хотел, чтобы его сына пощадили и  не  предали  Счастливому
Сну. Естественно, пришлось ему отказать.
     - Естественно, - торжественным тоном повторил Фиц-Моэм. -  Стоит  нам
сделать хотя бы одно исключение - рухнет все наше учреждение.
     - Разумеется, сэр.
     Кабина лифта остановилась. Дверца скользнула в сторону, открыв  взору
аккуратно выполненную надпись: "20 этаж. Отделение эвтаназии и архив".
     Уолтон совсем позабыл про эту  ненавистную  надпись.  Теперь  он  уже
начал  жалеть,  что  рискнул  спуститься  в  лифте  вместе  с  директором.
Казалось, цель его посещения двадцатого этажа стала совершенно очевидной.
     В глазах старика играли озорные огоньки.
     - Как я полагаю, ты здесь выходишь, - сказал он. - Надеюсь, ты быстро
управишься, Рой. Тебе в самом деле  каждый  день  нужно  делать  небольшую
передышку.
     - Попробую, сэр.
     Уолтон вышел из кабины и на прощальную улыбку  старика  ответил  тоже
улыбкой. Дверь кабины закрылась. Горькие мысли стали  одолевать  его,  как
только он остался один.
     "Неважнецкий из тебя преступничек, Уолтон. Ты  уже  с  головой  выдал
себя! И черт бы побрал эту отеческую  улыбочку.  Фиц-Моэм  все  знает!  Не
может не знать!"
     Уолтон постоял еще  секунду-другую  в  нерешительности  и...  А!  Что
будет, то будет... Сделав глубокий вдох, он  твердым  шагом  направился  к
большой комнате, в которой размещался архив отделения эвтаназии.


     Помещение архива было просторным, как  и  все  современные  служебные
помещения,  -  десять  метров  на  семь;  одна  стена  сплошь   заставлена
стеллажами  для  трубок  микропамяти  Доннерсона,  другая  -  полками  для
микрофильмов. За шесть недель  существования  ВЫНАС  накопил  впечатляющее
количество самой различной информации.
     Пока Уолтон в раздумье стоял на пороге, компьютер как  ни  в  чем  не
бывало продолжал  тихонько  пощелкивать,  вспыхивали  и  гасли  сигнальные
лампочки  на  многочисленных  табло  и   панелях.   Хранилище   информации
непрерывно пополнялось все  новыми  и  новыми  данными.  И  это,  по  всей
вероятности, ночью продолжалось в том же ритме, что и днем.
     - Чем могу быть полезен?.. О,  это  вы,  мистер  Уолтон,  -  произнес
техник в белоснежном халате. На  службе  у  ВЫНАСа  состояла  целая  армия
техников,  полностью  лишенных  индивидуальных  черт,  но  всегда  готовых
угодить. - Могу я чем-нибудь вам помочь?
     - Обычная текущая проверка. Вы позволите воспользоваться машиной?
     - Пожалуйста, пожалуйста. Прошу вот сюда, сэр.
     Уолтон слегка улыбнулся и прошел внутрь хранилища. Техник отступил  в
сторону, всем своим видом давая понять, будто его вовсе нет здесь.
     "Мое  лицо,  безусловно,  отмечено  некоей  печатью  избранности",  -
подумал Уолтон. В этом здании к нему относились как к  полубогу,  ведь  он
был окружен светящимся  нимбом,  в  силу  того,  что  был  протеже  самого
директора Фиц-Моэма и вторым по рангу руководителем ВЫНАСа. А вот снаружи,
в  жестокой  реальности  перенаселенного  мегаполиса,  он  предпочитал  не
выделяться из толпы и держать в тайне свой высокий ранг.
     Нахмурившись, Уолтон попытался вспомнить, как зовут сынишку Приора...
Кажется, Филип. Он набрал на клавиатуре запрос на карточку Филипа Приора.
     Прошло   несколько   мгновений,   необходимых   для    того,    чтобы
просканировали сформированные импульсом миллионы криотронных ячеек памяти,
пока не была найдена одна-единственная, соответствующая по всем параметрам
искомой,  после  чего  на  лоток  принтера   выпала   желтовато-коричневая
карточка, на которой было отпечатано:

     3216847 АВ-1
     ПРИОР, Филип Хью. Род. 31 мая 2232 г.  в  г.  Нью-Йорке  в  госпитале
общего типа. Первый сын Приора Лайла Мартина и Приор Авы Леонарды. Вес при
рождении 2350 г.

     Затем  следовало  подробное  описание  общего   состояния   мальчика,
заканчивавшееся группой крови, характеристикой ее свертываемости и  шифром
генетического кода. Уолтон торопливо пробежал глазами всю эту  информацию,
пока его взгляд не остановился на  предупреждении,  отпечатанном  большими
зелеными буквами в бездушно-короткой форме:

     ПРОВЕРЕН В Н.-Й. ЭВТ. КЛИНИКЕ 10.06.2232. РЕКОМЕНДОВАН К ЭВТАНАЗИИ".

     Уолтон глянул на часы - 10.26. Мальчик, возможно, находится  в  одной
из лабораторий клиники в ожидании печальной участи.
     Распорядок  проведения  эвтаназии  был  установлен  самим   Уолтоном:
газовая камера погружала своих избранников в Счастливый Сон в  11.00  и  в
15.00. Чтобы спасти Филипа Приора, у него  в  запасе  оставалось  примерно
полчаса.
     Уолтон украдкой глянул через плечо - поблизости никого не  было  -  и
быстро сунул карточку во внутренний карман пиджака.
     Затем  он  отпечатал  требование  объяснить  применяемый  в   клинике
генетический шифр. По экрану дисплея побежали  символы  и  объясняющий  их
текст. Уолтон начал быстро сверять их с набором цифр и букв,  отпечатанных
на регистрационной карточке Филипа Приора. Вскоре он нашел строку, которую
искал: 312 - восприимчивость к туберкулезу.
     Уолтон быстро набрал на  клавиатуре  следующую  команду:  "Произвести
ревизию   регистрационной   карточки   3216847    АВ-1.    Изменить    все
соответствующие ячейки памяти".
     Уолтон  взял  на  себя  труд  перепечатать  все  содержание  карточки
ребенка,  опустив  только  злосчастный  код   312   и   предупреждение   с
рекомендацией произвести эвтаназию.  Машина  безучастно  проглотила  новую
версию общего состояния Филипа Приора.  Уолтон  улыбнулся.  Пока  все  шло
совсем неплохо.
     Затем он снова  затребовал  информацию,  касавшуюся  мальчика.  После
некоторой, обычной  в  таких  случаях  паузы,  на  выводной  лоток  выпала
карточка номером 3216847 АВ-1. Уолтон внимательно прочел все, что было  на
ней отпечатано.
     Процесс  стирания  роковой  для  ребенка  информации  прошел   вполне
благополучно. С точки зрения  всеведающего  компьютера,  Филип  Приор  был
нормальным, здоровым ребенком.
     Уолтон снова глянул на часы -  10.37.  Оставалось  еще  двадцать  три
минуты  до  того,  как  будет  произведен  утренний  отбор  тех,  кому  не
посчастливилось соответствовать стандартам, заложенным  в  беспристрастный
мозг машины.
     Вот теперь только пришла пора подлинных испытаний  для  него  самого.
Удастся ли вырвать ребенка из рук палачей-докторов и при этом не  привлечь
внимания к собственной персоне?


     Пятеро врачей хлопотливо сновали по главному отделению клиники, когда
в него вошел Уолтон. Здесь, по всей вероятности,  находилось  около  сотни
младенцев, каждый лежал в отдельном отсеке. Дел у врачей с  новорожденными
было невпроворот, а тревожные взгляды родителей, смотревших на  свои  чада
сверху, через смотровые панели, только усугубляли нервозность обстановки.
     Закон о Выравнивании требует, чтобы каждый  новорожденный  в  течение
первых двух недель находился в  местной  клинике  ВЫНАСа  для  проверки  и
выдачи сертификата.  Примерно  одному  из  десяти  тысяч  младенцев  будет
отказано в сертификате... и, значит, в праве жить дальше.
     - Доброе утро, мистер Уолтон. Что привело вас сюда, так глубоко вниз?
     Уолтон приветливо улыбнулся:
     - Обычная текущая проверка, доктор. Стараюсь, сами понимаете, быть  в
курсе дел всех наших подразделений.
     - Чуть раньше сюда наведался сам мистер Фиц-Моэм. Сегодня, похоже, мы
удостоились самой настоящей "генеральной инспекции", мистер Уолтон!
     - Гм, возможно. - Заместителю директора не очень-то  понравилось  это
сообщение, но тут уж ничего не поделаешь. Оставалось полагаться только  на
то, что твердая вера старика в своего ставленника поможет Уолтону выйти из
любого затруднительного положения.
     - Брата моего не видели где-нибудь поблизости? - спросил Уолтон.
     - Фреда? Он сейчас работает в шестой палате, делает анализы.  Позвать
его, мистер Уолтон?
     - Нет, спасибо, не надо его беспокоить. Я встречусь с  ним  позже.  В
душе Уолтон почувствовал некоторое облегчение. Фред  Уолтон,  его  младший
брат, работал в ВЫНАСе врачом. Братья недолюбливали друг друга, и  Рою  не
очень хотелось, чтобы Фред знал о его посещении клиники.
     Невозмутимо шагая по клинике, Рой Уолтон  остановил  взгляд  на  двух
пухлых, громко вопящих малышах и спросил:
     - Сколько сегодня выявилось пассивных?
     - Пока семь. Все они  будут  отправлены  препровождению  в  камеру  в
11.00. Трое туберкулезников, двое слепых, один с врожденным сифилисом.
     - Итого получается только шесть, - заметил Уолтон.
     - О, и еще один со спазмами, - сказал врач. - Сегодня  самый  большой
улов за все время существования нашей клиники. Семеро за одно утро.
     - Родители доставляют какие-нибудь хлопоты?
     - А вы как думаете? - в свою очередь спросил врач.  -  Но  некоторые,
похоже, понимают необходимость осуществляемых нами мер.  Правда,  один  из
туберкулезников поднял такой гвалт, что едва не рухнул потолок.
     Уолтон вздрогнул.
     - Вы, случайно, не запомнили его фамилию? - спросил он  с  наигранным
спокойствием.
     Врач на какое-то время призадумался:
     - Нет. Черт бы его побрал, никак не припомню. Если  хотите,  я  найду
его регистрационную карточку.
     - Не беспокойтесь, - поспешил остудить пыл врача Уолтон.
     Администратор двинулся по извилистому коридору,  ведущему  к  палате,
где производится ликвидация. Когда он  вошел  в  нее,  Фалбро,  экзекутор,
внимательно изучал список, который лежал перед ним на столе.
     Фалбро не производил впечатления человека, которому так  уж  по  душе
его работа. Это был невысокий толстяк с крупной, совершенно лысой  головой
и блестящими контактными линзами на близоруких голубых глазах.
     - Доброе утро, мистер Уолтон.
     - Доброе утро, доктор Фалбро. Вы вот-вот начнете операцию?
     - Как обычно, ровно в одиннадцать ноль-ноль.
     - Хорошо. Ставлю вас в известность о новом предписании, вступающем  в
силу с сегодняшнего дня и принятом для того,  чтобы  еще  больше  укрепить
поддержку нашей организации со стороны общественности.
     - Слушаю, сэр.
     - Начиная с сегодняшнего дня и до тех пор,  пока  не  будут  получены
другие инструкции по данному  вопросу,  вы  должны  сверять  имена  детей,
занесенных в передаваемый вам список, с картотекой главного архива.  Чтобы
исключить даже малейшую возможность ошибки. Поняли?
     - Ошибки? А разве может быть допущена...
     - Для вас это простая формальность, Фалбро. А вот в одном европейском
центре вчера в самом деле произошла трагическая  ошибка.  Нас  могут  всех
повесить, если сейчас допустим утечку информации.
     "С какой легкостью удается мне нести подобную чушь",  -  в  изумлении
отметил про себя Уолтон.
     Лицо Фалбро стало очень серьезным.
     - Я все понял, сэр. Разумеется. С сегодняшнего дня будем  производить
двойную проверку поступивших в нашу палату.
     - Вот и прекрасно. И начните с партии, предназначенной к ликвидации в
11.00.
     Оставаться дольше в палате для  ликвидации  Уолтон  уже  не  мог.  Он
покинул ее через запасной выход и нажал кнопку вызова лифта.
     Несколькими  минутами  позже  администратор  снова  сидел   в   своем
кабинете,  чувствуя  себя  в  безопасности  за  горой  корреспонденции  на
письменном столе, которая еще больше выросла за время  его  отсутствия.  И
все же пульс был учащенным, першило в горле. Ему хорошо запомнились  слова
Фиц-Моэма: "Стоит нам сделать хотя бы одно исключение -  рухнет  все  наше
учреждение".
     Что  ж,  значит,  система  уже  начала  рушиться.  Уолтон  почти   не
сомневался в том, что Фиц-Моэм уже знает или скоро узнает о его  поступке.
Придется,  однако,   попытаться   сделать   все   возможное,   чтобы   это
"преступление" так и осталось тайной.
     Из динамика интеркома послышался мелодичный голос секретарши:
     - Вас вызывает доктор Фалбро из отделения Счастливого Сна, сэр.
     - Соедините его со мной.
     Засветился экран, и на нем появилось  лицо  Фалбро.  Несколько  минут
назад оно было отрешенно-спокойным, теперь же - крайне встревоженным.
     - В чем дело, доктор?
     - Как хорошо, что вы сразу ознакомили меня с новой инструкцией,  сэр!
Вам никогда не догадаться, что сейчас произошло...
     - Хватит играть в загадки, Фалбро. Говорите без обиняков.
     - Так вот, сэр, я проверил тех младенцев, которые  ко  мне  поступили
сегодня утром. И что бы вы думали? Одного из них, должен вам  сказать,  не
следовало отправлять ко мне!
     - Не может быть!
     - Истинная правда, сэр! Ко мне попал совершенно здоровый ребенок. Его
карточка сейчас у меня на письменном столе. Мальчика зовут Филип Приор,  у
него прекрасный генетический код.
     - На карточке имеются какие-либо рекомендации относительно эвтаназии?
- спросил Уолтон.
     - Никаких, сэр.
     Уолтон  стал  нервно  грызть  ноготь,  делая  вид,  что  он   страшно
встревожен.
     - Фалбро, нам, пожалуй, лучше  не  распространяться  о  произошедшем.
Кто-то совершил грубую ошибку,  занося  данные  обследованного  ребенка  в
компьютер, и если наружу просочится слух, что в этом здании позволяют себе
ошибаться, то уже через полчаса сюда ворвется толпа и растерзает на всех.
     - Слушаюсь, сэр. - Лицо  Фалбро  стало  ужасно  мрачным.  -  Как  мне
поступить в данном случае, сэр?
     - Не говорите об  этом  ни  слова  никому,  даже  сотрудникам  отдела
первичного  обследования.  Заполните  сертификат  мальчика,  разыщите  его
родителей, извинитесь перед  ними  и  верните  им  мальца.  И  продолжайте
производить   самую   тщательную   двойную   проверку,   чтобы   исключить
неприятности такого рода в будущем.
     - Обязательно, сэр. Это все?
     - Пока все, - твердо произнес Уолтон и прервал  связь.  Затем  сделал
глубокий вздох и невидящим взглядом уставился на дальнюю стенку.
     Сын Лайла Приора уже  в  полной  безопасности.  А  в  соответствии  с
законом - Законом о Выравнивании - Рой Уолтон стал преступником. Теперь он
такой же преступник, как и сын, который скрывает  от  обследования  своего
больного отца, или не в меру разволновавшиеся родители,  которые  пытаются
задобрить крупной взяткой врача, обследующего их ребенка.
     Странно, но Уолтон испытывал  такое  ощущение,  будто  его  выпачкали
грязью. И самое удивительное, он сейчас никак не мог понять, что  побудило
его так поступить: ведь он, по сути, предал  то  Дело,  которому  посвятил
себя, подверг серьезной угрозе осуществление программы Выравнивания,  свое
положение в обществе, даже жизнь, - и все  ради  одного  восприимчивого  к
туберкулезной инфекции ребенка.
     Что ж, что сделано, того уже не переделаешь.
     Нет.  Не  совсем  так.  Позже,  когда  все  успокоится,  нужно  будет
перевести всех сотрудников клиники в  другие  места,  подальше  отсюда,  и
уничтожить в памяти  компьютера  все  данные,  так  или  иначе  касающиеся
сегодняшнего события.
     Снова пропела секретарша:
     - На связи ваш брат, сэр.
     С трудом сдерживая дрожь, Уолтон ответил:
     - Переключите, пожалуйста, на меня.
     Неизвестно почему, но Фред звонил ему, либо когда  хотел  сообщить  о
чем-нибудь  неприятном,  либо  после  того  как  уже  сделал  какую-нибудь
пакость. И поэтому у Уолтона были самые серьезные опасения, что  и  сейчас
звонок братца не сулит ничего хорошего. Ждать от него можно  только  очень
крупной неприятности.



                                    3

     С тревогой Рой Уолтон наблюдал за тем, как из беспорядочно мелькающих
цветных пятен на видеоэкране интеркома формируется  изображение  головы  и
верхней части туловища его брата. Фред Уолтон  был  коренастым  человеком,
рост его достигал ста семидесяти метров, и  своему  высокому  и  стройному
брату, рост которого составлял сто восемьдесят восемь, он доставал  только
до плеча. Фред всегда грозился догнал в росте старшего брата,  как  только
станет таким же взрослым, однако к  превеликому  его  неудовольствию  этой
заветной мечте так и не суждено было сбыться.
     Даже на видеоэкране шея и плечи Фреда создавали впечатление  поистине
выдающейся крепости и физической силы. Рой Уолтон выждал, пока изображение
примет подлинные очертания, и затем спросил:
     - Ну, Фред? Что там у тебя?
     В сонных, как показалось сначала, глазах брата вспыхнули искорки.
     - Мне сказали, что  ты  недавно  спускался  вниз,  Рой.  Как  же  так
получилось, что я не удостоился твоего визита?
     - Я не заходил в ту палату, где ты работаешь. В любом случае, это был
чисто деловой визит, и я очень торопился.
     Взгляд Роя Уолтона  задержался  на  поблескивавшем  эмалью  врачебном
значке, приколотом к лацкану халата Фреда.
     - Однако у тебя было время,  -  медленно,  четко  выговаривая  каждое
слово,  произнес  младший  Уолтон,  -  затеять  какую-то  возню  с   нашим
компьютером.
     - Обычная формальная проверка!
     - В самом деле, Рой? - В голосе Фреда уже сквозила откровенная злоба.
- Случилось так, что вскоре после тебя мне пришлось  прибегнуть  к  помощи
того же компьютера. И я полюбопытствовал, - что,  разумеется,  нехорошо  с
моей стороны, дорогой братец, - каково  же  было  содержание  сегодняшнего
разговора с машиной.
     Рою показалось, что из экрана  полетели  искры.  Он  отпрянул  назад,
чувствуя, как холодеет внутри. С немалым трудом ему удалось  придать  лицу
достаточно жесткое выражение и промолвить:
     - Это уголовное дело, Фред. Все манипуляции,  которые  я  провожу  на
любом из терминалов компьютера, являются сугубо конфиденциальными.
     - Значит, ты утверждаешь,  что  я  совершил  преступление?  Возможно,
возможно... Но в таком случае мы оба преступники. Разве не так, Рой?
     - Что именно тебе стало известно?
     - Неужели тебе хочется, чтобы я объявил  об  этом  по  общедоступному
интеркому? Твой дружок Фиц-Моэм, возможно,  сейчас  слышит  каждое  слово,
передаваемое по этой системе внутренней связи, а  у  меня  слишком  сильны
братские чувства, чтобы сделать гласным  этот  сугубо  личный  разговор  с
тобой. Старине доку Уолтону совсем не хочется,  чтобы  беды  свалились  на
голову его Большого Брата. Нет, нет, ни в коем случае!
     - Премного благодарен за такое  благоговейное  отношение  ко  мне,  -
язвительно заметил Рой.
     - Ведь это ты дал мне работу. Ты же можешь и отнять ее. Так что давай
считать, что мы квиты, договорились?
     - Как тебе будет угодно, - сказал Уолтон.  Пот  с  него  лил  ручьем,
однако специальный электронный  фильтр,  установленный  в  видеопередающей
аппаратуре,  скрывал  это  от  телесобеседника,  показывая  его  свежим  и
подтянутым, каким и положено быть столь высокопоставленному функционеру. -
Мне сейчас нужно переделать немало различной работы. -  Голос  его  теперь
звучал еле слышно.
     - В таком случае не стану тебя задерживать больше, - сказал Фред.
     Видеоэкран погас.
     Уолтон отключил связь на своем пульте, поднялся из-за стола,  подошел
к окну. Легким прикосновением к регулятору поляризации он снял  со  стекла
"морозные"  разводы,  и  его  взору  открылась   фантастическая   панораму
гигантского  человеческого  муравейника-супергорода,  простирающегося   до
самого горизонта.
     "Идиот! - подумал Уолтон. - Дурак!"
     Он рискнул всем ради того, чтобы спасти лишь одного ребенка, ребенка,
который по всей вероятности, умрет еще в раннем детстве. И  Фиц-Моэм  знал
об этом (старик видел Уолтона насквозь), и Фред тоже. Его брат и  человек,
заменивший ему отца, - вот те двое, которые уже знали обо всем.
     Фиц-Моэм, вполне возможно, предпочтет на сей раз покрыть  совершенный
Уолтоном проступок, однако в будущем станет доверять ему, безусловно, куда
меньше, чем теперь. Что же касается Фреда...
     Невозможно было предугадать, как поведет себя Фред.  Как  братья  они
никогда не были особо близки друг к другу. Когда Рою было  девять  лет,  а
Фреду  семь,  их  родители  (ныне   уже   почти   позабытые)   погибли   в
авиакатастрофе, произошедший над Карибским морем,  и  детей  отправили  на
воспитание в государственный интернат.
     С тех пор пути-дороги  братьев  разошлись.  Рой  получил  юридическое
образование,  какое-то  время  проработал   личным   секретарем   сенатора
Фиц-Моэма, а затем,  всего  лишь  в  прошлом  месяце,  неожиданно  получил
должность замдиректора  в  только  что  организованном  Бюро  Выравнивания
Населенности.   Фред   же   специализировался    в    области    медицины,
частнопрактикующий врач из него не получился, и только благодаря Рою ему в
конце концов удалось пристроиться в отделение Счастливого Сна ВЫНАСа.
     "А вот теперь, впервые за  все  это  время,  Фред  ощущает  некоторое
превосходство надо мной, - подумал Уолтон. - Надеюсь, он не жаждет содрать
с меня кожу живьем".
     Щекотливое  положеньице,  ничего  не  скажешь.  Теперь  Рой  особенно
отчетливо  ощущал,  как  чужды  ему  бессердечность  и  черствость,  столь
необходимые для настоящего работника ВЫНАСа. Неожиданно  даже  для  самого
себя Уолтон понял, что совершенно не заслуживал столь высокой должности  в
этой организации. И с его стороны единственным поистине честным  поступком
будет просить отставку у Фиц-Моэма, и немедленно.
     Обдумывая, как это сделать,  Уолтон  вспомнил  некогда  произнесенные
сенатором слова: "Такая работа годится только для человека, у которого нет
сердца. ВЫНАС - самая жестокая организация из всех, когда-либо учрежденных
человечеством. Ты уверен, что сумеешь справиться с этой работой,  Рой?"  -
"Думаю, сумею, сэр".
     Уолтон вспомнил также  последовавшие  далее  туманные  фразы,  скорее
напоминавшие лозунги, о необходимости выравнивания,  о  срочности  решения
всех проблем, связанных  с  перенаселенностью  многих  территорий  земного
шара.
     "Временная жестокость - цена вечного счастья",  -  так  сказал  тогда
Фиц-Моэм.
     Уолтон хорошо запомнил тот день, когда Организация Объединенных Наций
в конце концов дала "добро" на создание  Бюро  Выравнивания  Населенности.
Мир был буквально ошарашен этим решением. До сих  пор  перед  глазами  Роя
Уолтона мелькают вспышки "блицев" фотокамер, в ушах стоит стрекот  пишущих
машинок тысяч репортеров, спешивших ошеломить население планеты,  навсегда
запечатлелось  в  памяти  то  воодушевление,  которое  владело  им  в  те,
казавшиеся тогда историческими часы вызванное сознанием понимание  величия
и благородства стоящих перед ВЫНАСом задач...
     А затем - шесть недель накопления ненависти.  ВЫНАС  не  пришелся  по
душе. Правда когда-то никто не восторгался тем,  что  раны  обрабатывались
дезинфицирующими растворами, однако люди терпели.
     Уолтон сокрушенно покачал  головой.  Он  совершил  серьезную  ошибку,
спасая жизнь Филипу Приору. Но  отставка  -  это  совершенно  неподходящее
средство для того, чтобы загладить свою вину.
     Он снова сделал окно матовым и вернулся к  письменному  столу.  Самое
время разобраться с накопившейся на нем почтой.
     Первое из кипы письмо было написано от руки. Уолтон  быстро  пробежал
его глазами.

     "Дорогой мистер Уолтон!
     Пришли вчерась ваши люди и увели на погибель мою матушку. Она  ничего
не сделала плохого за все семьдесят лет которые прожила тихо и мирно  и  я
хочу чтобы вы знали  что  я  считаю  ваших  приспешников  самыми  гнусными
паразитами со времен Гитлера и Сталина и очень надеюсь что когда  вы  сами
станете больной и старый то придут за вами ваши же  висельники  и  засунут
вас прямо в ту самую печку где вам давно уже надлежит гореть.  Мерзавец  -
вот кто вы и все ваши охламоны такие же мерзавцы.
     Тьфу на вас. Чтоб вы сдохли".

     Уолтон только пожал плечами  и  вскрыл  следующее  письмо.  Оно  было
напечатано четкими буквами диктопринтера на бумаге с изысканными  водяными
знаками.

     "Сэр!
     Судя по сообщениям в газетах,  число  подвергаемых  эвтаназии  лиц  с
каждым днем  становится  все  больше  и  больше.  Вы  весьма  преуспели  в
избавлении мира от многих слабых братьев и сестер, потерявших  способность
стойко переносить выпавшие на их  долю  трудности,  от  тех,  которые,  по
меткому выражению Дарвина, "не приспособлены к борьбе  за  существование".
Приношу  свои  чистосердечные  поздравления,  сэр,  и  выражаю   полнейшую
удовлетворенность масштабами и благородными целями вашей  смелой  и  столь
нелегкой в осуществлении программы.  Ваше  Бюро  впервые  в  истории  дает
человечеству реальный  шанс  создать  ту  самую  "обетованную  землю",  ту
Утопию, что столь долгие годы была нашей надеждой и неосуществимой мечтой.
     И еще я самым искренним образом надеюсь на то, что Ваше Бюро  проявит
максимальную щепетильность в отношении выбора тех категорий людей, которых
следует  пощадить.  По-моему,  и  речи  быть  не  может  о  сострадании  к
миллиардам расплодившихся, как кролики,  азиатов;  численность  их  должна
быть снижена самым беспощадным образом,  ибо  именно  их  неконтролируемая
рождаемость поставила все человечество на грань катастрофы.  То  же  самое
можно сказать и об европейцах, которые отказываются внять голосу разума. А
если уж говорить о наших домашних делах, то я умоляю  снизить  численность
евреев, католиков, коммунистов,  антигершелитов  и  прочего  вольнодумного
сброда, чтобы сделать родившийся заново мир чистым, светлым и..."

     С трудом превозмогая тошноту,  Уолтон  отшвырнул  письмо  в  сторону.
Подавляющая часть поступающей к нему корреспонденции из внешнего мира была
подобного рода:  внешне  все  было  очень  благоразумно,  рационально,  но
пропитано  крайним  фанатизмом.  Таким  было  и   письмо   одного   весьма
образованного  человека  из  Алабамы,  очень  встревоженного  тем,  что  в
намерения  ВЫНАСа  не  входит  ликвидация  различного  рода   второсортных
граждан. А вот священника из Мичигана беспокоило только  то,  что  удается
избежать газовой камеры безбожникам-леворадикалам.
     И, конечно же, было немало совсем иных писем - малограмотных посланий
от  несчастных  родителей  или  родственников  с  обвинениями   ВЫНАСа   в
бесчисленных преступлениях против человечества.
     "Что ж, именно этого и следовало ожидать", - отметил про себя Уолтон.
Черкнув  свои  инициалы  на  обоих  письмах,  он  опустил   их   в   лоток
пневмотранспортировки  в  архив,  где  они  будут  замикрофильмированы   и
оставлены  на  хранение.  Фиц-Моэм  требовал,  чтобы  каждое  письмо  было
прочитано и хранилось в архиве как очень важный документ.
     "Недалек  тот  день,  -   подумалось   Уолтону,   -   когда   отпадет
необходимость выравнивать  населенность.  Эвтаназия,  правда,  как  весьма
разумное и гуманное мероприятие обязательно должна сохраняться, но зато не
нужно будет  срывать  с  насиженных  мест  несколько  тысяч  бельгийцев  и
переправлять на освоение целинных земель Патагонии  -  подобная  практика,
безусловно, прекратится.
     Лэнг  со  своей  командой  уже  давно  бьется  с  экспериментами   по
преобразованию Венеры в пригодную для обитания планету. Если  у  него  это
получится, то инженеры-землеустроители  смогут  приняться  за  аналогичное
преобразование сначала Марса, затем крупных спутников Юпитера и Сатурна и,
возможно, даже отдаленного Плутона  при  условии,  разумеется,  что  будет
открыт новый дешевый источник тепловой энергии.
     Вот тогда-то человечество и  перейдет  в  очередное  свое  состояние.
Миллионы жителей Земли можно будет крупными партиями отправлять  в  новые,
пригодные для освоения миры. Процесс этот,  несомненно,  вызовет  массовые
восстания - добровольно покинуть  Землю  захочется  разве  только  горстке
искателей приключений. Но ведь кому-то все  равно  придется  расстаться  с
родной планетой: такая мера будет хоть и  частичным,  но  все-таки  весьма
эффективным решением проблемы перенаселенности.
     А затем - звезды... Создание сверхсветового привода осуществлялось  в
обстановке строжайшей секретности, настолько строжайшей, что  лишь  одному
Фиц-Моэму было известно, на какой стадии этот проект находится в настоящее
время. Но если данные будут обнародованы..."
     Уолтон содрогнулся от одной только мысли об этом и решил,  что  лучше
снова приняться за  работу.  Еще  столько  нужно  прочесть,  завизировать,
переправить куда следует...
     Однако его продолжали тревожить думы как о самом Фреде, так и о  том,
что он сегодня сделал. Вот если бы была хоть какая-нибудь возможность  еще
раз прожить сегодняшнее утро с самого начала, Уолтон не  помешал  бы  сыну
Приора отправиться в газовую камеру, чего тот, несомненно, заслуживал...
     Напряжение,  охватившее  Уолтона,   стало   совершенно   невыносимым.
Запустив руку в один из  ящиков  стола,  он  нашарил  зеленоватую,  формой
напоминавшую драгоценный камень, пилюлю и, почти не задумываясь, проглотил
бензолуретрин, ничем не запивая. Транквилизатор, хотя и  не  позволил  ему
расслабиться полностью, но помог более или менее нормально поработать  без
перерывов до полудня.
     Уолтон уже было  собрался  заказать  ленч,  как  ожил,  засветившись,
видеоэкран персональной линии  связи,  которой  пользовались  для  общения
между собой только он сам и Фиц-Моэм.
     - Рой?
     Лицо директора на видеоэкране было невероятно спокойным.
     - Слушаю, сэр.
     - В тринадцать  ноль-ноль  я  собираюсь  принять  посетителя.  Самого
Ладвига. Он хочет знать, как обстоят дела.
     Уолтон понимающе кивнул. Ладвиг был главой американской  делегации  в
ООН. В течение многих лет он считался убежденным противник ВЫНАСа,  однако
впоследствии сумел различить  светлые  стороны  проекта  и  с  не  меньшей
энергией принялся добиваться его одобрения.
     - Вам нужно, чтобы я подготовил для него отчет? - спросил Уолтон.
     - Нет, Рой. Я прошу, чтобы ты присутствовал  здесь:  мне  не  хочется
оставаться с ним наедине.
     - Сэр?
     - У кого-то из шишек в ООН такое ощущение, будто я  руковожу  ВЫНАСом
как капризный диктатор, будто ВЫНАС  -  моя  частная  лавочка,  -  пояснил
Фиц-Моэм. - Разумеется, это совсем  не  так,  чему  свидетельство  -  гора
документов на твоем рабочем столе.  Но  мне  хочется,  чтобы  именно  твое
присутствие было доказательством моей правоты. Он должен воочию убедиться,
как безгранично я доверяю своим помощникам.
     - Понятно. Очень хорошо, мистер Фиц-Моэм.
     - Есть еще одна причина, - продолжал директор. - Совсем не  повредит,
если  я  предстану  перед  Ладвигом  в  окружении  преданных  мне  молодых
единомышленников с безупречной репутацией. Вроде тебя, Рой.
     - Спасибо, сэр, - упавшим голосом произнес Уолтон.
     - Это тебе спасибо. Значит, увидимся ровно в тринадцать ноль-ноль?
     - Разумеется, сэр.
     Экран погас. Какое-то время Уолтон еще тупо  глядел  на  него,  затем
задумался: нет ли в словах старика какого-нибудь подвоха, не устроил ли он
своему заместителю какую-нибудь хитроумную ловушку? Фиц-Моэм издавна  слыл
искусным  интриганом.  Особенно  встревожила  Уолтона  фраза  о   молодых,
преданных  единомышленниках  с   безупречной   репутацией...   Слова   эти
прозвучали как будто искренне, но так или  оно  было  на  самом  деле?  Не
затевает ли старик маленький спектакль, умышленно расточая похвалы  своему
недавнему протеже, чтобы тут же с треском  прогнать  его  как  потерявшего
доверие?
     "Не исключено, - отметил про себя Уолтон, - что здесь замешан  Фред".
Поэтому он  решил  вернуться  к  компьютеру  после  совещания  с  участием
Фиц-Моэма и Ладвига. Возможно, еще не поздно стереть из памяти  компьютера
все изобличающие факты и тем самым окончательно скрыть допущенную ошибку.
     Тогда у Фреда  ничего  не  останется,  кроме  голословных  обвинений,
опровергнуть которые особого труда не  составит.  "Может,  тогда  я  смогу
выкрутиться из заварухи,  которую  сам  себе  устроил",  -  уныло  подумал
Уолтон.
     Дрожащими пальцами он набрал на пульте код запрашиваемого им ленча, а
затем долго пережевывал совершенно безвкусную синтетическую  пищу,  прежде
чем выбросить объедки в наклонный желоб мусоропровода. Давно уже  не  было
на душе у него так тоскливо.



                                    4

     Ровно в 12.55 Уолтон навел порядок у себя на  столе,  поднялся  и  во
второй раз за этот день покинул свой кабинет. И хотя некоторые опасения за
свою судьбу так и не оставили его, особого страха он уже не испытывал, ибо
под бурлящими на поверхности тревогами и сомнениями  покоилась  незыблемая
уверенность в том, что в конечном счете Фиц-Моэм не оставит его в беде.
     И еще он понял: не стоит так сильно бояться Фреда. Рядовому медику не
подступиться  к  особе  директора,  ставшей  уже  почти   священной.   При
нормальном  развитии  событий,  если  бы  Фред  попытался   обратиться   к
Фиц-Моэму, то был бы тотчас же отослан нижними эшелонами  администрации  к
Рою.
     Нет, не было непосредственной, сиюминутной угрозы  благополучию  Роя,
вытекающей  из   осведомленности   Фреда   о   деяниях   старшего   брата.
Существовала, скорее, потенциальная  опасность,  значит,  еще  есть  время
отвести ее, если удастся поладить  на  определенных  условиях  с  коварным
братцем.   Почти    успокоившись,    Уолтон    покинул    свой    кабинет,
беспечно-размашистой походкой пересек наполненную  обычным  рабочим  шумом
приемную и четким, пружинистым шагом вышел в коридор.
     Вот здесь-то и подкараулил его Фред.
     На нем был белый медицинский халат, весь в желтых и красный пятнах  -
результат небрежного обращения с химреактивами и коагулянтами. Он стоял  в
откровенно праздной позе, прислонясь плечом к выпуклой  стене  коридора  и
засунув  руки  глубоко  в  карманы;  широкое,  несколько  грубоватое  лицо
выражало  скуку.  Всем  своим  видом  Фред  старался  показать   нарочитую
небрежность по отношению к старшему брату.
     - Привет, Рой. Подумать только, как высоко ты забрался!
     - Откуда тебе стало известно, что я именно здесь буду проходить?
     - Позвонил к тебе в  приемную.  Мне  сказали,  что  ты  направился  к
лифтам. С чего это ты  такой  сегодня  раздражительный,  братец?  Выдалось
нелегкое утро?
     - Бывало и потяжелее, - ответил Уолтон.
     Теперь он весь напрягся, подобрался. Уверенным  жестом  нажал  кнопку
вызова лифта.
     - И куда путь держишь? - поинтересовался Фред.
     - Это тайна. Хотя, впрочем, если тебе так уж интересно: на  очередную
говорильню на высшем уровне у старика Фица.
     Фред прищурился:
     - Где  присутствуют  только  самые  высокопоставленные  шишки  вроде,
например, тебя? А переброситься парой-другой слов  с  простым  смертным  у
тебя найдется минутка?
     - Фред, не нарывайся на совершенно  ненужные  тебе  неприятности.  Ты
ведь знаешь...
     - Могу себе это позволить. У меня еще есть несколько минут обеденного
перерыва. Я хочу внести  полную  ясность  в  наши  с  тобой  отношения.  В
коридоре установлены камеры для скрытого наблюдения?
     Уолтон  задумался.  Насколько   ему   известно,   камеры   здесь   не
предусмотрены, и вряд ли кто-нибудь знал об этом больше, чем  он.  Тем  не
менее Фиц-Моэм мог установить несколько таких камер или хотя бы микрофонов
для тайного  подслушивания,  не  сообщив  об  этом  даже  своим  ближайшим
помощникам.
     - Я не уверен в том, что их здесь нет, - признался Рой.  -  А  в  чем
дело?
     Фред вынул из кармана  блокнот  в  твердой  обложке  и  на  одной  из
страничек начал что-то писать. И одновременно с этим он говорил:
     - Что ж, рискну. Все равно рано или поздно мне пришлось бы  открыться
тебе. Так вот, мой  коллега  по  лаборатории,  ссылаясь  на  слова  одного
лаборанта,  сказал,  что  будто  и  ты,  и  Фиц-Моэм   являетесь   тайными
гершелитами. - Лоб Фреда избороздился  морщинами,  настолько  трудно  было
говорить об одном и параллельно писать совершенно о другом. - Естественно,
я пока не буду называть этих людей, но  хочу,  чтобы  ты  знал:  я  сейчас
усиленно навожу справки, что за человек Фиц-Моэм, откуда  он,  каково  его
прошлое. Вполне может оказаться, что он просто-напросто трепло.
     - Именно поэтому ты так опасаешься аппаратуры для скрытого наблюдения
или подслушивания? - спросил Уолтон.
     -  Совершенно  верно.  Пока  я   предпочитаю   провести   собственное
неофициальное расследование. - Фред перестал писать, вырвал  страничку  из
блокнота и протянул ее брату.
     Уолтон  быстро  пробежал  ее  глазами.  Буквы  получились   неровные,
корявые: требовалось проявить недюжинное  мастерство,  чтобы,  поддерживая
непринужденный разговор, затерянный для скрытой аппаратуры, суметь  кратко
и недвусмысленно изложить в письменной форме то, что на самом  деле  нужно
было сказать. А в записке говорилось вот что:
     "Мне известно все о ребенке Приора.  Я  пока  буду  держать  язык  за
зубами,  так  что  можешь  не  беспокоиться.  Только  на  вздумай  сделать
какую-нибудь глупость: я спрятал полный отчет  о  том,  что  произошло,  в
таком месте, где тебе его никогда не найти".
     Уолтон скомкал листок и сунул в карман.
     - Спасибо за информацию, Фред, - сказал он. - Я это  возьму  себе  на
заметку.
     - О'кей, братец.
     Прибыла кабина лифта. Уолтон прошел внутрь кабины и  нажал  кнопку  с
цифрой "29".
     За то мгновение, за которое лифт перенес его лишь на этаж  вверх,  он
успел подумать:
     "Фред,  значит,  решил  выжидать...  Он  будет   хранить   крамольную
информацию при  себе  как  занесенный  над  моей  головой  топор...  чтобы
опустить его, когда из этого можно будет извлечь максимальную выгоду".
     Однако в любом случае братский разговор давал определенную передышку.
Независимо от того, какими уликами располагает Фред,  у  Уолтона  все  еще
оставалась возможность уничтожить содержимое соответствующей части  памяти
компьютера и максимально затруднить доступ к ней.
     Дверь кабины открылась. Взгляду предстал длинный светящийся  перечень
различного рода служб, разместившихся на двадцать девятом этаже, и  только
в самом низу списка значилось: "Д.Ф.Фиц-Моэм. Директор".
     Кабинету Фиц-Моэма предшествовал целый лабиринт небольших клетушек, в
которых расположились многочисленные  функционеры  ВЫНАСа.  Уолтон  как-то
попытался хотя бы поверхностно ознакомиться с  организационной  структурой
ВЫНАСа, однако так и не выяснил ничего определенного. Идея создания такого
рода учреждения зародилась в голове Фиц-Моэма добрых полстолетия назад,  и
все те долгие годы терпеливого  ожидания,  когда  будет  принят  закон  об
открытии  Бюро,  старик  любовно  кроил  и   перекраивал   организационную
структуру своего детища.
     В этой структуре, безусловно, было и множество недочетов, но в  целом
замысел Фиц-Моэма оказался вполне выполнимым - настолько  выполнимым,  что
ВЫНАС начал функционировать сразу же после одобрения в  ООН  законопроекта
об   его   организации.   Многочисленные   отделы,   множество   различных
внутриведомственных органов, бюджет для которых разработан  до  мельчайших
деталей  (начиная  от  совершенно  ничтожных  расходов   на   канцелярские
принадлежности  для  каждого  из  подразделений  и   кончая   невообразимо
огромными  суммами,  выделяемыми  для  осуществления   таких   грандиозных
проектов, как преобразование  природных  условий  целых  планет  Солнечной
системы, чтобы сделать их пригодными для колонизации землянами), настолько
переплелись  между  собой,  настолько  сложными  оказались  их   связи   и
взаимодействие, что во всей  структуре  в  целом  разбирался  только  один
директор.
     Уолтон глянул на часы: он опаздывал уже на три минуты. Причиной  этой
задержки был непредусмотренный разговор с братом. Однако и Ладвиг  из  ООН
не слыл особо пунктуальным человеком, поэтому весьма возможно, что он  еще
не прибыл.
     Услышав шаги в приемной  директора,  секретарша,  охранявшая  вход  в
святая святых ВЫНАСа, отреагировала мгновенно:
     - У директора крайне важное совещание, сэр. - Только после этих  слов
она подняла взгляд на  Роя.  -  О,  простите,  мистер  Уолтон.  Проходите,
проходите. Мистер Фиц-Моэм ждет вас.
     - Мистер Ладвиг уже здесь?
     - Да, сэр. Он прибыл примерно десять минут назад.
     "Странно", - отметил про себя Уолтон. Насколько он знал,  Ладвиг  был
не тем человеком, который приходит на деловые свидания раньше времени. Еще
в годы, предшествовавшие принятию решения об организации Бюро,  Уолтону  и
Фиц-Моэму очень часто приходилось с ним встречаться для согласования самых
различных вопросов, и ни разу Ладвиг не появлялся вовремя.
     Уолтон недоуменно пожал  плечами.  Однако  если  Ладвиг  сумел  столь
радикально изменить свои взгляды  и  переметнуться  из  стана  решительных
противников ВЫНАСа в ряды самых ревностных его сторонников, то,  возможно,
столь же радикально он мог изменить и свои привычки.
     Уолтон вошел в зону, охваченную объективами  сканирующей  телекамеры,
передающей изображение в кабинет Фиц-Моэма, чтобы тот мог  оценить  своего
посетителя, прежде чем решить, принимать его или  не  принимать.  Директор
очень осторожно вступал в личные контакты с людьми.
     Прошло пять секунд - максимальное время,  необходимое  директору  для
принятия решения о посетителе. Однако  никаких  указаний  из  кабинета  не
последовало, и Уолтон благоразумно кашлянул пару раз.
     Опять никакого ответа. Уолтон вернулся к столу секретарши, которая  в
ту минуту что-то диктовала в микрофон диктопринтера.  Он  подождал,  когда
она закончит предложение, затем тихонько прикоснулся к ее руке.
     - Слушаю, мистер Уолтон?
     - Похоже, вышла из строя телекамера  перед  входом  в  кабинет  шефа.
Вызовите, пожалуйста, мистера Фиц-Моэма по интеркому и доложите о том, что
я прибыл.
     - Хорошо, сэр.
     Проворные пальцы секретарши мгновенно  нашли  нужную  кнопку,  однако
перед тем как доложить  о  прибытии  Уолтона,  она  замешкалась,  затем  в
недоумении подняла на Роя глаза:
     - Директор не отвечает на мой вызов, мистер Уолтон. Он, должно  быть,
очень занят.
     - Но ведь шеф просто обязан ответить. Нажмите кнопку вызова еще раз.
     - Простите, сэр, но...
     - Вызовите его еще раз!
     Секретарша весьма неохотно опять нажала кнопку вызова интеркома, но и
на этот раз ответа не последовало. Фиц-Моэм пользовался таким переговорным
устройством, которое включает микрофон секретаря только в том случае, если
последует сигнал  разрешения  изнутри  кабинета.  Уолтон  же  не  запрещал
девушкам нарушать его  покой  и  перевел  микрофоны  в  режим  постоянного
включения, тем самым не обременив себя необходимостью всякий раз  отвечать
на сигнал вызова из приемной.
     - Ответа как не было, так и нет, сэр.
     Уолтоном все больше овладевало беспокойство.
     - Ладно, черт с ним, с интеркомом. Войдите в кабинет и скажите  шефу,
что я уже давно здесь околачиваюсь.  Мое  присутствие  на  этом  совещании
крайне необходимо.
     - Сэр, мистер Фиц-Моэм запретил кому бы то ни было заходить к нему  в
кабинет без предварительного согласования по интеркому,  -  запротестовала
девушка.
     Уолтон почувствовал, как его щеки стали пунцовыми.
     - Я беру всю ответственность на себя.
     - Мне очень жаль, сэр, но...
     - Ладно. Отойдите в сторону от этой дурацкой машинки и позвольте  мне
самому связаться  с  шефом.  Если  ему  вздумается  сделать  вам  нагоняй,
скажите, что я угрожал вам пистолетом.
     Девушка в  ужасе  отпрянула  от  стола,  и  он  быстро  подобрался  к
аппаратуре. Затем сделал вызов. Ответного сигнала  не  последовало.  Тогда
Уолтон сказал так, на всякий случай:
     - Мистер Фиц-Моэм, это Рой. Я сейчас  у  вас  в  приемной.  Разрешите
пройти к вам? Или вы решительно возражаете?
     Тишина. Он задумчиво поглядел на интерком, занимавший почти полстола:
     - Тогда я войду к вам без разрешения.


     Дверь в кабинет шефа  была,  по  всей  вероятности,  из  бериллиевого
сплава, хотя снаружи ее  покрывал  пластик,  имитирующий  дерево;  толщина
двери была не меньше  двух-трех  дюймов,  -  Фиц-Моэм  сделал  все,  чтобы
максимально обезопасить себя.
     Перед самой дверью Уолтон на мгновение задумался. Вновь попав в  поле
зрения телекамер, он произнес:
     - Мистер Фиц-Моэм?  Вы  меня  слышите?  -  Никто  не  ответил,  и  он
продолжил: - Это Уолтон. Я у входа,  с  бластером...  Если  вы  сейчас  не
отзоветесь, я взломаю дверь вашего кабинета.
     Молчание. Что само по себе было уже чем-то из ряда вон  выходящим.  А
может  быть,  это  ловушка,  устроенная  Фиц-Моэмом?  Что  ж,  скоро   все
выяснится. Уолтон установил апертурную щель бластера таким образом,  чтобы
выпущенная энергия  расходилась  широким  веером,  а  ее  интенсивность  с
расстоянием быстро убывала, и нажал  на  курок.  Ровный  беззвучный  поток
тепловой энергии хлынул на дверь в кабинет директора.
     В приемной собралась целая толпа любопытных,  правда,  она  старалась
держаться подальше от  Уолтона,  который  продолжал  стрелять,  не  снижая
интенсивности излучения тепловой энергии.
     Вот под воздействием высокой температуры  расплавилась  имитировавшая
дерево пластмасса и струями потекла на пол. Показавшийся  под  пластмассой
броневой бериллиевый лист накалился докрасна.
     Вот уже виден и механизм замка. Уолтон направил огненный поток именно
на это место - не прошло и  нескольких  секунд,  как  дверь  заскрипела  и
затрещала.
     Уолтон выключил бластер, сунул его в карман и с силой ударил в  дверь
ногой. Она тотчас же распахнулась.
     Взгляд его мгновенно запечатлел забрызганную кровью,  поникшую  седую
голову... Вдруг кто-то нанес ему сильнейший удар, пришедшийся почти  точно
в солнечное сплетение.
     Это был мужчина примерно такого же роста, что и Уолтон, в костюме  из
синей ткани с вплетенными в нее  блестящими  золотистыми  нитями.  Как  ни
странно, но сознание Уолтона зафиксировало подобные мелочи с поразительной
четкостью. Лицо мужчины было искажено  страхом  и  злобой,  однако  Уолтон
сразу же узнал его.  Румяные  щеки,  широкий  нос  и  густые  брови  могли
принадлежать только Ладвигу, представителю США в ООН, человеку, только что
убившему директора Фиц-Моэма.
     Убийца яростно молотил кулаками по телу Уолтона,  пытаясь  оттолкнуть
его от разрушенной тепловым лучом двери: для безумца это был  единственный
путь к спасению. Получив первый  мощный  удар  в  живот,  Уолтон  охнул  и
отлетел назад, ловя воздух  широко  раскрытым  ртом,  однако  ему  все  же
удалось ухватиться за пиджак убийцы и, напрягшись  всем  телом,  подтащить
Ладвига к себе. Яростная схватка началась так неожиданно, что Уолтон  даже
не успел уразуметь, как же могло произойти убийство.
     Уолтоном владела только одна мысль: не дать Ладвигу уйти от расплаты.
     Его кулак угодил в раскрытый рот убийцы. Тотчас же всю руку  пронзила
острая боль, вызванная ударом незащищенных костяшек пальцев о зубы. Ладвиг
начал грузно оседать на пол. Рой понял, что, стоя в дверях, он  не  только
помешал убийце пробиться к выходу из кабинета, но сделал  еще  практически
невозможной какую-либо помощь снаружи, из приемной.
     В приступе слепой ярости Уолтон обрушил  кулак  на  затылок  Ладвига,
затем развернул его и нанес не менее сильный удар кулаком в живот.  Однако
Ладвигу все-таки удалось вырваться,  он  оттолкнул  Уолтона  и  кинулся  к
директорскому столу.
     Уолтон бросился за ним... и  почти  сразу  остановился,  увидев,  что
убийца на мгновение вдруг замер, потом задрожал всем  телом  и  рухнул  на
пол.  Тело  его  в  совершенно  нелепой  распласталось  позе  на  пушистом
светло-коричневом  ковре,  покрывавшем  пол  кабинета,   потом   еще   раз
содрогнулось и замерло окончательно.
     Уолтон стоял не двигаясь, тяжело дыша широко раскрытым  ртом.  Одежда
на нем была порвана, все стало липким  от  пота  и  крови,  непривычное  к
подобным нагрузкам сердце колотилось в груди в бешеном ритме.
     Ладвиг убил директора, а теперь и сам  Ладвиг  мертв,  -  мысли  едва
шевелились в казавшейся набитой свинцом голове.
     Уолтон прислонился к дверному косяку. Он  с  трудом  различил  чьи-то
человеческие  фигуры,  проходившие  мимо  него,  заходившие   в   кабинет,
осматривавшие тела Фиц-Моэма и его убийцы.
     - Вам нужна помощь? - услышал он уверенный знакомый голос.
     - Да не очень. Нужно только отдышаться, - признался Уолтон.
     - Выпейте воды.
     Уолтон, поблагодарив, принял из рук говорившего с ним мужчины стакан,
залпом осушил его, затем поднял глаза на собеседника:
     - Ладвиг! Как это, черт побери!..
     - Двойник, - пояснил делегат ООН. - Подойдите вот сюда и сравните.
     Ладвиг подвел его к лежавшему на ковре псевдо-Ладвигу. Сходство  было
прямо-таки невообразимым. Несколько сотрудников Бюро  перевернули  труп  с
одного бока на другой, однако челюсти мертвеца не разжимались, а лицо  так
и осталось застывшей в предсмертной агонии маской.
     - Парень принял яд, - сообщил Ладвиг.  -  Думаю,  он  и  не  надеялся
выбраться отсюда живым. Но  задуманное  осуществил  полностью.  Боже,  как
жаль, что хотя бы раз за всю свою жизнь я не пришел вовремя!
     Уолтон, все еще не приходя в себя от неожиданного потрясения, перевел
взгляд с мертвого Ладвига, лежавшего на полу, на живого,  стоявшего  прямо
перед ним. Кое-как до него стало доходить, что произошло  сейчас.  Убийца,
удивительно похожий на Ладвига, прибыл в Бюро ровно в час и был допущен  в
кабинет директора. Убив старика, он  так  и  остался  в  кабинете,  то  ли
надеясь покинуть его чуть позже, то ли просто дожидаясь, когда подействует
принятый яд.
     - Раньше или позже, но  это  обязательно  должно  было  случиться,  -
грустно заметил Ладвиг. - Охота на  сенатора  ведется  уже  много  лет.  А
теперь, когда прошел законопроект о создании Бюро...
     Уолтон непроизвольно глянул на письменный стол директора: он был, как
всегда, в полном порядке и сверкал  глянцем  полировки,  словно  тщательно
протертое  зеркало.  Директор  Фиц-Моэм  покоился  в  своем  кресле,  всем
туловищем навалясь на стол и раскинув по блестящей поверхности стола  руки
с полусогнутыми пальцами. Внушительная копна  седых  волос  была  насквозь
пропитана кровью. Он скончался от  сильнейшего  удара,  размозжившего  ему
череп, - трудно придумать более простой  и  более  жестокий  способ  убить
человека.
     Только теперь  наконец  вырвались  наружу  эмоции.  Уолтону  хотелось
ломать мебель, рвать на себе одежду,  навзрыд  плакать  -  лишь  бы  каким
угодно  образом  дать  себе  разрядку.  Но  вокруг  было   слишком   много
посторонних. Кабинет, в который  в  течение  шести  недель  могли  попасть
только самые посвященные,  вдруг,  как  по  мановению  волшебной  палочки,
заполнился весьма разношерстным людом: функционерами ВЫНАСа, канцелярскими
работниками, полицейскими, возможно, даже телерепортерами.
     Ум Уолтона прояснился, и он наконец вспомнил, какой пост  занимает  в
иерархии Бюро.
     - Вон все отсюда! Немедленно вон! Все, все! - громко закричал Уолтон.
Затем, увидев в толпе лицо Селлорса,  шефа  службы  безопасности  Главного
здания Бюро, добавил более спокойно: - За  исключением  вас,  Селлорс.  Вы
можете остаться.
     И  снова,  точно  по  взмаху  волшебной  палочки,   толпа   мгновенно
испарилась. В кабинете осталось только пятеро: Селлорс, Ладвиг,  Уолтон  и
два трупа.
     - Вы имеете какие-либо  предположения,  кто  может  за  этим  стоять,
мистер Уолтон? - спросил Ладвиг.
     -  Не  знаю,  -  устало  ответил  Уолтон.  -  Есть  тысячи   желающих
расправиться с директором. Возможно, он стал жертвой заговора  гершелитов.
Необходимо произвести тщательное расследование.
     - Отойдите, пожалуйста, чуть  в  сторону,  сэр,  -  вежливо  попросил
Селлорс. - Мне нужно сделать фотоснимки.
     Уолтон и Ладвиг отошли к одной из  стен  кабинета,  чтобы  не  мешать
Селлорсу. "Когда-нибудь это все равно  случилось  бы,  подумал  Уолтон.  -
Фиц-Моэм всегда был живым символом ВЫНАСа".
     Затем Уолтон подошел к исковерканной двери,  отметив  про  себя,  что
нужно распорядиться немедленно заменить ее. И это  решение  придало  всему
ходу  его  мыслей  новое  направление,  но,  прежде  чем   они   полностью
сформировались в его в сознании, Ладвиг сформулировал их вслух:
     -   Произошла,   безусловно,   ужасная   трагедия.   Но   есть   одно
обстоятельство, которое ее может несколько смягчить. Я не сомневаюсь,  что
преемник Фиц-Моэма окажется вполне  достойным  своего  предшественника,  и
уверен, мистер Уолтон, что вы с не меньшим успехом продолжите  то  великое
дело, за торжество которого Фиц-Моэм отдал свою жизнь.



                                    5

     На двери в кабинет директора висела новая табличка:

                               Рой Уолтон
                   Исполняющий обязанности директора
                    Бюро Выравнивания Населенности

     Уолтон  возражал  против  такой  таблички,  считал  свое   назначение
временным, то  есть  действительным  только  до  того  дня,  когда  сессия
Генеральной Ассамблеи утвердит нового главу ВЫНАСа. Однако Ладвиг  сказал,
что эта процедура произойдет не раньше, чем через несколько дней, если  не
месяцев,  и  поэтому  совсем  не  повредит,   если   его   кабинет   будет
соответствующим образом обозначен.
     - Теперь вся полнота власти в ваших руках? - спросил Ладвиг.
     Ответный взгляд Уолтона не выражал особой радости по этому поводу.
     - Похоже, что так. Мне нужно только окончательно выяснить,  как  была
поставлена  Фиц-Моэмом  работа  по  прохождению   и   хранению   различной
документации. И  тогда  можно  считать,  сказать,  что  установлен  полный
контроль над всей деятельностью Бюро.
     - Вы хотите сказать, что не все знаете?
     - Мистер Фиц-Моэм доверял лишь очень немногим из своего окружения,  -
пояснил Уолтон. - ВЫНАС целиком и полностью  является  порождением  только
его  ума,  который,  должен  признаться,  был  весьма  специфическим.   Он
настолько сжился с Бюро, что уже стал считать, будто принципы,  заложенные
в  основе  его  деятельности,  понятны  любому   непосвященному.   Поэтому
потребуется некоторое время для притирки и увязки между собой  всех  узлов
такого сложного механизма, как Бюро.
     - Разумеется, - согласился Ладвиг.
     - На вчерашнем совещании, в котором вы должны были  принять  участие,
когда его... Так вот, о чем должна была идти речь на этом совещании?
     Делегат США в ООН только пожал плечами:
     - Сейчас, мне кажется, в нем уже нет необходимости. Я хотел выяснить,
как обстоят дела с вашими побочными научно-исследовательскими программами.
Теперь же, как я полагаю, вам необходимо сначала хорошенько  покопаться  в
сложных архивах Фиц-Моэма, чтобы быть в  курсе  всего,  что  происходит  в
многочисленных институтах и лабораториях, так или иначе связанных с  Бюро.
Разве  я  не  прав?  -  Ладвиг  посмотрел  на  собеседника  проницательным
взглядом.
     Уолтону почему-то вдруг совсем перестал нравиться  этот  бодрячок  из
ООН.
     - Необходим вполне объяснимый период притирки, -  повторил  он.  -  Я
обязательно дам вам знать, когда  буду  готов  ответить  на  все  вопросы,
касающиеся деятельности ВЫНАСа.
     - Разумеется. Я совсем не хотел придираться ни к вам, ни к  покойному
директору ВЫНАСа, мистер Уолтон.
     - Естественно. Я прекрасно вас понимаю, мистер Ладвиг.
     Ладвиг наконец оставил его в покое, и впервые с того  времени,  когда
произошло убийство,  Уолтон  оказался  совершенно  один  в  кабинете  ныне
покойного директора Фиц-Моэма. Он положил  широко  расставленные  руки  на
полированную поверхность стола, развернул кисти  ладонями  кверху  и  сжал
пальцы в кулаки. Послышался скрип - он с силой тер  костяшками  пальцев  о
дерево стола.
     Очень нелегкой оказалась и вторая  половина  того  злополучного  дня.
После кошмарного убийства и предварительного расследования, произведенного
службой безопасности, измученный Уолтон отправился домой, оставив Бюро без
руководства  на  целых  два  часа.  В   последних   новостях,   непрерывно
передававшихся через репродукторы в салоне аэробуса, только  и  говорилось
об убийстве главы ВЫНАСа.
     "Сегодня днем  безжалостная  рука  убийцы  лишила  жизни  в  возрасте
восьмидесяти  одного  года  высокочтимого  директора   Бюро   Выравнивания
Населенности   доктора   Фиц-Моэма.   Официальные   представители   службы
безопасности утверждают, что разгадка этого потрясшего  всех  преступления
скоро..."
     Трескотню репродукторов покрывали пылкие высказывания пассажиров.
     - Давно пора получить по заслугам за все, что он  творил,  -  сказала
тучная женщина в старой, неряшливой одежде. - Этот гнусный детоубийца!
     - Я знал, что рано или  поздно  до  него  доберутся,  -  подал  голос
худенький старичок с тонкими, как паутина, волосинками на  голове.  -  Без
этого никак нельзя уже было.
     - Ходят слухи, будто он был гершелитом...
     - Говорят, теперь ВЫНАСом будет заправлять какой-то новенький, совсем
еще юнец. И его ждет точно такая же участь, помяните мое слово.
     Уолтон съежился в своем кресле, поднял воротник и  попытался  закрыть
им уши. Но это нисколько не помогло.
     "И его ждет точно такая же участь, помяните мое слово".
     Мрачное  пророчество  преследовало  Уолтона  даже  тогда,  когда   он
добрался до своей крохотной каморки на  дальней  окраине  Манхэттена.  Эти
жестокие слова, то и дело всплывавшие в его памяти, мучили его  всю  ночь,
превратив и без того беспокойный сон в сплошной кошмар.
     Теперь, когда, казалось, ничто не  могло  ему  угрожать  за  стальной
дверью кабинета, он снова вспомнил страшное предсказание.
     Ему все равно нигде не спрятаться. Не удалось это сделать  Фиц-Моэму,
не удастся и ему.
     Жить в постоянном страхе за свою жизнь,  жить,  опасаясь  собственной
тени, - нет, не таким должен быть ответ на брошенный судьбой вызов. Уолтон
печально улыбнулся. Если ему и уготована участь  мученика,  то  пусть  она
постигнет его как можно скорее. А тем временем нужно продвигать все дальше
и дальше работу ВЫНАСа. Уолтон решил, что на службе из предосторожности он
будет   пользоваться   в    основном    различными    информационными    и
коммуникативными каналами. Однако, если возникнет необходимость  в  личных
контактах, он не будет избегать их.
     Уолтон обвел взглядом кабинет Фиц-Моэма. Директор  был  человеком  из
прошлого столетия и не видел ничего уродливого ни  в  архитектуре,  ни  во
внутреннем  убранстве  Каллин-Билдинга,  приютившего  под  своими  сводами
недавно созданное Бюро. Тогда, при новоселье, он, в отличие от Уолтона  не
стал переоборудовать свой кабинет.
     В  первую  очередь  нужно  будет  сменить  весь  комплект   неуклюжих
светильников с недолговечными лампами накаливания на электролюминесцентные
стенные  панели,   вместо   старомодных   скрипучих   оконных   переплетов
смонтировать   дистанционно   управляемые   цельные   рамы    с    особыми
поляризованными стеклами, избавиться  от  покрывавших  нижнюю  часть  стен
накладок из гофрированной нержавейки, переливающейся всеми цветами радуги,
что  оскорбляло  эстетические  вкусы  нормального  современного  человека.
Надрывно клацающий кондиционер также должен исчезнуть из этого  помещения.
Через  день-другой   он   распорядится   установить   здесь   молекулярный
сортировщик.
     Однако проблемы внешнего оформления кабинета были  далеко  не  самыми
важными или самыми сложными.  Куда  труднее  сохранить  тот  стремительный
темп, с которым развивалась деятельность Бюро при прежнем директоре,  даже
в  этот  короткий   период   замещения   его   обязанностей,   когда   вся
ответственность за осуществление программы выравнивания ложится только  на
него, на Уолтона.
     Порывшись в ящиках стола, Уолтон нашел ручку  и  чистый  блокнот.  На
первой  странице  он  быстрым  почерком   набросал   план   первоочередных
мероприятий, причем в  той  последовательности,  в  которой  их  надлежало
выполнить.

     "1. Отменить назначенные Ф. свидания.
     2. Навести справки в архиве по следующим вопросам:
     а) как обстоят дела с проектом Лэнга по переустройству других планет;
     б)  то  же  с  разработкой  привода  для   достижения   сверхсветовых
скоростей;
     в) имеется ли необходимость в выделении  дополнительных  средств  для
продолжения вышеуказанных работ;
     г) в каких местах здания Бюро установлена теле- и аудиоаппаратура для
скрытого наблюдения.
     3. Встретиться с начальниками всех подразделений.
     4. Организовать пресс-конференцию.
     5. Встретиться с Ладвигом. Ответить на все волнующие его вопросы.
     6. Переоборудовать кабинет".

     Поразмыслив немного, он вычеркнул кое-что и изменил нумерацию:  пункт
6 стал пунктом 4 и наоборот. Затем, еще секунду подумав, черканул в  самом
верху страницы: "0. Покончить с делом Приора".
     В известном смысле, благодаря убийству Фиц-Моэма он,  можно  сказать,
сорвался с крючка. Какие бы ни были у  покойного  подозрения  относительно
действий Уолтона вчерашним утром, сегодня это уже не должно его тревожить.
Если директор и подготовил какое-нибудь распоряжение на сей счет,  Уолтону
не составит особого труда найти соответствующие материалы и уничтожить их,
когда он чуть позже вплотную займется разборкой бумаг  в  папках.  А  если
Фиц-Моэм просто держал задуманное у себя в голове, тогда трудно  придумать
более надежное место  для  хранения  этой  тайны,  чем  урна  с  тем,  что
останется от Фиц-Моэма после кремации.
     Запустив руку в карман пиджака, Уолтон нашел записку, которую  всучил
ему братец вчера в самом конце обеденного  перерыва.  Последующие  события
развивались столь бурно, что у  Уолтона  просто  не  было  возможности  ее
уничтожить.
     Теперь он  перечитал  ее  еще  раз,  разорвал  надвое,  затем  сложил
половинки и снова разорвал надвое, после чего сунул четвертушку записки  в
лоток для ненужных бумаг и других отходов.  От  остальных  клочков  Уолтон
будет избавляться через каждые пятнадцать минут,  а  впоследствии  ответит
отказом на любой запрос обследовать содержимое входных бункеров  устройств
по переработке отходов: вдруг кому-нибудь вздумается отыскать  все  четыре
фрагмента записки.
     Однако дойдя до этой точки  в  своих  размышлениях,  он  спохватился,
решив, что такая сверхосторожность будет  совсем  уж  излишней.  Ведь  это
кабинет директора Фиц-Моэма и персональный  директорский  мусоропровод.  А
какой директор допустит, чтобы имелась хотя бы  теоретическая  возможность
доступа к выбрасываемым им документам?
     А может быть, Фиц-Моэм как раз и был таким директором? От него  можно
было ожидать чего угодно. Уолтон  всегда  считал  его  продувной  бестией:
старик любое дело начинал совсем не с того конца, как начал бы  кто-нибудь
другой. Он, наверное, не прочь был бы и самого себя  перехитрить  в  любой
интриге, которую затевал.
     Кабинет  изобиловал  различными  устройствами,  для   обнаружения   и
слежения, к услугам которых здесь постоянно  прибегали.  И  в  особенности
вчера, при расследовании обстоятельств убийства. Это были и совсем низкие,
чуть выше пола, уродливые роботы-обмерщики, которые  всю  вторую  половину
дня ползали по полу кабинета, принюхиваясь к  следам  от  обуви  тех,  что
здесь побывал, и подбирая перхоть, волосинки и прочий сор для  дальнейшего
тщательного  анализа,  и  особые  роботы-чистильщики,   подвергшие   ковер
специальной химической обработке, чтобы удалить все пятна крови. Уолтон  в
сердцах  яростно  обругал  дурацкий  допотопный  кондиционер,  который  не
способен так  проветрить  помещение,  чтобы  в  нем  не  оставалось  этого
мерзкого духа.
     По  интеркому  прозвучал  мелодичный  сигнал  вызова.  Уолтон,  теряя
терпение, ждал слов секретарши, но затем вспомнил  о  порядке,  заведенным
Фиц-Моэмом: аудиоконтакт может наступить только  после  ответного  нажатия
кнопки на пульте. Уолтон разблокировал звуковые цепи и произнес:
     - Это Уолтон. В будущем не дожидайтесь моего ответного сигнала и суть
дела докладывайте сразу же.
     - Слушаюсь, сэр. В приемной сейчас находятся два репортера:  один  из
здешней "Ситизен", другой - из телеагентства "Глоуб телефакс".
     - Скажите им, что на сегодня у меня встреча с представителями  прессы
не запланирована. Вместо этого передайте мое  краткое  заявление.  Скажите
им, что огромная по своей значимости задача подхватить  бразды  правления,
которые выронил из рук безвременно  усопший,  великий  директор  Фиц-Моэм,
потребует от меня полной самоотдачи в течение следующих нескольких дней. Я
буду счастлив устроить  свою  первую  официальную  пресс-конференцию,  как
только корабль ВЫНАСа снова поплывет на ровном киле. Все поняли?
     - Да, сэр.
     - Вот и прекрасно. Удостоверьтесь в том, что они ничего не  напутали.
И... вот, послушайте. Если сегодня  или  завтра  придет  кто-нибудь,  кому
Фиц-Моэм обещал аудиенцию, скажите ему примерно то же  самое.  Разумеется,
не в тех цветастых выражениях, которые  предназначены  для  репортеров,  а
изложите только суть. Мне нужно еще очень многое переделать, прежде чем  я
смогу принимать посетителей.
     - Не беспокойтесь, все будет выполнено так, как вы  велели,  директор
Уолтон.
     Он ухмыльнулся, услышав слова "директор Уолтон".  Отодвинув  микрофон
переговорного  устройства,  директор  склонился  над  листком  с  перечнем
неотложных  дел  и  вычеркнул  первый  пункт:  "Отменить  назначенные   Ф.
свидания".
     Нахмурившись, Уолтон  вдруг  понял,  что  неплохо  было  бы  добавить
седьмой пункт к перечню: "Назначить нового заместителя по административной
работе". Надо подыскать кого-нибудь, кто мог бы справиться с  его  прежней
работой.
     Теперь первоочередным мероприятием стал пункт  0,  стоявший  в  самом
верху перечня: "Покончить с делом Приора". Уолтон никогда не будет в более
благоприятном  положении,  чем  сейчас,  чтобы  замести  все  следы  своей
вчерашней противозаконной деятельности.
     - Соедините меня с архивом отделения эвтаназии, пожалуйста.
     Мгновением позже он услышал бесстрастный голос:
     - Архив.
     - Дежурный по архиву, говорит исполняющий обязанности  директора  Рой
Уолтон.  Мне  нужна  полная  распечатка  обработанной  вашим   компьютером
информации за вчерашнее утро между девятью и двенадцатью часами с  кратким
описанием содержания каждого обращения.  Через  сколько  времени  я  смогу
получить ее?
     - Через несколько минут, директор Уолтон.
     - Хорошо. Распечатку пришлите в  опечатанной  бандероли  по  закрытой
почте.  Имеющаяся   в   ней   информация   почему-то   интересует   высшие
правительственные круги. Если печать на бандероли окажется поврежденной, я
вышибу дух из всего вашего отделения.
     - Слушаюсь, сэр. Что-нибудь еще, сэр?
     -  Нет...  А  впрочем,  вот  еще  что.  Пришлите  мне   список   всех
обследовавших младенцев вчера утром.


     Чтобы не  терять  времени,  дожидаясь,  пока  прибудут  затребованные
материалы, Уолтон стал разбирать бумаги, которые составляли  верхний  слой
документов, лежавших на столе Фиц-Моэма.
     На самом верху  лежала  записка  следующего  содержания:  "Встреча  с
Ламарром. 11 июня. 12.15. Нужно быть с ним непреклонным, но при этом вести
себя очень осторожно. Пора, пожалуй, ознакомить с этим Уолтона".
     "Гм, интересно", - подумал Уолтон. Он  понятия  не  имел,  кто  такой
Ламарр, но Фиц-Моэм нарисовал в верхнем правом  углу  листа  еле  заметную
звездочку, означавшую, что это дело первостепенной важности.
     Уолтон нажал кнопку интеркома:
     - На сегодня, на 12.15, директор Фиц-Моэм назначил аудиенцию  некоему
мистеру Ламарру. Если он позвонит, скажите ему, что сегодня  я  с  ним  не
смогу встретиться, но предоставлю аудиенцию завтра точно в такое же время.
Если он прибудет собственной персоной, скажите ему то же самое.
     Часы подсказывали,  что  пора  избавиться  еще  от  одного  фрагмента
записки Фреда. Уолтон быстро сунул его в лоток мусоропровода.
     Мгновением позже над приемным бункером пневмопочты  зажглась  зеленая
сигнальная  лампочка.  В  стенах  этого  учреждения  Фиц-Моэм  никому   не
подчинялся, в отличие от своего заместителя Уолтона, к которому кипы самых
различных материалов  прибывали  по  почте  без  всякого  предварительного
уведомления.
     Уолтон  вытащил  из  бункера  запечатанную  бандероль  и  внимательно
осмотрел печати. Никаких признаков того, что с ними кто-то возился, он  не
обнаружил, значит, что бандероль поступила непосредственно  из  помещения,
где стоял компьютер, и содержащуюся в ней информацию никак не мог прочесть
дежурный техник. Вместе с бандеролью  прибыл  и  лист  с  пятью  фамилиями
врачей, дежуривших в лаборатории вчера утром.
     Вскрыв  бандероль,   Уолтон   обнаружил   семь   покрытых   убористым
машинописным текстом листов. Здесь было буквально все, что касалось работы
компьютера в указанный Уолтоном промежуток  времени.  Он  быстро  пробежал
взглядом по листам, сразу же  отбросил  листы  первый,  второй  и  третий,
поскольку отпечатанная на них информация касалась рутинной деятельности  в
более ранние  часы  вчерашнего  дня  и  не  представляла  для  Уолтона  ни
малейшего интереса.
     Обращение семьдесят третье  было  запросом  регистрационной  карточки
Филипа Приора. Он взял его на заметку.
     Обращение семьдесят четвертое оказалось  заявкой  на  ключ  к  шифру,
которым кодировалась генетическая информация в клинике.
     Обращение  семьдесят  пятое   содержало   корректировку   результатов
обследования Филипа Приора, исключавшую все данные о его восприимчивости к
легочным  заболеваниям  и  рекомендацию  подвергнуть  ребенка   эвтаназии.
Обращение семьдесят шестое было подтверждением этой корректировки.
     Обращение семьдесят седьмое было  запросом  регистрационной  карточки
мальчика  -  на  этот  раз  уже  откорректированной.  Все  пять  обращений
содержали точное время. Самое раннее из них производилось в  10.25,  самое
позднее - в 10.37. Все датированы 10 июня.
     Уолтон, немного подумав, обвел эти пять пунктов рамкой, затем  быстро
пробежал взглядом остальную часть листа. Больше ничего интересного на  нем
не  было,  обычная  информация.  А   вот   обращение   девяносто   второе,
произведенное в 11.02, его немало заинтриговало. В нем отмечалось, что  по
запросу  доктора  Фредерика  Уолтона  было  выдано  полное  описание  всех
утренних обращений к компьютеру.
     Значит, Фред вовсе не блефовал. У него на самом деле в руках были все
эти распроклятые доказательства нелепой промашки старшего брата. Но  когда
имеешь дело с  компьютером  и  микротрубками  памяти  Доннерсона,  прошлое
становится исключительно изменчивой категорией.
     - Мне нужен прямой канал связи с компьютером на  двадцатом  этаже,  -
сказал Уолтон.
     После  некоторой,  хотя  и  весьма  непродолжительной  задержки,   на
видеоэкране появился один из техников. Это был тот же самый специалист,  с
которым он уже разговаривал раньше.
     - В архивные записи вкралась небольшая ошибка,  -  сказал  Уолтон.  -
Ошибка, которая, как я считаю, не должна быть увековечена в наших архивных
материалах. Произведите, пожалуйста, такое  переключение  цепей,  чтобы  я
получил прямой доступ к компьютеру.
     - Нет проблем, сэр. Можете пользоваться своим терминалом хоть сейчас,
сэр.
     - Это строжайшая государственная тайна. Сгиньте.
     Техник тотчас же исчез из поля зрения объектива телекамеры связи.
     - Обращения с семьдесят третьего по семьдесят седьмое включительно, -
произнес Уолтон в  микрофон  прямого  доступа  к  машине,  -  датированные
вчерашним утром, должны быть стерты со всех магнитных лент  памяти.  Точно
так же должна быть стерта хранящаяся под соответствующими этим  обращениям
адресами информация в микротрубках памяти.  Более  того,  ни  в  одном  из
регистров и ни в одном из запоминающих устройств не  должно  быть  никаких
упоминаний о производимом сейчас перемещении информационных массивов.
     Уолтон еще несколько секунд слышал, как диктопринтер двадцатого этажа
заканчивает печатать в закодированном виде команды, только что  переданные
им устно с директорского терминала,  затем  принтер  замолчал  -  началась
загрузка  входных  регистров  компьютера  новыми  данными.  Подождав   еще
несколько секунд, Уолтон произнес:
     - Дежурный! Полный порядок. Подойдите к камере так, чтобы я снова мог
вас видеть.
     На экране появилось изображение дежурного техника.
     -  Я  сейчас   буду   проверять,   насколько   правильно   переместил
информационные массивы. Велите  компьютеру  подготовить  новую  распечатку
всех обращений к нему за период с 9.00 до 12.00 вчерашнего утра,  а  также
аналогичную распечатку за последние пятнадцать минут.
     - Секунду, сэр.
     Не дожидаясь прибытия бандероли  с  новой  распечаткой,  Уолтон  стал
изучать список, лежавший на письменном столе на видном месте. Пять фамилий
врачей: Гюнтер, Рэймонд,  Арчер,  Хси,  Рейн.  Он  не  знал,  кто  из  них
производил первичное обследование сына Приора, да, в общем-то, и не  очень
хотел знать. Всех пятерых придется переводить на новые места.
     Взяв ручку и еще один лист бумаги, он стал обдумывать, как это  лучше
сделать.

                          Гюнтер - Цюрих
                          Рэймонд - Глазго
                          Арчер - Сиерра-дель-Фуэго
                          Хси - Леопольдвилль
                          Рейн - Бангкок

     Закончив писать, удовлетворенно кивнул.  Такое  рассеивание  казалось
оптимальным. Распоряжение о переводах он издаст сегодня  же,  только  чуть
позже, и к полуночи эти врачи будут  уже  в  пути  к  новым  местам  своей
деятельности. Возможно, никому из них даже в  голову  никогда  не  придет,
почему их сорвали с насиженного места в Нью-Йорке и отослали так далеко.
     Прибыла  новая  распечатка.  Уолтон  сразу  же   бросился   проверять
интересующие его позиции.
     Обращение  за  номером  семьдесят  один  от  десятого  июня  касалось
статистических данных о заболеваемости оспой в Северной Америке с 1822  по
1868 годы, а обращение семьдесят второе представляло собой копию заявки на
антибиотики, необходимые для третьего клинического  отделения.  Какой-либо
информации о запросах, произведенных Уолтоном,  в  распечатке  за  десятое
июня не оказалось. Она исчезла из архива бесследно, словно ее там  никогда
и не было.
     Затем Уолтон тщательно просмотрел распечатку  за  одиннадцатое  июня,
чтобы удостовериться, что в  ней  нет  упоминаний  об  уничтожении  целого
массива информации, о чем он распорядился во время совсем недавнего сеанса
прямой связи с компьютером двадцатого этажа. Нет, ничто не говорило о  его
хирургическом вмешательстве в память компьютера.
     Он улыбнулся. Это была первая по-настоящему радостная улыбка  за  все
время, прошедшее с гибели Фиц-Моэма. Теперь, когда память компьютера  была
соответствующим  образом  откорректирована,  а  врачи,  имеющие  хотя   бы
малейшее касательство к обследованию сына  Приора,  находились  в  пути  в
самые различные точки земного шара, только Фред мог помешать ему  избежать
наказания за противозаконные махинации с документами сына Приора.
     Рей решил, что  стоит  рискнуть  и  ничего  не  предпринимать,  чтобы
защитить себя от угрозы все еще исходящей  от  Фреда.  Возможно,  братское
чувство все-таки не позволит тому разгласить тайну.



                                    6

     Архив покойного директора Фиц-Моэма был разбросан на  четырех  этажах
центрального здания Бюро, но Уолтона интересовали только те  его  разделы,
доступ к которым открывался непосредственно из директорского кабинета.
     Клавиатура и дисплей были вмонтированы в стенку слева от  письменного
стола. Уолтон  не  без  внутреннего  трепета  слегка  провел  пальцами  по
многочисленным клавишам.
     Основная сложность, с которой он  теперь  столкнулся,  заключалась  в
том, что было неясно, с чего начать.  Несмотря  на  тщательно  продуманный
порядок первоочередных дел, несмотря даже на всю готовность заняться  этим
весьма неблагодарным делом, его до сих пор смущал огромный объема  работы,
которую необходимо было  проделать,  чтобы  стать  хоть  в  какой-то  мере
осведомленным обо всей многопрофильной  деятельности  Бюро.  В  его  руках
оказалась судьба семи миллиардов жителей земного шара. Уолтону  ничего  не
стоило переместить пятьдесят тысяч нью-йоркцев  в  суровые  малонаселенные
провинции северной Канады, проделать это он мог с такой же легкостью,  как
поменял место работы пяти врачей получасом раньше.
     Потратив еще несколько мгновений на  столь  тягостные  раздумья,  Рой
отстучал на клавиатуре короткую команду: "Запрашиваются  полные  данные  о
проекте по переустройству других планет".
     Тотчас же на экране возникли слова:
     "Запрос понятен и закодирован. Подготовьтесь к приему информации".
     Еще  через  секунду  принтер  заработал  с  огромной  скоростью,  его
выходной бункер настолько быстро стал наполняться  отпечатанными  листами,
что  Уолтону  почти  сразу  же  пришлось  выхватить  пухлую  пачку,  чтобы
расчистить место для все прибывающих новых листов. При виде этого  буйства
бумаготворчества  он  болезненно  улыбнулся.  Похоже,  архивы   Фиц-Моэма,
посвященные созданию благоприятных для жизни человека  условий  на  других
планетах, требовали чертовой уймы бумаги для распечатки.
     Всерьез  усомнившись,  что  он  сумеет  выполнить  даже  один   пункт
намеченной  им  программы  первоочередных  действий,  Уолтон  разложил  на
письменном столе затребованные несколькими секундами ранее вороха бумаги и
начал  бегло  просматривать  их.  Документация,  касающаяся   планетарного
переустройства, уходила в прошлое на тридцать лет и открывалась фотокопией
письма доктора  Херберта  Лэнга,  адресованного  сенатору  Фиц-Моэму,  где
вкратце излагался проект,  осуществление  которого  позволило  бы  сделать
пригодными для жизни людей внутренние планеты Солнечной системы.
     Приложением  к  этому  письму  был   скептический,   несколько   даже
насмешливый ответ Фиц-Моэма. Старик, казалось, хранил все, даже те письма,
которые выставляли его не в лучшем виде.
     Затем последовало еще несколько ряд писем Лэнга, в которых он убеждал
Фиц-Моэма ходатайствовать в пользу его проекта перед  сенатом  Соединенных
Штатов, и ответы  Фиц-Моэма,  судя  по  которым  сенатор  с  каждым  годом
увлекался проектом все больше и  больше.  Наконец  2212  годом  датировано
сообщение о том, что сенат проголосовал за выделение Лэнгу одного миллиона
долларов - суммы просто мизерной по сравнению  с  необходимой,  однако  ее
оказалось достаточно, чтобы  финансировать  предварительные  исследования.
Усилия Лэнга не пропали даром.
     Документы, касавшиеся сути  работ  по  переустройству,  которая  была
более или менее ясна Уолтону, он просмотрел очень  бегло.  Более  детально
познакомиться с ними у него еще будет возможность позже, если, разумеется,
появится свободное время. Теперь же его больше всего интересовали сведения
о нынешнем состоянии дел. Сам Фиц-Моэм никогда не говорил об этом, хотя  у
общественности и создалось впечатление, будто большая группа инженеров  во
главе с самим Лэнгом уже приступила к работам на поверхности Венеры.
     Уолтон отодвинул в сторону целую кипу писем,  выискивая  отправленные
совсем недавно.
     Вот письмо, датированное 1 февраля 2232 года. Фиц-Моэм сообщает Лэнгу
о том, что вот-вот будет утвержден Закон о Выравнивании Населенности и что
в связи с этим ООН существенно увеличит  финансирование  проекта.  Тут  же
приложен ликующий ответ Лэнга.
     За  этим  письмом  сразу  же  следовало   письмо   Фиц-Моэма   Лэнгу,
датированное 10 мая 2232 года.  В  нем  говорилось,  что  Лэнг  официально
назначен членом правления ВЫНАСа с  правом  решающего  голоса  и  что  для
дальнейших исследований - тут у Уолтона глаза едва не выскочили из орбит -
выделены ассигнования в размере пяти миллиардов долларов.
     Записка,  направленная  Лэнгом  Фиц-Моэму:  группа  специалистов   по
переустройству отправилась на Венеру 14 мая.
     Записка, отправленная 16 мая Фиц-Моэмом Лэнгу: наилучшие пожелания  и
требование обязательно выходить на связь не реже одного раза в неделю.
     Космограмма от Лэнга Фиц-Моэму: благополучно  прибыли  на  Венеру  28
мая, подготовка к  проведению  работ  по  переустройству  идет  строго  по
графику.
     Более свежих сведений среди архивных материалов не оказалось.  Уолтон
тщательно  пересмотрел  каждый  лист,  надеясь  отыскать  самое  последнее
официальное сообщение, ведь Лэнг должен  был  выйти  на  связь  с  ВЫНАСом
примерно четыре дня назад и представить первый отчет о проделанной работе.
     "Возможно, это донесение застряло где-то в разноске", -  отметил  про
себя Уолтон. Добрых двадцать  минут  он  еще  копался  в  самых  различных
материалах,  пока  вдруг  не  вспомнил,  что  разъяснение  можно  получить
буквально за считанные секунды, запросив компьютер, сортирующий  документы
перед необходимым для хранения в архиве особым кодированием. Именно это он
немедленно и сделал, потребовав справку  о  наличии  какой-либо  переписки
директора Фиц-Моэма с доктором Гербертом Лэнгом, датированной  позднее  28
мая 2232 года.
     Запрос был принят, и через мгновенье пришел ответ: "Данных материалов
в архиве нет".
     Уолтон  нахмурился,  собрал  большую  часть  не  понадобившихся   ему
материалов по проекту планетарного переустройства и  сбросил  в  ящик  для
бумаг из архива. В каком состоянии находятся переустроительные работы, так
и осталось для него загадкой - землеустроители  находились  на  Венере  и,
скорее всего, приступили к работе, но пока никаких  сообщений  от  них  не
поступало.
     Следующим,  подлежащим  тщательному  рассмотрению  проектом,  который
также  курировал  ВЫНАС,  было  создание  привода,   способного   сообщить
космическим кораблям скорость, намного превышающую скорость света.  Однако
после той массы сведений, которые  уже  пришлось  переварить  Уолтону,  он
обнаружил, что вовсе не жаждет с головой окунуться в  омут  информации  об
этом втором крупномасштабном начинании Фиц-Моэма.
     Рой понял, что сейчас больше всего ему не хватает общения  с  другими
людьми. Все утро он провел совершенно  один,  разговаривая  с  безымянными
подчиненными по интеркому или системе внутренней телевизионной связи, либо
ведя прямой диалог с еще более безликим компьютером. Ему явно  недоставало
шума, жизни, людей.
     - Объявляется экстренное собрание  руководителей  всех  подразделений
ВЫНАСа, - распорядился он  по  интеркому.  -  У  меня  в  кабинете,  через
полчаса. Ровно в 12.30. Скажите им, чтобы  отложили  все  дела  и  прибыли
точно в указанное время.


     Как  раз  перед  самым  началом  совещания  Уолтон  ощутил   растущее
напряжение, накатившееся настолько  внезапно  и  мощно,  что  даже  слегка
закружилась голова. Он открыл верхний ящик письменного  стола  и  стал  на
ощупь искать таблетки  транквилизатора,  запас  которых  всегда  имел  под
рукой. Не найдя таблеток, он изумился, куда же они столь внезапно  исчезли
из его  собственного  стола,  и  только  потом  сообразил,  что  это  стол
директора Фиц-Моэма и что Фиц-Моэм,  человек,  для  которого  возбужденное
состояние было обычным, даже естественным, никогда не прибегал к  подобным
средствам.
     Издав нервный смешок, Уолтон извлек из  кармана  бумажник  и  вытащил
оттуда заветный тюбик с бензолуретрином,  который  всегда  носил  с  собой
именно на такой экстренный случай. Он успел бросить в рот таблетку как раз
за мгновение до того,  как  на  видеоэкране,  подключенном  к  сканирующей
камере перед входом в его кабинет, появился подтянутый, без единого грамма
лишнего веса, Ли Перси, первый  из  начальников  отделов,  прибывавших  на
общее собрание руководства ВЫНАСа.
     - Рой? Это я, Перси.
     - Вижу. Проходите, Ли.
     Перси заведовал отделом ВЫНАСа по связям с общественностью.  Это  был
уже немолодой мужчина с лицом, изборожденным глубокими морщинами.
     За ним вошли: Тедди Шаунхафт, заведующий клиникой, Паулина  Медхерст,
начальница  отдела  кадров,  Олаф  Эглин,  руководитель  службы   внешнего
наблюдения и Сью Ллевелин, главный ревизор ВЫНАСа.
     Эти пятеро функционеров составляли высший руководящий состав  ВЫНАСа.
Уолтон  на  прежнем  своем  посту  заместителя   директора   координировал
деятельность служб, которые возглавляли эти администраторы Бюро, заведовал
перемещением групп населения, а также отвечал за то, чтобы в  работе  Бюро
не  развивались  характерные   для   подобных   организаций   волокита   и
бюрократизм. А над всеми  высился  Фиц-Моэм,  с  олимпийским  спокойствием
размышлявший над  своими  проблемами.  Фиц-Моэм  оставил  за  собой  кроме
функций общего руководства обязанности куратора  таких  побочных  программ
ВЫНАСа,  как  планетарное  переустройство  или   создание   сверхсветового
привода.
     - Мне следовало собрать вас гораздо раньше, -  заявил  Уолтон,  когда
все участники совещания расселись по  своим  привычным  местам.  -  Однако
потрясение, которое я испытал, а также общее смятение...
     - Мы разделяем ваши чувства, - произнесла сочувственно Сью  Ллевелин,
круглолицая невысокая женщина, которой было уже далеко за пятьдесят и  чья
личная жизнь, если верить многочисленным слухам, самым невероятным образом
не соответствовала  скромной  внешности  кроткой  хранительницы  семейного
очага. - Нам всем очень нелегко пережить случившееся, но вы были настолько
близки к мистеру Фиц-Моэму...
     Исполненные искреннего соболезнования возгласы и вздохи издали и  все
остальные.
     - Нет времени предаваться печали и скорби, -  сказал  Уолтон.  -  Мое
предложение заключается в том, что работа Бюро должна идти как обычно, без
малейших сбоев или заминок. - Он повернулся к  Эглину.  -  Олаф,  в  вашем
подразделении есть кто-нибудь, кто мог бы заменить вас на вашей должности?
     Какое-то мгновение  Эглин  не  мог  скрыть  своего  удивления,  затем
овладел собой:
     - Таких должно быть по крайней мере человек  пять.  Уолтерс,  Лассен,
Доминик...
     - Не утруждайтесь перечислением, - перебил  его  Уолтон.  -  Выберите
одного, больше всего соответствующего вашей должности, и направьте мне его
личное дело.
     - А куда я сам денусь в таком случае?
     - Вы перейдете на мое прежнее место заместителя  по  административной
работе. Как руководитель  службы  внешнего  наблюдения  вы  больше  других
знакомы с теми проблемами, с которыми приходилось сталкиваться мне.
     Эглин как-то непроизвольно подтянулся, принял  более  чопорный,  даже
надменный вид. Уолтон засомневался, насколько разумен его выбор. Эглин был
весьма компетентным  специалистом,  способным  работать  со  стопроцентной
отдачей в любых условиях и  на  любой  должности,  но,  пожалуй,  сто  два
процента, необходимые, чтобы стать выдающимся администратором, были ему не
под силу.
     И все же вакансию эту нужно заполнить немедленно, а Эглин мог  твердо
взять в свои руки бразды правления куда быстрее, чем кто-либо иной.
     Уолтон еще раз обвел взглядом собравшихся.
     - Во всем остальном деятельность ВЫНАСа будет продолжаться точно  так
же, как и при Фиц-Моэме, без каких-либо изменений  намеченного  им  курса.
Есть вопросы?
     Медленно поднял руку Ли Перси.
     - Рой, поскольку мы все  тут  собрались,  я  хотел  бы  поднять  один
вопрос, с  которым  мне  приходится  сталкиваться.  Среди  широких  кругов
общественности все больше зреет ощущение, что вы  и  покойный  директор  -
тайные гершелиты. - Он слегка рассмеялся, как бы извиняясь за свои  слова.
- Я знаю, это звучит глупо, но просто докладываю о том, что слышал.
     - Этот слух дошел и до меня, - кивнул  Уолтон.  -  Мне  это  тоже  не
очень-то по душе. Это как  раз  тот  хворост,  с  помощью  которого  можно
разжечь бунт.
     Гершелитами называли в  народе  экстремистов,  которые  выступали  за
стерилизацию тех, кто страдал различными дефектами, обязательный  контроль
над уровнем рождаемости и еще  за  добрый  десяток  строжайших  средств  в
борьбе с перенаселенностью.
     - Вы приняли какие-нибудь меры,  чтобы  рассеять  подобные  слухи?  -
спросил Уолтон.
     - Мы готовим специальную программу в память о  Фиц-Моэме,  в  которой
сделаем пару недвусмысленных намеков на то, что он был  убит  гершелитами,
ненавидевшими его.
     - Прекрасно. И На чем вы собираетесь сделать упор?
     - Мы особо играем  на  его  излишней  беспечности,  на  присущем  ему
огромном человеколюбии. А гершелитов  выставляем  как  ультрареакционеров,
которые  попытаются  навязать  свою  волю  человечеству  при   первой   же
возможности,  и  подчеркиваем,  что  Фиц-Моэм  всегда  боролся   с   ними.
Телепрограмму завершат кадры, на которых вы перенимаете эстафету  у  этого
великого человека и так далее, и тому подобное. Вы скажете  краткую  речь,
подтверждающую  в  высшей  степени  гуманные  цели,   лежащие   в   основе
деятельности ВЫНАСа.
     Уолтон одобрительно заулыбался:
     - Вот это мне нравится. Когда, по-вашему, я должен подготовиться?
     - Это совершенно ни к чему. У нас  достаточно  видеохроники,  где  вы
запечатлены, а саму речь мы можем по крохам смонтировать из обрывков  фраз
и даже слогов, оброненных вами здесь и там.
     Уолтон нахмурился. В последнее время слишком многие  из  произносимых
для публики речей  создавали  искусные  видеоинженеры,  которые  научились
расщеплять слова на отдельные фонемы, а затем  перекомпоновывать  их  так,
что получались целые фразы, произнесенные с  любой  требуемой  составителю
интонацией.
     - Позвольте хотя бы проверить мое выступление прежде, чем пустите его
в эфир.
     - Обязательно. Трансляцией такой агитпрограммы мы  сразу  же  заткнем
глотки зарвавшимся гершелитам.
     В своем кресле беспокойно заерзала  Паулина  Медхерст.  Уолтон  понял
намек и вопросительно поглядел на нее.
     - Видите ли, Рой, не знаю, подходящее ли сейчас  для  этого  время  и
место, но я не могу не упомянуть о вашем  распоряжении  перевести  пятерых
врачей...
     - Вы его получили? Вот и прекрасно, - поспешно прервал ее  Уолтон.  -
Вы уже уведомили их об этом?
     - Да. Они не выразили особого восторга.
     - Предложите им, еще раз перечитать книгу Фиц-Моэма и напомните,  что
они всего лишь шестеренки в мощном механизме, работающем во  имя  спасения
человечества. Мы не можем допустить, чтобы  интересам  дела  мешали  чисто
личные соображения.
     - Если б вы могли только объяснить, почему...
     - Вы дочиста вымели из лаборатории всю мою утреннюю  смену!  -  не  в
силах больше сдерживать свое недоумение,  воскликнул  заведующий  клиникой
Шаунхафт. - Хотелось бы мне знать...
     Уолтон почувствовал себя как загнанный зверь.
     -  Послушайте,  -  решительно   произнес   он,   стараясь   перекрыть
недовольный ропот. - Если я распорядился произвести кадровые перестановки,
значит, для этого были самые веские основания. А ваше  дело  -  обеспечить
направление этих пятерых специалистов туда, куда я наметил,  и  немедленно
подыскать новых  кандидатов  на  их  места.  И  вам  совершенно  не  нужно
оправдываться перед ними, как не нужно этого делать мне перед вами.
     В директорском кабинете  вдруг  воцарилась  мертвая  тишина.  Уолтону
оставалось  только  надеяться,  что  он  не   перегнул   палку   и   своей
непреклонностью не вызвал подозрений.
     - Вот так так! - высказалась в конце концов Сью Ллевелин. - С вами не
соскучишься!
     - Я уже говорил, нельзя допустить ни малейших  сбоев  в  деятельности
ВЫНАСа, - строго ответил Уолтон. - И то, что многие обращаются ко  мне  по
имени, вовсе не означает, что я стану не столь  жестким  и  требовательным
директором, каким был Фиц-Моэм.
     "Пока ООН не подберет мне преемника", - добавил он про себя.
     -  Если  у  вас  больше  нет  вопросов,  прошу   вернуться   в   свои
подразделения.
     Как только  высшие  руководители  Бюро  покинули  кабинет,  Уолтон  в
изнеможении откинулся на спинку кресла, пытаясь собрать все  физические  и
духовные силы, необходимые, чтобы продолжить начатое.
     Всего лишь один день работы на этом посту, а  он  уже  успел  устать,
ужасно устать. А ведь пройдет недель шесть, если  не  больше,  прежде  чем
Генеральная Ассамблея ООН выберет нового директора ВЫНАСа.
     Уолтон, разумеется, не знал, кто займет это место, хотя вполне  можно
ожидать, что именно он, если проявит себя с самой лучшей стороны за  шесть
недель временного правления. Тем не менее он понял, что откажется от  этой
должности, даже если ему и предложат, ибо безмерно устал за этот, еще и не
окончившийся, первый день своего директорства.
     Дело было не только в  том,  что  его  нервная  система  не  выдержит
напряженного ритма. Рой теперь гораздо более отчетливо  представлял  себе,
насколько зависит от настроения и замыслов  своего  братца  Фреда,  и  это
терзало его куда  сильнее,  чем  просто  физическая  и  нервная  нагрузка,
сопряженная с выполнением обязанностей директора Бюро.
     Если братец задумал придержать язык за зубами и не разоблачать его до
того времени, пока ООН не предложит ему занять эту должность, а  затем  во
всеуслышанье объявит, что глава ВЫНАСа вовсе не  закоренелый  гершелит,  а
наоборот, нарушитель норм, установленных самой этой организацией,  что  по
сути дискредитирует ее деятельность? Тогда  все  будет  кончено.  В  самом
лучшем случае, если Фред выступит со своими разоблачениями,  Роя  навсегда
отлучат  от  какой-либо  общественной  деятельности,  а  впридачу,  вполне
возможно, еще и отдадут под суд.
     А Фред как раз такой человек, который, нисколько не колеблясь, именно
так и поступит.
     У Уолтона даже закружилась голова, когда он  до  конца  осознал,  что
находится между молотом и наковальней, что  дилемма,  стоящая  перед  ним,
неразрешима. Или он сохранит за собой  пост,  но  при  этом  столкнется  с
подготовленными Фредом разоблачениями, или трусливо подаст  в  отставку  и
навсегда  исчезнет  в  безвестности.  Ни  один  из  этих  выходов  его  не
устраивал.
     Пожав плечами, Рой выпрямился и расправил плечи, решив  отвлечься  от
бушевавшего у него в душе конфликта  и  заняться  делами.  Повернувшись  к
дисплею, он отпечатал  запрос  в  архив  о  состоянии  работ  по  созданию
сверхсветового привода.
     Не прошло и десяти секунд, как на него во второй уже раз  за  сегодня
обрушился стремительный поток документов - поток,  зародившийся  где-то  в
глубинах  памяти  гигантского  компьютера,   своим   напором   заставивший
вертеться вовсю сложнейшую систему распечатки данных и стронувший с  места
многочисленные механизмы транспортирования информации на двадцать  девятый
этаж, в кабинет  временно  исполняющего  обязанности  директора  Бюро  Роя
Уолтона.



                                    7

     На следующее утро перед Каллин-Билдингом, когда туда  прибыл  Уолтон,
уже собралась огромная толпа.
     Выйдя из аэробуса, молодой директор  повыше  поднял  воротник,  чтобы
кто-нибудь ненароком не узнал его,  и  стал  протискиваться  через  добрую
сотню  людей,  собравшихся  непосредственно   перед   входом   в   здание,
намереваясь заодно и выяснить, чем вызвано такое скопление.
     Какой-то  краснолицый  мужичонка  взгромоздился  на  готовый  вот-вот
рассыпаться стул, прислоненный спинкой к одной из боковых стен здания.  По
обе стороны от этой импровизированной трибуны стояли два отливающих  медью
флагштока, на одном из которых развевалось знамя Соединенных Штатов, а  на
другом - вымпел с эмблемой Организации Объединенных Наций.  Голос  оратора
скорее напоминал отрывистый дребезжащий лай - по всей вероятности, отметил
про себя Уолтон, усиленный особым звукомодулятором в гортани выступавшего,
- неестественно резкий и поэтому особенно раздражавший. Ничуть  не  меньше
речь оратора раздражала еще и тем, что слова он не произносил, а буквально
выплевывал со скоростью, намного  превышавшей  ту,  при  которой  хотя  бы
звучание его слов не резало слух.
     - Вот это место!  -  выкрикивал,  побагровев  от  натуги,  самозваный
оратор. - Здесь, в этом здании, вот где они! Именно здесь  выбрасывают  на
ветер наши кровные денежки!
     По характеру речи оратора Уолтон мгновенно понял - гершелит.
     С трудом сдерживая обуявший его гнев, Уолтон решил  все-таки  немного
задержаться  у  входа  и  выслушать   экстремиста.   Он   никогда   прежде
по-настоящему не обращал внимания на пропаганду гершелитов - она  на  него
практически не действовала, - а вот теперь понял,  что  как  глава  ВЫНАСа
просто обязан знать все аргументы обеих  экстремистских  группировок,  как
настаивавших на том, что ВЫНАС является  одной  из  форм  тирании,  так  и
гершелитов, упрекавших его в излишней мягкотелости.
     - ВЫНАС, - продолжал краснолицый,  подчеркивая  особое  неблагозвучие
этого слова, - вы хотя бы представляете себе, что это такое? Это временная
мера, затычка, глупая, ущербная  в  своей  основе,  совсем  вялая  попытка
решить наши проблемы. Это подделка, самое настоящее  мошенничество,  дутая
затея, способная обмануть лишь полных идиотов.
     За этими словами ощущалась подлинная страстность. Уолтон относился  с
недоверием  к  недомеркам  -  малый  рост  у  них  обычно  компенсировался
бездонными колодцами энтузиазма. Он, пожалуй, лучше чувствовал бы  себя  в
окружении динамомашин или ядерных реакторов, чем среди подобных ревнителей
какой-нибудь особой идеи. Они в гораздо более взрывоопасны.
     Толпа взволнованно зашевелилась. Гершелиты  довольно  легко  находили
отклик в сердцах людей. Уолтон занервничал, еще  глубже  втянул  голову  в
плечи, опасаясь, что его узнают, и стал потихоньку  выбираться  из  толпы,
собравшейся вокруг гершелита.
     - Многим из вас по той  или  иной  причине  не  по  нраву  ВЫНАС.  Но
позвольте мне сказать вот что, друзья... Вы заблуждаетесь еще больше,  чем
его приспешники, вы сами таите куда большее зло, чем этот  нарыв  на  теле
человечества! Нам нужно перестать себя жалеть, нужно  стать  по-настоящему
жестокими даже по отношению к самим себе! Давайте смело посмотрим правде в
глаза! Что такое ВЫНАС? Да ведь  это  совершенно  нереальное  половинчатое
решение  стоящих  перед  человечеством  проблем!  Пока  мы  не   ограничим
рождаемость, не установим строжайший контроль над тем, кому жить,  а  кому
нет, до тех пор мы...
     Это была  откровенная,  чистейшая  гершелитская  пропаганда.  Уолтона
ничуть не удивило,  когда  оратора  перебил  один  из  слушателей,  хрипло
проревев:
     - А кто будет решать этот вопрос - кому жить? Ты что ли?
     - Вы вверили свою судьбу ВЫНАСу, разве не так? А вот довериться Абелю
Гершелю и его товарищам, посвятившим  свою  жизнь  улучшению  человеческой
расы и ее очищению, почему-то не решаетесь, верно? А зря!
     Уолтон так и застыл в изумлении.  Гершелиты,  оказывается,  настолько
более радикальны в отношении проблем перенаселенности, чем ВЫНАС, что  Роя
немало удивило, как они  отважились  в  открытую  излагать  свои  взгляды.
Атмосфера враждебности вокруг деятельности ВЫНАСа и без того  была  сильно
наэлектризована. Неужели широкие круги общественности спокойно отнесутся к
действиям группы, требующей еще более решительных, крайних мер?
     Коротышка на импровизированной трибуне совсем сорвался на визг.
     -  Вместе  с   гершелитами   -   вперед!   Долой   выравнивателей   -
представителей тех сил, что оправдывают моральное разложение верхов  и  их
бездеятельность!
     Уолтон повернулся к стоявшему рядом мужчине и пробормотал:
     - Но  ведь  этот  Гершель  настоящий  фанатик.  Его  приспешники,  не
моргнув, уничтожат всех нас во имя спасения человечества.
     Соседа Уолтона явно сбило с толку это заявление. Затем, поняв в конце
концов, что хотел сказать Рой, мужчина одобрительно кивнул:
     - Похоже, вы правы, дружище. Знаете, в  ваших  рассуждениях  в  самом
деле что-то есть.
     Это-то и  оказалось  искрой,  необходимой  для  воспламенения  толпы.
Уолтон успел потихоньку отойти совсем в сторону и, уже не  находясь  среди
возбужденных мужчин  и  женщин,  стал  тайком  наблюдать,  как  эта  искра
побежала  по  толпе,  а  разглагольствования  недомерка  раздували  ее   в
настоящий пожар.
     Первым вестником пожара оказался камень, пущенный по  дуге  откуда-то
сзади. Задев трепещущий на ветру флаг Объединенных Наций,  он  с  грохотом
ударился в стенку здания. Это был сигнал к началу действий.
     Более  сотни  разбушевавшихся  мужчин  и  женщин  сомкнулись   вокруг
коротышки на шатком стуле.
     - Нам нужно смело глядеть правде в глаза! -  раздался  его  последний
зычный вопль, после чего оба флагштока были опрокинуты на асфальт, а флаги
растоптаны.
     Стул перевернулся.  Коротышка  исчез,  его  захлестнула  накатившаяся
волна не ведающих жалости ног и рук. Взвыла сирена.
     - Полиция! - завопил что было мочи Уолтон, наблюдавший со стороны  за
разъяренной толпой.
     Не прошло и двух секунд, как толпа растаяла, испарилась,  оставив  на
улице только Уолтона и недомерка-оратора. Подъехал фургон  с  сотрудниками
службы безопасности. На асфальт перед зданием Бюро  выпрыгнули  четверо  в
мундирах серого цвета.
     -  Что  здесь  происходит?  Кто  этот  человек?  -  взревел  один  из
сотрудников  службы  безопасности.  Затем,  увидев   Уолтона,   сразу   же
повернулся к нему. - Эй! Ну-ка быстро сюда!
     - Обязательно,  инспектор.  -  Уолтон  опустил  воротник,  подошел  к
блюстителям  порядка   и,   заметив   объектив   вездесущей   видеокамеры,
невозмутимо к нему повернулся. - Я - Рой Уолтон, директор Бюро,  -  сказал
он громко, обращаясь к камере. - Прибыл сюда несколько минут назад и  стал
свидетелем всего, что здесь произошло.
     - Расскажите нам поподробнее об этом, мистер Уолтон, -  попросил  его
старший группы.
     - Это вот гершелит, -  Уолтон  показал  рукой  на  распростертого  на
асфальте   незадачливого   оратора.    -    Он    произносил    откровенно
подстрекательную речь,  направленную  против  деятельности  ВЫНАСа,  особо
налегая на оскорбления в адрес покойного директора  Фиц-Моэма.  Да  и  мне
самому немало от него  досталось.  Я  уже  собрался  было  вызвать  вас  и
восстановить порядок, когда собравшиеся наконец сообразили, что перед ними
гершелит. Как только до них дошло, на что он их подбивает, как  они  сразу
же... Ну, результат видите сами.
     - Благодарю вас, сэр. Очень сожалею, что нам не удалось предотвратить
это. Зрелище, наверное, не из самых приятных, мистер Уолтон.
     - Человек этот сам напрашивался  на  неприятности,  -  пожал  плечами
Уолтон.  -  Деятельность  Бюро  Выравнивания  полностью   отвечает   самым
сокровенным чаяниям людей доброй воли на всем земном шаре. Гершель  и  его
сторонники пытаются посеять смуту в умах и сердцах людей, ввергнуть мир  в
пучину беспорядков и хаоса. Я, естественно, не одобряю насилие в какой  бы
то ни было форме, однако... - Он улыбнулся  прямо  в  объектив  камеры.  -
Служение великим целям ВЫНАСа - моя святая обязанность. Его противников  я
рассматриваю как людей  недалеких,  введенных  в  заблуждение  вот  такими
доморощенными агитаторами.
     Он развернулся и направился ко входу в здание  Бюро,  явно  довольный
собой. Случившееся покажут в первом  же  очередном  телевыпуске  последних
известий.  Каждый  орган  массовой  информации  воспроизведет  только  что
сказанные им слова.
     Ли  Перси  будет  им   очень   доволен.   Совершенно   не   пользуясь
преимуществами, предоставляемыми  предварительной  записью  с  последующей
коррекцией дефектов речи или интонаций, Уолтон произнес вдохновенную  речь
и  превратил  весьма  неприятный  инцидент   в   орудие   крупномасштабной
пропаганды. Более того - его поведением был  бы  доволен  и  сам  директор
Фиц-Моэм.
     Однако несмотря на внешнее самолюбование,  его  сотрясала  лихорадка.
Вчера  он   спас   мальчика,   слегка   изменив   результаты   расшифровки
генетического кода; сегодня фактически убил  человека,  бросив  исподтишка
слова обвинения в возбужденную толпу.
     Власть. ВЫНАС представлял собой власть, наверное, самую  огромную  во
всей истории человечества. И теперь эту власть придется  каким-то  образом
обуздывать.
     Когда Уолтон вошел в  кабинет,  гора  бумаг,  посвященных  разработке
сверхсветового привода, все еще лежала  на  письменном  столе.  Вчера  ему
удалось просмотреть только несколько самых ранних  документов.  Затем  Роя
засосала рутина, и он был вынужден заняться другими  делами,  требовавшими
безотлагательного вмешательства.
     Поддержанный  Фиц-Моэмом  проект  создания  привода  для  перемещения
космических кораблей со сверхсветовыми  скоростями  начал  претворяться  в
жизнь примерно десять лет назад, возможно, даже чуть раньше. Необходимость
такого привода объяснялась  очень  просто:  используемый  для  путешествий
между  планетами  Солнечной  системы  ионный   привод   имел   изначальные
ограничения по скорости, не больше девяноста  тысяч  миль  в  секунду,  и,
значит,  путешествие  к  ближайшей   звезде   и   возвращение   на   Землю
разведывательного космического корабля  потребует  не  менее  восемнадцати
лет.  А  для  планеты,   стремящейся   как   можно   быстрее   осуществить
широкомасштабную экспансию в космосе, такой срок был слишком большим.
     Именно тогда, примерно десять лет  назад,  группа  ученых  засела  за
разработку искривляющего подпространство привода, с помощью которого можно
вспороть обычный пространственный континуум и перемещаться  со  скоростью,
превышающей скорость распространения света.
     Сейчас на  столе  у  Уолтона  лежали  все  необходимые  ему  архивные
материалы: результаты предварительных испытаний,  распределение  бюджетных
ассигнований, эскизные чертежи  и  графики  проведения  различных  этапов,
фамилии исследователей. Уолтон с головой  ушел  в  изучение  документации,
узнавая имена, усваивая новые  научные  понятия.  Судя  по  всему,  проект
находился на самых ранних  стадиях  реализации.  Фиц-Моэм  подпитывал  его
ассигнованиями из собственных средств.
     Большую  часть  утра  Уолтон  перелистывал   документы,   в   которых
приводились  описания  проектируемых  генераторов  подпространства,  типов
материалов,   применявшихся   для   изготовления   корпуса    космического
сверхсветового   корабля,    давались    спецификации    оборудования    и
рассматривались иные соображения, так или иначе  связанные  с  реализацией
проекта. Только примерно к полудню  на  глаза  ему  попалась  отпечатанная
мелким шрифтом записка, отправленная полковником Лесли  Мак-Леодом,  одним
из ученых-военных, который руководил работами по  созданию  сверхсветового
привода. Уолтон, прочитав ее в первый раз, разинул рот от удивления. Затем
перечел снова.
     Датирована записка была 14 июня 2231 года, почти год назад.  Вот  что
она содержала:

     "Уважаемый мистер Фиц-Моэм!
     Не сомневаюсь, что Вы  с  огромной  радостью  воспримите  весточку  о
первых успехах в нашем начинании. Х-72 великолепно выдержал все испытания,
и мы  готовы  немедленно  отправиться  в  предварительный  полет  с  чисто
разведывательными целями.
                                                                 Мак-Леод"

     За ней следовала записка Фиц-Моэма, направленная Мак-Леоду 15 июня:

     "Доктор Мак-Леод!
     Мои самые наилучшие пожелания вашему великому  предприятию.  Полагаю,
вы стартуете, как обычно, с базы в Найроби в  ближайшие  дни.  Пожалуйста,
свяжитесь со мной перед тем, как отправитесь в полет.
                                                                    Фиц-М"

     Полученные из архива материалы  заканчивались  последней  запиской  в
адрес директора от Мак-Леода, датированной 19 июня 2231 года:

     "Уважаемый мистер Фиц-Моэм!
     Х-72 покидает Найроби через одиннадцать часов, направляясь в глубокий
космос,  с  шестнадцатью  членами  экипажа  на  борту,  включая  и  Вашего
покорного слугу. Весь экипаж рвется в  полет.  Я  просто  обязан  принести
самую  сердечную  благодарность  за  помощь,  что  Вы  оказывали  нам   на
протяжении всех этих лет, без которой нам никогда бы не  сделать  первого,
но такого решающего шага.
     Полетные  планы  предусматривают   посещение   нескольких   ближайших
звездных систем и возвращение на Землю сразу же после открытия  первой  же
пригодной для освоения людьми планеты за пределами Солнечной системы, либо
через год после старта, если таковой планеты обнаружить не удастся.
     Примите мои самые искренние пожелания. Уверен, Вы добьетесь такого же
успеха в своем ходатайстве перед ООН, какого нам удалось достичь здесь.  -
Хотя, простите меня, но я горячо надеюсь, что успешное  завершение  нашего
начинания, возможно, лишит  смысла  какую  бы  то  ни  было  программу  по
выравниванию населенности на старушке-Земле.
                                                                 Мак-Леод"

     Уолтон еще какое-то время изумленно глядел  на  записки.  Он  испытал
такое потрясение, что все это  просто  не  укладывалось  в  голове.  Итак,
сверхсветовой привод перестал быть мечтой, и первый разведывательный полет
длится уже почти год!
     Он ощутил новый  прилив  восхищения  Фиц-Моэмом.  Наш  пострел  везде
поспел... Что еще можно было сказать об этом старом и таком  замечательном
негоднике!
     Успешно  доведенная  до  конца  программа   создания   сверхсветового
привода, высадка целой бригады специалистов по планетарному переустройству
на  Венере  -  и  обо  всем  этом  ни  слова  не  только  широким   кругам
общественности, но и собственному персоналу,  самым  ближайшим  доверенным
лицам. Ни даже намека!
     Ну да Бог с ним, ладно - с его стороны это было  весьма  разумно.  Он
хотел сначала убедиться, что все прошло без сучка без задоринки. Если бы и
случилось что-нибудь с  Лэнгом  и  его  бригадой  на  Венере,  что  вполне
возможно, поскольку они должны были подать о себе весть еще неделю  назад,
то совсем несложно было бы отговориться тем, что программа по планетарному
переустройству до сих пор еще не вышла  из  стадии  подготовки.  В  случае
успеха молчание объяснилось бы "соображениями безопасности".
     То же и с экспедицией в глубокий  космос.  Если  Мак-Леод  со  своими
людьми затеряется в межзвездном пространстве и так и не вернется на Землю,
то Фиц-Моэму не пришлось бы отвечать  за  неудачу  проекта,  который,  как
полагают широкие круги общественности,  все  еще  находится  в  зачаточной
стадии.  Такой  подход  предполагал  возможность  двойного  толкования,  а
контроль над этим толкованием оставался в руках директора Бюро.
     В интеркоме раздался мелодичный голос секретарши:
     - Мистер Уолтон, прибыл доктор Ламарр. Время  приема  назначено  вами
вчера.
     Слова секретарши застали Роя врасплох.  Лихорадочно  заработал  мозг.
Ламарр? Кого еще принесли черти? А, с ним договорился Фиц-Моэм, но встреча
не состоялась.
     - Скажите,  пожалуйста,  доктору  Ламарру,  что  я  буду  рад  с  ним
встретиться через минуту-другую. Я  позвоню  вам,  когда  буду  готов  его
принять.
     Он  поспешно  убрал  со  стола   документы,   касающиеся   разработки
сверхсветового привода, и сунул их в тот же ящик, куда  спрятал  бумаги  о
планетарном переустройстве. После этого внимательно осмотрел свой  кабинет
- все, кажется, было в полном порядке и выглядело  вполне  респектабельно.
Еще раз бросив взгляд на необъятную поверхность письменного стола,  лишний
раз проверил, не осталась ли на нем случайно какая-нибудь бумага,  которая
могла бы пролить свет на истинное состояние дел  по  проблеме  космических
путешествий.
     - Пригласите, пожалуйста, доктора Ламарра, - произнес он  в  микрофон
интеркома.
     Доктор Ламарр оказался невысоким, худым, бледным человеком с  кое-как
расчесанными волосами песочного цвета и слегка поникшими плечами. При  нем
был огромный черный портфель, набитый так,  что  создавалось  впечатление,
будто он вот-вот взорвется.
     - Мистер Уолтон?
     - Естественно. А вы - доктор Ламарр?
     Посетитель протянул ему визитную карточку, на которой  крупной  вязью
было выведено:

                              Т.Эллиот Ламарр
                                 геронтолог

     Уолтон, испытывая некоторую неловкость, повертел карточку  в  пальцах
несколько секунд, затем вернул ее владельцу.
     -   Геронтолог?   Специалист   по    изучению    методов    продления
продолжительности жизни?
     - Совершенно верно.
     Уолтон нахмурился.
     - Осмелюсь предположить, что вам и раньше приходилось иметь  дело  со
столь неожиданно почившим директором Фиц-Моэмом?
     У Ламарра от изумления едва не отвалилась нижняя челюсть.
     - Вы хотите сказать, что он ничего не говорил вам?
     - Директор Фиц-Моэм посвящал заместителей далеко не во все свои дела,
мистер Ламарр. Внезапность моего назначения на эту  высокую  должность  не
позволила мне достаточно полно ознакомиться с архивами. Может быть, вам не
составит особого труда ввести меня в курс дела,  пусть  хотя  бы  в  самых
общих чертах?
     - Разумеется. - Ламарр закинул ногу на ногу и,  слегка  прищурившись,
что говорило о его близорукости, поглядел на Уолтона через разделявший  их
стол. - Постараюсь быть кратким. Мистер Фиц-Моэм впервые прослышал о  моей
работе четырнадцать лет назад. С тех пор он поддерживал мои  эксперименты.
Сначала из своих личных средств, затем  стал  привлекать  ассигнования  из
различных общественных фондов, когда это ему удавалось, в последнее  время
- из средств, идущих на финансирование деятельности ВЫНАСа.  Как  вы  сами
понимаете,  весьма  специфический  характер  выполняемой  мною  работы  не
допускал никакой рекламы. Свои последние испытания я закончил  на  прошлой
неделе и условился встретиться с директором вчера. Однако...
     - Знаю. Я был  крайне  занят  ознакомлением  с  наиболее  неотложными
делами, которыми в последнее время был загружен мистер Фиц-Моэм, и поэтому
просто не мог принимать посетителей. - Теперь Уолтон очень  жалел  о  том,
что не удосужился заблаговременно выяснить,  кто  такой  Ламарр,  которому
назначил прием директор Фиц-Моэм. По-видимому,  это  был  какой-то  личный
проект Фиц-Моэма, и притом особо важный.
     - Позвольте поинтересоваться, а в  чем  собственно  заключается  ваша
работа?
     -  Пожалуйста.  Однажды  мистер   Фиц-Моэм   выразил   надежду,   что
когда-нибудь продолжительность человеческой жизни  можно  будет  увеличить
практически до бесконечности. Так вот, счастлив сообщить, что я разработал
весьма простую методику, с помощью которой можно достичь этой цели. - Лицо
Ламарра расплылось в самодовольной улыбке. - Короче говоря, то,  чего  мне
удалось добиться, в  обыденной  жизни  называется,  мистер  Уолтон,  очень
просто - бессмертием!



                                    8

     Уолтон так и застыл в изумлении.  Чем  глубже  он  зарывался  в  дела
покойного директора, тем  более  впечатляющие  данные  выкапывал,  и  уже,
казалось, ничто не могло его потрясти. Однако это  сообщение  на  какой-то
миг совершенно ошеломило Роя.
     - Вы сказали, что создали методику? -  медленно  спросил  он.  -  Или
работа еще не завершена?
     Ламарр похлопал по туго набитому, лоснящемуся черному портфелю.
     - Вот. Здесь собрано все.
     Его, похоже, распирало от самодовольства, и он готов был лопнуть, как
и его портфель.
     Уолтон откинулся на спинку кресла,  уперся  пальцами  в  полированную
поверхность письменного стола и наморщил лоб.
     - Я заступил на этот пост в 13.00 десятого числа, мистер  Ламарр.  То
есть двое суток назад, не считая примерно получаса. И  за  такой  короткий
промежуток  времени  мне  довелось  испытать  не  менее  десятка   крупных
потрясений и с полдюжины поменьше.
     - Сэр?
     - И знаете, что меня больше всего только что удивило? Почему директор
Фиц-Моэм решил поддержать ваш проект?
     При этих словах Ламарр явно смутился.
     - Да просто потому,  что  директор  очень  любил  людей,  разумеется.
Потому что он остро  чувствовал,  насколько  коротка  человеческая  жизнь,
слишком коротка, а ему так хотелось, чтобы его собратья могли наслаждаться
жизнью гораздо дольше. Какие еще причины могли у него быть?
     - Я прекрасно понимаю, что Фиц-Моэм был неординарным человеком, можно
даже сказать, великим... Я три года был его секретарем. - "Хотя он ни разу
не проронил о вас, доктор Ламарр, ни словечка", - отметил он про  себя.  -
Но вот чтобы браться за решение такой задачи, как бессмертие, сейчас...  -
Уолтон непонимающе пожал плечами. - Расскажите мне несколько  подробнее  о
своей работе, доктор Ламарр.
     - Довольно трудно кратко описать проделанное. Мне удалось  остановить
на клеточном уровне возрастные вырождения тела, и проведенные  контрольные
испытания подтвердили положительный результат. Стимулирование фагоцитов  в
сочетании с... Да что там говорить, все необходимые данные  здесь,  мистер
Уолтон, в этом портфеле. И совершенно ни к чему повторять все это для вас.
     Он открыл портфель, начал в нем рыться,  пытаясь  на  ощупь  отыскать
что-то, и через  мгновение  извлек  сложенный  лист  журнального  формата,
развернул его и выложил на директорский стол перед  ничего  не  понимающим
Уолтоном. А ничего тот не понимал, ибо  его  взгляду  открылось  буквально
целое полотно, густо исписанное химическими уравнениями.
     - Избавьте меня от чисто технических подробностей, доктор  Ламарр,  -
взмолился Уолтон. - Вы уже испытали разработанную вами методику  продления
срока жизни?
     - Методика прошла проверку  единственно  возможным  в  данном  случае
способом - проверку временем. У меня в лаборатории есть насекомые, которые
прожили пять лет и более - подлинные Мафусаилы среди  своих  недолговечных
сородичей. Бессмертие - это нечто такое, что проверяется только  временем.
Но под микроскопом можно увидеть, как регенерируют клетки, как побеждается
вырождение...
     Уолтон тяжело вздохнул:
     - Вы отдаете  себе  отчет,  доктор  Ламарр,  в  том,  что  для  блага
человечества мне следовало бы пристрелить вас прямо на месте?
     - Что?!
     Уолтон едва не расхохотался:  лицо  Ламарра  с  застывшим  выражением
полного непонимания и оскорбленной невинности, было невероятно смешным.
     - Вы хотя бы отдаленно представляете, что может  означать  бессмертие
для экологической обстановки на Земле? - спросил Уолтон.  -  В  то  время,
когда во всей Солнечной системе нет других  планет,  пригодных  для  жизни
человека, и когда  далекие  звезды  продолжают  оставаться  недостижимыми?
Всего лишь через одно поколение плотность населения  достигнет  десяти  на
один квадратный дюйм. Нам придется...
     - Директор Фиц-Моэм прекрасно знал  все  это,  -  чуть  ли  не  грубо
перебил его Ламарр. - В его намерения совершенно не входило распространять
бессмертие, так сказать, оптом. Более того, он  нисколько  не  сомневался,
что в самом ближайшем будущем сверхсветовые корабли позволят  нам  достичь
пригодных для обитания планет в далеких звездных системах, как  и  в  том,
что труды инженеров-землеустроителей на Венере завершатся полным успехом.
     - Ну, это все еще открытые вопросы, - заметил Уолтон. - До сих пор ни
одно  из  благих  начинаний  не  увенчалось  успехом,  и  поэтому   нельзя
допустить, чтобы о вашем открытии узнал хоть кто-нибудь, пока мы не отыщем
каналы, по которым можно будет  пустить  захлестывающий  нас  уже  сегодня
людской поток.
     - Значит, вы предлагаете...
     -  Забрать  у  вас  все  материалы,   касающиеся   решения   проблемы
бессмертия, и обязать сохранять в тайне  вашу  чудодейственную  сыворотку,
пока я сам не разрешу обнародовать это открытие.
     - А если я откажусь?
     Уолтон развел руками:
     - Доктор  Ламарр,  войдите  в  мое  положение.  Положение  достаточно
благоразумного человека, волей обстоятельств вынужденного заниматься очень
трудной работой. Вы ведь ученый, и притом,  насколько  я  понимаю,  вполне
здравомыслящий. Я высоко  ценю  ваше  сотрудничество.  Потерпите  хотя  бы
несколько недель, потом, возможно, обстоятельства круто изменятся.
     В кабинете воцарилась гнетущая тишина. Первым ее нарушил Ламарр.
     - Ладно. Если вы вернете мне записи, я обещаю  молчать  до  тех  пор,
пока вы не разрешите говорить.
     - Этого мало. Записи останутся у меня.
     Ламарр тяжело вздохнул:
     - Раз уж вы так настаиваете...


     Как только Уолтон остался один, он тотчас же зашвырнул  туго  набитый
портфель поглубже в сейф и не без лукавства подумал:  "Вот  так  Фиц-Моэм!
Кто бы мог такое представить!"
     Сулящая бессмертие сыворотка Ламарра, что ни  говори,  таила  в  себе
страшную угрозу. Причем не важно, в самом ли деле она обеспечивала  вечную
жизнь или нет. Достаточно было просочиться только лишь  одному  намеку  на
подобное средство, как сразу же вспыхнули бы многочисленные беспорядки,  а
значит, очень многие люди погибли бы.
     Фиц-Моэм, безусловно, понимал это, тем не менее со  свойственным  ему
высокомерием на свой страх и риск  решил  поддержать  работы  по  созданию
эликсира бессмертия, вполне отдавая себе отчет в том, что, если надежды на
переустройство планет и сверхсветовой привод не сбудутся,  проект  Ламарра
будет представлять собой смертельную угрозу цивилизации.
     Что ж, пока Ламарр  без  особого  сопротивления  подчинился  Уолтону.
Главным теперь было связаться с находящимся на Венере Лэнгом  и  выяснить,
как там обстоят дела...
     - Мистер Уолтон,  -  раздалось  из  интеркома.  -  На  имя  директора
Фиц-Моэма прибыла шифровка.
     - Откуда?
     - Из космоса, сэр. Говорят, в ней содержатся  очень  важные  новости,
однако отправители шифровки строго-настрого предупредили, чтобы ее вручили
лично мистеру Фиц-Моэму и никому другому.
     Уолтон тихо выругался.
     - Где приняли шифровку?
     - На двадцать третьем этаже, сэр. В узле связи.
     - Скажите, что я  сейчас  туда  спущусь,  -  отрывисто  бросил  он  в
микрофон.
     Мгновеньем позже Рой уже был в кабине лифта. Не успела еще  полностью
отвориться дверь кабины, как он выскочил из нее и  опрометью  бросился  по
коридору, направляясь к узлу связи, едва не  сбив  при  этом  с  ног  двух
зазевавшихся техников.
     Именно здесь мерно пульсировал  нервный  центр,  удерживавший  вместе
многочисленные  разветвления  ВЫНАСа.  Отсюда  поступала   информация   на
видеоэкраны, здесь размещалась телефонная станция, сюда  сходились  каналы
связи, по интеркому связывавшие руководство организации с подчиненными ему
подразделениями.
     Уолтон распахнул дверь с надписью "Центральный узел связи" и лицом  к
лицу столкнулся с четырьмя внешне  очень  занятыми  инженерами,  стоявшими
возле сложного комплекса приемной аппаратуры.
     - Где шифровка из космоса? - требовательно  спросил  он  у  инженера,
который встретил его внутри помещения узла связи.
     - Все еще идет прием, сэр. Ее непрерывно повторяют снова и снова. Нам
удалось методом триангуляции определить местонахождение источника сигнала.
Он расположен где-то вблизи орбиты Плутона, мистер Уолтон.
     - Да не все ли равно, где он! Дайте-ка лучше саму радиограмму!
     Кто-то  протянул  ему  листок  бумаги.  На   нем   было   отпечатано:
"Вызывается Земля! Срочное  сообщение  высшей  степени  важности,  срочное
сообщение! Вызывается лично директор Фиц-Моэм".
     - Что все это значит? - удивленно спросил Уолтон. -  Ни  подписи,  ни
названия корабля.
     - Только вот это, мистер Уолтон.
     - Ладно. Немедленно свяжитесь с ними и пошлите ответную  радиограмму.
Скажите им, что Фиц-Моэм умер,  а  я  замещаю  его.  Назовите  мои  имя  и
фамилию.
     - Слушаюсь, сэр!
     В нетерпении он стал мерять шагами  лабораторию,  дожидаясь,  пока  в
космос пошлют точно направленный радиосигнал. Космическая связь до сих пор
вызывала у Уолтона священный трепет, настолько сложным и малопонятным  для
непосвященных было это дело.
     Шло время.
     - Вам известно что-нибудь о  местонахождении  каких-либо  кораблей  в
данном секторе? - спросил он у одного из сотрудников узла связи.
     - Нет, сэр. Мы не ждем никаких сообщений  из  космоса,  кроме  сеанса
связи с Лэнгом на Венере... - Тут техник неожиданно осекся, сообразив, что
допустил непростительную промашку, и прямо-таки побелел от страха.
     - Пожалуйста, не волнуйтесь, - успокоил его Уолтон. - Не забывайте  о
том, что теперь директор я. Мне известно все, что касается Лэнга.
     - Разумеется, сэр.
     - Вот ответ, сэр, - произнес другой, такой же безымянный  и  безликий
техник.
     Уолтон быстро пробежал его глазами. Вот что в нем было:
     "Привет, Уолтон. Запрашиваем более  детальную  идентификацию,  прежде
чем начнем доклад по всей форме. Мак-Л."
     По телу Уолтона пробежал счастливый трепет при виде подписи  в  конце
сообщения. Это могло означать только "Мак-Леод", а  значит,  на  Землю  из
экспериментального  полета  возвращается  первый  в  истории  человечества
сверхсветовой звездолет!
     И  тут  к  немалому  своему  огорчению  Уолтон  понял,   что   первая
межзвездная экспедиция так и не отыскала  среди  звезд  ни  одной  планеты
земного  типа.  В  записке  Мак-Леода,  адресованной  Фиц-Моэму,  об  этом
говорилось однозначно: если поиски таких планет не  увенчаются  успехом  в
течение года, то к концу этого срока звездолет тронется в обратный путь на
Землю. А со времени старта экспедиции из Найроби как  раз  и  прошло  чуть
меньше года.
     - Отправьте следующий ответ, -  распорядился  Уолтон.  -  "Мак-Леоду,
Найроби, Х-72. Примите поздравления! Уолтон".
     Техник снова исчез где-то в  дебрях  аппаратуры  дальней  космической
связи, оставив Уолтона одного. Теперь он уже  довольно  угрюмо  взирал  на
сложнейшее оборудование,  настороженно  прислушивался  к  ровному  гудению
аппаратуры,  напрягал  слух,  пытаясь  уловить  обрывки   фраз,   которыми
перебрасывались друг с другом связисты.
     Прошло, как ему показалось, не меньше часа, когда снова появился  все
тот же техник.
     - Идет прием ответного сообщения  из  космоса,  сэр,  -  извиняющимся
тоном произнес связист.  -  Мы  расшифровываем  его  по  мере  поступления
сигналов  с  максимальной  скоростью,  на  какую  только   способны   наши
декодирующие устройства.
     - Пожалуйста, поживее, - попросил Уолтон.
     Его часы показывали  14.29.  Только  двадцать  минут  прошло  с  того
времени, как он спустился в узел связи.
     Прямо под нос ему сунули исписанный листок.
     "Привет,   Уолтон.   Это    Мак-Леод.    Счастлив    сообщить,    что
экспериментальный космический корабль Х-72  возвращается  домой  со  всеми
живыми-здоровыми членами экипажа после замечательного по своим результатам
путешествия по Галактике. Лично я чувствую себя  Одиссеем,  возвращающимся
на Итаку, правда на нашу долю не выпали такие же злоключения, как ему.
     Могу  себе  только  представить,  как  вы  отнесетесь  вот  к   этому
сообщению: мы обнаружили во всех отношениях прелестную планету  в  системе
Проциона,  пригодную   для   жизни   людей   без   проведения   каких-либо
подготовительных  мероприятий.  Там   нет   разумной   жизни,   а   климат
невообразимо восхитителен. Очень жаль, что бедняга Фиц-Моэм  не  дожил  до
той минуты, когда мог бы услышать об этом. До скорой встречи. Мак-Леод".
     Руки Уолтона продолжали трястись даже  тогда,  когда  он  нажимал  на
кнопку электромагнитной блокировки замка входной  двери  в  свой  кабинет.
Придется еще раз собирать у себя руководителей служб Бюро, чтобы обсудить,
каким образом лучше всего подать миру потрясающую новость.
     Во-первых, придется  объяснить  причину,  по  которой  Фиц-Моэм  счел
необходимым сохранять в глубочайшей тайне старт корабля Х-72 примерно  год
назад. Ну, это сравнительно несложно.
     Затем  нужно   запустить   в   эфир   самым   тщательнейшим   образом
смонтированную программу, включающую  подробное  описание  новой  планеты,
краткие  биографии  героев,  которые  ее  открыли  и  другие   аналогичные
материалы. Самое время упомянуть о  том,  что  не  мешало  бы  кому-нибудь
всерьез заняться разработкой планов будущей эмиграции  на  эту  планету...
Если только сверхпредусмотрительный Фиц-Моэм уже не начертал подобный план
и до поры до времени не придержал его в своем архиве.
     А вот тут-то можно вспомнить о Ламарре и разрешить  ему  обнародовать
свое открытие... Множество самых различных мыслей роилось теперь в  голове
у Уолтона. Взять вот хотя бы такой случай.  Если  окажется,  что  люди  не
захотят добровольно покидать Землю и отправляться на  неизвестную  планету
независимо от того, насколько соблазнительны ее природные условия, то было
бы весьма благоразумно использовать  бессмертие  как  приманку  для  таких
людей, то есть давать чудодейственный препарат  Ламарра  только  тем,  кто
добровольно согласится стать колонистом. Можно придумать и еще  что-нибудь
подобное. Да и времени для этого более чем достаточно.
     Уолтон вошел в кабинет и запер за собой  дверь.  Он  просто  сиял  от
удовольствия, ему впервые за многие годы подумалось, что  все  идет  своим
чередом,  в  правильном  направлении  и  что  мало-помалу  все  непременно
образуется. Он был счастлив еще в какой-то  мере  и  потому,  что  теперь,
когда человечество оказалось на пороге таких  свершений,  не  Фиц-Моэм,  а
именно он, Уолтон, стоял во главе Бюро.
     Но тут же в голове у него пронеслась отрезвляющая мысль:  "Неужели  я
оставил открытым сейф,  когда  уходил  из  кабинета?"  Обычно  в  подобных
случаях он проявлял должную осторожность.
     Но сейчас сейф был явно не заперт, открыты  два  примыкавших  к  нему
ящика письменного стола, куда он прятал просмотренные архивные  документы.
В тупом  оцепенении  Рой  распахнул  дверцу  сейфа,  заглянул  в  темноту,
царившую в глубине его полок, стал на ощупь проверять содержимое.
     Ящики,  в  которые  он  сунул  документы,   относящиеся   к   проекту
переустройства  планет  и  сверхсветовому  приводу  Мак-Леода,  показались
Уолтону нетронутыми. А вот полка, куда он положил портфель  Ламарра,  была
совершенно пуста!
     "Кто-то здесь побывал", - в гневе  подумал  Уолтон.  Но  вскоре  гнев
сменился отчаяньем, стоило ему вспомнить,  что  именно  содержал  портфель
Ламарра и что произойдет, когда чудодейственная формула пойдет  гулять  по
всему земному шару.



                                    9

     И самое страшное - ничего нельзя уже изменить.
     Можно вызвать Селлорса и  зажарить  его  живьем  за  то,  что  он  не
обеспечил  должной  охраны  директорского  кабинета,  но  это  не   вернет
пропавший портфель.
     Можно поднять  всеобщую  тревогу,  но  тогда  мир  узнает  о  формуле
Ламарра. Это было бы поистине вселенской катастрофой.
     Уолтон хлопнул в сердцах дверцей  сейфа,  защелкнул  замок,  а  затем
грузно опустился в кресло и склонил голову на руки. Ликование, которое  он
испытывал всего несколько минут назад, вдруг растаяло как дым,  и  в  душе
остались только самые мрачные и тягостные предчувствия.
     Кого можно подозревать в краже портфеля  из  сейфа?  Только  двоих  -
Ламарра и Фреда. Ламарра, потому что это  совершенно  очевидно,  Фреда  же
из-за того, что тот всегда рад как угодно напакостить своему брату.
     - Соедините меня с  Селлорсом  из  службы  безопасности,  -  спокойно
распорядился Уолтон по интеркому.
     На экране  появилось  ничего  не  выражающее  лицо  Селлорса.  Увидев
Уолтона, он миг зажмурился, заставив Роя подумать, что же написано  сейчас
на собственном его лице. Даже несмотря на особые корректирующие фильтры  в
видеоаппаратуре,   ретуширующие   изображение,   а   в    данном    случае
прихорашивающие его, Рой сейчас наверняка выглядит просто ужасно.
     - Селлорс, мне нужно, чтобы  вы  распорядились  немедленно  разыскать
некоего  доктора  Ламарра.  Его   внешность   зафиксирована   аппаратурой,
снимающей всех, кто входит в это здание. Он приходил сюда  сегодня  утром,
чтобы встретиться со мной. Зовут его... Эллиот. Да, да,  Т.Эллиот  Ламарр,
геронтолог. Мне лично не известно, где он живет.
     - И что мне делать, когда я его разыщу, сэр?
     - Немедленно доставьте  его  ко  мне.  А  если  застанете  его  дома,
опечатайте квартиру. В его распоряжении могут  находится  некоторые  очень
важные секретные документы.
     - Слушаюсь, сэр.
     - И пришлите слесаря, который ремонтировал дверь моего кабинета.  Мне
нужно немедленно заменить дверной замок.
     - Обязательно, сэр.
     Экран  погас.  Уолтон  решил  заняться   какой-нибудь   бессмысленной
канцелярской работой, лишь бы отвлечься и разогнать тягостные мысли.
     Несколькими  мгновениями  позже  экран  снова  засветился.   На   нем
появилось лицо Фреда.
     Уолтон холодно поглядел на брата:
     - Ну?
     Фред кисло улыбнулся:
     - Почему ты такой сегодня бледный и  взволнованный,  дорогой  братец?
Разочарован в любви?
     - Что тебе нужно?
     - Аудиенция Его Высочества Исполняющего Обязанности  Директора,  если
так уж угодно вам знать, Ваша Милость.  -  Фред  злорадно  ухмыльнулся.  -
Строго  конфиденциальная  аудиенция,  будьте  уж  так  любезны,   господин
директор.
     - Очень хорошо. Поднимайся ко мне.
     Фред отрицательно покачал головой.
     - Весьма сожалею, но это исключено. В твоем  кабинете  слишком  много
всяких  там  штучек-дрючек  для  подслушивания  и  подсматривания.   Лучше
встретимся в каком-нибудь другом месте, ладно?
     - Где именно?
     - Да хотя бы в твоем клубе. В Бронзовой Палате. Клуб находится,  если
не ошибаюсь, в Сан-Исидро? В самом начале Невилль-Авеню?
     - Хорошо, - отрешенно, как бы махнув на все рукой, произнес Уолтон. -
Только как раз сейчас я дожидаюсь слесаря, который кое-что ремонтировал  у
меня в кабинете. Дай мне пару минут,  чтобы  отменить  вызов,  после  чего
встретимся внизу, в вестибюле.
     - Спускайся прямо сейчас, - сказал Фред. - И немедленно отправляйся в
условленное место. Я туда прибуду через пять минут после тебя. И  не  надо
ничего отменять. Я тот самый слесарь, который тебе нужен.
     Невилль-Авеню была одной из самых фешенебельных нью-йоркских  улиц  и
представляла собой широкую полосу, выложенную плитами  из  железобетона  и
протянувшуюся  через   весь   Вест-Сайд   между   Одиннадцатой   Авеню   и
Вест-Сайдским Объездом от 40-й улицы до 50-й. С обеих сторон ее  обрамляли
устремившиеся ввысь  гигантские  жилые  здания,  в  которых  состоятельный
человек мог занимать квартиру из четырех  и  даже  пяти  комнат.  В  самом
начале  улицы  над  центральной  частью  Манхэттена  возносился   огромный
небоскреб Сан-Исидро, внушительного  вида  крепость  из  ярко  сверкающего
металла и мрамора, опиравшаяся на могучие подпорки из бериллиевого сплава,
охватывавшие все здание многочисленными массивными арками на сто пятьдесят
метров в каждом направлении.
     На стопятидесятом  этаже  Сан-Исидро  размещалась  Бронзовая  Палата,
привилегированный  клуб,  куда  принимали  только  особо   избранных.   Из
застекленных особым кварцевым стеклом окон клуба открывались  производящие
неизгладимое впечатление просторы Манхэттена, бурлящие  не  прекращающейся
ни ночью, ни  днем  прямо-таки  бешеной  деловой  жизнью,  и  бесконечные,
теснящиеся друг к другу нагромождения кварталов  Нью-Джерси,  простершиеся
до самого горизонта  по  другую  сторону  реки,  отделяющей  Манхэттен  от
материковой части мегаполиса, в который вот уже несколько  столетий  назад
превратился прежний Нью-Йорк.
     Турболет доставил Уолтона на посадочную  площадку  Бронзовой  Палаты.
Вознаградив водителя за труды роскошными  чаевыми,  он  решительным  шагом
направился к дверям из потускневшей на  открытом  воздухе  бронзы.  Стоило
слегка прикоснуться своим ключом к круглой металлической табличке  в  виде
печати, как дверь беззвучно  повернулась  на  шарнирах  и  пропустила  его
внутрь.
     Сегодня в Бронзовой Палате господствовала серая цветовая гамма. Серый
свет струился  с  покрытых  люминесцентными  панелями  стен,  серые  ковры
устилали пол под ногами, вдали виднелись серые столы, сервированные серого
цвета посудой. Словно из под земли, прямо перед Уолтоном возник одетый  во
все серое официант, рост которого едва ли превышал метр с четвертью.
     - Рад вас видеть снова, сэр, - прошелестел он. - Что-то давненько  вы
к нам не заглядывали.
     - Что верно то верно, - согласился с  ним  Уолтон.  -  Очень  уж  был
занят.
     - Ужасная трагедия - смерть мистера Фиц-Моэма. Он был одним из  самых
высокоуважаемых членов нашего клуба. Велите подавать в кабинет, который вы
обычно занимаете, сэр?
     Уолтон отрицательно покачал головой.
     - Сегодня я принимаю гостя - моего брата Фреда. Нам  нужно  помещение
на двоих. Он назовет себя по прибытии.
     - Разумеется, сэр. Идите, пожалуйста, за мной.
     Серый гном провел его сквозь серую мглу к еще одной бронзовой  двери,
через нее они вышли в коридор, в котором стояли многочисленные антикварные
скульптуры и другие произведения искусства  прошлых  веков,  а  на  стенах
висели столь же изысканные картины старинных мастеров, миновали просторный
внутренний вестибюль, богато  украшенный  яркими  светильниками  из  особо
замечательного хрусталя, прошли мимо широкого  окна  с  кварцевым  стеклом
такой прозрачности, что оно вызывало  головокружительное  ощущение,  будто
его  нет  вовсе,  и  в  конце  концов  оказались  перед  узкой  дверью   с
ярко-красной пластиной в самом центре.
     - Пожалуйста, сюда, сэр.
     Уолтон прикоснулся своим ключом к пластине - створки двери  разошлись
в стороны, как сегменты  веера,  заходящие  один  за  другой.  Рой  прошел
внутрь, с торжественным видом протянул гному чек и прикрыл за ним дверь.
     Комната, в которой он оказался, была изысканно обставлена, причем все
в той же серой гамме. Бронзовая Палата  отличалась  традиционным  цветовым
единообразием   в   оформлении   всех   своих   интерьеров,   вот   только
господствующий оттенок каждый день менялся в  зависимости  от  настроения,
которое царило в городе, и других обстоятельств. Уолтона иногда  забавляла
мысль о том, во что превратится этот фешенебельный клуб, если вдруг выйдет
из строя вся электроника, придающая ему волшебное очарование.
     На самом же деле он прекрасно понимал,  что  все  находящееся  внутри
Бронзовой Палаты вообще не имеет никакого цвета, пока  техник  не  включит
соответствующий  тумблер  на  пульте  управления.  Клуб  обладал   многими
секретами. Именно Фиц-Моэм добился того, чтобы Роя приняли в его члены,  и
Уолтон был искренне благодарен ему за это.
     Сейчас  он   находился   в   комнате,   размеры   которой   позволяли
расположиться  в  ней  со  всеми  удобствами  как  раз  двоим  гостям.  Из
единственного широкого окна открывалась величественная панорама Гудзона  и
районов Нью-Йорка, лежащих вдоль берегов этой полноводной реки. В  комнате
стоял небольшой столик со столешницей из агата с характерным  чередованием
темных и светлых полос, небольшой видеоэкран,  вмонтированный  в  одну  из
стен, и великолепный электронный бар. Уолтон заказал с помощью  клавиатуры
управления баром свой любимый напиток -  ром  высокой  очистки.  Из  крана
тотчас же заструилась темная, почти непрозрачная жидкость.
     Внезапно  на  экране   вспыхнула   ярко-зеленая   заставка,   нарушив
однообразную серость обстановки.  Еще  через  мгновенье  зеленый  узор  на
экране сменился лысой головой  и  крайне  хмурым  лицом  Кролла,  швейцара
Бронзовой Палаты.
     - Сэр, некий господин снаружи просит пропустить его, уверяя,  что  он
ваш брат и что вы именно здесь назначили ему свидание.
     - Все верно, Кролл. Пропустите его. И пусть Фалкс проведет его сюда.
     - Еще одна формальность, сэр. Необходимо ваше подтверждение, что этот
господин говорит правду.
     С экрана исчезло лицо Кролла, и появилось лицо Фреда.
     - Это тот, кого вы ждете, сэр? - раздался голос Кролла.
     - Да, - ответил Уолтон. - Проводите его ко мне.


     Фреда, казалось, несколько ошеломила  окружавшая  его  роскошь.  Явно
оробев, он скромно присел на самый краешек кушетки из упругого пенопласта,
хотя и пытался придать лицу откровенно равнодушное  выражение.  Изобразить
из себя пресыщенного роскошью светского льва  ему  так  и  не  удалось,  и
теперь он мучительно переживал свое очередное поражение.
     - Так себе местечко, - в конце концов небрежно бросил Фред.
     Уолтон улыбнулся:
     - Дворцовая роскошь не совсем в  моем  вкусе.  Я  очень  редко  здесь
бываю. Слишком  велик  контраст  с  внешним  миром,  где  царят  нищета  и
убогость.
     - Это Фиц-Моэм ввел тебя сюда, верно?
     Рой кивнул.
     - Я так и думал, - сказал Фред. - Что ж, может быть,  когда-нибудь  я
тоже стану членом этого клуба. Тогда мы сможем чаще здесь встречаться.  Ты
ведь прекрасно понимаешь, что мы вообще-то редко видимся.
     - Закажи себе что-нибудь выпить, - предложил Уолтон.  -  А  потом  уж
рассказывай, что у тебя на уме. Или ты просто закидывал удочку только лишь
для того, чтобы попасть сюда?
     - Нет, не  только.  Позволь  мне  сначала  в  самом  деле  чем-нибудь
промочить горло перед разговором.
     Фред заказал себе коктейль с абсентом и, прежде чем снова повернуться
лицом к Рою, сделал несколько пробных маленьких глотков.
     - Одна из побочных профессий,  которые  я  приобрел  за  время  своих
скитаний, - монтаж и ремонт дверных замков. Этому ремеслу совсем  несложно
научиться, особенно человеку, привыкшему полагаться только на самого себя.
     - Значит, это ты ремонтировал дверь в мой кабинет?
     Фред самодовольно ухмыльнулся:
     - А кто же еще! На  мне,  естественно,  была  маска,  да  и  спецовку
пришлось позаимствовать. Очень удобная штука  -  маска.  Сейчас  их  стали
делать настолько здорово, что в маске можно  обвести  вокруг  пальца  кого
угодно. Как это удалось, например, тому  типу,  который  выдавал  себя  за
Ладвига.
     - А что тебе известно об этом...
     - Ничего. И это истинная правда, Рой. Я не убивал Фиц-Моэма и понятия
не имею, кто это сделал. - Он уже выпил первую порцию спиртного и  заказал
еще одну. - Нет, смерть старика для меня столь же  загадочна,  как  и  для
тебя. Но я должен поблагодарить тебя за то, что ты так  изуродовал  дверь,
когда с помощью бластера прокладывал себе путь в директорский кабинет. Это
дало мне возможность отремонтировать ее как  раз  тогда,  когда  это  было
наиболее желательно.
     Уолтон прилагал немалые усилия, чтобы сохранить  самообладание  и  не
сорваться. Он точно знал, о чем через несколько минут заговорит  Фред,  но
делал все возможное, чтобы как можно дольше беседовать о другом.
     Продолжая изображать пристальный интерес  ко  всему,  о  чем  говорил
брат, он поднялся, заказал еще порцию  хорошо  очищенного  рома  и  легким
движением  пальцев  щелкнул  выключателем,  который  запускал  в  действие
электролюминесцентный калейдоскоп, вмонтированный в заднюю стену комнаты.
     В одно мгновение стена  расцветилась  замысловатым  ярким  узором  из
непрерывно перемещавшихся желтых, бледно-розовых, голубых,  светло-зеленых
огоньков.  Световые  линии   соединялись,   переплетались   между   собой,
рассыпались неправильными многоугольниками, те в свою очередь  распадались
на отдельные элементы, которые затем гасли, создавая при этом впечатление,
будто падают на ковер снопами ярких искр.
     - Выключи сейчас же эту  мерзость!  -  неожиданно  вскричал  Фред.  -
Быстрее! Выключи ее! Чего же ты мешкаешь? Выключи ее!
     Уолтон повернулся к Фреду лицом. Его брат подался всем телом  вперед,
плотно зажмурив глаза.
     Недоуменно пожав плечами, Рой вернул тумблер  в  исходное  положение,
огненный фейерверк на стенке тотчас же погас.
     - Можешь открыть глаза. Я выключил эту штуку.
     Фред осторожно приоткрыл один глаз.
     - Это не какое-нибудь из твоих ухищрений?  Фокусов,  направленных  на
то, чтобы сбить меня  с  толку  или  с  помощью  сублимированных  сигналов
заставить сделать что-нибудь такое, что первоначально вовсе не  входило  в
мои намерения.
     - Фокусов? - с  совершенно  невинным  видом  спросил  Уолтон.  -  Это
просто-напросто один из  элементов  убранства  комнаты,  и  ничего  более.
Прелестное  украшение.  Ничуть  не  хуже  тех  калейдоскопических  картин,
которые ты ежедневно смотришь по видео.
     Фред укоризненно покачал головой.
     - Это далеко  не  одно  и  то  же.  Откуда  мне  знать,  что  это  не
гипноэкран? А вдруг эти огненные узоры как нибудь подействуют на меня?
     Рой  понял,  что  его  брат  совершенно  не   знаком   с   настенными
калейдоскопами.
     - Это совершенно безвредная штука, - сказал он. - Но раз  ты  уж  так
против нее, то мы вполне сможем обойтись и без этого.
     - Хорошо.
     От внимания Уолтона не ускользнуло, что самоуверенности  в  поведении
его брата изрядно поубавилось. Он допустил серьезную  тактическую  ошибку,
настаивая на том, чтобы разговор состоялся именно здесь, где Рою все  было
знакомо и привычно.
     - Позволь мне еще раз спросить, почему тебе вдруг захотелось со  мной
встретиться? - поинтересовался Уолтон.
     - На свете есть немало людей, - медленно проговорил Фред,  -  которые
категорически возражают против самого принципа выравнивания населенности.
     - Знаю. Некоторые из них даже состоят в этом клубе.
     - Точно. Некоторые из них.  Я  же  имею  в  виду  джентри,  земельных
собственников, тех людей, кому  посчастливилось  прилепиться  к  земле,  к
дому.  Владельца  какой-нибудь  сотни   акров   на   плато   Мату   Гросу,
состоятельного  крестьянина  из  Либерии,  хозяина  плантации   каучуковых
деревьев на каком-нибудь мелком индонезийском островке. У этих людей, Рой,
политика выравнивания не вызывает ни  малейшего  восторга.  Они  прекрасно
понимают, что рано или поздно ты доберешься до них, ну, скажем, посадив им
на голову, то есть на территорию их частного владения сотню  китайцев  или
используя ручей, протекающий  через  их  землю,  для  охлаждения  ядерного
реактора. Тебе придется признать, что неудовольствие, которое  вызывает  у
них выравнивание, вполне понятно и оправдано.
     - Вполне понятно, что политика  выравнивания  практически  никому  не
нравится, - спокойно заметил Уолтон. - Мне самому она не очень-то по душе.
Свидетельство этого ты получил всего лишь два дня назад. Никому не хочется
расставаться со своими привилегиями.
     - Значит, ты согласен со  мной.  Имеется  примерно  сотня  вот  таких
людей, которые вступили в тесный контакт друг с другом...
     - Что?!
     - Да, да, - кивнул Фред. - Образовали некую лигу. Можно даже сказать,
пожалуй, нечто вроде заговора. В  общем,  занимаются  весьма  сомнительной
деятельностью.
     - Вот именно.
     - Я работаю на этих людей, - сказал Фред.
     Такое неожиданное заявление не сразу дошло до Уолтона.
     - Неужели ты одновременно работаешь  на  ВЫНАС,  и  на  заговорщиков,
замышляющих сорвать планы ВЫНАСа?
     Фред самодовольно осклабился:
     - Да, именно так, тютелька в тютельку. Для этого  требуется  поистине
уникальная раздвоенность сознания. Как мне кажется, я сумел достичь такого
состояния ума в самом лучшем виде.
     - И давно это у тебя? - все еще не веря своим ушам, спросил Уолтон.
     - С самого первого дня моего пребывания  в  ВЫНАСе.  Упомянутая  мною
группа возникла гораздо раньше. Она всеми доступными  средствами  боролась
против организации Бюро, но проиграла и теперь подрывает его  деятельность
изнутри, пытаясь сорвать все начинания до того, как вам удастся переловить
самых умных из них и конфисковать их земельные владения, на что вы  сейчас
получили вполне законное право.
     - Теперь, когда ты рассказал мне об этой группе, - сказал  Уолтон,  -
можешь не сомневаться, что именно это я и сделаю в первую очередь. А затем
распоряжусь,  чтобы   сотрудники   службы   безопасности   проследили   за
деятельностью всех членов группы в  течение  нескольких  последних  лет  и
определили, на самом ли деле существует заговор, о  котором  ты  говоришь.
После этого я выгоню тебя из ВЫНАСа.
     Фред покачал головой.
     - Ты ничего этого не сделаешь, Рой. Не сможешь.
     - Почему?
     - Я знаю нечто такое, что сильно навредит тебе,  если  будет  предано
огласке. Нечто такое, из-за чего тебя самого с треском прогонят с  высокой
должности.
     - Но не столь быстро, чтобы не успеть провести репрессий, о которых я
тебе рассказал. Мой преемник продолжит работу  по  искоренению  этой  лиги
новоявленных помещиков.
     - Сильно сомневаюсь, - спокойно ответил Фред. - Очень сильно,  ибо  я
сам намерен стать твоим преемником.



                                    10

     Уолтон похолодел от ужаса.
     - О чем это ты? - едва выдавил он из себя.
     Фред самодовольно скрестил руки на груди.
     - Ты, наверное, догадываешься, что это я побывал у  тебя  в  кабинете
сегодня утром, пока там никого не было. Сделать это было  проще  простого:
устанавливая замок,  я  ввел  дополнительную  цепь  к  электромагниту  его
блокировки, которая давала бы мне возможность разблокировать замок,  когда
это будет нужно. И вот сегодня мне это понадобилось. Я надеялся обнаружить
что-нибудь такое, чем  можно  сразу  же  воспользоваться  как  рычагом,  с
помощью  которого  потом  воздействовать  на  тебя.   Но   совершенно   не
рассчитывал на  такую  крупную  удачу  -  крайне  взрывоопасный  материал,
оказавшийся в портфеле, который тебя угораздило сунуть  в  сейф  по  левую
руку от рабочего кресла.
     - И где же он теперь?
     Фред сразу же осклабился:
     - В очень надежном месте, Рой. Даже не думай размахивать бластером  и
угрожать мне, не поможет. Я принял меры предосторожности.
     - И...
     - И ты прекрасно понимаешь, ничуть не  хуже  меня,  что  будет,  если
сыворотка бессмертия попадет в руки к  первому  же  встречному-поперечному
добренькому старичку с улицы, - усмехнулся Фред. - Ох какая славная  будет
паника! Ее последствия, а ажиотаж будет такой, что погибнут  миллионы,  на
какое-то время решат проблему перенаселенности, над которой  вы  сейчас  с
таким отчаянием бьетесь. Но вот после... Куда  вам  девать,  в  какие  еще
регионы заткнуть излишки населения, чтобы  выравнять  населенность,  когда
каждый мужчина и каждая женщина на Земле будут жить вечно, да еще при этом
непременно рожать таких же бессмертных деток?
     -  Мы  пока  еще  не  представляем  последствий  применения  эликсира
бессмертия в долговременной перспективе...
     - Не тяни время. Ты  отлично  знаешь,  это  будет  самый  грандиозный
переворот, какого мир еще не видел. - Фред на какое-то время задумался.  -
Формула Ламарра, - сказал затем он, -  сейчас  находится  в  руках  людей,
которые меня наняли.
     - И теперь они  со  всем  пылом  и  энтузиазмом,  на  который  только
способны, заняты тем, чтобы обеспечить себе бессмертие?
     - Нет. Они не доверяют записям Ламарра и не воспользуются  сами  этой
сывороткой, пока  не  испробуют  ее  на  двух-трех  миллиардах  подопытных
кроликов, двуногих, прямоходящих.
     -  Значит,  они  пока  не  намерены  обнародовать  химический  состав
сыворотки Ламарра, я правильно тебя понял? - удивился Уолтон.
     - Они пока воздержатся, - сказал Фред.  -  В  обмен  на  определенные
уступки с твоей стороны они даже согласны вернуть тебе  портфель  Ламарра,
так и не воспользовавшись его содержимым.
     - Уступки? Какие именно?
     - Ты не объявишь их частные землевладения территориями, открытыми для
выравнивания, откажешься от должности исполняющего обязанности директора и
будешь ходатайствовать перед Генеральной Ассамблеей о моем  назначении  на
это место.
     - Ты???
     - А кто еще лучше всего подходит группе  людей,  интересы  которой  я
представляю?
     Уолтон откинулся назад, лицо его явно повеселело, хотя вряд ли у него
было столь же весело на душе.
     -  Здорово  придумано,  Фред.  Хотя  и  не  без  множества  проколов.
Во-первых, какие мне предоставят гарантии, что твои  состоятельные  друзья
не оставят у себя копии записей Ламарра и не  используют  потом  сыворотку
как дубинку против всякого, с кем будут не согласны?
     - Никаких, - признался Фред.
     - Естественно. Более того, предположим, я не пойду на уступки и  твои
хозяева начнут раздавать чудодейственную сыворотку направо и  налево  всем
подряд. Кому от этого будет хуже? Во всяком случае не  мне.  Я-то  живу  в
жалкой однокомнатной  конуре.  А  вот  свободной  раздачей  сыворотки  они
заполнят  мир  миллиардами  бездомных,  которые  и  набросятся  на   столь
тщательно оберегаемые ими поместья бесчисленными стаями голодных  шакалов,
не спрашивая, нравится это твоим покровителям или нет. И никакие заборы не
остановят миллионные толпы голодных людей.
     - Это тот риск, на который они  идут  вполне  сознательно,  -  сказал
Фред.
     Уолтон торжествующе улыбнулся:
     - Ты хочешь сказать, что они блефуют? Они понимают,  что  никогда  не
отважатся поделиться с остальным миром сывороткой Ламарра, однако считают,
что сумеют убрать меня с политической арены и поставить на мое место тебя,
их послушную марионетку, с  помощью  шумных  угроз,  которые  должны  меня
запугать. Ладно. Я принимаю вызов.
     - Ты хочешь сказать, что не пойдешь ни на какие уступки?
     - Да, - решительно заявил Уолтон. - Я вовсе не собираюсь  добровольно
уходить в отставку до истечения срока  моего  временного  директорства,  а
когда соберется Генеральная Ассамблея, выдвину  свою  кандидатуру  на  эту
должность на  весь  установленный  законом  срок.  И  не  сомневаюсь,  что
Ассамблея будет ко мне благосклонна.
     - И при этом ты нисколько не боишься моих показаний  против  тебя?  О
твоей афере с ребенком Приора?
     - Вздорный слух. Пропаганда. Я рассмеюсь тебе прямо в лицо.
     - Когда речь пойдет о сыворотке, тебе будет не до  смеха,  Рой.  Твое
положение станет совершенно безвыходным.
     - Не сомневаюсь, что и в этом случае успешно справлюсь с ситуацией, -
твердо произнес Уолтон, после чего  пересек  комнату  и  нажал  на  кнопку
вызова.  Засветился  видеоэкран,  на  нем   появилось   морщинистое   лицо
карлика-официанта.
     - Сэр?
     - Фалкс,  будьте  любезны,  проводите  к  выходу  этого  джентльмена,
пожалуйста. Он больше не хочет оставаться со мной.
     - Сию минуту, мистер Уолтон.
     - Прежде чем ты вышвырнешь меня отсюда,  -  сказал  Фред,  -  позволь
сказать еще кое-что.
     - Валяй.
     - Ты поступаешь очень глупо, хотя такие глупые поступки для тебя не в
новинку, Рой. Я даю тебе неделю на окончательное решение.  И  не  забывай,
что это любезность с моей стороны.  По  истечении  этого  срока  сыворотку
запустят в производство.
     - Мое решение окончательное, - все так же твердо проговорил Уолтон.
     Створки двери зашли одна за  другую,  за  ней  показалась  карликовая
фигура Фалкса. Он  подобострастно  улыбнулся  Уолтону,  слегка  поклонился
Фреду, после чего сразу же обратился к нему:
     - Не угодно ли пройти со мной, сэр? Пожалуйста.
     Сцена эта очень напомнила Уолтону сон,  когда  ты  официант,  несущий
тарелки к обеденному столу, а поднос с тарелками прилип к кончикам пальцев
и никак не отрывается, или когда на торжественный прием  в  муниципалитете
вдруг являешься совершенно голым, или, наконец, когда все глубже и  глубже
погружаешься, ныряя в море или реке, но никак не достаешь ногами дна.
     В любом из таких снов кажется,  будто  нет  выхода  из  положения,  в
котором ты очутился. Одной силе противостоит другая, а ты, похоже, обречен
навечно остаться где-то  между  ними,  не  имея  ни  малейшей  возможности
выскользнуть из западни, в которую угодил.
     В сердцах  он  снова  включил  настенный  калейдоскоп,  надеясь,  что
непрекращающийся вихрь цветовых узоров поможет успокоиться, прийти в себя.
Однако уже через несколько секунд  где-то  между  двумя  темно-фиолетовыми
завитками в его воображении всплыло насмешливое лицо младшего брата.
     Он снова вызвал Фалкса.
     Взгляд гнома был все таким же подобострастным.
     - Закажите для меня турболет, - распорядился Уолтон. - Я  буду  ждать
на западной стенке.
     - Слушаюсь, сэр.
     "У Фалкса, - с некоторой злостью отметил про себя Уолтон,  -  никогда
нет никаких проблем. Этот маленький человечек  нашел  для  себя  жизненную
нишу: жизнь его протекает среди роскоши и комфорта Бронзовой  Палаты,  где
так несложно угождать запросам  членов  этого  клуба  для  избранных.  Ему
никогда не нужно выбирать, не надо мучиться, принимая решения, которые так
усложняют жизнь".
     Да,  да.  Вот  именно.  Решение.  Уолтон  вдруг  понял,  что   сейчас
совершенно  непроизвольно  принял  одно  весьма  специфическое  решение  -
добиваться должности директора на вполне законной основе. Еще  недавно  он
совсем не намеревался этого делать. Теперь же не оставалось ничего  иного,
как цепляться за занимаемую должность как можно дольше.
     Он вышел на посадочную площадку. Там уже дожидался турболет.
     - Каллин-Билдинг, - бросил он пилоту-роботу.
     На душе у него было тоскливо.


     Пульт  интеркома  в  кабинете  Уолтона  расцветился  огоньками,   как
рождественская елка. Горели все сигнальные лампочки, каждому из  абонентов
внутренней связи  было  невтерпеж  переговорить  непосредственно  с  самим
директором. Уолтон переключил тумблер пульта на режим  "прием",  показывая
всем жаждавшим с ним связаться, что вернулся  в  кабинет,  и  первым,  чье
изображение сформировалось на видеоэкране, оказался Ли Перси.
     - Только что слушал речь, которую вы произнесли сегодня утром у входа
в здание Бюро, - сказал он, улыбаясь. - Ее транслируют  во  всех  выпусках
последних известий,  Рой.  Прекрасная  речь!  Просто  великолепная!  Очень
сомневаюсь, что нам удалось бы придумать что-нибудь лучшее.
     - Очень приятно слышать, - ответил Уолтон. - Это была самая настоящая
импровизация.
     - Тогда еще лучше. Вы просто гений, полностью в этом уверен. Однако я
хотел прежде всего сказать не об этом, а доложить, что мы завершили работу
над  телепрограммой,  посвященной  памяти  директора  Фиц-Моэма  и  готовы
выпустить ее в эфир. Начало на всех каналах массовой  информации  ровно  -
ровно в 20.00... Без каких-либо перерывов в течение часа. Все получилось в
самом лучшем виде. Просто отменно.
     - В программу включили мою речь?
     - А как же иначе, Рой. И,  кроме  того,  тщательно  отредактированное
выступление. Таким образом, сегодня в эфир выходят две ваши речи.
     - Пришлите  копию  моей  речи,  прежде  чем  она  пойдет  в  эфир,  -
распорядился Уолтон. - Я хочу прочесть ее и утвердить текст,  раз  уж  его
предполагают вкладывать в мои уста.
     - Естественно, Рой. Можете не беспокоиться.
     - Я хочу  прочесть  выступление  заблаговременно!  -  повысив  голос,
отчеканил Уолтон.
     - Хорошо, хорошо. Я  совсем  не  страдаю  тугоухостью.  Я  тотчас  же
переправлю вам текст. Успокойтесь. Не годится вам, Рой, выходить из себя.
     - Я не позволю доводить  меня  до  такого  состояния,  -  предупредил
Уолтон, после чего прервал контакт с  Ли  Перси,  а  на  экране  мгновенно
сформировалось изображение  следующего  подчиненного,  домогавшегося  его,
одного из техников узла связи.
     - В чем дело?
     - Мы получили еще одно сообщение от Мак-Леода, сэр. Примерно  полчаса
назад, и с тех пор тщетно пытаемся с вами связаться.
     - Я отсутствовал. Передайте мне текст сообщения.
     Техник развернул лист бумаги.
     - Вот что в нем говорится: "Сегодня ночью прибываем в Найроби, к утру
будем в Нью-Йорке. Мак-Леод".
     - Прекрасно. Передайте ему подтверждение получения и скажите,  что  я
все утро буду свободен, чтобы встретиться с ним тотчас же по прибытии.
     - Слушаюсь, сэр.
     - А с Венеры никаких вестей?
     Техник покачал головой:
     - Ни звука. Нам вообще не удается выйти на связь с доктором Лэнгом.
     Уолтон нахмурился. Его уже начинало беспокоить, не случилось ли  чего
с десантом переустроителей.
     - Пожалуйста, ни в коем случае не  прекращайте  попыток  связаться  с
ним, ясно? Организуйте круглосуточное дежурство у приемной аппаратуры.  Не
экономьте сверхурочные.  Делайте  все,  что  хотите,  но  свяжитесь,  черт
побери, с Лэнгом!
     - С-слушаюсь, сэр. Какие еще будут указания?
     - Никаких. Освободите канал связи.
     Как  только  прервалась  связь  с  двадцать  третьим  этажом,  Уолтон
выключил аудиовизуальный блок интеркома, оставив без внимания  еще  добрый
десяток  жаждавших  с  ним  связаться,  о  чем  свидетельствовала  длинная
вереница горящих лампочек на пульте - большинство абонентов  интеркома  не
оставили надежды узреть своего начальника. Уолтон  включил  информационный
канал телевизионной сети.
     Как  раз  сейчас  передавали  выпуск  новостей.  Рой   подрегулировал
четкость изображения  и  увидел  на  экране  себя,  стоявшего  у  входа  в
Каллин-Билдинг и глядящего прямо в объектив телекамеры, а на заднем  плане
- скрюченное тело в пальто. Мертвого гершелита.
     Уолтон на экране говорил:
     - ...Человек этот сам напрашивался на неприятности. Деятельность Бюро
Выравнивания полностью отвечает самым  сокровенным  чаяниям  людей  доброй
воли на всем земном шаре. Гершель и его сторонники пытаются посеять  смуту
в умах и сердцах людей, ввергнуть мир в пучину  беспорядков  и  хаоса.  Я,
естественно, не одобряю насилие в  какой  бы  то  ни  было  форме,  однако
служение  целям  ВЫНАСа  -  моя  святая  обязанность.  Его  противников  я
рассматриваю как людей  недалеких,  введенных  в  заблуждение  вот  такими
доморощенными агитаторами.
     Он  улыбался  в  камеру,  однако  в  улыбке  было   нечто   холодное,
непреклонное, и это немало удивило Уолтона, глядящего на телеэкран.  "Боже
мой, - подумал он. - Неужели так оно и  есть  на  самом  деле?  Неужели  я
действительно стал таким жестоким и черствым?"
     По-видимому, стал. Рой глядел на то, как величественно он развернулся
и с гордым видом прошел в Каллин-Билдинг, цитадель  ВЫНАСа.  Во  всей  его
манере   поведения   четко   просматривалось   испытываемое   им   чувство
превосходства, сознание  своего  права  распоряжаться  судьбами  миллионов
людей.
     А комментатор тем временем говорил:
     - Произнеся эту прочувствованную речь, директор Уолтон  направился  в
свой кабинет продолжать нести взваленное им на себя бремя. Вырывать  жизнь
из когтей смерти, нести людям радость,  избавляя  их  от  горестей  -  вот
конечная цель всей  деятельности  ВЫНАСа,  и  вот  тот  человек,  которому
доверено достижение этой цели. Рой Уолтон, мы приветствуем вас!
     На экране появился портрет директора Фиц-Моэма.
     -  Тем  временем,  -  продолжал  комментатор,  -  сегодня  состоялась
кремация  предшественника  Уолтона  на  посту  директора  Бюро,  покойного
Д.Ф.Фиц-Моэма. Полиция  не  оставляет  попыток  раскрыть  террористическую
группу, повинную в этом злодейском убийстве, и сообщает о  весьма  высокой
вероятности успеха. Сегодня вечером по всем каналам будет  транслироваться
специальная программа, посвященная памяти этого великого человека. Спасибо
тебе, доктор Фиц-Моэм. Покойся с миром!
     Ощутив подкатывающийся к  горлу  комок,  Уолтон  выключил  телеэкран.
Невозможно было не восхищаться Ли Перси: глава пропагандистского  аппарата
Бюро знал толк в своем деле. Воспользовавшись совсем небольшой помощью  со
стороны Уолтона, экспромтом  произнесшего  речь  перед  входом  в  главное
здание  Бюро,  Перси  ухитрился  урвать  огромный  кусок   драгоценнейшего
эфирного времени для популяризации ВЫНАСа. Как бы подтверждая древнюю  как
мир поговорку - нет худа без добра.
     А пульт интеркома все еще продолжал  светиться  множеством  огоньков.
Казалось, он готов вот-вот взорваться, не выдержав нагрузки,  которую  ему
приходилось терпеть, сдерживая натиск измочаленных  длительным  ожиданием,
но все еще не потерявших надежды связаться с  Уолтоном  абонентов.  Уолтон
прикоснулся к красной кнопке в верхней  части  пульта,  и  на  видеоэкране
возникло лицо главы службы безопасности Селлорса.
     - Селлорс докладывает, сэр. Мы все  еще  разыскиваем  этого  Ламарра.
Пока нигде не удается его отыскать.
     - Что?
     - Мы проследили его до самого дома.  Он  вошел,  все  было  вроде  бы
вполне нормально. А вот  затем  исчез,  притом  совершенно  бесследно.  Мы
перетряхнули весь город - безрезультатно. Что делать, сэр?
     Уолтон почувствовал, как у него задрожали пальцы.
     - Объявите розыск по всем Аппалачам. Нет, что там Аппалачам - по всей
стране! Разошлите повсюду приметы. У вас есть его фотография?
     - Да, сэр.
     - Покажите ее по всем телеканалам. Скажите, что найти этого  человека
жизненно  необходимо  для  безопасности  населения  всего  земного   шара.
Разыщите его, Селлорс.
     - Попробуем, сэр.
     - Никаких отговорок, Селлорс -  вы  обязаны  его  отыскать.  Если  не
удастся этого  сделать  в  ближайшие  восемь  часов,  объявите  розыск  во
всемирном масштабе. Он может оказаться  где  угодно,  но  ведь  где-то  он
все-таки должен быть!
     Уолтон отключил видеоканал и не стал подключать следующего  абонента.
Вместо этого он велел секретарше:
     - Дайте,  пожалуйста,  указание  всем,  кто  еще  пытается  пробиться
непосредственно ко мне, обращаться по  своим  делам  к  моему  заместителю
Эглину. Если же они станут возражать, передайте, чтобы обращались ко мне в
письменном виде, а полученные таким образом  материалы  препровождайте  ко
мне. Сейчас я просто не в состоянии переговорить  со  всеми  желающими.  -
Задумавшись на мгновение, он добавил: - И соедините меня с Эглином, прежде
чем переадресуете к нему все вызовы.


     Лицо Эглина появилось на видеоэкране особой  связи  между  кабинетами
двух главных должностных лиц Бюро. Оно было насупленным и усталым.
     - Работа прямо-таки адская, - тяжело вздохнув, признался Эглин.
     - Мне ничуть не легче, - ответил ему Уолтон.  -  У  меня  на  проводе
зависла уйма вызовов, я вынужден их все перебросить к вам. Вы сами тоже не
стесняйтесь и постарайтесь большую часть взвалить  на  своих  подчиненных.
Это единственный способ не сойти с ума в этом всеобщем бедламе.
     - Спасибо. Спасибо за то бремя, что вы переложили на мои плечи,  Рой.
Единственное, чего мне не хватало, так это еще вызовов.
     - Ничего не поделаешь. Кого вы подобрали на свое  место  руководителя
службы внешнего наблюдения? - спросил Уолтон.
     - Лассена. Я направил вам его досье несколько часов назад.
     - Мне пока не удалось его прочесть. Он уже заступил на эту должность?
     - Разумеется. Сразу же, как только сам я перебрался в этот кабинет, -
ответил Эглин. - Что еще...
     - Ничего. Порядок.
     Он отключил спецвидеоканал и вызвал Лассена.
     Лассен был еще  совсем  молодым  человеком  с  мальчишеским  лицом  и
выцветшим ежиком на голове. Держался он уверенно и независимо.
     - Послушайте-ка, Лассен, - сказал  Уолтон,  -  мне  нужно,  чтобы  вы
провернули для меня кое-что.  Распорядитесь,  чтобы  кто-нибудь  из  ваших
людей составил перечень ста наибольших земельных владений, которых еще  не
коснулось  выравнивание.  Мне  нужны  фамилии   владельцев,   расположение
участков, их площадь, краткая характеристика. Задача ясна?
     - Да, сэр. Когда вам предоставить перечень, мистер Уолтон?
     - Немедленно. Но я против неряшливости в подобной работе.  Это  очень
важно. Можно даже сказать - архиважно.
     Лассен понимающе кивнул. Уолтон улыбнулся ему на прощание  -  парень,
судя по всему, отличался недюжинным  самообладанием  -  и  выключил  канал
связи.
     Только теперь он понял, что за последние минут двадцать  провел  безо
всякого перерыва около полудюжины  разговоров,  притом  на  самых  высоких
тонах. Сердце бешено колотилось, а кончики пальцев на ногах почти онемели.
     Положив в рот таблетку бензолуретрина, Рой решил продолжать  работать
и дальше в таком же темпе, без перерыва на отдых. Действовать  нужно  было
быстро, особенно теперь, когда  механизм  Бюро  стал  наращивать  обороты.
Назавтра ожидалось  прибытие  Мак-Леода,  который  сообщит  о  результатах
первой экспедиции звездолета, способного развивать  скорость,  превышающую
скорость света. Ламарра пока не  нашли.  Развязаны  руки  у  Фреда  в  его
пособничестве заговору крупных землевладельцев. Все это  говорило  о  том,
что несколько следующих дней Рою придется  провести  на  диете,  состоящей
большей частью из транквилизаторов.
     Открыв приемный бункер внутренней почты, он извлек весьма  объемистый
ворох  бумаг.  Среди  них  было  и  пухлое  личное  дело  Лассена.  Уолтон
завизировал его и, не читая, швырнул в бункер для бумаг, переправляемых  в
архив. Придется полагаться на суждение Эглина. Лассен произвел впечатление
достаточно компетентного работника.
     За  досье  Лассена  оказался  сценарий   специальной   телепрограммы,
посвященной памяти Фиц-Моэма. Уолтон откинулся на  спинку  кресла  и  стал
бегло его просматривать.
     В основном программа состояла из обычных  в  таком  случае  цветастых
восхвалений. Перед его глазами  прошли  чередой  основные  этапы  жизни  и
великий свершений Фиц-Моэма, эту часть сценария он практически  пропустил,
задержав  внимание  там,  где  на  экране  должен  появиться   исполняющий
обязанности директора Бюро Рой Уолтон.
     С этим разделом программы он ознакомился куда с большим пристрастием.
Ему было далеко не все равно, какие слова вложил в его уста Перси.



                                    11

     Эта же речь вечером шла гладко, как по маслу...  Если  бы  только  не
одна деталь.
     Программу, посвященную памяти  директора  Фиц-Моэма,  Уолтон  смотрел
дома, удобно расположившись на диване из упругого пенопласта с  бокалом  в
одной руке и текстом составленного Перси сценария в другой.  Цветопередача
огромного телеэкрана, занимавшего почти  половину  стены,  была  настолько
естественной, что сам экран казался  скорее  окном  в  наполненный  яркими
красками и непрестанным движением внешний мир.
     Политическая  и  общественная  карьера  Фиц-Моэма   была   прослежена
обстоятельно и с огромной  помпой  и  сопровождалась  неумолкающим  громом
фанфар, показом десятков трогательных  сцен  из  его  жизни  и  насыщенным
цветастыми оборотами  текстом,  который  диктор  за  кадром  произносил  с
надрывом, ни на секунду не ослабевающим.  Перси  был  мастером.  Время  от
времени кадры хроники перемежались цитатами из ставшей классической  книги
Фиц-Моэма "Свободное пространство и благоразумие". В  ткань  повествования
естественно  вплетались  высокопарные  речи  тех   или   иных   знаменитых
политических  деятелей,  занимавших  высшие  правительственные  должности.
Патетическую  речь  произнес  плут  и  ханжа  Сэймур   Лэнсон,   президент
Соединенных Штатов. Номинально первое лицо в государстве, он был подлинным
художником лишь в одном - в искусстве  толкать  речи.  Уолтон  завороженно
слушал его трескотню. Да, в своей сфере Ли Перси - непревзойденный  гений.
Чего-чего, а этого никак нельзя отрицать.
     Наконец, почти уже в самом конце часовой программы, диктор объявил:
     - Деятельность Бюро продолжается, хотя и погиб от рук наемного убийцы
его благородный создатель. Директор  Фиц-Моэм  наметил  себе  в  преемники
совсем еще молодого человека, усвоившего идеалы ВЫНАСа. Мы не  сомневаемся
в том, что Рой Уолтон продолжит осуществление благородной задачи,  начатое
Фиц-Моэмом.
     Во второй раз за сегодняшний день Уолтон узрел  на  видеоэкране  свое
собственное лицо. Мельком глянул на текст, который держал в руках, и снова
поднял глаза на экран. Специалисты из  команды  Перси  проделали  поистине
изумительную работу. Уолтон на экране  выглядел  настолько  реальным,  что
настоящий Уолтон, развалившийся на диване в своей квартире, почти поверил,
что это он в самом деле сейчас произносит речь, хотя  и  доподлинно  знал,
что она состряпана из отдельных разрозненных кадров и нескольких вырванных
из контекста фонем с характерным для него звучанием.
     Речь была совершенно невинной и простодушной. Застенчивым голосом  он
выразил благоговение, которое питает к покойному директору,  надежду,  что
ему удастся заполнить пустоту, которая образовалась в связи с безвременной
кончиной Фиц-Моэма, понимание священных задач, стоящих  перед  ВЫНАСом,  и
желание оправдать  высокое  доверие,  которое  ему  оказывается  на  столь
высокой должности. Продолжая слушать  вполуха,  Уолтон  снова  заглянул  в
текст сценария. И ужаснулся, не найдя в  тексте  сценария  тех  слов,  что
вдруг зазвучали с экрана. Он не помнил, чтобы такие строки попадались  ему
на глаза при первом чтении, и теперь тоже никак не мог отыскать их  в  том
тексте сценария, который был у него перед глазами.
     - Сегодня утром, - продолжал вещать  с  экрана  псевдо-Уолтон,  -  мы
приняли сигналы из космоса! С борта сверхсветового  космического  корабля,
отправленного для обследования соседних с нами звездных систем чуть больше
года назад. Сообщение об этой экспедиции не было обнародовано до  сих  пор
по вполне  понятным  соображениям  безопасности.  И  вот  теперь,  сегодня
вечером, я  счастлив  поделиться  с  вами  огромной  радостью,  которую  я
испытываю при мысли о том, что человечество  наконец-то  достигло  далеких
звезд... Там нас  ждет  совершенно  новый  мир,  пышущая  жизнью,  богатая
плодородными почвами планета, пригодная хоть завтра для освоения отважными
поселенцами!
     В ужасе Уолтон уставился на экран. Его видеодвойник снова вернулся  к
загодя подготовленному тексту, но Рой уже не мог его слушать.
     Мысли его были всецело поглощены совершенно неслыханным своеволием со
стороны Перси. Разгласить столь тщательно охраняемую тайну, не  согласовав
с ним, Роем Уолтоном, временно исполняющим обязанности директора  Бюро!  В
состоянии тупого транса Уолтон досмотрел программу до  конца.  Теперь  его
интересовало только одно: какой будет реакция общественности,  как  только
до них дойдет во всей полноте значение только что услышанной новости.


     Проснулся  Уолтон  в  шесть  утра,  разбуженный   мелодичным   звоном
телефона. Испытывая крайнее раздражение,  он  резким  движением  утопил  в
панель клавишу "Прием" и тут же отключил передающую камеру  видеоустановки
в своей квартире, чтобы его собеседнику не видел сонного, помятого лица.
     - Это Уолтон, - сердито бросил он в микрофон. - В чем дело?
     На экране сформировалось изображение покрытого  густым  загаром  лица
мужчины  лет  сорока  пяти  -  сорока  восьми,  коренастого,   с   коротко
подстриженными волосами.
     - Извините меня, шеф, что вытащил вас из постели в такую рань. С вами
говорит Мак-Леод.
     Уолтон мгновенно стряхнул с себя последние остатки сна.
     - Мак-Леод? Откуда вы говорите?
     - Из Лонг-Айленда. Всего мгновением раньше вошел в здание  аэропорта.
Всю ночь летел после посадки в Найроби.
     - Надеюсь, посадка оказалась благополучной?
     -  Как  нельзя  лучше.  Корабль  на  удивление   послушен.   Мак-Леод
обеспокоенно нахмурился. - Мне тут  принесли  утренний  телефакс,  пока  я
завтракал. И мне ничего не оставалось другого, как прочесть речь,  которую
вы произнесли вчера вечером.
     - Вот как... Я...
     - Ваша речь буквально потрясла меня, - спокойно продолжал Мак-Леод. -
Только вот не кажется ли вам, что  вы  несколько  поторопились  поделиться
известием о моем полете? Я имею в виду...
     - Да, в самом деле, это было  преждевременно,  -  ответил  Уолтон.  -
Кто-то из моего персонала вставил этот фрагмент в мою  речь,  не  известив
меня об этом. Он за это понесет самое строгое наказание.
     На суровом лице Мак-Леода появилось выражение искреннего изумления.
     - Но ведь я слышал об этом из ваших собственных  уст!  Как  же  можно
порицать за такое кого-либо из подчиненных?
     - Наука,  способная  послать  звездолет  в  путешествие  к  Проциону,
длящееся всего лишь год, включая время, необходимое и на обратную  дорогу,
- философски заметил Уолтон, - способна также и на  подделку  произносимых
по телевидению речей. Но, как мне кажется, нам удастся без  особых  хлопот
смягчить  ситуацию,  которая  может  возникнуть   из-за   преждевременного
разглашения сведений о вашем полете.
     - А вот я вовсе не уверен в этом, - возразил Мак-Леод. -  Видите  ли,
такая планета в самом деле существует, все верно. Однако,  случилось  так,
что она принадлежит разумным существам, живущим на соседней с нею планете,
которые совсем не обрадуются, если земляне бесцеремонно  вторгнутся  в  их
систему, чтобы колонизовать одну из планет!
     Каким-то образом Уолтону  удалось  сохранить  самообладание,  услышав
столь неожиданно обрушившуюся на него ошеломляющую новость.
     - Вы установили контакт с этими существами? - спросил он.
     Мак-Леод кивнул:
     - Они располагают устройствами автоматического перевода с  незнакомых
им языков. Да, мы встречались с ними.
     - Кажется,  неприятностей  теперь  не  оберешься,  -  сказал  Рой.  -
Наверное, мне придется расстаться с работой.
     - О чем это вы?
     - Да так, просто рассуждаю вслух, - заметил  Уолтон.  -  Заканчивайте
завтракать и постарайтесь быть у меня в кабинете к девяти часам утра.  Вот
тогда-то и обговорим все это как можно обстоятельнее.
     К тому времени когда  Уолтон  добрался  до  Каллин-Билдинга,  он  уже
полностью пришел в себя после неожиданной утренней встряски.
     Первым делом он прочел утренний телефакс и  прослушал  информационный
бюллетень. Все средства массовой  информации  старались  перекричать  друг
друга,  пытаясь  изложить  суть  речи,  произнесенной  Уолтоном  накануне.
Некоторые особо смелые информационные агентства даже отважились напечатать
краткое изложение речи, выпотрошив ее, разумеется, до такой степени, чтобы
угодить весьма многочисленной доле публики, которой удобнее всего  читать,
одновременно шевеля при этом губами. Одна из  телефаксимильных  сводок,  в
наибольшей  степени  откровенно  враждебная  по  отношению  в   ВЫНАСу   и
составленная компанией "Ситизен", с огромным восторгом  так  и  обыгрывала
содержание речи Уолтона,  особенно  налегая  в  комментариях  редакции  на
"завесу секретности", которой окутана деятельность ВЫНАСа.
     Уолтон  дважды  перечел  комментарий  редакции  агентства  "Ситизен",
смакуя  стоившую  кропотливейшего  труда  простоту  выражений,  к  которым
прибегала  редакция.   Затем   аккуратно   подколол   разрозненные   листы
информационных  бюллетеней  и  отправил  в   приемный   лоток   внутренней
пневмопочты, связывавший его кабинет непосредственно с отделом по связям с
общественностью, пометив надписью: "Ли Перси - обратить особое внимание!"
     - Вас дожидается мистер Мак-Леод, - уведомила его  секретарша.  -  Он
утверждает, что вы назначили ему свидание.
     - Пропустите его, - распорядился Уолтон. - А также  велите  подняться
сюда мистеру Перси.
     Не тратя попусту время на ожидание  Мак-Леода,  он  быстро  пролистал
остальные факсимильные бюллетени. В некоторых их них ВЫНАС  восхваляли  за
инициативу в открытии новых планет, пригодных для освоения;  в  других  на
его голову  сыпались  проклятия  за  столь  продолжительное  утаивание  от
общественности проекта разработки сверхсветового  привода.  Уолтон  сложил
бумаги в аккуратную стопку на краю своего письменного стола.
     Хмурым ранним утром Рой уныло думал о том, что  его  вынудят  уйти  в
отставку.  Теперь  же,  насколько  он  понял,  есть  возможность  безмерно
укрепить свое положение. Нужно только направить  бурный  поток  событий  в
нужное русло.
     На контрольном видеоэкране появилась плотная фигура Мак-Леода. Уолтон
сразу же разблокировал входную дверь кабинета.
     - Сэр, я и есть Мак-Леод.
     - Разумеется. Пожалуйста, присаживайтесь.
     Мак-Леод держался  строго  официально,  с  характерной  для  уроженца
Британских островов чопорностью. "Судя по всему, - с тревогой отметил  про
себя Уолтон, - он тоже сильно нервничает, но подступиться  к  нему  сквозь
панцирь внешней замкнутости будет весьма нелегко".
     - Похоже, - заметил Уолтон, - мы тут в самом деле заварили неприятную
кашу. Но, с другой стороны,  на  что  мы  годимся,  если  не  в  состоянии
расхлебать какую угодно кашу? Разве не так?
     - Если это  необходимо,  сэр.  Но  я  никак  не  могу  избавиться  от
ощущения, что можно было без труда избежать всех этих неприятностей.
     - Нет,  Мак-Леод,  вы  заблуждаетесь.  Если  бы  была  хоть  малейшая
возможность избежать этих неприятностей,  мы  их  наверняка  избежали  бы.
Горькая правда заключается в том, что какому-то идиоту  из  нашего  отдела
связей  с  общественностью  удалось  получить   доступ   к   радиограммам,
направляемым лично мне по строго конфиденциальным каналам, и  узнать,  что
вы возвращаетесь. Этого никак нельзя было предвидеть, а теперь  этого  уже
не опровергнуть. Это случилось, несмотря  на  все  принимаемые  нами  меры
предосторожности против утечки информации.
     - В приемную прибыл мистер Перси, - объявила по интеркому секретарша.
     На экране возникла угловатая фигура Ли Перси. Уолтон велел ему пройти
в кабинет.
     Перси был очень напуган. Можно даже было сказать, что  он  испытывает
самый настоящий, неподдельный ужас. В руке он держал сложенный вдвое  лист
бумаги.
     - Доброе утро, сэр.
     - Доброе  утро,  Ли,  -  от  внимания  Уолтона  не  ускользнуло,  что
несколько фамильярное обращение "Рой" уступило место  строго  официальному
"сэр". - Вы получили подшивку, которую я вам переслал?
     - Да, сэр, - уныло ответил Ли Перси.
     - Ли, это Лесли Мак-Леод, руководитель увенчавшегося  полным  успехом
проекта по созданию сверхсветового привода. Полковник  Мак-Леод,  я  хочу,
чтобы вы поближе познакомились с  Ли  Перси.  Это  он  задумал  и  успешно
осуществил операцию по разглашению вчера  вечером  одной  из  самых  наших
строго охранявшихся тайн.
     Перси не сумел унять нервную дрожь. Он сделал несколько шагов  вперед
и положил сложенный лист бумаги на письменный стол Уолтона.
     - В-вчера в-вечером я д-допустил грубую ошибку, - заикаясь,  произнес
он. - Мне н-не с-следовало д-давать добро на обнародование этой новости.
     - Это и ежу понятно, что не следовало! - воскликнул Уолтон,  стараясь
тем не менее избегать даже намека на грубость в  своем  тоне.  -  Этим  вы
поставили нас в весьма опасное положение, Ли. Дело в  том,  что  найденную
планету как не принадлежащую  нам  мы  не  можем  объявить  свободной  для
колонизации, несмотря на весь энтузиазм, с  которым  псевдо-я  объявил  об
этом вчера вечером. И у вас должно быть достаточно ума, чтобы понять:  уже
невозможно взять назад и опровергнуть обнародованное сообщение.
     - Планета не может нам принадлежать? Но ведь...
     - Согласно сведениям,  которыми  располагает  полковник  Мак-Леод,  -
пояснил Уолтон, - эта планета является  собственностью  разумных  существ,
которые обитают на соседней с нею планете и которые не  станут  равнодушно
взирать, как орды землян ринутся в их систему. Сами-то мы разве сидели  бы
сложа руки при виде инопланетян, пытающихся обосноваться на Марсе?
     - Сэр, на этом листе бумаги... - сдавленным голосом произнес Перси. -
Это... это...
     Уолтон развернул лист. Он оказался заявлением Перси об отставке.  Рой
дважды внимательно прочел заявление, улыбнулся и отложил  в  сторону.  Вот
теперь самое время проявить великодушие.
     - Отставка не принимается, - сказал он. - Вы нам  еще  нужны,  Ли.  Я
распоряжусь о снижении вашего жалования на десять  процентов,  начиная  со
вчерашнего дня, сроком на одну неделю, но иных наказаний не последует.
     - Благодарю вас, сэр.
     "Он низкопоклонствует передо мной", - удивленно подумал Уолтон. Вслух
же сказал:
     - Только больше никаких подобных фокусов,  не  то  я  не  только  вас
уволю, но в таких черных красках распишу вашу так называемую  деятельность
на поприще начальника отдела, что вы не  сможете  найти  приличной  работы
нигде между Землей и Проционом. Понятно?
     - Да, сэр.
     - Ладно, возвращайтесь к себе в кабинет и принимайтесь за  работу.  И
никаких рекламных заявлений о сверхсветовом приводе, пока я лично  не  дам
"добро" на это. Нет, вот  что  нужно  немедленно  провернуть.  Подготовьте
экстренный выпуск как бы в развитие того, что был передан вчера.  Устройте
дымовую завесу, то есть  напустите  как  можно  больше  дыма.  Состряпайте
туманное, многословное и напыщенное  заявление  о  покорении  космического
пространства, настолько запутанное, чтобы после него  никто  уже  не  смог
вспомнить о том, что вчера сболтнул я. И ни в  коем  случае  не  пророните
даже намека о малейшей возможности  колонизации  чего  бы  то  ни  было  в
ближайшем будущем.
     - Я все понял, сэр, - чуть улыбнувшись, произнес Перси.
     - Сомневаюсь, - резко бросил Уолтон. - Когда подготовите выступление,
забросьте его сюда на утверждение. И да поможет вам  небо  в  том  случае,
если вы отступите хотя бы на запятую от текста, который я проверю!
     Перси попятился к выходу из кабинета.


     - Почему вы это сделали? - спросил сбитый с толку Мак-Леод.
     - Вы имеете в виду, почему я позволил ему столь легко отделаться?
     Мак-Леод кивнул.
     - На военной службе, - сказал он, - за такое расстреливают.
     - Но у нас же не армия, - заметил Уолтон. - И если человек повел себя
вчера как самый настоящий идиот, это еще не  причина,  чтобы  предать  его
Счастливому Сну. Кроме того, он знает толк в  своем  ремесле.  Я  не  могу
позволить себе лишиться столь виртуозного краснобая.
     - Неужели так мало специалистов по связям с общественностью?
     - Конечно, нет. Но он - очень неплохой профессионал, и  плохо  будет,
если он перейдет на сторону наших противников.  За  то,  что  я  для  него
сейчас сделал, он будет по гроб мне  благодарен.  А  вот  если  бы  я  его
уволил, то еще до конца недели за его подписью в "Ситизене"  появилось  бы
не меньше полудюжины статей, разоблачающих деятельность ВЫНАСа. И  нас  бы
втоптали в грязь.
     Мак-Леод понимающе улыбнулся:
     - Вы неплохо справляетесь со своей работой, мистер Уолтон.
     - Приходится, - скромно согласился Уолтон. - Директору ВЫНАСа как раз
и платят за то, что он творит два-три  чуда  каждый  час.  Через  какое-то
время привыкаешь к такому ритму.  Расскажите-ка  лучше  об  инопланетянах,
полковник Мак-Леод.
     Мак-Леод рывком поднял портфель на письменный стол Уолтона  и  открыл
магнитный замок. Затем протянул Уолтону  пухлую  пачку  глянцевых  цветных
фотографий.
     - На первых десяти - пейзажи  планеты,  -  пояснил  Мак-Леод.  -  Это
Процион-8 -  восьмая  планета  из  шестнадцати,  хотя  пару-другую  планет
помельче можно и пропустить. Десять из  них  -  гиганты  с  атмосферой  из
метана. На них не  имело  никакого  смысла  высаживаться.  Две  планеты  -
состоящие из аммиака сверхгиганты, это еще  хуже.  Три  небольшие  планеты
вообще не имеют какой-либо  стоящей  доброго  слова  атмосферы,  природные
условия на их поверхности примерно такие же, как на Меркурии. Последнюю из
этих шестнадцати планет мы назвали Новой Землей. Пожалуйста, взгляните  на
это фото, сэр.
     На протянутых Уолтону фотографиях были  запечатлены  холмы,  покрытые
буйно разросшимися кустарниками, стремительные  реки,  прелестная  картина
восхода солнца. На нескольких снимках  красовались  представители  местной
фауны: удивительно тощая четырехрукая обезьянка, шестиногое собакоподобное
существо, какая-то зубастая птица.
     -  Высшие  формы  жизни  представлены  существами  с   тремя   парами
конечностей, - заметил Уолтон. - Но насколько  пригодна  эта  планета  для
людей? Изображенная на фотографиях трава - голубая, да и вода имеет весьма
своеобразный оттенок. Какие проверки вы производили?
     - Все дело в освещении, сэр. Процион - двойная звезда. Когда  в  небе
над планетой поднимается хилый  напарник  главной  звезды,  свет  от  него
проделывает самые неожиданные фокусы с камерой. И  хотя  трава  и  кажется
голубой, в основе жизненного цикла на  этой  планете  лежит  фотосинтез  с
участием хлорофилла. И вода не что иное, как аш-два-о, даже несмотря на ее
пурпурный оттенок.
     - А каков состав атмосферы? - спросил Уолтон.
     - Мы дышали тем воздухом  целую  неделю  и  не  испытывали  при  этом
никаких затруднений. Атмосфера планеты прямо-таки  насыщена  кислородом  -
его в ней двадцать четыре процента. Это вызывает легкое головокружение, но
только первое время, необходимое, я бы сказал, для привыкания.
     - Вы подготовили полный отчет об  исследовании  этой  планеты,  я  не
ошибаюсь?
     - Разумеется. Вот он. - Мак-Леод снова потянулся к портфелю.
     - Пока отложим его рассмотрение,  -  сказал  Уолтон.  -  Мне  хочется
просмотреть остальные фотоснимки.
     Он стал быстро перекладывать  одну  фотографию  за  другой,  пока  не
наткнулся на снимок, запечатлевший какое-то странное, напоминавшее  чурбан
четырехрукое  существо  ярко-зеленого  цвета.  Его  массивная  голова  без
какого-либо намека на  шею  была  заключена  в  некое  подобие  маски  для
дыхания, изготовленной из прозрачного  материала.  Из-под  маски  прямо  в
объектив глядели три холодных оценивающих глаза.
     - А это кто?
     -  Это,  -  Мак-Леод  попытался  добродушно  улыбнуться,  -  и   есть
дирнианин. Его соплеменники обитают на Проционе-9,  состоящем  из  аммиака
гиганте. Они-то и есть те инопланетяне, которые не  хотят  нашего  с  вами
соседства.



                                    12

     Уолтон присмотрелся к инопланетянину, в глазах которого явно светился
разум...  Да,  разум,  понимание  и,  пожалуй,  в  некотором   роде   даже
сочувствие.
     Он тяжело вздохнул. Вот так всегда. Всегда  обязательно  в  последнюю
минуту появится какая-нибудь досадная помеха. Ничем не омраченное  счастье
бывает разве что в сказках для детей.
     - Полковник Мак-Леод, сколько времени потребуется вашему  звездолету,
чтобы вернуться в систему Проциона? - задумчиво спросил Уолтон.
     Мак-Леод несколько замешкался с ответом.
     - Очень мало, сэр. Ну, может быть, дня два-три. А зачем?
     - Спросил просто так, из свойственного мне любопытства. Расскажите  о
ваших контактах с этими... как их там... дирнианами.
     - Они совершили посадку на Новой Земле, сэр,  примерно  через  неделю
после нас. Их было шестеро, при них оказалось устройство для перевода. Они
представились нам и спросили, кто  мы  такие.  Мы  честно  рассказали  всю
правду. Они ответили, что система Проциона принадлежит им и они никому  не
позволят в нее вторгаться.
     - Они проявляли враждебность? - поинтересовался Уолтон.
     - Никоим образом. Они отнеслись к нам чисто по-деловому. Мы  сунулись
без спросу  на  их  территорию,  а  они  вежливо  попросили  нас  убраться
восвояси. Дирниане вели себя  очень  спокойно,  не  выказывая  какого-либо
гнева.
     - Хорошо, - кивнул Уолтон. - А теперь слушайте меня внимательно. Как,
по-вашему, вы могли бы вернуться  в  систему  Проциона...  ну,  скажем,  в
качестве посланника Земли? И привезти сюда одного из дирниан для участия в
переговорах и всякого такого прочего?
     - Наверное, - нерешительно произнес  Мак-Леод.  -  Если  это  так  уж
необходимо.
     - Скорее всего, именно так. Вы ведь ничего не нашли  ни  в  одной  из
других ближайших к Земле звездных систем?
     - Нет.
     - Тогда нам остается надеяться только  на  Процион-8.  Скажите  своим
людям, что мы предлагаем удвоенное жалование за этот рейс. И совершите его
как можно быстрее.
     - Путешествие в гиперпространстве совершается практически  мгновенно,
- пояснил Мак-Леод. - Большая часть времени уходит  на  перелеты  с  одной
планеты на другую, когда мы используем традиционные средства перемещения в
космосе.
     - Тогда возвращайтесь  в  Найроби  и  стартуйте,  как  только  будете
готовы. Ни на секунду не забывайте, что вы должны  срочно  доставить  сюда
одного из инопланетян для переговоров.
     - Постараюсь сделать все, что в моих силах, - заверил Мак-Леод.


     Глядя на пустое кресло, в котором только что сидел  Мак-Леод,  Уолтон
попытался представить на его месте зеленого дирнианина, пялящего  на  него
свои три глаза.
     Он  чувствовал  себя  так,  словно   пытался   жонглировать   десятью
предметами одновременно. Деятельность ВЫНАСа разворачивалась  на  стольких
направлениях, что от их  множества  и  разнообразия  кружилась  голова.  А
проблем, возникающих перед директором,  с  каждым  часом  становилось  все
больше, и, соответственно, множилось и число решений, которые  нужно  было
принимать.
     Вот и в эту конкретную минуту  безотлагательных  вопросов  было  куда
больше, чем времени для их рассмотрения и принятия оптимального решения по
каждому из них. Уолтон сообразил,  что  совершает  ту  же  ошибку,  что  и
Фиц-Моэм, сосредоточивая в своих руках значительную часть дел. И случись с
ним что-нибудь вот сейчас, почти вся работа Бюро  оказалась  бы  полностью
парализована и быстро восстановить его нормальную деятельность не  удалось
бы.
     Рой решил завести  журнал  и  ежедневно  заносить  в  него  полный  и
беспристрастный отчет о каждом шаге, который ему приходится предпринимать,
чтобы решить тот или иной вопрос. И делать  это,  оставаясь  честным  даже
перед самим собой. А поэтому и начинать записи  следует  со  своего  чисто
личного конфликта с Фредом и теми силами,  интересы  которых  представляет
его брат, не забыв при этом злополучный  эпизод  с  сывороткой  Ламарра  и
включив  подробнейшее  описание  тех  сложностей,  с   которыми   пришлось
столкнуться при осуществлении двух  вспомогательных  проектов  -  освоения
Новой Земли и переустройства Венеры группой Лэнга.
     И вот тут-то Уолтона осенила одна блестящая идея.  Включив  диктофон,
он записал на пленку четкое, строго конфиденциальное распоряжение младшему
администратору Эглину немедленно снарядить  экспедицию  на  Венеру,  чтобы
связаться  с  группой  Лэнга  и  выяснить,  что  там   стряслось.   Десант
переустроителей запаздывает с отчетом вот уже почти на две  недели.  Нужно
срочно что-то предпринимать.
     Снова мелодично  зазвенел  интерком,  и  Уолтон  включил  видеоэкран.
Вызывал его Селлорс, и судя по выражению его лица, по ужасу,  затаившемуся
в его глазах, Уолтон понял, что стряслось нечто такое, о чем лучше бы даже
и не думать.
     - В чем дело, Селлорс? Есть надежда, что отыщется Ламарр?
     - Ничем пока не могу вас обрадовать, сэр, - с жалким видом  признался
глава службы безопасности. - Скорее,  даже  наоборот.  Обнаружилось  нечто
серьезное, мистер Уолтон. Я бы даже сказал,  такое,  серьезности  чего  мы
даже не можем в полной мере осмыслить.
     Уолтон был уже готов услышать что угодно - даже, пожалуй,  объявление
о наступающем сию минуту конце света.
     - Что ж, выкладывайте, - сгорая от нетерпения, отрывисто бросил он  в
микрофон.
     Селлорс, казалось, в полном смысле этого слова сгорал со стыда.
     - Один из техников-связистов, - начал он нерешительно,  -  производил
профилактическую проверку состояния информационных  цепей  внутри  здания,
мистер  Уолтон.  Он  обнаружил  магистральную  линию,  не  предусмотренную
первоначальным проектом и не отмеченную  на  схемах,  которыми  пользуются
эксплуатационники.  Исходя  из  этого  он  пришел  к  выводу,  что   линия
смонтирована недавно.
     - Ну и что?
     - Это линия для тайного подслушивания, и заканчивается  она  в  вашем
кабинете, сэр. - Все это Селлорс выпалил на одном дыхании. - Все, о чем вы
говорили сегодня утром, становилось известно тому, кто шпионит за вами.
     Уолтон вцепился пальцами в подлокотники кресла.
     - Значит, ваш отдел оказался настолько слеп, что проворонил установку
подслушивающей аппаратуры в моем кабинете? - требовательно спросил он. - А
куда уходит эта непредусмотренная проектом линия? Ее уже обрезали?
     - Ее обрезали сразу же, как обнаружили, сэр. Она шла в мужской туалет
на двадцать шестом этаже.
     - И сколько времени она действовала?
     - Самое большее - со вчерашнего вечера, сэр. Все связисты все в  один
голос уверяют меня, что вчера во второй  половине  дня  ее  еще  не  было,
поскольку как раз тогда они проводили генеральную проверку и этой линии не
заметили.
     Уолтон застонал. Невелико утешение знать, что  до  вчерашнего  вечера
все его переговоры с подчиненными оставались служебной  тайной.  Если  его
сегодняшний разговор  с  Мак-Леодом  стал  известен  его  противникам,  то
крупных неприятностей можно ожидать уже с минуты на минуту.
     - Ладно, Селлорс. В этом, пожалуй,  нет  вашей  вины,  но  в  будущем
держите ухо востро. И велите связистам  теперь  проверять  всю  аппаратуру
связи у меня в кабинете ежедневно, два раза в день в 9.00 и в 13.00.
     -  Слушаюсь,  сэр.  -  Даже  на  экране  было  заметно  то   огромное
облегчение, которое сейчас испытывал Селлорс.
     - И начните допрашивать техников-связистов. Выясните, кто отвечает за
монтаж этой шпионской линии, и предъявите ему обвинение в нарушении правил
по соблюдению  секретности  связи  внутри  здания  ВЫНАСа.  И  обязательно
разыщите Ламарра!
     - Сделаю все от меня зависящее, мистер Уолтон.
     Как только экран интеркома  погас,  Уолтон  сделал  пометку  в  своей
записной книжке: тщательно проверить Селлорса.
     Глава службы безопасности не помешал убийце  Фиц-Моэма  проникнуть  в
директорский кабинет, не воспрепятствовал  тому,  что  в  прежний  кабинет
Уолтона  буквально  вломился  Приор,  позволил  Фреду  под  видом  слесаря
добраться до материалов личного архива Уолтона, оказался  настолько  слеп,
что не заметил, как Ли Перси подглядел содержание строго  конфиденциальной
радиограммы в адрес Уолтона, да еще прохлопал, как  какой-то  до  сих  пор
неизвестный  техник  установил  подслушивающую  аппаратуру  в   помещении,
которому по своему назначению положено быть святая святых всей организации
- в служебном кабинете самого директора Бюро.
     Никакой руководитель службы безопасности не смог  бы  проявить  такой
некомпетентности и  такой  вопиющей  безответственности.  Это  могло  быть
только частью тщательно подготовленной  кампании,  направленной  откуда-то
извне.
     Он связался по интеркому с Эглином.
     - Олаф, вы получили  мое  распоряжение  об  организации  спасательной
экспедиции на Венеру?
     - Всего лишь пару минут назад. Велел специалистам  подготовить  ее  к
сегодняшнему вечеру.
     - Бросьте все остальные дела к чертям собачьим  и  высылайте  корабль
прямо сейчас. Мне обязательно нужно знать, что там стряслось  с  Лэнгом  и
его командой,  и  знать  мне  это  надо  как  можно  скорее.  Если  работы
экспедиции Лэнга не увенчаются успехом, или, по  крайней  мере,  не  будет
экспериментально  подтверждено,  что  на  Венере  можно  создать  условия,
пригодные для проживания на ней человека, в ближайшие несколько  дней  нам
отовсюду,  куда  только  ни  кинь  взгляд,  будут  грозить  самые  крупные
неприятности.
     - Почему? Что стряслось в самую последнюю минуту?
     - Увидите сами. Следите за телефаксимильными  бюллетенями.  Бьюсь  об
заклад, что окажется очень интересным уже следующий выпуск "Ситизена".
     Так оно и случилось.
     Глянцевые листы двенадцатичасового выпуска "Ситизена"  повыпадали  из
телефаксных аппаратов в приемные бункеры в миллионах квартир  и  служебных
кабинетов в нью-йоркском мегаполисе,  но  ни  на  один  из  них  никто  не
набрасывался с такой жадностью, с какой вцепился в свой экземпляр директор
Уолтон. Он добрых десять  минут  дежурил  у  бункера  своего  телефаксного
аппарата, нетерпеливо дожидаясь появления очередного бюллетеня.
     И дождался.
     Заголовок во всю ширину листа гласил:

           ИСЧАДИЯ КОСМОСА СВОДЯТ НА НЕТ ГРОМАДЬЕ ПЛАНОВ ВЫНАСА

     Еще более замысловатым и  цветастым  был  подзаголовок,  напечатанный
шрифтом чуть помельче:

      Зеленые уроды затыкают пятками рот говорливому директору Уолтону.

     Он  мрачно  ухмыльнулся  и  перешел  непосредственно   к   сообщению,
изложенному в самых лучших традициях бульварной журналистики:

     "Други-человеки, нас опять, в какой уже раз,  обвели  вокруг  пальца.
Редакция "Ситизена" со всей определенностью сегодня  утром  выяснила,  что
тот  огромный  подарок  всем  нам,  которым  поманил  нас,  как   фокусник
извлеченным из своей  шляпы  кроликом,  временно  исполняющий  обязанности
директора ВЫНАСа Рой Уолтон, лопнул, словно мыльный пузырь.
     Редакция  выяснила  также,  что   соответствует   истине   совершенно
секретная информация о прекрасной планете, доступной всякому желающему  на
ней поселиться.  Все  говорит  о  том,  что  она  по  всем  параметрам  не
отличается от Земли, и даже еще лучше нее, так как изобилует и  деревьями,
и цветами (вы, надеемся, еще не забыли, что  это  такое).  Наш  информатор
утверждает, что воздух ее прекрасен и чист. В общем, планета что надо!
     Но то, чего Уолтон вчера вечером не знал, сегодня  вдребезги  разбило
хрустальный дворец счастья, который он возвел  в  ваших  умах  вчера.  Как
оказалось, обитатели планеты по соседству совсем не в  восторге  от  того,
что какие-то там неряшливые, выжившие из ума  земляне  станут  вытаптывать
столь милые их взглядам и богатые  сочными  травами  луга,  и  поэтому  не
видать нам, как своих ушей, обещанной директором Уолтоном Новой  Земли.  А
завравшийся директор загнан в угол и вот-вот выбросит белый  флаг  в  знак
своего поражения.
     Ждите новой порции секретной информации в следующих  выпусках.  И  не
забудьте перевернуть страницу, где вы можете ознакомиться  с  комментарием
редакции по данному вопросу и узнать еще больше".

     Теперь стало уже совершенно очевидно, отметил про  себя  Уолтон,  что
подслушанное с помощью  установленной  вчера  в  его  кабинете  аппаратуры
переправляется непосредственно на редакционный стол "Ситизена". Сотрудники
этой редакции взяли за  основу  его  утренний  разговор  с  Мак-Леодом  и,
тщательно обработав его,  подали  в  той  непринужденной,  вроде  бы  даже
небрежной,  но  такой  доверительной  и  простой  для   усвоения   манере,
которая-то и превратила именно "Ситизен" в самое читаемое  по  всему  миру
агентство.
     Он содрогнулся при  одной  мысли  о  том,  что  могло  бы  случиться,
установи шпионы "Ситизена" свою аппаратуру хотя бы днем раньше. Тогда  они
подслушали бы его высказывания о необходимости тщательно скрывать от  мира
информацию об открытой Ламарром сыворотке, обещающей бессмертие. Уже через
десять минут после того, как "Ситизен" только всколыхнул бы волну, сообщив
об этой сыворотке, Каллин-Билдинг штурмовала бы толпа с одной-единственной
целью - линчевать Уолтона за утайку подобной информации.
     Хотя нельзя сказать, что сейчас его положение лучше. Он больше уже не
располагал преимуществами, которые давала ему секретность,  для  прикрытия
своих действий, а общественные деятели, вынужденные  вести  свои  дела  на
виду у публики, как правило, не долго задерживаются на своих должностях.
     Он перевернул лист и стал искать глазами редакторскую колонку, просто
для того, чтобы удостовериться в своих подозрениях.
     Редакционный комментарий сопровождался следующей "шапкой":

               ТАКИЕ МЫ УЖ ДЛЯ ЗЕЛЕНЫХ МАЛЬЧИКИ ДЛЯ БИТЬЯ?

     Далее говорилось вот что:

     "Нелюди сказали:  "Тпру!"  в  ответ  на  наши  планы  освоения  новой
планеты. Эти чужаки задробили проект заселения  Новой  Земли,  открытой  в
космосе полковником Мак-Леодом.
     Не будем сейчас обсуждать вопрос, почему ВЫНАС так долго  скрывал  от
общественности экспедицию Мак-Леода. Важнее сейчас задуматься вот над  чем
- неужели мы покорно смиримся с таким положением?
     Нам позарез необходимо жизненное пространство. Его  навалом  на  этой
самой Новой Земле. Ответ наш ясен, как день: мы  заберем  себе  эту  Новую
Землю. Если же господам с соседней планеты это  не  по  нутру,  мы  просто
сметем их!
     Ну, что скажете? Что станем делать? Мистер Уолтон,  мы  хотим  знать.
Как нам быть".

     Такая постановка  вопроса  была  равносильна  призыву  к  межзвездной
войне. Уолтон  безвольно  опустил  руки,  выронив  бюллетень,  и  даже  не
пошевелился, чтобы подобрать рассыпавшиеся по полу страницы.
     Воевать с дирнианами? Такое не исключено,  если  "Ситизен"  и  дальше
будет выступать с подобными подстрекательскими материалами.  Редакция  его
будет безжалостно бомбить обывателя  бюллетенями  до  тех  пор,  пока  все
население не проголосует единогласно за начало военных действий.
     "Что ж, - с не свойственной для него жестокостью  подумал  Уолтон,  -
война изрядно сократит излишек населения. Вот идиоты!"


     Рой  включил  выпуск  новостей.  В  них  речь  шла,  в  основном,   о
материалах, опубликованных "Ситизеном", а один из комментаторов решительно
требовал от Уолтона, чтобы тот либо высказался за войну с дирнианами, либо
уходил в отставку.
     Почти  сразу  же   после   очередного   выпуска   новостей   позвонил
представитель США в ООН Ладвиг.
     - Атмосфера накалена до  предела,  -  сообщил  он  Уолтону.  -  После
выступления "Ситизена" несколько  представителей  стран  Азии  завопили  о
необходимости прямо-таки скальпировать вас за допущенные промахи в работе.
Что все-таки происходит на самом деле, Уолтон?
     - Во-первых, это  результат  активной  шпионской  деятельности.  Хотя
главная   трудность,   с   которой   я   столкнулся,   -   это   полнейшая
некомпетентность  центрального  ядра  окружающих   меня   помощников.   Не
исключено,  что  я  собственноручно   решу   локальную   задачу   снижения
перенаселенности к исходу сегодняшнего дня. И  постараюсь  это  сделать  с
использованием самого тупого инструментария.
     -  Насколько  соответствует  истине  то,   о   чем   разглагольствует
"Ситизен"?
     - Полностью! - воскликнул Уолтон. - В кои-то  веки  истинная  правда!
Какому-то ловкачу из телефаксагентства удалось  сварганить  вчера  вечером
персональный перехватчик всех моих разговоров, а когда я  узнал  об  этом,
было уже поздно. Что правда, то правда - эти  инопланетяне  знать  нас  не
желают. Они категорически против наших колоний в их системе.
     Ладвиг закусил губу.
     - У вас есть хоть какой-нибудь план дальнейших действий?
     -  Десятки  планов!  Хотите  послушать  -  прошу,  пожалуйста!  -  Он
рассмеялся отрывисто, не слишком-то весело.
     - А если серьезно, Рой, то вам не мешало бы снова появиться в эфире и
успокоить общественность. Народ прямо-таки вопит,  требуя  войны  с  этими
дирнианами, а добрая половина у нас в ООН далеко не уверена,  что  они  на
самом деле существуют. Не  смогли  бы  вы  немножко  сплутовать  в  данном
вопросе?
     - Нет, - решительно возразил Уолтон. -  Мы  все  уже  по  горло  сыты
различными подтасовками фактов! На сей раз, хотя бы ради  разнообразия,  я
намерен выйти в эфир со словами  правды!  Так  что  передайте  всем  вашим
коллегам, чтобы они внимательно меня слушали. Зачем еще им даны уши?
     Как только Рой отделался от Ладвига, он сразу же связался с Ли Перси.
     - Телепрограмма,  посвященная  покорению  космического  пространства,
почти готова для трансляции, -  уведомил  его  ответственный  за  связи  с
общественностью.
     - Выбросьте ее в бункер для мусора.  Вы,  похоже,  не  заглядывали  в
дневной выпуск "Ситизена"?
     - Нет, был всецело занят подготовкой новой программы. В нем появилось
что-нибудь интересное?
     Уолтон едва не расхохотался.
     - Очень даже интересное! "Ситизен" сбил не вышиб Землю с ее орбиты! К
заходу солнца мы уже, по всей  вероятности,  будем  в  состоянии  войны  с
Проционом-9.  Мне  нужно,  чтобы  вы  закупили  эфирное  время  всех   без
исключения средств массовой информации, начиная ровно с 19.00 сегодняшнего
вечера.
     - Будет сделано. Какую речь мы должны для вас подготовить?
     - Ничего не надо готовить, - ответил Уолтон. - Я собираюсь на сей раз
выступить экспромтом. Только купите для меня  эфирное  время.  Ради  этого
стоит поступиться любыми статьями бюджета.



                                    13

     Все помещение буквально купалось в ярких лучах осветительных приборов
многочисленных видеокамер. Перси прекрасно справился с поставленной  перед
ним  задачей  и  собрал  представителей  всех   информационных   агентств,
радиотелекомпаний и печатных органов.  Все  они  располагались  за  особым
барьером. Слова, которые  произнесет  Уолтон,  эхом  разнесутся  по  всему
земному шару.
     Сам он восседал за письменным столом. Рой  решил  выступать  сидя  не
только из-за того, что так ему будет гораздо легче  придать  своим  словам
должную убедительность, но и просто потому, что ужасно  устал.  Перед  тем
как начать речь, он улыбнулся окружавшим его со всех сторон видеокамерам:
     - Добрый вечер. К вам обращается Рой  Уолтон  из  штаб-квартиры  Бюро
Выравнивания Населенности Регионов Земли. Чуть  меньше  недели  занимаю  я
должность директора ВЫНАСа, и вот теперь мне захотелось  отчитаться  перед
вами, а вернее, доложить о состоянии дел.
     Все  сотрудники  ВЫНАСа  считают,  что  свой   мандат   мы   получили
непосредственно  из  ваших  рук,  народы  мира.  Ведь  именно   всемирного
референдума Организация Объединенных  Наций  учредила  Бюро  и  определила
основные направления его деятельности. Вот я и хочу  рассказать  вам,  что
уже удалось проделать ВЫНАСу, с  какими  трудностями  встретилось  Бюро  в
своей работе и чем оно будет заниматься в ближайшем будущем.
     Основная  цель  деятельности  нашего  Бюро  -  обеспечить   жизненное
пространство для всего человечества. Планета наша крайне перенаселена - на
ней сейчас живет более семи миллиардов людей. В  задачи  Бюро  как  раз  и
входит  снять  напряженность,  вызываемую   перенаселенностью,   выравнять
плотность населения различных регионов планеты, то есть  заполнить  людьми
пока еще не освоенные пространства и  тем  самым  хоть  немного  облегчить
жизнь тем, кому выпало родиться в наиболее густо населенных районах.
     Но это только часть нашей работы, так сказать,  ближняя  перспектива,
самые неотложные дела. Но мы ни на минуту не  забываем  и  о  будущем.  Мы
понимаем, что все стоящие перед  нами  проблемы  не  решить  непрестанными
перемещениями  большого  числа  людей  из   одного   региона   в   другой,
когда-нибудь такая политика потерпит  крах,  ибо  этим  нельзя  заниматься
вечно. Настанет время, когда  будет  использован  каждый  квадратный  метр
поверхности нашей планеты, и что тогда мы станем делать?
     Мы знаем ответ на этот вызов будущего. Надо выйти  в  окружающее  нас
космическое пространство, устремиться к  звездам.  Сейчас  мы  располагаем
космическими  кораблями,  способными  доставить  нас  на   любую   планету
Солнечной  системы,  но  на  этих  планетах  нельзя  жить.  Ладно,  мы  их
переустроим.
     Вот и сейчас, в это самое время, на Венере находится  большая  группа
наших инженеров, которые, не щадя ни сил, ни здоровья, делают  все,  чтобы
на этой планете с ее жаркой и сухой, насыщенной формальдегидом атмосферой,
могли поселиться люди. Я не сомневаюсь, что они добьются успеха, а  затем,
покончив со  своими  делами  на  Венере,  отправятся  на  Марс,  на  Луну,
возможно,  также  и  на  крупные  спутники  Юпитера  и  Сатурна.  Наступит
когда-нибудь и такой день, когда обитаемыми станут все  планеты  Солнечной
системы от Меркурия до Плутона - всей душой будем на это надеяться.
     Но даже и это можно считать ближней перспективой, -  многозначительно
произнес Уолтон. - Настанет такой  день,  возможно,  через  сто  лет,  или
тысячу, или даже десять тысяч лет, когда вся Солнечная система  будет  так
же густо населена людьми, как сейчас Земля. Наши сегодняшние планы  должны
учитывать и это. Именно то, что наши предки не думали о будущем, и привело
к нынешнему печальному состоянию дел. Поэтому  мы,  работники  ВЫНАСа,  не
хотим повторять трагических ошибок прошлого.
     Мой  предшественник,  покойный  директор  Фиц-Моэм,  задумывался  над
подобными вопросами. Ему удалось собрать группу  талантливейших  ученых  и
инженеров, и они  создали  гиперпространственный  привод  и  оснастили  им
корабль, который  может  развивать  скорость,  во  много  раз  превышающую
скорость  света,  и  покрывать  расстояние  от  одной  звезды  до   другой
практически мгновенно. Кораблям,  которыми  мы  располагали  до  сих  пор,
потребовалось бы для этого много лет.
     Так  вот,  такой  корабль  отправился  в  космос  с  разведывательной
миссией. Директор Фиц-Моэм счел необходимым  сохранить  это  в  тайне.  Он
очень опасался негативной реакции, которая могла бы  возникнуть  у  людей,
потерявших надежду, если бы экспедиция закончилась неудачно.
     Однако экспедиция оказалась успешной! Полковник Лесли Мак-Леод и  его
люди открыли планету в системе звезды Процион,  очень  напоминающую  Землю
своими природными условиями. Я видел фотоснимки  пейзажей  Новой  Земли  -
именно так участники экспедиции назвали планету - и могу подтвердить,  что
она и в самом деле великолепна и... гостеприимно встретит первопоселенцев.
     К несчастью, на соседней с Новой Землей планете обитает раса разумных
существ. По всей  вероятности,  грешащие  многочисленными  неточностями  и
сбивающие  с  толку  сообщения,  которыми  пестрят   сегодняшние   выпуски
новостей, породили у многих из вас впечатление, что эти разумные  существа
категорически против того, чтобы позволить землянам обосноваться на  одной
из планет их системы. Некоторые из  вас  даже  требуют  немедленно  начать
войну с этими существами, так называемыми дирнианами.
     Я должен подтвердить, что в  какой-то  мере  передаваемые  средствами
массовой информации сообщения соответствуют истине:  дирниане  определенно
обеспокоены намерениями Земли приступить к заселению планеты,  находящейся
непосредственно  по  соседству  с  ними.  Мы  для  них  совершенно  чуждые
существа, и поэтому их легко можно понять.
     Давайте только предположим, что на Марсе высадились какие-то странные
на наш взгляд существа и еще  вознамерились  осуществить  широкомасштабную
колонизацию этой ближайшей к нам планеты. Нам явно было бы не  по  себе  -
это самое меньшее, что можно сказать  о  чувствах,  которые  мы  при  этом
испытывали бы.
     Точно такие же чувства испытывают сейчас дирниане.  Тем  не  менее  я
пригласил прибыть на Землю полномочного посла этих существ. Это наш первый
дипломатический контакт с внеземными разумными существами, и надеюсь,  что
он произойдет в самом скором времени. Я  намерен  убедить  посла,  что  мы
мирный, общительный народ и что для самих дирниан будет в  равной  степени
выгодным  позволить  землянам  поселиться  на  одной  из  планет   системы
Проциона.
     И, должен сказать, я надеюсь  на  вашу  помощь,  жители  Земли.  Если
инопланетный  гость  во  время  своего  пребывания  здесь  обнаружит,  что
некоторые земляне, введенные в заблуждение недобросовестными политиканами,
ратуют за объявление войны  Дирне  -  так  называется  планета  Процион-9,
соседствующая с Новой Землей, - то  он  вряд  ли  увидит  в  нас  желанных
соседей, которых нужно встретить с распростертыми объятиями. Я особо  хочу
подчеркнуть важность этого вопроса. Да, мы,  безусловно,  можем  развязать
войну с Дирной за обладание планетой Процион-8.  Только  зачем  подвергать
угрозе тотального уничтожения две планеты, если можно достичь наших  целей
вполне мирными средствами?
     Вот все, что я собирался сказать вам сегодня вечером, люди  Земли.  Я
надеюсь, вы задумаетесь над  моими  словами.  Со  своей  же  стороны  хочу
заверить вас, что ради общего блага ВЫНАС  трудится  все  двадцать  четыре
часа в сутки, но нам необходима полная поддержка с вашей стороны, если  мы
хотим достичь  своих  целей  и  доказать,  что  человечество  пребывает  в
состоянии зрелости. Благодарю за внимание.
     Внезапно погасли мощные прожекторы, и тьма сомкнулась вокруг Уолтона,
заставив его в страхе зажмуриться. Когда он снова открыл глаза, то увидел,
как многочисленные операторы  быстро  и  сноровисто  выкатывают  массивную
аппаратуру из его  кабинета.  По  всем  каналам  возобновилась  трансляция
традиционных для этого  времени  суток  программ  -  безвкусных  танцев  и
кривляния колдунов, фильмов ужасов и  цветных  орнаментов,  сменяющихся  с
калейдоскопической быстротой.
     Теперь, когда все закончилось, когда, как ему казалось, рухнула стена
отчуждения между ним и остальным миром, Рой вдруг испытал чувство горького
разочарования. Он возлагал очень большие надежды на эту речь,  но  удалась
ли она? В этом он теперь сомневался.
     Подняв голову, Уолтон увидел прямо перед собой Ли Перси.
     - Рой, можно кое-что сказать вам? - робко спросил Перси.
     - Валяйте.
     - Не знаю, на сколько миллионов  пришлось  нам  раскошелиться,  чтобы
предоставить в ваше распоряжение все средства массовой информации, но одно
я знаю точно: мы выбросили на ветер чертовски много денег.
     Уолтон только устало вздохнул:
     - Почему?
     - Вы говорили как неискушенный любитель.  Такие  крупные  дела,  Рой,
нужно перепоручать профессионалам.
     - А ведь, по-моему, вам понравилась  речь,  произнесенная  экспромтом
после того, как толпа забила до  смерти  несчастного  гершелита.  Чем  эта
хуже?
     - Небо и земля. В словах, которые вы  произнесли  у  входа  в  здание
Бюро, было чувство, в них клокотала скрытая энергия! А вот сегодня как раз
этого вам и не доставало.
     - Серьезно?
     - Могу биться об заклад на что угодно, - язвительно заметил Перси.  -
Нельзя завоевать благосклонность публики увещеваниями. Речь вы  произнесли
гладко, без сучка без задоринки. Но это... пустышка... Впечатление  такое,
будто вы разглагольствовали в кругу семьи, среди родных и близких, которые
понимают вас с полуслова. Вы просто разложили перед  людьми  известные  им
факты, чтобы они могли получше их разглядеть.
     - Ну и что же в этом плохого? -  Уолтон  на  мгновение  снова  плотно
закрыл глаза. - Почему вы думаете, что речь не удалась?
     - Да просто потому, что ее никто не слушал! Вы выступили перед людьми
с проповедью, а на  них  нужно  было  кричать,  стуча  кулаком  по  столу!
Слащавые призывы к благоразумию! Да поймите же - не проходят такие номера,
когда нужно сбыть товар семи миллиардам недоумков!
     - Неужели все люди, - недоверчиво спросил Уолтон, - такие уж идиоты?
     Перси издал сдавленный смешок.
     - В общем и целом - да. Давайте им каждый день кусок хлеба и комнату,
в которой можно было бы переночевать, и им будет с высокой  башни  плевать
на все, что происходит с миром. Фиц-Моэм всучил им ВЫНАС. Точно так же  вы
могли бы толкануть им автомобиль без турбин. Он обвел  их  вокруг  пальца,
заставив купить нечто такое, что им было совсем не нужно.
     - Нет, им жизненно необходим ВЫНАС независимо от того, хотели они его
возникновения или нет. А разве нужен кому-нибудь автомобиль без турбин?
     - Значит, это не очень удачная аналогия, - пожал плечами Перси. -  Но
тем не менее все именно так, а не иначе. Им всем до лампочки  ВЫНАС,  пока
он не наступает на любимую мозоль. Скажи вы им, что инопланетяне поубивают
всех, если они не будут вести себя  прилично,  такой  довод  дошел  бы  до
сознания. А выспренние слова и наигранный оптимизм не сработают.
     - И это все, что вы хотели сказать мне? - спросил Уолтон.
     - Кажется. Я только хотел показать, что у вас был огромный  шанс,  но
вы его упустили. И  мы  могли  бы  помочь  вам,  но  вы  от  нашей  помощи
отказались. И поймите, Рой, я вовсе не хочу, чтобы вы  подумали,  что  мои
критические   замечания   продиктованы   злорадством   или    оскорбленным
достоинством  отвергнутого  профессионала.  Я  только   хочу   быть   хоть
чем-нибудь вам полезным.
     - Ладно, Ли. Проваливайте.
     - Что?
     - Проваливайте. С такими мыслями разве что продавать  лед  эскимосам.
Оставьте меня в покое, понятно?
     - Пожалуйста, раз вам так этого хочется.  Только  вот  что  хотел  бы
добавить на прощание,  Рой.  Не  очень-то  огорчайтесь.  У  нас  еще  есть
возможности подправить положение  до  прибытия  инопланетянина.  Мы  можем
различными комментариями вашей сегодняшней речи настолько  изменить  образ
мыслей миллиардов людей в желательном для нас направлении, что они даже не
догадаются, что стали...
     - Убирайтесь!
     Перси на цыпочках попятился к двери. Затем остановился и произнес:
     - Вы заработались, Рой, и теперь слишком возбуждены. Вам не мешало бы
принять таблетку или сделать  что-нибудь,  чтобы  успокоить  расшалившиеся
нервы.


     Ну что ж, он получил ответ на мучивший его вопрос. Специалист  оценил
содержание его речи и степень воздействия ее на слушателей.
     Черт возьми, но ведь он так старался,  чтобы  его  поняли.  Перси  же
уверен, что ничего не вышло, и Перси, пожалуй, прав, хотя  Уолтону  трудно
было смириться с этим.
     Неужели методы, традиционно применяемые такими знатоками своего дела,
как Перси и иже с ним, единственно возможны, и только с их  помощью  можно
добиться расположения аудитории? Неужели только и  остается  беззастенчиво
лгать людям, оказывать на них всяческое давление, обращаться с ними, как с
умственно неполноценными?
     Может быть. Как раз сейчас миллиарды людей - тех  самых  людей,  ради
спасения которых  Уолтон  бесшабашно  растрачивал  так  много  собственной
энергии, -  уткнулись  в  видеоэкраны,  всецело  отдавшись  наркотическому
возбуждению калейдоскопической игры узоров и красок? Взгляды их становятся
все более неподвижными, все  более  остекленевшими.  Мало-помалу  отвисают
нижние челюсти, обнажая гнилые зубы в открытых ртах,  раздуваются  ноздри,
возбужденно подрагивают щеки, беззвучно шевелятся искривленные  губы,  все
их естество поддается завораживающему гипнозу цветовых узоров.
     Вот какое оно, человечество. Оно старается как можно  быстрее  забыть
все, что его заставляли слушать несколько минут назад. "Мандат", "настанет
такой день", "тотальное уничтожение" - надо как можно быстрее  стереть  из
памяти высокопарные, трудно произносимые, пустые  слова,  чтобы  ничто  не
помешало погрузиться в успокаивающее душу  и  совесть  забытье,  навеянное
круговертью ярких красок.
     А где-то еще, возможно, некий поэт по имени  Приор  прислушивается  к
кашлю своего ребенка  и  пытается  написать  стихи,  которые  с  волнением
прочтет Уолтон и еще  ничтожная  кучка  эстетов,  а  миллиарды  просто  не
обратят на них никакого внимания.
     Трижды прав был Перси. Рою Уолтону ни за что бы  не  удалось  всучить
миру ВЫНАС. А вот Фиц-Моэм, продувная бестия, каких мало, просто  гений  в
своем  роде,  это  сделал.  Размахивая  руками  перед  публикой   и   неся
несусветную чушь, он обманом и ничего не стоящими  посулами  заставил  эту
самую публику одобрить организацию ВЫНАСа прежде, чем до  нее  дошло,  как
ловко ее надули.
     Это было самым подлым мошенничеством, но Фиц-Моэм прекрасно  понимал,
что только так и можно действовать  в  интересах  всего  человечества.  Он
поплатился жизнью, но добился своего: ВЫНАС возник, окреп, и  деятельность
его набирала обороты.
     Чем больше Уолтон размышлял над этим, тем больше склонялся  к  мысли,
что избрал неверный путь, пытаясь  взывать  к  якобы  свойственному  людям
благоразумию.  Циничное  определение  человечества  как  "семи  миллиардов
недоумков", высказанное Перси в сердцах, было очень близко к истине, каким
бы жестоким  ни  казалось.  И,  обращаясь  к  народу,  Уолтон  должен  был
апеллировать к глубинным, изначальным инстинктам, взывать не к разуму, а к
подсознанию.
     "По-видимому, -  подумал  он,  -  делать  это  надо  было  на  уровне
калейдоскопических  образов,  этой  бесконечной  круговерти   разноцветных
огней, главного развлечения безликой массы".
     "Я еще достучусь до них, - пообещал себе Уолтон. -  Нет  и  не  может
быть ни благородства, ни достоинства у людей, вынужденных жить в темноте и
тесноте, как сельди в бочке. А поэтому я и буду обращаться с ними,  как  с
сельдями, и, надеюсь, мне удастся превратить  их  в  людей,  которыми  они
могли бы быть, если бы располагали жизненным пространством".
     Он поднялся,  выключил  свет  и  стал  собираться  домой.  Интересно,
приходилось ли покойному директору Фиц-Моэму испытывать подобные  душевные
кризисы, или эти истины были изначально ему известны?
     Вероятнее всего,  он  родился  с  отменной  интуицией.  Фиц-Моэм  был
подлинным гением, своего рода сверхчеловеком. Но теперь  Фиц-Моэма  нет  в
живых, а тот, кому выпало продолжать его дело, отнюдь не гений.  Он  всего
лишь простой человек.


     В отчетах, которые начали поступать к следующему утру, все было  так,
как и предсказывал Перси.
     Сильнее всех злобствовал "Ситизен". Под "заголовком"  во  всю  полосу
"КТО  КОГО  ДУРАЧИТ?"  задавался  чисто  риторический   вопрос:   а   что,
собственно, хотел сладкоречивый директор  ВЫНАСа  поведать  миру  по  всем
каналам новостей вчера вечером? Сама редакция  так  ничего  и  не  поняла,
поскольку Уолтон, по ее мнению, "изъяснялся напыщенной  прозой,  умышленно
выбранной, чтобы одурманить рядового обывателя", но пришла к  выводу,  что
Уолтон затевает какой-то крупный сговор с дирнианами.
     Мысль  о  сговоре  с   инопланетянами   и   предательстве   интересов
человечества преобладала в большинстве дешевых изданий:
     За дымовой завесой из красивых слов  Рой  Уолтон,  правящий  ВЫНАСом,
будто он уже царь в  нем,  а  не  всего  лишь  директор,  прикрывает  свое
намерение отдать оптом, и притом за бесценок, целую планету зеленокожим.
     Его вчерашняя речь состояла из одних трескучих  фраз  и  представляет
собой самую настоящую демагогию. Унылое лицо святоши  и  такие  правильные
слова,  по  его  замыслу,  должны  были  произвести  впечатление  и  стать
пропагандистским прикрытием неблаговидных поступков, но нас не  проведешь,
как и не одурачишь вас, наши дорогие читатели!
     Видеокомментаторы оказались чуточку великодушнее, но не так, чтоб  уж
очень. Один из них выступил с призывом  тщательно  расследовать  ситуацию,
сложившуюся во взаимоотношениях между Землей и  Дирной.  Другому  хотелось
знать, почему это Уолтон, будучи всего лишь назначаемым должностным лицом,
да еще и временно исполняющим обязанности, решил взять на себя  проведение
имеющих   всемирно-историческое    значение    переговоров.    Организацию
Объединенных Наций, похоже, весьма мало беспокоило  это,  а  представитель
США  даже  выступил  со  страстной  речью,  утверждая,   что   налаживание
нормальных отношений с Дирной - часть возложенных на Уолтона обязанностей.
     Эта речь вызвала еще одну волну всеобщего гвалта. Редактор "Ситизена"
в одном из более поздних выпусков спрашивал:
     "Какими  все-таки  полномочиями  наделен   этот   Уолтон?   Он   что,
безраздельный повелитель всего нашего мира? А если это не так, то  кто  же
все-таки он такой?"
     Этот удар попал в самую точку и оказался гораздо болезненнее, чем все
остальные, которые пришлось выдержать Уолтону. Он уже  и  сам  все  больше
начинал понимать,  что  обладает  властью,  которая  по  сути  делает  его
всемирным диктатором, но пока даже самому себе боялся признаться в этом, и
оттого так больно ему было слышать обвинения высказанные публично.
     Он понял одно: попытка быть  искренним  и  чистосердечным  обернулась
полным провалом. Мир привык к лицемерным уловкам  и  словесной  мишуре,  и
когда  предлагаемый  товар  существенно  отличается  от  привычного,   его
начинают обуревать подозрения. Искренность и честность не ценятся на рынке
политиканства.   Открыто   выступать   перед    толпой    и    обратившись
непосредственно к ней, Уолтон возбудил подозрения в том, что он, наверное,
что-то скрывает от посторонних глаз.
     Когда в третьем за этот день  выпуске  "Ситизена"  появился  открытый
призыв воевать с Дирной,  Уолтон  окончательно  уразумел,  что  пришло  то
время, когда просто бессмысленно вести игру честно. С этой минуты он решил
тщательно  планировать  все  свои  действия  и  любой  ценой  осуществлять
задуманное.
     Вырвав листик из записной книжки, Рой  начертал  короткий,  но  такой
емкий девиз: "Цель оправдывает средства!"
     Взяв этот девиз на вооружение, он ощутил себя  готовым  приступить  к
дальнейшей работе.



                                    14

     Мартинес, руководитель службы безопасности всего округа Аппалачи, был
невысоким, хрупкого телосложения мужчиной с вечно растрепанными волосами и
пронизывающим насквозь взглядом глубоко посаженных глаз.  Спокойно  смотря
Уолтону прямо в глаза, он произнес безапелляционным тоном:
     - Селлорс работает в службе безопасности двадцать лет. Просто  нелепо
подозревать его в предательстве.
     - Он совершил очень много ошибок, - заметил Уолтон. - Я всего-навсего
предположил, что он либо  совершенно  несостоятелен  как  работник  службы
безопасности, либо его мнимая некомпетентность хорошо оплачивается  кем-то
со стороны.
     - И вы, директор Уолтон, хотите, чтобы мы сломали судьбу человека  на
основании ваших голословных обвинений? - Мартинес нервно затряс головой. -
Боюсь, что не  смогу  понять  этого.  Разумеется,  если  вы  прибегнете  к
стандартной процедуре, то можете поставить вопрос о кадровых перестановках
в этом округе. Но я не представляю себе, как еще...
     - Селлорсу придется расстаться со своей должностью, - сказал  Уолтон.
- За последнее время он как-то сразу допустил чересчур много проколов. Нам
нужен  новый  человек,  и  притом  срочно,  а  вот  вам  лично  я  поручаю
тщательнейшим образом проверить его деятельность  на  посту  главы  службы
безопасности.
     Мартинес поднялся с места. Ноздри его угрожающе раздувались.
     - Категорически отказываюсь. Безопасность выше чьих-либо капризов или
прихотей. Если я  смещу  Селлорса,  это  подорвет  уверенность  в  себе  у
сотрудников службы безопасности на всей территории страны.
     - Ладно, - тяжело вздохнул Уолтон. - Селлорс останется.  Хотя  я  все
равно оформлю запрос на его перевод.
     - А я положу его под сукно. Я могу лично поручиться  за  Селлорса,  -
отрывисто бросил Мартинес.  -  ВЫНАС  в  надежных  руках,  мистер  Уолтон.
Нисколько в этом не сомневайтесь. Пожалуйста.
     Мартинес вышел из кабинета. Не в силах больше сдерживать накопившийся
гнев, Уолтон бросил ему вслед откровенно злобный взгляд, хотя  и  понимал,
что Мартинес - человек честный. Однако региональный глава безопасности был
еще и крайне упрямым человеком, который скорее позволит  слабаку  занимать
жизненно  важный  пост,  чем  признается  в  том,  что  структура   службы
безопасности, которую он сам когда-то создал буквально  на  пустом  месте,
несовершенна.
     "Что ж, эту слепоту, присущую  Мартинесу,  необходимо  компенсировать
чем-то другим, - решил Уолтон. - Так  или  иначе  придется  избавиться  от
Селлорса и заменить его сотрудником, которому можно доверять".
     Быстро черканув несколько слов на первой же подвернувшейся  под  руку
бумажке, Уолтон  бросил  записку  в  лоток  пневмопочты,  соединяющий  его
кабинет с кабинетом Ли Перси. Как он и рассчитывал, ответственный за связи
с общественностью позвонил через несколько минут.
     - Рой, вы в самом деле настаиваете, чтобы я выступил с таким  нелепым
разоблачением? Фантастика, да и только! Селлорс - шпион? Откуда?  Как?  Он
еще даже не арестован. Я сам только что видел его в этом здании.
     Уолтон самодовольно ухмыльнулся.
     - С каких это пор у вас в  таком  большом  почете  стала  правдивость
сообщаемой   информации?   -   язвительно   спросил   он.   -   Выпускайте
спецбюллетень, и посмотрим, что будет дальше.
     Впервые новость передали в выпуске новостей, начавшемся  в  11.40.  С
угрюмым лицом Уолтон слушал сообщение о том, что глава службы безопасности
ВЫНАСа арестован по обвинению в шпионаже. Как  стало  известно  из  хорошо
информированных  источников,  говорилось  в  сообщении,   Селлорс   сейчас
находится под стражей и  согласился  раскрыть  тайный  заговор,  участники
которого прибегли к его услугам за весьма высокую плату.
     Следующее сообщение прозвучало в  12.10:  глава  службы  безопасности
Селлорс временно освобожден из-под стражи.
     Наконец, в выпуске последних известий в 12.30 сообщалось,  что  глава
службы   безопасности   Селлорс   убит   неизвестно   кем   за   пределами
Каллин-Билдинга.
     Уолтон  выслушал  все  это  равнодушно.  Он  предвидел  ход  событий:
запаниковавшие хозяева Селлорса на всякий случай заставили  его  замолчать
навсегда. "Цель оправдывает средства", - еще раз напомнил себе  Уолтон.  У
него не было причин жалеть Селлорса: тот оказался шпионом и поплатился  за
это жизнью. А умер он от ядовитого газа в особой камере федеральной тюрьмы
или в результате искусного манипулирования средствами массовой информации,
это уже не имеет значения.
     Мартинес позвонил почти сразу же после того, как об убийстве Селлорса
сообщили в выпуске новостей. Лицо его было мертвенно-бледным.
     - Я обязан принести вам свои извинения, - сказал он. - Сегодня  утром
я вел себя как самый настоящий идиот.
     - Вам не в чем себя упрекать, - ответил Уолтон.  -  С  вашей  стороны
было совершенно естественным доверять Селлорсу - вы ведь очень  давно  его
знали.  Вот  только  время  теперь  такое,  что  никому  нельзя  доверять,
Мартинес. Даже самому себе.
     - Я вынужден уйти в отставку, - заявил ветеран службы безопасности.
     - Ни в коем случае. Вы совершенно ни в чем не виноваты.  Селлорс  был
шпионом и никудышным работником и получил по заслугам. Его убрали свои  же
люди, когда просочился слух, что он  собирается  расколоться.  Вот  только
пришлите мне нового начальника, как  я  уже  просил  вас,  и  уж  извольте
позаботиться, чтобы он был хорошим работником!
     Килер, новый старший  офицер-контрразведчик,  прикрепленный  к  Бюро,
оказался подтянутым, с виду  решительным  мужчиной  лет  тридцати  двух  -
тридцати трех. Едва он переступил порог  Каллин-Билдинга,  как  тотчас  же
отправился доложить о себе непосредственно директору Уолтону.
     - Значит, это вас направили на  место  Селлорса?  Рад  познакомиться,
Килер. - Уолтон разглядывал нового главу  службы  безопасности  Бюро.  Тот
производил впечатление человека  жесткого,  сурового,  и,  самое  главное,
совершенно  неподкупного.  -  У  меня   припасено   несколько   совершенно
безотлагательных дел, к которым вам придется приступить,  так  сказать,  с
места в карьер. Во-первых, Селлорс разыскивал некоего  Ламарра.  Позвольте
ввести вас в курс дела и...
     - В этом нет необходимости, - перебил его Килер. - Именно мне Селлорс
поручил заниматься поимкой Ламарра. О нем  нет  ни  слуху  ни  духу.  Наши
агенты буквально перерыли всю планету, но безуспешно.
     Уолтона явно огорчило услышанное. В нем все  еще  теплилась  надежда,
что Селлорс все-таки нашел Ламарра, но просто утаил это. Но если  розыском
руководил Килер, то теперь надежда просто растаяла, как утренняя дымка.
     - Пусть так, все равно, продолжайте охоту на Ламарра, -  распорядился
Уолтон. - Но сначала вам придется произвести  генеральную  проверку  всего
этого здания. Трудно даже  представить,  сколько  всяких  жучков  наставил
здесь Селлорс. Тщательно обыщите каждый закуток, от  подвала  до  крыши  и
доложите мне, когда закончите.
     Следующим в расписании Уолтона стоял вызов из узла связи.
     - Радиограмма с борта корабля, отправленного на Венеру, - не  мешкая,
доложил ему один из техников-связистов. - Хотите послушать, сэр?
     - Разумеется!
     - Вот что в ней говорится: "Прибыли на  Венеру  вечером  пятнадцатого
июня. Пока никаких  признаков  пребывания  Лэнга  на  планете.  Продолжаем
поиски. О результатах будем докладывать ежедневно. Спенсер".
     -  Благодарю  вас,  -  сказал  Уолтон.  -  Как  только  поступит  еще
какое-нибудь сообщение от Спенсера, немедленно дайте мне знать.
     Судьбу экспедиции Лэнга, подумав, решил Уолтон, нельзя считать  делом
первостепенной важности. Однако ему очень хотелось знать, что же  все-таки
случилось с первым десантом переустроителей. Он надеялся, что у Спенсера и
его спасательной  миссии  к  завтрашнему  дню  появится  что-нибудь  более
конкретное и ситуация прояснится.
     Раздался мелодичный голос секретарши:
     - На связи доктор Фредерик Уолтон, сэр. Он утверждает, что это  очень
срочно.
     - О'кей, - бросил в микрофон интеркома Рой и стал дожидаться, пока на
видеоэкране не появится лицо брата. Охватившее его нетерпение  было  столь
велико,  что  он  даже   почувствовал,   как   от   нервного   возбуждения
запульсировали жилки на висках.
     - Ну, Фред, что там у тебя? - в конце концов спросил он.
     - Ты крайне занятая трудяга-пчелка, верно, Рой?  Насколько  я  понял,
теперь за тобой будет надзирать новый шеф службы безопасности.
     -  У  меня  нет  времени  на  пустопорожние  разговоры,  -   сердитой
скороговоркой выпалил Уолтон.
     - У меня тоже. Ты крепко нас надул с этой фальшивкой насчет  Селлорса
и вынудил преждевременно уничтожить очень полезного агента.
     - Не такого уж полезного, - сказал Уолтон. - Я раскусил его. Если  бы
вы его не убили, мне бы пришлось самому позаботиться об  этом.  Вы  просто
избавили меня от лишних хлопот.
     - Вот это да! Какие мы теперь беспощадные!
     - Когда того требуют обстоятельства, - сухо заметил Уолтон.
     - Что ж, достаточно честно. Мы начнем играть по таким же правилам.  -
Фред прищурился. - Ты помнишь наш разговор в Бронзовой Палате, Рой?
     - Каждое слово.
     - Так вот, я звоню, чтобы узнать, принял ли  ты  решение.  Все  равно
какое, лишь бы знать, оно решение принято.
     Эти слова застали Роя врасплох.
     - Но ведь ты тогда сказал, что даешь мне неделю!
     - Этот  срок  сокращен  ровно  наполовину,  -  ответил  Фред.  -  Нам
приходится торопить события.
     - Скажи, чего вы от меня хотите. Тогда и получите ответ.
     -  Все  очень  просто.  Ты  отказываешься  от   своей   должности   и
добиваешься, чтобы меня назначили на пост директора Бюро. Если эти условия
не будут выполнены завтра к полуночи, мы обнародуем сведения  о  сыворотке
Ламарра. Таковы наши окончательные условия, и  даже  не  пытайся  со  мной
торговаться.
     Уолтон на какое-то время задумался, не отрывая глаз  от  видеоэкрана.
Лицо его брата продолжало оставаться все таким же угрюмым и чужим.
     - Чтобы  выполнить  поставленные  вами  условия,  нужно  куда  больше
времени, чем вы предоставляете мне, - в конце концов сказал Рой Уолтон.  -
Я просто не могу взять и уйти в отставку всего за одни сутки.
     - А вот Фиц-Моэму это удалось.
     - О да, если это  вы  называете  отставкой.  Но  если  вы  не  хотите
унаследовать такой же хаос, какой достался после него мне, лучше бы  дайте
время на подготовку к смене руководства.
     В глазах Фреда вспыхнули радостные огоньки.
     -  Значит,  ты  все-таки  решил  уступить?  Ты  откажешься  от  своей
должности в мою пользу?
     - Нет никакой уверенности,  что  ООН  утвердит  твою  кандидатуру,  -
предостерег брата Рой. - Даже с учетом  того,  что  я  буду  рекомендовать
именно  тебя,  невозможно  гарантировать  успех  этой  затеи  на  все  сто
процентов.
     - Нам ничего не остается другого, как  рискнуть,  -  сказал  Фред.  -
Важнейший этап этой комбинации - твой уход с директорского поста. Когда  я
смогу получить подтверждение?
     Уолтон пристально посмотрел на брата.
     - Заходи сюда, в кабинет, завтра в это же время. Я успею  привести  в
порядок все текущие дела и покажу  тебе,  как  работает  сложный  механизм
разветвленного аппарата  ВЫНАСа.  Это  весьма  существенное  преимущество,
которым ты будешь располагать по сравнению со мной. Фиц-Моэм держал добрую
половину деятельности Бюро у себя в голове.
     Лицо Фреда исказилось злорадной ухмылкой.
     - Значит, Рой, встретимся завтра. - Он хохотнул, а затем добавил: - Я
знал, что вся твоя жесткость всего лишь видимость. Ты никогда не отличался
твердостью характера, Рой.


     Уолтон глянул на часы, как только с экрана исчезло лицо Фреда.  Всего
11.00. Сегодняшнее утро выдалось жарким.
     Ситуация, однако, мало-помалу начала проясняться. Теперь он уже знал,
например, что Селлорсу платила та  же  организация,  которая  поддерживала
Фреда, а значит, по всей видимости, Фиц-Моэма убила эта же шайка.
     Только вот зачем они это сделали? Безусловно, это не  было  убийством
ради убийства. Если  бы  они  просто  жаждали  его  смерти,  то  могли  бы
умертвить Фиц-Моэма когда угодно, стоило лишь сильно захотеть.
     И теперь он  наконец  совершенно  четко  уяснил,  что  убийство  было
приурочено к строго определенному времени. Когда заговорщики поняли, стало
ясно, что именно Уолтон станет наиболее вероятным преемником старика, Фред
уже входил в их группу. Они теперь могли подступиться к Рою  и  влиять  на
него. У них появилась возможность вышибить его из директорского кресла так
же быстро, как он в нем очутился, и на его место посадить свою марионетку,
Фреда.
     Что ж, вот здесь-то их  и  будет  ждать  сюрприз,  твердо  решил  Рой
Уолтон. Фред должен объявиться в кабинете  Уолтона  в  11.00  семнадцатого
числа и принять бразды правления Бюро. К этому времени Уолтон  рассчитывал
уже полностью подготовиться к тому, чтобы  дать  решительный  отпор  своим
противникам.
     Главным препятствием, мешавшим выполнить его планы, была неясность  с
сывороткой Ламарра. Уолтон отчаянно нуждался  в  этом  невзрачном  с  виду
ученом и формуле его чудодейственного препарата. Фред, безусловно,  сделал
уже по меньшей мере одну копию документов Ламарра,  и  угроза  со  стороны
заговорщиков останется вполне реальной независимо от того, удастся или нет
ВЫНАСу вернуть оригиналы записей ученого.
     На все про все Уолтону оставалось двадцать четыре часа. Начал  он  со
звонка Сью Ллевелин, главному ревизору Бюро.
     - Сью, как там выглядит наш бюджет?
     - У вас на уме что-то конкретное, Рой?
     - Множество самых различных замыслов. Я хочу знать, располагаю  ли  я
возможностью  израсходовать...  ну,  скажем,  один  миллиард  долларов  до
полуночи?
     - Миллиард? Вы, наверное, шутите, Рой?
     - Едва ли, - печально произнес Уолтон. - Я еще надеюсь,  правда,  что
мне понадобится не вся сумма.  Но,  видите  ли,  подвернулось  одно  очень
крупное  приобретение,  которое  я  хотел   бы   сделать...   в   качестве
капиталовложения. Вы в состоянии набрать такую сумму?  И  не  имеет  ровно
никакого значения, с каких счетов вы их снимете. Если мы не наскребем этих
денег до полуночи, то послезавтра ВЫНАС, по  всей  вероятности,  прекратит
свое существование.
     - О чем вы говорите, Рой?
     - Не тяните. Скажите: да или нет. И если ответ будет не таким,  какой
мне хочется услышать, боюсь, вам, Сью,  придется  подыскивать  себе  новое
место.
     Сью слегка вскрикнула от изумления. Затем сказала:
     - Ладно, Рой. Подыграю вам, пусть это даже грозит  нам  банкротством.
Берите в полное распоряжение миллиард, хотя  только  самому  Господу  Богу
известно, из каких средств мне придется выплачивать зарплату на  следующей
неделе.
     - Вы получите его назад, - пообещал Уолтон. - С немалыми процентами.
     Следующим, кому он позвонил, был некто Ноэль Харви, продувной  малый,
промышлявший различными махинациями со страховыми  бумагами  и  официально
числившийся брокером на фондовой бирже.  С  ним  Уолтону  уже  приходилось
однажды иметь дело в бытность секретарем у Фиц-Моэма. Харви,  худощавый  и
невысокий,  производил   впечатление   совершенно   задерганного   мелкого
спекулянта-неудачника,  и  только  спокойные,   немигающие   глаза   резко
контрастировали с его явно крысиным обликом.
     - Что у вас стряслось, Рой?
     - Я хочу, чтобы вы без какого бы то ни было промедления произвели для
меня крупные закупки на фондовой бирже.
     Харви тут же отрицательно покачал головой:
     - Прошу прощения, Рой, но пока ничем не могу помочь. Связан по  рукам
и ногам  одной  крупной  сделкой  в  сфере  монорельсового  транспорта.  И
освобожусь не раньше среды или четверга. Вот тогда, может быть...
     - И какой навар рассчитываете получить от этой крупной  сделки  лично
вы, Ноэль?
     - О, это коммерческая тайна! А  я  вас  знаю  как  очень  порядочного
человека, который ни за что не полезет в душу к своему ближнему  по  столь
деликатному поводу...
     - Пять миллионов вас бы устроили, Ноэль?
     - Пять миллионов?! Вы что, шутить изволите?
     - Никогда не был более серьезным,  -  проникновенным  тоном  произнес
Уолтон. - Мне нужно, чтобы вы  немедленно  начали  работать  на  меня.  Вы
слышали мою цену.
     Харви расплылся в дружеской улыбке.
     - Ну что ж, дружище, выкладывайте,  что  там  у  вас.  Считайте,  что
наняли меня.
     Осталось столь же быстро решить еще несколько  вопросов.  Пара  минут
ушла на разговор с одним из техников-связистов,  затем  Уолтон  затребовал
себе несколько книг: "Теоретические основы  воздействия  на  подсознание",
"Калейдоскопическая видеотехника"  и  еще  кое-какие  монографии  по  этой
тематике. Послал Ли Перси записку с просьбой заглянуть в кабинет директора
ровно через час и велел секретарше в течение следующего часа не  тревожить
его по каким бы то ни было причинам.
     Час пролетел очень быстро.  К  концу  его  голова  у  Уолтона  слегка
кружилась от обилия бегло прочитанного  материала,  зато  душа  прямо-таки
радостно пела. Рой предвкушал, чего может достичь  с  помощью  открывшихся
перед ним новых возможностей, понимал, какой богатый урожай  можно  снять,
используя потенциал современных средств связи. Вот он,  ключ,  открывающий
сердца и души людей! Это как раз то, что ему необходимо!
     Уолтон нажал на клавишу интеркома.
     - Мистер Перси уже здесь?
     - Нет, сэр. Вызвать его к вам?
     - Он  должен  появиться  с  минуты  на  минуту.  Меня  за  это  время
кто-нибудь спрашивал?
     - Еще сколько! Я отсылала их всех, как вы велели к мистеру Эглину.
     - Умница, - похвалил секретаршу Уолтон.
     - О, вот и мистер Перси. И еще вас вызывает узел связи.
     Уолтон нахмурился.
     - Попросите Перси подождать минуту-другую.  Соедините  меня  с  узлом
связи.
     На экране появилось радостно улыбающееся и одновременно взволнованное
лицо дежурного по космической связи.
     - Только что пришла в ваш адрес гиперрадиограмма, сэр.
     - С Венеры?
     - Нет, сэр. От полковника Мак-Леода.
     - Я слушаю.
     -  "Уолтону  от  Мак-Леода,  -   прочел   дежурный.   -   По   каналу
гиперпространственной  связи.  Путешествие  в  систему  Проциона   успешно
завершено. Возвращаемся с посланником Дирны на борту. До  скорой  встречи.
Искренне желаю удачи - она вам необходима".
     - Благодарю вас. Это все?
     - Все, сэр.
     - О'кей. Держите меня в курсе всех дел. - Он дал отбой и повернулся к
микрофону интеркома. Голос его дрожал. - Можете теперь пропустить  ко  мне
мистера Перси.



                                    15

     Уолтон поглядел внимательно на  помощника  по  налаживанию  связей  с
общественностью и спросил:
     - Что вам известно о калейдоскопическом цветовидении, Ли?
     - Не очень-то многое. Сам я никогда не смотрю цветоверть. Она  вредна
для зрения.
     Уолтон улыбнулся.
     - Это делает вас нонконформистом, можно  сказать  даже,  диссидентом.
Верно? Согласно статистическим данным, которыми я располагаю,  ежевечерние
программы калейдоскопической цветоверти постоянно  занимают  самые  высшие
места в рейтинговых таблицах.
     - Может быть, - осторожно заметил Перси. - Но мне все равно не  очень
нравятся эти программы. Почему они вдруг вас так заинтересовали, Рой?
     - На то есть одна весьма серьезная причина, -  сказал  Уолтон,  после
чего принял более непринужденную позу, откинувшись на спинку кресла, и как
бы невзначай добавил: -  Мне  кажется,  их  вполне  можно  использовать  в
пропагандистских целях. На эту мысль меня натолкнула  неожиданная  реакция
на них со стороны моего брата несколько дней назад, когда мы беседовали  в
Бронзовой   Палате.   Весь   прошедший   час    я    внимательно    изучал
калейдоскопическое цветовидение в свете теории информации.  Вам  известно,
что можно передавать различные сообщения параллельно с игрой орнаментов  и
цветов?
     - Разумеется, - взволнованно произнес Перси. - Только вот Комитет  по
делам связи не допустит этого!
     - К тому  времени,  когда  Комитет  по  делам  связи  обнаружит,  что
творится на каналах, транслирующих цветоверть, - спокойно произнес Уолтон,
- мы больше не будем этим заниматься. Нас ни в чем не  смогут  уличить.  -
Глядя Перси прямо в глаза, он  с  нескрываемым  сарказмом  спросил:  -  Не
кажется ли вам, что после  стольких  лет  оболванивания  ваша  болезненная
щепетильность выглядит странно?
     - Ну... давайте-ка лучше обсудим поподробнее ваши предложения.
     - Все достаточно просто, - сказал Уолтон. - Мы вклинимся в цветоверть
с текстовой заставкой, чем-нибудь вроде "Да здравствует ВЫНАС!" или "Я  не
хочу воевать с Дирной". Мы сделаем так, чтобы заставка мелькнула на экране
на какую-то микросекунду,  а  затем  на  нем  снова  вспыхнет  изображение
цветового орнамента.  Подождем  пару  минут,  затем  снова  дадим  в  эфир
заставку. За беспрестанной игрой узоров  и  цветов  этот  текст  никто  не
воспримет как нечто перебивающее  нормальное  течение  цветоверти,  однако
содержание его дойдет до сознания зрителей, если заставку  давать  в  эфир
достаточно часто.
     -  И  проникает  она  в  самые  глубины,  -  подхватил  Перси.  -   В
подсознание. Телезрители даже не  догадаются,  что  их  мозги  подверглись
тщательной промывке, только вдруг почувствуют, что у них  возникло  совсем
другое отношение к ВЫНАСу и к Дирне! - Он вдруг так и затрясся всем телом.
- Рой, мне  даже  страшно  подумать  о  том,  что  может  случиться,  если
кто-нибудь еще додумается до этого и устроит собственное  цветомузыкальное
шоу.
     - Я предусмотрел это. После того как утрясется кризис в отношениях  с
Дирной, после того как мы достигнем своих целей,  внушив  миллионам  людей
свою точку  зрения  на  происходящие  события,  -  я  намерен  предпринять
несколько шагов, чтобы кто  бы  то  ни  было  не  мог  использовать  такое
идеологическое оружие в будущем. Я постараюсь подбить кого-нибудь  на  то,
чтобы он воспользовался цветомузыкальным калейдоскопом в  пропагандистских
целях, а затем поймать его на  горячем.  Этого  будет  вполне  достаточно,
чтобы научить уму-разуму Комитет по делам связи.
     - Другими словами, - сказал Перси, - вы готовы  прибегнуть  к  такому
внушению  сейчас.  Но  поскольку  вы  категорически  против  того,   чтобы
кто-нибудь еще  мог  воспользоваться  подобной  техникой,  вы  добровольно
откажетесь от нее, как только наладятся взаимоотношения с Дирной.
     - Точно. - Уолтон подтолкнул целую кипу учебников  и  справочников  к
своему  помощнику  по  пропаганде.  -   Сперва   почитайте-ка   вот   это.
Ознакомьтесь с основными  принципами  техники  сублимированного  внушения.
Затем закупите час калейдоскопической круговерти и велите своим  инженерам
сделать необходимые нам  текстовые  вставки  в  магнитные  видеоленты,  на
которых записана предназначенная  для  эфирной  трансляции  калейдограмма.
Договорились?
     - Грязное дельце, но мне нравится ваш подход к решению стоящих  перед
нами задач. Когда,  по-вашему,  можно  пустить  в  эфир  первую  из  таких
калейдоскопических программ?
     - Завтра. А еще лучше - сегодня  вечером.  Если  вы  успеете  должным
образом ее подготовить. И организуйте что-то  вроде  опроса  общественного
мнения, чтобы можно было регулярно следить за действенностью транслируемых
спецпрограмм. Я хочу, чтобы зрителям попеременно вдалбливались две  мысли:
одна  -  поддерживайте  ВЫНАС,  другая  -  требуйте   мирного   разрешения
противоречий,   которые   могут   возникнуть   во    взаимоотношениях    с
инопланетянами. Пусть ваши информаторы постоянно  держат  руку  на  пульсе
общественного мнения. О любых  изменениях  немедленно  докладывайте  лично
мне.
     - Понятно.
     -  И  вот  еще  что.  Придется  вам,  Ли,  завтра  пополнить   список
ответственных поручений еще одним мероприятием.
     - Я слушаю.
     -  Ваш  отдел  получит  в  свое  распоряжение  новый  орган  массовой
информации. Я покупаю "Ситизен" и намерен превратить его  в  дружественное
нам издание.
     Перси  от  изумления  широко  разинул  рот.  Затем  овладел  собой  и
рассмеялся.
     - Вы просто чудо, Рой. Самое настоящее чудо.


     Через несколько секунд после ухода Перси позвонил Ноэль Харви.
     - Как у вас обстоят дела? - справился Уолтон.
     Харви выглядел крайне озадаченным.
     - За прошедшие  полчаса  мне  удалось  с  немалой  для  себя  выгодой
потратить несколько сот миллионов ваших денежек, Рой. Вы теперь крупнейший
держатель акций "Ситизена".
     - Сколько же именно?
     - Сто пятьдесят две тысячи акций, примерно тридцать пять процентов от
их общего числа.
     - Тридцать пять процентов! А где же еще недостающие  до  контрольного
пакета шестнадцать?
     - Терпение, дружок, терпение. Я  свое  дело  знаю.  Я  не  погнушался
вытряхнуть все дочиста из фондов  мелких  держателей,  причем  сделал  это
втихаря. Хотя переоформление стольких фондовых поручений  обошлось  мне  в
весьма круглую сумму.
     - Почему вы начали именно с мелких держателей? - спросил Уолтон.
     -  Потому  что  подобные  дела  нужно  обтяпывать  как  можно   более
осмотрительно. Вам известен расклад держателей акций "Ситизена"?
     - Нет.
     - Так вот, послушайте: двадцать шесть процентов принадлежат  компании
"Телефакс Амалгамейтед", а двадцать  пять  -  Хорэйсу  Мерлину.  Поскольку
Мерлин владеет и "Телефаксом", под его контролем находится пятьдесят  один
процент  от  общего  числа  акций,  хотя  не  все   они   зарегистрированы
непосредственно на его имя. Мерлин считает, что на оставшиеся сорок девять
процентов можно не обращать внимания. Поэтому я занялся тем, что буквально
выскребаю изо всех углов, куда только  могу  добраться,  эти  самые  сорок
девять  процентов,  используя  в   качестве   прикрытия   добрый   десяток
подконтрольных брокеров. Сомневаюсь, что мне  удастся  выскрести  все  без
остатка, однако думаю набрать процентов сорок пять. Затем  я  подкачусь  к
Мерлину  с  посулами  крупного  навара  и  попробую  выклянчить   у   него
недостающие шесть процентов акций  "Ситизена".  Он,  разумеется,  проверит
сложившийся к тому времени расклад,  удостоверится,  что  остальные  акции
распределены  по  мелким  фондодержателям,  и,  скорее  всего,  клюнет  на
подбрасываемую мною наживку, считая, что он  и  в  этом  случае  оставляет
"Ситизен" под полным своим контролем.
     - А если он не согласится? - спросил Уолтон.
     Ну уж об этом-то не беспокойтесь, - самоуверенно заявил Харви. -  Еще
как клюнет. Разве не для такого случая  в  мое  распоряжение  предоставлен
миллиард долларов? Я преподнесу ему эту сделку под таким роскошным соусом,
что он не устоит перед искушением. Ведь для того чтобы урвать  тот  жирный
кусок, который я подсовываю, ему потребуется отстегнуть  совсем  чуть-чуть
от пухлой пачки акций "Ситизена". И в ту секунду, когда он это сделает,  я
переведу все разрозненные ломтики на ваше имя. Имея в  своем  распоряжении
пятьдесят один процент акций,  вы  просто  вышвырнете  Мерлина  из  совета
директоров и станете управлять "Ситизеном" так, как вам заблагорассудится!
Просто и ясно, не правда ли?
     - Великолепно, - сказал Уолтон. - Действуйте и дальше в том же  духе.
И поддерживайте связь со мной.
     Отключившись от Харви, Рой  подошел  к  окну.  Улица  была  буквально
запружена толпами людей, снующих по всех направлениях, словно ползающие по
земле наугад бесчисленные муравьи. Многие из этих людей  держали  в  руках
листы факсимильных бюллетеней, и среди них самым популярным был "Ситизен".
И очень многие из них, как только наступит вечер, разинув  рты,  уставятся
на телеэкраны, предвкушая те радости, что несут им любимые калейдограммы.
     Уолтон вдруг сжал пальцы в кулак. Как раз вот  так,  подумалось  ему,
ужесточает свою хватку над  умами  миллионов  людей  и  ВЫНАС,  захватывая
контроль над средствами массовой информации. Если излишнее  самомнение  не
подведет Харви, то уже завтра ВЫНАСу будет принадлежать его заклятый  враг
- телефаксимильное  агентство  "Ситизен",  главный  рупор  антивынасовской
пропаганды. Действуя тонко и изобретательно, можно буквально  в  считанные
дни самым коренным образом изменить ориентацию выпускаемых им бюллетеней и
превратить агентство в горячего поборника политики  Бюро.  И  сделать  это
можно настолько незаметно,  что  большинству  читателей  "Ситизена"  будет
казаться, что никакой иной ориентации у него никогда и не было.
     Что же касается цветомузыки - это, сам Уолтон  не  мог  не  признать,
было ударом ниже пояса. Но он уже решил, что для предотвращения  кризисных
ситуаций все способы хороши. А для раскаяния в  безнравственных  поступках
сколько  угодно  будет  времени  после  того,  как  удастся  предотвратить
межзвездное побоище.
     Примерно в 14.30, воспользовавшись  некоторой  передышкой  в  жестком
ритме рабочего дня, Уолтон решил устроить себе запоздалый ленч в Бронзовой
Палате. Он чувствовал острую необходимость хоть на какое-то время покинуть
свой кабинет, который уже понемногу начинал действовать ему на нервы.
     Сегодня в Бронзовой Палате преобладала светло-вишневая гамма.  Уолтон
выбрал отдельный кабинет, слегка перекусил бифштексом из хлореллы, запивая
его хорошо очищенным ромом, и,  расположившись  на  диване,  установил  на
таймере двадцать минут сна. Когда через заданный промежуток времени особые
колебания подушек мягко пробудили его, он  радостно  потянулся,  чувствуя,
что освободился от напряжения, железной хваткой душившего его  всю  первую
половину дня.
     Чтобы    еще    больше    прояснить     сознание,     Рой     включил
электролюминесцентный  калейдоскоп  и  стал  любоваться  игрой  узоров  на
огромном экране. Этот калейдоскоп в основе своей имел те же принципы,  что
закладывались  и  в   цветомузыкальные   программы,   транслирующиеся   по
телевидению. Единственное отличие заключалось  в  том,  что  администрация
Бронзовой Палаты  передавала  по  автономной  закрытой  сети  свою  особую
версию, в которой преобладали доставляющие  гораздо  большее  эстетическое
наслаждение светло-зеленые и бледно-розовые  тона,  в  то  время  как  для
общего  пользования  телестудии   пускали   по   видеоканалам   откровенно
мелодраматичные, рассчитанные на  низменные  вкусы  зрительской  аудитории
кричащие красные и темно-лиловые цвета и перемежающиеся  в  рваных  ритмах
узоры.
     Однако сейчас Уолтон глядел на сменяющиеся цветные  орнаменты  совсем
иначе.  Теперь,  осознав,  каким  опасным  оружием  могут  стать  ритмично
вспыхивающие узоры, он уже не был уверен, что владельцы  Бронзовой  Палаты
не внедряют в его подсознание угодные им мотивы  и  стереотипы  поведения,
периодически вставляя текстовые сигналы.
     Резко выбросив руку, он выключил калейдоскоп.
     Цель оправдывает средства. Чудная поговорка, позволяющая  ему  делать
почти  все,  что  угодно.  Тут  ему  припомнилось  логическое  заключение,
сделанное еще Иваном Карамазовым: если Бога нет, тогда все дозволено.
     Но и Бог,  и  Достоевский  давно  уже  устарели,  напомнил  он  себе.
Современный Бог - это худощавый молодой человек  в  кабинете  на  двадцать
девятом этаже Каллин-Билдинга. Что же касается Достоевского, то он  просто
писал книги, и поэтому тем более с ним можно не считаться.
     Рой вдруг почувствовал какую-то неуверенность в  себе.  Наверное,  не
очень-то умно  с  его  стороны  выпускать  на  свободу  калейдоскопическую
пропаганду. Стоит хоть раз спустить с цепи такого опасного зверя, и  будет
очень нелегко снова загнать его в  клетку.  Он  понимал,  что  как  только
завершится  пропагандистская  кампания,  придется  срочно   организовывать
предварительную  проверку  всех   калейдограмм,   транслируемых   как   по
телевидению, так и по закрытым кабельным каналам.
     Самым ужасным  в  подобных  пропагандистских  методах,  насколько  он
понимал, было то, что с их помощью можно внушить  почти  любую  мысль,  не
вызывая каких-либо подозрений со стороны зрителей. И если даже  рассказать
об этом после внушения, зритель не поверит, так  как  будет  убежден,  что
навязанная ему мысль зародилась в сознании без постороннего вмешательства.
     Уолтон заказал еще порцию рома, и когда подносил стакан к губам, рука
его слегка подрагивала.


     - Пока вас не было, звонил мистер Ладвиг из Организации  Объединенных
Наций, - поспешила уведомить его секретарша, как только  Рой  показался  в
приемной. - Он просил связаться с ним, когда вы вернетесь.
     - Очень хорошо. Соедините меня, пожалуйста, с ним.
     На видеоэкране появилось лицо Ладвига, и Уолтон произнес:
     - Очень сожалею, что пропустил ваш звонок. Что случилось?
     - Только что завершилось экстренное  заседание  Совета  Безопасности.
Единогласно принятая резолюция передана на рассмотрение Ассамблеи. В самом
скором времени намечается специальное слушание, на котором будет  назначен
новый постоянный глава ВЫНАСа.
     Уолтон поджал губы. Затем, выждав немного, спросил:
     - К чему такая спешка?
     - Все дело в намечающемся кризисе во взаимоотношениях  с  дирнианами.
Все  чаще  слышатся  утверждения,  что  нельзя  поручать   ведение   столь
ответственных переговоров всего  лишь  временно  исполняющему  обязанности
директора  Бюро.   Представитель   Земли   для   ведения   переговоров   с
инопланетянами   должен   получить   благословение    самой    Организации
Объединенных Наций.
     - Надо ли это понимать так, что пост достанется  мне  без  каких-либо
особых шагов, который я должен предпринять?
     - Стопроцентной гарантии я, разумеется, дать никак не могу, - ответил
Ладвиг. - Однако большинство высказывается  за  ваше  назначение.  Советую
посетить  слушание  лично  и   представить   подробную   программу   вашей
деятельности. В противном случае Ассамблея может поставить на  ваше  место
какого-нибудь политикана, который соблазнит  ее  елейными  речами.  Начало
слушания намечено на послезавтра в 11.00. То есть на восемнадцатое.
     - Обязательно буду, - кивнул Уолтон. - Спасибо за добрый совет.
     Какое-то время он задумчиво покусывал кончик шариковой  ручки,  затем
поспешно сделал пометку в настольном календаре. Но он  прекрасно  понимал,
что не стоит  слишком  беспокоиться  о  событиях,  которые  намечаются  на
послезавтра. Куда большую тревогу вызывало у него завтрашнее  утро,  когда
грозился открыть свои карты братец Фред.


     Утро следующего дня выдалось не менее  напряженным,  чем  предыдущее.
Первым Уолтону позвонил Харви.
     - Считайте, что "Ситизен" у вас  в  кармане,  Рой!  Вчера  вечером  я
отобедал с Мерлином и выманил у него четыре процента  акций  "Ситизена"  в
обмен на сулящий фантастические прибыли проект строительства монорельсовой
дороги через всю Неваду. Он был к концу обеда доволен, как слон, но  бьюсь
об заклад, что сегодня утром он, скорее, напоминает взбесившегося тигра.
     - Трансферта акций оформлена надлежащим  образом?  -  поинтересовался
Уолтон.
     - Естественно. К семи  утра  я  уже  был  в  полной  боевой  форме  и
сосредоточил все акции в одних руках - в ваших. Сорок  семь  процентов  от
общего числа акций я распределил по полутора десяткам различных подставных
компаний. Мне не удалось выгрести всего лишь два  процента,  принадлежащие
богатым вдовам, которые категорически  против  какой-либо  их  продажи.  Я
сбросил эти  сорок  семь  процентов  в  общую  кучу  на  ваше  имя,  затем
присовокупил к ним те четыре, которые удалось  вырвать  у  Мерлина,  тоже,
естественно, на ваше  имя.  Телефаксимильное  агентство  "Ситизен"  отныне
стало собственностью ВЫНАСа, Рой!
     - Прекрасная работа. И во сколько она обошлась?
     -  Четыреста  восемьдесят  три  с  чем-то  миллиона  долларов.  Плюс,
разумеется, мои обычные пять  процентов  комиссионных,  которые  в  данном
случае составят почти два с четвертью миллиона.
     - Но я ведь предложил вам пять миллионов,  -  сказал  Уолтон.  -  Это
предложение все еще остается в силе.
     - Вы что, хотите, чтобы я потерял свою лицензию? Я  много  лет  давал
взятки, чтобы заполучить лицензию брокера на бирже, а теперь вы  требуете,
чтобы я рисковал ею  за  лишних  пару  миллионов?  Ха-ха-ха!  Меня  вполне
устраивают два с четвертью, и я считаю это чертовски неплохим  наваром  за
день работы.
     Уолтон ухмыльнулся:
     - Ваша взяла. Да и Сью будет очень довольна, узнав, что  не  пришлось
потратить целый миллиард на то, чтобы прибрать к своим рукам "Ситизен". Вы
когда примерно разделаетесь со всеми бумагами?
     - Часам к десяти, - ответил брокер. - Первым делом нужно оформить как
следует документы, относящиеся к мерлиновскому монорельсу. Жаль мне его  -
так опростоволоситься! Увидимся через час.
     - Идет.
     Уолтон тотчас же сделал соответствующую  пометку  на  календаре.  Как
только в его руках окажутся все документы на  право  владения  контрольным
пактом акций "Ситизена", он сразу же  поставит  в  известность  Мерлина  о
внеочередном собрании  акционеров,  а  после  собрания  отстранит  его  от
руководства агентством, уволит нынешний  состав  редакции  и  укомплектует
персонал "Ситизена" людьми, лояльными по отношению к ВЫНАСу.
     Фред должен прийти в  11.00.  Уолтон  позвонил  Килеру,  новому  шефу
безопасности:
     - Килер, у меня на одиннадцать  назначено  свидание  с  одним  весьма
неприятным типом. Поставьте троих охранников у  дверей  в  мой  кабинет  и
тщательно обыщите его, чтобы он не мог пронести оружия.
     - Мы бы все равно это сделали. Теперь  это  стандартная  процедура  в
нашем учреждении.
     - О'кей. Но я  хочу,  чтобы  одним  из  этих  троих  были  вы  лично.
Остальные двое должны уметь держать язык за зубами. Мне  не  нужно,  чтобы
хотя бы слово о том, что здесь у нас происходит, просочилось наружу.
     - Правильно, сэр.
     - О'кей. Заступайте на пост у дверей моего кабинета примерно в 10.50.
Около 11.15 я разблокирую дверь  своего  кабинета.  Вы  со  своими  людьми
ворветесь туда, арестуете моего посетителя  и  запрете  в  самой  надежной
тюремной камере, какая только есть в распоряжении службы  безопасности.  И
оставите его там. Если Мартинесу захочется узнать, что происходит, скажите
ему, что всю ответственность я беру на себя.
     Килер был несколько ошарашен услышанным, однако,  пока  Уолтон  давал
такие неожиданные распоряжения, только кивал,  подтверждая,  что  понимает
свою задачу.
     - Значит, мы сначала обыскиваем этого субъекта, затем  позволяем  ему
пятнадцать минут разговаривать с вами, после  чего  по  вашему  сигналу  -
щелчку блокировки замка двери  в  кабинет  -  врываемся  к  вам  и  уводим
посетителя. Все ясно.
     - Этот субъект -  опаснейший  заговорщик-антивынасовец.  Я  не  хочу,
чтобы его задержание сопровождалось ненужным шумом.
     В это время по интеркому раздался голос секретарши:
     - Мистер Уолтон, у дежурного по связи есть для вас сообщение.
     Уолтон тотчас же переключился с Килера  на  узел  связи  и  бросил  в
микрофон:
     - Выкладывайте, что у вас там.
     - Радиограмма  от  Мак-Леода,  мистер  Уолтон.  Мы  только-только  ее
приняли. В ней  говорится:  "Прибываем  в  Найроби  восемнадцатого,  будем
вместе с дирнианином у вас на следующее утро, если он будет прилично  себя
чувствовать после такого далекого  путешествия.  В  противном  случае  вам
придется лететь в Найроби. Не возражаете?"
     - Передайте ему,  что  не  возражаю,  если  возникнет  необходимость,
сказал Уолтон и глянул на часы. 09.17. В нем все больше росла уверенность,
что весь день пройдет в точно такой же бешеной гонке.
     Да еще Фред придет ровно в 11.00.



                                    16

     В 10.03 появился улыбающийся во весь  рот  Харви.  Развернув  толстую
пачку документов, он стал размахивать ими перед Уолтоном.
     - Вот здесь, у меня в руке - самое влиятельное факсимильное агентство
из всех существующих на земном шаре! -  С  этими  словами  Харви  небрежно
швырнул документы на письменный стол Уолтона и рассмеялся.  -  Теперь  это
все ваше. Пятьдесят  один  процент  от  общего  числа  акций,  тютелька  в
тютельку. Я объяснил это Мерлину, уходя  от  него  сегодня  утром.  Он  аж
позеленел от злости.
     - Он что-нибудь сказал при этом?
     - А что вообще он мог сказать? Я спросил как бы  невзначай,  известно
ли ему, в чьих руках находится большая часть акций знаменитого на весь мир
"Ситизена", и он ответил, что да, известно, у множества мелких держателей.
А вот тут-то я и сообщил ему, что кто-то вчера весь вечер скупал  акции  у
мелких держателей и что я тоже не удержался и продал свои четыре процента.
Вы бы только видели, как начал меняться цвет  его  лица,  перекрывая  весь
спектр - от темно-багрового до мертвенно-синюшного.  Когда  я  подходил  к
двери, Мерлин уже вовсю звонил куда-то, но не думаю, что у него прибавится
радости, когда он все окончательно выяснит.
     Уолтон стал быстро перебирать документы.
     - Здесь все, верно? Прекрасная работа. Если вы не сильно  торопитесь,
подождите полчасика,  пока  я  распоряжусь  о  выплате  причитающихся  вам
комиссионных, а бухгалтерия подготовит необходимые документы.
     - Успеется, - ответил Харви, а затем,  засунув  под  воротник  палец,
провел вокруг шеи.  -  Видите  ли,  снаружи  пара  ребят  из  безопасности
обшарили меня с ног до головы.
     - Я ожидаю убийцу  в  11.00,  -  небрежно  бросил  Уолтон.  -  Ребята
проявили бдительность.
     - Вот как? Близкий друг?
     - Родственник.
     Фред  прибыл  ровно  в  11.00.  К  этому  времени  Уолтон  уже  успел
установить контроль над "Ситизеном".
     Первым шагом был звонок Хорэйсу Мерлину  и  подтверждение  того,  что
отныне   телефаксимильное   агентство   принадлежит    Бюро.    Мясистому,
темно-пунцовому лицу  Мерлина  было  явно  тесно  в  рамке  телевизионного
экрана, он добрых пять минут буквально исходил слюной, прежде чем  признал
свое поражение.
     Убрав с дороги Мерлина, Уолтон выбрал новый состав редакции агентства
из списка претендентов, специально подготовленного для  такого  случая  Ли
Перси. Что же касается корреспондентов,  то  Уолтон  намеревался  оставить
почти  всех:  "Ситизен"  всегда   славился   фантастически   продуктивными
профессионалами по сбору и обработке самой различной,  а  главное,  свежей
информации, и поэтому было бы просто нелепо разгонять такую  первоклассную
команду. Уолтону больше всего требовался контроль  над  тем  уровнем,  где
формируется политическое лицо агентства.
     Десятичасовой выпуск "Ситизена"  оказался  последним  детищем  старых
хозяев. Подчинявшихся Мерлину редакторов он сам известил о случившемся,  и
уже к 10.30, когда Уолтон послал им уведомление об увольнении, они очищали
свои письменные столы.
     И все же нельзя было не признать, что десятичасовой  выпуск  в  своем
роде шедевр. Заголовок крупными буквами на первой полосе гласил:

               НЕУЖТО МЫ ТАКИЕ БОЛВАНЫ В ГЛАЗАХ ЗЕЛЕНОКОЖИХ?

     Большая    часть    выпуска    посвящалась    оголтелой    пропаганде
антивынасовских  настроений  и   откровенно   подстрекательским   призывам
готовиться к крупномасштабной войне с инопланетянами. Целая страница  была
отведена "переписке  с  читателями",  а  фактически  пересказу  телефонных
звонков в редакцию, ибо вряд ли у кого из читателей "Ситизена" хватило  бы
терпения написать  письмо,  которое  полностью  совпадало  бы  с  позицией
редакции. Одно из таких "писем" особенно заинтересовало Уолтона.
     Оно принадлежало миссис П.Ф. из Большого Нью-Йорка, что вполне  могло
означать какой-нибудь из районов Нью-Джерси и даже юго-запад Коннектикута,
и было коротким и недвусмысленным:

     "Редактору "Ситизена".
     Да здравствует ваша газета! Долой ВЫНАС, засадите скорей  за  решетку
этого гаденыша Уолтона, чтобы он не мешал нам  убить  зеленокожих  раньше,
чем они поубивают нас. Нам нужно место для жизни".

     "Убить их раньше, чем они  убьют  нас".  Уолтон  брезгливо  хохотнул,
пытаясь переварить  этот  призыв.  Вся  долго  копившаяся  ненависть,  все
потаенные страхи теперь проявлялись в истерическом кликушестве, поднимаясь
из глубин обуянных паникой человеческих душ, как накипь  -  со  дна  давно
немытой кастрюли.
     Он поглядел на свои руки. Они нисколько не дрожали, даже несмотря  на
то, что часы на запястье подсказывали, что Фред  должен  появиться  в  его
кабинете с минуты на минуту. Несколько недель назад в подобной ситуации он
уже глотал бы таблетки бензолуретрина, едва успевая вскрывать обертки.
     Теперь же у него было  такое  впечатление,  будто  призрак  покойного
директора Фиц-Моэма незримо витал в кабинете. "Цель оправдывает средства",
- еще раз напомнил себе Уолтон, взбадриваясь в ожидании брата.


     Фред был во всем  черном,  начиная  с  элегантного  неовикторианского
жилета и галстука-бабочки у самого  подбородка  и  кончая  начищенными  до
зеркального  блеска   кожаными   полуботинками.   Шикарный   костюм   лишь
подчеркивал его неотесанность, грубые черты лица, угловатое телосложение и
вульгарные манеры.
     Он вошел в кабинет Уолтона ровно в  11.00  и  глубоко  вздохнул,  как
человек, готовый вступить в постоянное владение чем-то  огромным  и  очень
ценным.
     - Доброе утро, Рой. Я, как всегда, пунктуален.
     - И весь прямо сияешь, мой дорогой братец, - заметил  Уолтон,  жестом
показывая на одеяние Фреда. - Давненько не видел  я  тебя  в  какой-нибудь
иной одежде, кроме лабораторного халата.
     - Я еще вчера оставил в лаборатории заявление об уходе. Я уже  больше
не служу в ВЫНАСе.  И  решил,  что  одеться  соответственно  моему  новому
высокому положению, - он бодро осклабился. - Ну, Рой,  готов  вручить  мне
державу и скипетр?
     - Не очень, Фред.
     - Но...
     - Но я обещал тебе, что объявлю сегодня об уходе в  отставку  в  твою
пользу. Вот уж не думал, что мне вообще придется произнести  такие  слова,
но я недвусмысленно намекнул на это, верно?
     - Конечно же, именно это ты мне обещал. И еще сказал, чтобы я  пришел
сюда в 11.00 принять должность главы ВЫНАСа.
     Уолтон кивнул.
     - Абсолютно точно. - Затем, выждав  какое-то  время,  произнес  очень
спокойно: - Я солгал тебе, Фред. Обманул.
     Он  тщательно  подобрал  нужные  слова,  чтобы  добиться  наибольшего
эффекта, ибо не имел права на ошибку.
     На какое-то мгновение лицо Фреда стало настолько белым, что  на  фоне
черного одеяния казалось неким чужеродным элементом.  Взгляд  его  выражал
полнейшее недоумение, он, похоже, не верил собственным ушам.
     Уолтон в полной мере учел тот  мысленный  образ,  который  давно  уже
сформировался  в  сознании  его  брата:  он,  Рой,  всегда  казался  Фреду
исполненным всяческих добродетелей  трудягой,  другом  животных  и  вообще
несколько придурковатым малым. А также в высшей степени честным.
     Фред никак не ожидал, что старший брат может столь нагло  солгать.  И
вот  теперь  хладнокровное  признание  Роя  в  собственной  непорядочности
совершенно ошеломило Фреда.
     - Значит, ты с самого начала  даже  и  не  собирался  выполнять  свое
обещание? - совершенно упавшим голосом спросил Фред.
     - Не собирался.
     - Ты понимаешь, что это  означает?  Что  теперь  будет  с  сывороткой
Ламарра?  Как  только  я  уйду  отсюда  и  сообщу  о  твоем  отказе   моим
покровителям,  они  сразу   же   начнут   ее   массовое   производство   и
распространение. И, как сам понимаешь, Рой, это не сулит ничего  хорошего.
Даже страшно подумать, что произойдет.
     - Ты никуда не уйдешь отсюда, - все  так  же  спокойно  произнес  Рой
Уолтон.
     Лицо Фреда снова исказилось. Он попытался взять себя в руки, но новый
удар по всей системе ценностей, в которые он до сих  пор  верил,  оказался
очень сильным.
     - Ты это серьезно, Рой? Нет, ты, конечно же, пошутил. Мои покровители
знают, где я сейчас нахожусь. Знают, зачем я пришел сюда. Если я не  подам
о себе весть в течение ближайших двадцати четырех  часов,  они  обнародуют
тайну сыворотки Ламарра. Неужели ты надеешься на то...
     - Я  иду  на  этот  риск,  -  перебил  его  Уолтон.  -  Ведь  в  моем
распоряжении есть еще сутки. Неужели ты в самом деле, Фред, мог  подумать,
что я выложу тебе ВЫНАС на блюдечке? Как я мог это сделать,  если  до  сих
пор сам еще не знаю, насколько прочно  мое  собственное  положение  в  его
огромной и пока еще во многом непонятной даже для меня  самого  структуре?
Именно поэтому мне и приходится взять назад свое обещание. Что же касается
тебя, Фред, то ты арестован!
     - Арестован?!
     Фред вскочил и бросился  навстречу  Рою.  Какое-то  мгновение  братья
глядели друг другу прямо в глаза, их лица отделяли всего несколько дюймов.
Уолтон положил  руку  на  плечо  брата  и,  крепко  сжав,  стал  понемногу
оттеснять Фреда на прежнее место по другую сторону письменного стола.
     - Ты с самого начала задумал поступить именно  так?  -  с  горечью  в
голосе спросил Фред. - Еще вчера, когда ты со мной  разговаривал,  ты  уже
знал, что будешь делать сегодня. Но ведь ты же сам сказал, что  уступаешь,
а я тебе поверил! Меня очень нелегко провести, но я думал, что мне удалось
тебя переиграть, так как считал, что знаю тебя. Мне казалось, я вижу  тебя
насквозь! Ты просто не мог позволить себе подобной подлости.
     - Но позволил, - отпарировал Уолтон.
     И тут Фред, втянув голову в плечи, давая выход своей  слепой  ярости,
неожиданно бросился на Роя.
     Но Уолтон успел подать знак Килеру и его людям, что пора врываться  в
кабинет, а сам отразил атаку брата ударом наотмашь прямо в челюсть.
     Лицо Фреда перекосилось, но не столько от боли, сколько от удивления.
Он отпрянул назад на несколько шагов и стал растирать подбородок.
     - М-да, сильно же ты переменился, братец, -  пробормотал  он.  -  Это
работа сделала тебя таким жестоким. Год назад тебе бы в голову  не  пришло
поднять руку на единственного брата.
     Уолтон только пожал плечами.
     - Обернись, Фред. На этот раз можешь довериться мне.
     Фред нехотя повернул голову. За спиной его уже стояли  Килер  и  двое
охранников в серых мундирах.
     - Сделайте ему укол и  заберите  отсюда,  -  распорядился  Уолтон.  -
Держите его под стражей, пока я не уведомлю об этом Мартинеса.
     От изумления Фред широко раскрыл глаза.
     - Диктатор - вот кто ты теперь! - хрипло выкрикнул он.  -  Людьми  ты
распоряжаешься, как шахматными пешками, Рой. Как пешками.
     - Сделайте ему укол, - повторил Уолтон.
     Вперед вышел Килер, сжимая в  ладони  миниатюрный  шприц,  и,  взведя
пружину легким нажатием  большого  пальца,  дотронулся  кончиком  иглы  до
запястья Фреда. В воцарившейся тишине раздалось легкое жужжание - это  под
большим давлением  в  руку  стал  поступать  наркотический  раствор.  Фред
мгновенно обмяк, как футбольный мяч, из которого выпустили воздух.
     - Поднимите его,  -  приказал  двум  другим  охранникам  Килер,  -  и
волоките в карцер.
     Сообщение о происшедшем в кабинете директора ВЫНАСа появилось  уже  в
тринадцатичасовом выпуске  "Ситизена",  и  Уолтон  сразу  же  узнал  стиль
поднаторевшего в подобных делах Ли Перси.
     Заголовок гласил:

                КАКОЙ-ТО ЧОКНУТЫЙ ПОКУШАЛСЯ НА ГЛАВУ ВЫНАСА

     После    обычных     подзаголовков     в     этаком     панибратском,
полуигривом-полузлобном,  но  таком  характерном   для   "Ситизена"   духе
излагались подробности инцидента.

     "Сегодня какой-то псих попытался напасть на  первый  номер  в  списке
руководителей   ВЫНАСа,   директора   Роя   Уолтона.   Сотрудники   службы
безопасности подоспели как раз вовремя, не  позволив  нынешнему  директору
разделить судьбу его предшественника Фиц-Моэма, убитого на прошлой неделе.
     Уолтон уверяет, что ему не причинили никакого вреда. Убийца не  сумел
даже и близко к нему подступиться. Директор также сказал нашему  человеку,
что ждет в самом ближайшем будущем хороших известий о Новой Земле. Для нас
такие слова прозвучали, как музыка. Похоже, что наконец-то ВЫНАС  начинает
выруливать в направлении главного потока. Дай-то Бог!"

     Тональность статьи оставалась такой же, как и в более ранних выпусках
"Ситизена", но пел он теперь  с  совершенно  иного  голоса.  Если  бы  это
сообщение  составляли  прежние  редакторы  "Ситизена",  то  главенствующим
мотивом в нем было бы, скорее всего, "как жаль, что убийца оказался  таким
неумелым".
     После публикации этого выпуска Уолтон пригласил к себе Ли Перси.
     - Вы хорошо подготовили первый наш выпуск "Ситизена", -  одобрительно
отозвался он. - Именно этого я и хотел: все тот же нелепый стиль, но  мало
заметный  для  постороннего   взгляда   сдвиг   стоящей   за   ним   общей
направленности, пока она мало-помалу не станет целиком провынасовской.
     - Наберитесь  терпения,  подождите  завтрашних  выпусков!  -  не  без
гордости сказал Уолтону Ли Перси. - Сейчас мы еще только набиваем руку!  И
сегодня же, в 20.00, выйдет в эфир  наша  первая  калейдограмма.  Закупить
такое время стоило целого состояния, но мы сочли, что  это  самое  удобное
для нас время.
     - А что именно будет подспудно внушаться зрителям?
     -  Как  мы  условились.  Провынасовская  пропаганда  и   пацифистские
лозунги. И еще мы создали особую команду для проведения опросов населения,
которая будет выяснять, какие настроения  преобладают  в  различных  слоях
общества в тот или  иное  время.  Так  вот  сейчас,  судя  по  результатам
последнего  опроса,  преобладает   пока   еще   отрицательное   мнение   о
деятельности  ВЫНАСа.  А  вот  завтра  мы  уже  сможем  узнать,  насколько
действенна сублимированная пропаганда, замаскированная под цветоверть.
     - Продолжайте и дальше столь же напряженно работать, - кивнул Уолтон.
- Инопланетянин прибудет не раньше,  чем  через  сутки,  если  не  больше.
Мак-Леод только завтра садится в Найроби. И  завтра  же  я  должен  пройти
аттестацию в ООН. Надеюсь, что  те,  кто  имеет  право  решающего  голоса,
постараются укрепиться  духом,  полюбовавшись  нашей  вечерней  программой
видеоцветомузыки.
     Перси ухмыльнулся:
     - Могу поспорить - вас в ООН не задробят!


     Уолтон после ухода Ли Перси снова с головой окунулся  в  текучку.  И,
хотя уже появилась надежда на успешное завершение генерального выступления
ВЫНАСа на всех фронтах,  оставалось,  разумеется,  еще  немало  нерешенных
вопросов. Но все  равно  ощущалось,  что  близится  конец  тем  запутанным
интригам, в которых он неожиданно для самого себя погряз.
     Позвонив  одному  из  заместителей  мэра,   ведавшему   общественными
мероприятиями, Рой узнал, что сегодня вечером должен  состояться  массовый
митинг в 18.30 на 382-й улице в Вест-Сайде.  Он  взял  это  на  заметку  и
распорядился, чтобы ему подготовили особую синтетическую маску, ибо  хотел
оставаться неузнанным, появляясь на людях.
     Двадцать четыре часа! Все это время покровители Фреда  будут,  скорее
всего, готовиться к тому, чтобы о сыворотке Ламарра узнали все. В  течение
этих  же  суток  на  Землю  прибудет   первый   в   истории   человечества
инопланетянин. К тому же времени  Уолтон  предстанет  с  отчетом  о  своей
работе  на  посту  исполняющего   обязанности   директора   ВЫНАСа   перед
Генеральной Ассамблеей Организации Объединенных Наций.
     Вновь мелодично запел интерком.
     - Я слушаю, - отозвался Уолтон.
     - Вас спрашивает мистер О'Мили из обсерватории Маунт-Паломар, сэр.
     - Соедините меня с ним, - ничего не понимая, велел секретарше Уолтон.
     О'Мили оказался  краснолицым  здоровяком  с  проницательным  взглядом
глубоко  посаженных  глаз.  Он  представился  как  один   из   сотрудников
обсерватории.
     - Слава Богу, - мне в конце  концов  удалось  к  вам  дозвониться,  -
отрывистой скороговоркой произнес он. - Вот уже целый час бьюсь. Я сегодня
утром производил регулярное наблюдение за поверхностью Венеры и,  как  мне
кажется, вам будет интересно узнать, что я обнаружил.
     - Венеры? И что же вы такого там увидели?
     -  Облачный  покров  планеты  сегодня  мне  показался   необыкновенно
странным, мистер Уолтон. Такое впечатление,  будто  он  светится  изнутри.
Пришлось нам собраться всем отделом, чтобы обсудить увиденное. Мы пришли к
выводу, что  такое  яркое  свечение  можно  объяснить  только  протеканием
какой-то ядерной реакции в  атмосфере  планеты.  По-моему,  это  результат
деятельности планетоустроителей, которую отправил на Венеру  ВЫНАС.  Такое
впечатление, будто они взорвали всю планету.



                                    17

     Уолтон вышел из аэробуса на углу Бродвея и 382-ой  улицы  Вест-Сайда,
остановился на мгновение под уличным фонарем,  чтобы  удостовериться,  что
маска на его лице сидит правильно. Прямо напротив  него,  подпирая  стенку
ближайшего здания, расположились трое молодых парней.
     - Вы не подскажете, где  должно  состояться  собрание  жителей  этого
квартала? - спросил у них Уолтон.
     - Пройдите по улице чуть дальше и поверните  налево.  Вы,  часом,  не
репортер?
     - Нет. Просто любопытный обыватель, - ответил Уолтон.  -  Спасибо  за
разъяснение.
     Было  совсем  нетрудно  догадаться,  где  именно  должно   состояться
собрание. Уолтон увидел довольно-таки многолюдную очередь перед  входом  в
массивное здание чуть в стороне  от  382-ой  улицы,  состоящую  из  весьма
агрессивно настроенных мужчин  и  женщин.  Он  влился  в  толпу  и  вскоре
обнаружил, что его буквально внесли во вместительный зрительный зал.
     Увидев такое скопление людей, Уолтон явно  занервничал  и  с  немалым
трудом отыскал для себя свободное место прямо посреди  зала,  о  древности
которого  говорили  старомодная  облицовка  стен   коричневыми   пористыми
плитками из губчатого пластика и множество рядов деревянных откидывающихся
кресел. Какой-то мужчина возился на сцене с микрофоном. Из  многочисленных
репродукторов раздалось  резкое  металлическое  завывание  -  акустические
свойства помещения явно никуда не годились.
     - Проверка звука. Проверка. Один-два-три...
     - Полный порядок, Макс! - громко выкрикнул  кто-то  из  самых  задних
рядов.
     Уолтон даже не повернул головы, чтобы поглядеть на кричавшего.
     Зал мало-помалу наполнялся ровным гулом  сотен  приглушенных  голосов
переговаривавшихся между собой участников собрания. Было всего  18.15,  до
начала митинга оставалось еще целых пятнадцать минут, однако зал  был  уже
заполнен почти до отказа, а на  улицах  дожидалась  своей  очереди  пройти
внутрь еще, наверное тысяча местных жителей.
     Пятнадцать   минут   текли   очень   медленно.   Уолтон   внимательно
прислушивался к  разговорам  -  ситуацию  на  Венере  никто  не  обсуждал.
По-видимому, установленная им система цензуры работала вполне  эффективно.
Он дал строгий приказ Перси хранить полное молчание о катастрофе на Венере
до выхода новостей в 21.00. К тому времени сознание большинства будет  уже
обработано  сублимированной  пропагандой  при  просмотре   развлекательной
калейдограммы, которая выйдет в эфир в 20.00,  и  реакция  людей  окажется
куда более сдержанной. Уолтон, во всяком случае, очень на это надеялся.
     Кроме того, более раннее сообщение о  случившемся  может  значительно
усложнить  то  сугубо  частное  расследование,  которое  проводил  Уолтон,
решившись прийти на это собрание.
     Ровно в 18.30 на сцену вышел высокий мужчина средних лет. Он  схватил
микрофон, будто это был тонкий прутик, и произнес:
     - Люди, привет! Рад встретиться сегодня  с  вами.  Это  очень  важное
собрание для всех нас. На тот случай, если не все меня знают,  а  я  здесь
вижу не так уж мало новых лиц, -  позвольте  представиться:  Дэйв  Формен,
председатель правления ассоциации жителей 382-ой улицы Вест-Сайда. У  меня
есть еще и совсем небольшой бизнес на  стороне,  только  для  того,  чтобы
платить за аренду помещения (смех в зале).
     - Как обычно бывает на подобных собраниях, - продолжал Формен,  -  мы
сначала проведем небольшую дискуссию по  наиболее  наболевшим  вопросам  в
группе специально отобранных для этого участников, а затем я стану  давать
слово для выступлений с мест. Сегодня участвовать в  дискуссии  приглашены
люди, которых вы все прекрасно знаете, - Сэди Харгрив, Доминик Кампобелло,
Руди Штейнфелд. Прошу сюда, друзья мои.
     На сцену один за другим робко поднялись весьма смущенные привлекаемым
к себе вниманием участники дискуссии. Сэди Харгрив оказалась  невысокой  и
плотно сбитой бабенкой со  свирепым  лицом,  Кампобелло  -  толстеньким  и
лысеньким, Штейнфелд - высоким и несколько не от мира сего. Уолтона немало
удивил подбор выступающих. Неужели  все  это  какой-то  спектакль?  Что-то
непохоже.
     Сам он всегда держался в стороне от своего окружения, никогда  ничего
не обсуждал со своими соседями по гигантскому комплексу, где  проживал,  и
долгое время даже не подозревал о существовании общественной жизни в столь
огромных масштабах. Однако, неизвестно даже почему, общественная жизнь как
на  дрожжах  развивалась  в  новых  поистине   исполинских   супергородах.
Общественные организации расцвели пышным цветом в каждом жилом  комплексе,
в каждом квартале, превратив Нью-Йорк по сути в бесконечно огромный  улей,
где роль сотов выполняли смыкавшиеся друг с другом небольшие поселки. "Мне
не мешало бы почаще бывать среди простого люда, - отметил про себя Уолтон.
- Этаким Гарун-аль-Рашидом, проводящим вечера на городских улицах".
     - Всем  вам  привет,  черти  вы  этакие!  -  агрессивно  начала  свое
выступление Сэди Харгрив. - Я рада, что могу потрепаться  с  вами  сегодня
вечером. Боже, как мне  хочется  выговориться,  рассказать  о  наболевшем.
По-моему, это просто безумие  -  разрешать  черт  знает  кому  из  космоса
наступать нам на любимые  мозоли  и  тем  более  становиться  нам  поперек
дороги. Я лично считаю, что нам обязательно нужно хорошенько проучить  эту
несговорчивую планету.
     Из зала послышались выкрики:
     - Ату их! Ату их! Ну-ка, наддай им, Сэди!
     Сэди  Харгрив  с  немалым   ораторским   искусством   предложила   на
рассмотрение аудитории три пламенных аргумента в пользу немедленной  войны
с Дирной, подкрепляя каждый из них соответствующим эмоциональным  взрывом.
Уолтон с возрастающим восхищением наблюдал, как здорово она справляется со
взятой на себя ролью подстрекательницы кровавого конфликта.  Эта  женщина,
от  природы  великолепный  оратор,  играла  на  самых  различных  чувствах
слушателей. Казалось, к сердцу каждого из них у нее был свой, особый ключ.
И только оставалось сожалеть, что такой талант служит оппозиции.
     Он видел, как  действует  ее  речь  на  собравшихся.  Многие  из  них
одобрительно кивали при каждом ее удачном  выпаде,  повторяли  что-то  про
себя, в пылу охватившей их  страсти  плотно  сжимали  зубы  и  воинственно
раздували ноздри. Подавляющее большинство участников  собрания,  -  понять
это не составляло большого труда, - было настроено на войну с Дирной, если
Дирна откажется уступить Новую Землю.
     Доминик Кампобелло начал  свое  выступление  с  того,  что  пригласил
собравшихся, так сказать, всем миром,  посетить  его  парикмахерскую.  Это
заявление было встречено дружным, одобрительным смехом. Затем он  пустился
в рассуждения  о  том,  что  именно  ВЫНАС  -  самый  заклятый  враг  рода
человеческого. И хотя в его адрес, что не ускользнуло от внимания Уолтона,
и раздавались  кое-какие  неодобрительные  выкрики,  в  целом  собравшиеся
слушали его с сочувствием - Кампобелло, казалось, говорил искренне.
     Третий  оратор,  Руди  Штейнфелд,  оказался  местным   преподавателем
музыки. Его  выступление  тоже  было  направлено  против  ВЫНАСа,  хотя  и
прозвучало более сдержанно, в характерной для интеллектуала сухой  манере.
Слушая его, люди начали зевать,  и  это  побудило  Штейнфелда  значительно
сократить свое выступление.
     Часы теперь показывали ровно 19.00. Через час  должна  выйти  в  эфир
долгожданная калейдограмма, подготовленная Ли Перси.
     Уолтон оставался на собрании до  19.30,  слушая,  как  они,  один  за
другим, прямо с мест осыпали проклятиями то ВЫНАС, то Дирну,  то  Уолтона,
то всех скопом - в зависимости от того, в чью  сторону  направлялся  гнев,
накопившийся в том или ином ораторе. В 19.30  Уолтон  поднялся  со  своего
места и покинул собрание.
     - Я в Вест-Сайде, на 382-ой улице, -  позвонил  он  Перси  из  кабины
автомата. - Только что побывал на собрании жителей одного из кварталов.  Я
бы  сказал,  преобладают  антивынасовские   настроения.   Процентов   эдак
девяносто явно против нас. Нельзя больше мешкать с нашей программой, Ли.
     - А мы и не мешкаем. Вот как раз сейчас мы прижмем всех их  к  ногтю.
Калейдограмма готова. Конфетка да и только! И,  я  думаю,  "Ситизен"  тоже
поддаст жару! Так что в решающий бой мы выходим, Рой, во всеоружии.
     - Будем надеяться, - сказал Уолтон.
     Сам Рой никак не мог заставить  себя  смотреть  подготовленную  Перси
программу, хотя и вовремя вернулся домой в этот  вечер.  Он  понимал,  что
никакого вреда от этого не будет, - во всяком случае, для  него  лично,  -
однако сама мысль о том, чтобы добровольно позволить кому бы то ни было со
стороны вторгаться в свой разум и  манипулировать  сознанием,  вызывала  у
него такое омерзение, что он тотчас же выбросил ее из головы.
     Вместо этого весь час, пока шла калейдограмма, он надиктовывал  отчет
о своем посещении собрания жителей одного из  кварталов  для  последующего
учета его в группе социологических исследований.  Когда  он  разделался  с
отчетом, то сразу же взял в  руки  выпуск  "Ситизена"  от  21.00,  который
поступил в приемный лоток получаемых им  факсимильных  изданий  строго  по
графику.
     Прежде всего Уолтон стал искать материалы,  посвященные  событиям  на
Венере. Заметку об этом редакция тиснула в самый низ листа.

                          ПРОИСШЕСТВИЕ НА ВЕНЕРЕ
     "Сегодня  утром  на  планете  Венера  зафиксирована  мощная  вспышка.
Астрономы, которые засекли ее, утверждают,  что  она  обусловлена  ядерным
взрывом в атмосфере планеты.
     Тем временем станции космической связи не оставляют попыток связаться
с земными инженерами,  работающими  сейчас  на  Венере.  Пока  от  них  не
поступало никаких сообщений. Возможно, что их уже нет в живых".

     Уолтон сдержанно рассмеялся. "Возможно, что  их  уже  нет  в  живых".
Красиво сказано! Сейчас и Лэнг со своей бригадой, и участники спасательной
экспедиции уже лежат мертвыми под ливнями радиоактивного формальдегида,  а
сама Венера объята яростным, бушующим, поистине адским пламенем, и стала в
десятки раз недоступнее для человечества, чем всего лишь сутки назад.
     Перси с подлинным мастерством  подал  публике  это  далеко  не  самое
радостное известие. С одной стороны, он ни коим образом не стал  связывать
Лэнга с ВЫНАСом. Чтобы это понять, читателю  пришлось  бы  еще  хорошенько
напрячь свои мозги. Было совершенно  безрассудным  отождествлять  ВЫНАС  в
глазах общественности с какими бы то ни было несчастьями или провалами.
     С другой стороны, краткость сообщения и то место,  которое  ему  было
отведено в бюллетене, как бы сами собой подразумевали, что пламя,  которое
охватило всю поверхность  Венеры,  вызвано  каким-то  необычным  природным
феноменом, а не неудачной попыткой  изменить  природные  условия  планеты,
предпринятые  командой  переустроителей.  Это  было  еще  одним  признаком
высоких профессиональных качеств Перси.
     Все это вместе взятое несколько приободрило Уолтона. Спал он  крепко,
его не мучила совесть.
     К 9.00, когда Уолтон прибыл в  свой  кабинет,  его  уже  ждал  первый
результат только что проведенного летучего социологического обследования -
общественное мнение качнулось на  десять  процентов  в  сторону  ВЫНАСа  и
Уолтона. В 10.00 подбавил жару очередной выпуск "Ситизена", уведомлявший о
том, что мирная колонизация Новой Земли становится все более  реальной.  В
редакционной колонке особо расхваливался Уолтон, а  в  разделе  "Письма  в
редакцию", с предельной тщательностью сфабрикованном Перси, просматривался
откровенный крен общественного мнения в сторону мирного  решения  проблемы
взаимоотношений с инопланетянами.
     Эта тенденция продолжала расти не  только  в  контролируемых  ВЫНАСом
средствах массовой информации, ею,  как  оказалось,  заразились  и  другие
агентства и телестудии. К  11.00,  когда  Уолтон  покидал  Каллин-Билдинг,
направляясь в штаб-квартиру Организации Объединенных Наций, провынасовские
настроения в общественном мнении уже почти преобладали.
     Турболет высадил  Уолтона  прямо  перед  фасадом  штаб-квартиры  ООН,
сверкающим зеленым стеклом. Уолтон рассчитался  с  водителем  и  прошел  в
вестибюль, где его уже дожидался несколько встревоженный Ладвиг.
     - Заседание началось рано, - сказал Ладвиг. - Часов в десять.
     - Ну и как обстоят дела?
     - Я просто ошарашен, Рой. Пара твердолобых  консерваторов  прямо-таки
заходится в требованиях содрать с вас кожу живьем, но зато пришла помощь с
совершено неожиданной стороны. Вдруг со своего места поднялся ветеран  ООН
Моген Соренсен из Дании и заявил, что ради  спасения  человечества  крайне
необходимо, чтобы мы утвердили вас в должности директора ВЫНАСа.
     - Сорренсен? Но ведь только недавно он требовал, чтобы  меня  поганой
метлой прогнали из Бюро!
     Ладвиг кивнул:
     - Вот это-то и хочется мне  подчеркнуть.  Климат  меняется  прямо  на
глазах, определенно меняется. Скорее берите инициативу в свои  руки,  Рой.
Все, похоже, складывается так, что вы займете кабинет  директора  Бюро  на
всю оставшуюся жизнь.
     Они вошли в огромный зал Генеральной  Ассамблеи.  На  трибуне  в  это
время выступал какой-то чернокожий мужчина с ослепительно белыми зубами.
     - Кто это? - спросил шепотом Уолтон.
     - Малькольм Нбоно, делегат из Ганы. Он считает вас святым.
     Уолтон занял одно из свободных мест на балконе и произнес:
     - Давайте послушаем немного отсюда, прежде, чем спустимся  вниз.  Мне
хочется успокоиться и собраться с духом.
     В это время молодой делегат из Ганы говорил вот что:
     - ...Подобные кризисы уже доводилось переживать  человечеству.  Много
лет назад, когда мой народ освободился от колониальной зависимости и обрел
свободу, мы на собственном горьком опыте узнали, что, какими  бы  трудными
ни были переговоры, мирное решение самых сложных вопросов несравнимо более
эффективно, чем лобовая  атака.  В  моих  глазах  Рой  Уолтон  -  поистине
выдающийся  проповедник  именно  такого  мировоззрения.  Я  призываю   все
делегации  голосовать  за  его  назначение  директором  Бюро  Выравнивания
Населенности Регионов Земли.
     Толстяк с окладистой бородой справа от Нбоно громко крикнул: "Браво!"
и добавил при этом несколько сочных скандинавских ругательств.
     - Вот это и есть старина Моген. Датчанин в  самом  деле  переметнулся
сегодня на нашу сторону, - шепнул Ладвиг.
     -  Наверное,  от  начала  до  конца  просмотрел  калейдограмму  вчера
вечером, - пробормотал еле слышно Уолтон.
     Делегат из Ганы продолжал свой панегирик в честь Уолтона  на  высоких
нотах. Глаза Роя даже слегка увлажнились - не так-то просто  слушать,  что
ты в самом деле святой. Неожиданно оборвав свою речь в самой высшей  точке
финального аккорда, Нбоно вытер лоб платком и опустился на свое место.
     - Вот теперь самая пора спускаться, - сказал Ладвиг.
     Они прошли через главный вход, и Ладвиг торжественно занял  место  за
неоновой надписью "Соединенные Штаты". Уолтон  проскользнул  на  свободное
место по правую руку от него. Их приход вызвал заметное оживление в зале.
     Председательствовал сам генеральный секретарь ООН - Ларс Магнуссон из
Швеции.
     - Я вижу, прибыл мистер  Уолтон  из  ВЫНАСа,  -  прокомментировал  он
появление двух американцев, сощурив и без того крохотные глаза-бусинки.  -
В соответствии с принятой вчера единогласной резолюцией мы  пригласили  на
утреннее заседание  мистера  Уолтона,  чтобы  он  коротко  обрисовал  свою
деятельность на посту временно  исполняющего  обязанности  директора  Бюро
Выравнивания Населенности. Мистер Уолтон, будьте добры, начинайте.
     - Огромное вам спасибо,  -  произнес,  поднимаясь  со  своего  места,
Уолтон.
     Все делегаты смотрели на него с огромным интересом, а где-то за ними,
отсеченные яркими лучами осветительных  приборов,  незримо  присутствовали
операторы телевидения, многочисленные зрители, пристально  всматривающиеся
в него с балкона.
     Зрители, которые, по всей вероятности, в полной  мере  вкусили  вчера
вечером состряпанную Ли Перси калейдограмму.  На  него  обрушилась  лавина
аплодисментов.  "Слишком  уж  легко  все  это  далось,  -  подумал  он.  -
Калейдограмма, похоже, загипнотизировала всех и каждого".
     - Господин генеральный секретарь, господа делегаты Ассамблеи, друзья.
Я очень благодарен за  предоставленную  мне  возможность  лично  выступить
перед вами. Насколько я понимаю, вы сегодня собрались здесь, чтобы избрать
постоянного преемника мистера Фиц-Моэма. Я предлагаю на этот высокий  пост
свою кандидатуру.
     Моя  подготовленность  для  этой  должности,   моя   профессиональная
пригодность должны быть очевидны всем присутствующим. Я работал с покойным
директором Фиц-Моэмом еще тогда, когда только  намечалось  создание  такой
организации, как ВЫНАС. После его безвременной кончины я временно  замещал
его  на  этом  посту  и   с   немалым   успехом   поддерживал   нормальное
функционирование Бюро в течение восьми дней.
     Имеются  особые,  я  бы  даже  сказал  чрезвычайные,  обстоятельства,
которые диктуют необходимость моего пребывания на этом посту. Наверное, вы
уже  знаете  о  трагической  неудаче,  постигшей  наши   эксперименты   по
переустройству Венеры - о гибели нашей  авангардной  группы  ученых  и  об
экологической катастрофе, постигшей  эту  планету.  Провал  этого  проекта
делает еще более необходимым выход  в  глубокий  космос,  чтобы  разрешить
кризис, связанный с огромной перенаселенностью нашей родной планеты.
     Уолтон набрал побольше воздуха в легкие.
     - Ровно через четыре часа, - торжественно  объявил  он,  -  на  Землю
прибудет для переговоров с директором ВЫНАСа  представитель  Дирны.  Скажу
прямо - кому как не мне возглавить эти переговоры, если мы хотим сохранить
преемственность   идеологических   традиций   и   практических   подходов,
выработавшихся в Бюро. Я хочу подчеркнуть  особую  важность  именно  этого
аспекта при решении стоящего перед вами вопроса.  Поэтому  я  прошу  вашей
поддержки. Благодарю за внимание.
     Он уселся на прежнее место. Ладвиг с ужасом глядел на него, явно не в
силах постичь происшедшее.
     - Рой! Что за речь вы только что произнесли?  Разве  можно  требовать
для себя эту  должность?  Для  этого  нужно  было  привести  особо  веские
аргументы! Нужно было...
     - Тише, тише, - шепотом стал успокаивать его Уолтон. -  Не  стоит  об
этом   так   беспокоиться.   Вы   смотрели   вчера    вечером    программу
калейдоскопической цветоверти?
     - Я? Разумеется, нет!
     Уолтон ухмыльнулся.
     - А вот они все смотрели, - сказал он, обводя рукой делегатов. -  Так
что мне не о чем беспокоиться.



                                    18

     Уолтон  покинул  здание  Ассамблеи  в  12.15,   подгоняемый   другими
неотложными делами ВЫНАСа. Голосование  началось  в  13.00,  а  уже  через
полчаса были оглашены официальные результаты.
     Первым   сенсационную   новость    сообщил    "Ситизен"    в    своем
четырнадцатичасовом выпуске.

                   УОЛТОН ИЗБРАН РУКОВОДИТЕЛЕМ ВЫНАСА
     "Сегодня утром Генеральная Ассамблея Организации  Объединенных  Наций
оказала полнейшее доверие Рою Уолтону. Девяносто пятью голосами  "за"  при
трех воздержавшихся и отсутствии голосов "против" его избрали  в  качестве
преемника покойного Д.Ф.Фиц-Моэма на посту руководителя этого  учреждения.
Последние восемь дней  он  занимал  этот  пост  как  временно  исполняющий
обязанности".

     Уолтон тут же позвонил Перси.
     - Кто написал статью в  "Ситизене",  посвященную  моему  избранию?  -
спросил он.
     - Я написал, шеф, а в чем, собственно, дело?
     - Написана-то она отлично, да только нет в ней тех изюминок, которыми
так  славился  прежний  "Ситизен".  Уже  в   следующем   выпуске   напрочь
повыбрасывайте все многосложные и мудреные слова. Возвращайтесь к прежнему
стилю "Ситизена" с его рваным ритмом и хлесткими выражениями, которыми  он
так напоминал хороший джаз.
     - Мы посчитали, что теперь, когда вас утвердили в должности, не  грех
бы и немного причесать стиль "Ситизена", - пояснил Перси.
     - Нет. Это очень опасно. Лучше придерживайтесь прежнего стиля, только
подправляйте содержание. У нас еще много не до  конца  решенных  вопросов,
так что почивать на лаврах нам еще никак нельзя. А каковы новости от наших
социологов, проводящих выборочные опросы?
     -  Пятидесятипроцентный  поворот  в  пользу  ВЫНАСа.  С  сегодняшнего
полудня вы самый популярный человек в нашей  стране.  В  церквях  возносят
молитвы за вас.  Похоже,  разворачивается  кампания  по  выдвижению  вашей
кандидатуры на пост президента Соединенных Штатов вместо старика Лэнсона.
     - Пусть Лэнсон остается в Белом Доме, - хохотнул Уолтон.  -  Мне  еще
рановато домогаться чисто номинальной должности, быть  внешним  украшением
государства. Я еще слишком молод для этого. Когда должен  выйти  следующий
выпуск "Ситизена"?
     - В 15.00. Мы поддерживаем  ежечасовой  выпуск  бюллетеней,  пока  не
закончится кризис.
     Уолтон на мгновение задумался.
     - Как мне кажется, 15.00 - это еще слишком рано. Дирнианин  прибывает
в Найроби в 15.30 по нью-йоркскому  времени.  Фанфары  мне  понадобится  в
шестнадцатичасовом бюллетене. Но ни словечка до этого!
     - Вполне согласен, - сказал Перси и дал отбой.
     Мгновением позже раздался голос секретарши:
     - Звонок по каналу секретной связи, сэр. Вас вызывает Батавия.
     - Кто? Кто?
     - Батавия. Остров Ява, сэр.
     - Соедините.
     Экран заполнило  мясистое  лицо.  Лицо  человека,  живущего  сытой  и
спокойной жизнью во влажном климате.
     - Это вы Уолтон? - глубоким басом пророкотал незнакомец.
     - Да. Уолтон слушает.
     - А я - Гаэтано ди Кассио. Очень рад  с  вами  познакомиться,  синьор
директор Уолтон. Мне принадлежит каучуковая плантация в этой местности.
     В уме Уолтона тотчас  же  возникло  первое  имя  в  списке  земельных
собственников, подготовленном для него Лассеном.
     "Ди Кассио, Гаэтано, 57 лет. Активы оцениваются  по  меньшей  мере  в
миллиард  с  четвертью.  Родился  в  Генуе  в  2175  году,  обосновался  в
Амстердаме в 2199. Приобрел крупное землевладение на Яве в 2211".
     - Чем могу быть вам полезен, мистер Ди Кассио?
     У каучукового магната был  вид  очень  больного  человека,  его  лицо
покрывали капельки пота.
     - Ваш брат, - с натугой проурчал он. -  Ваш  брат  работал  на  меня.
Вчера я послал его на встречу с вами. Он не вернулся.
     - В самом деле? - Уолтон пожал плечами. - Есть одна известная  фраза,
которой я мог бы воспользоваться. Но воздержусь.
     - Говорите прямо, без околичностей, - прогромыхал ди  Кассио.  -  Где
он?
     - За решеткой, - ответил Уолтон.  -  По  обвинению  в  насильственных
действиях, учиненных по отношению к должностному лицу. - Только теперь  до
него дошло, что ди Кассио до передела взвинчен и нервничает вдвое сильнее,
чем он.
     - Значит, вы засадили его за решетку, - тупо повторил  Ди  Кассио.  -
Да, да, понимаю. За решетку. - Было явственно слышно его тяжелое  дыхание.
- А почему бы вам не освободить его?
     - Никоим образом.
     -  Разве  он  не  говорил  вам,  что  произойдет,   если   не   будут
удовлетворены его требования?
     - Говорил. Ну и что?
     Толстяк  совсем  сник.  Уолтон  понял,  что  его  оппонент   начинает
осознавать, что блефовать далее бесполезно. Заговорщики не посмеют  начать
в  открытую  производство  сыворотки  Ламарра.  Слишком  уж   обоюдоострым
оказалось это оружие, а Уолтон не позволил запугать себя с его помощью.
     - Ну? - хладнокровно повторил Уолтон.
     - Вы поставили меня в крайне затруднительное положение, -  сказал  Ди
Кассио. - Вы причинили мне тяжкую сердечную боль, мистер Уолтон.  Придется
применить определенные крутые меры.
     - Сыворотку бессмертия Ламарра...
     Лицо на видеоэкране стало мертвенно-бледным.
     - Речь идет совсем не о сыворотке, - медленно проговорил ди Кассио.
     - Серьезно? А вот мой брат Фред обронил несколько фраз...
     - Такой сыворотки нет!
     Уолтон хладнокровно улыбнулся.
     - Несуществующая сыворотка, - произнес он, - обладает,  к  несчастью,
столь же несуществующим свойством как-либо на меня воздействовать. Вы меня
не запугаете, ди Кассио. Я переиграл вас.  Подите-ка  лучше  погуляйте  по
вашей плантации. Пока ее у вас не отобрали. Понятно?
     - Меры все равно будут приняты, - повторил ди Кассио.
     Однако Уолтону теперь было  совершенно  ясно,  что  за  этой  злобной
угрозой ничего не стоит. Поэтому он рассмеялся и прервал контакт.
     Рой извлек из ящика стола оставленным Лассеном список и  снабдил  его
краткой запиской в адрес Олафа Эглина. В  списке  значились  триста  самых
крупных  поместий  на  земном  шаре.  Через  неделю  на  всех  будут  жить
переселенцы-японцы.
     Он позвонил Мартинесу из службы безопасности.
     - Я распорядился, чтобы под вашу опеку взяли  моего  брата  Фреда,  -
сказал он.
     -  Мне  доложили  об  этом,  -  голос  Мартинеса   звучал   несколько
раздраженно. - Но мы не можем задерживать арестованного бесконечно  долго,
что бы вы ни приказывали, директор Уолтон.
     - Он обвиняется в участии в заговоре, - сказал Уолтон. - В  заговоре,
направленном на подрыв деятельности ВЫНАСа. Через полчаса на  вашем  столе
будет список зачинщиков. Я хочу, чтобы их переловили, произвели тщательное
психозондирование и упекли за решетку.
     - Мне все чаще кажется, что вы превышаете свои  полномочия,  директор
Уолтон, - медленно проговорил Мартинес. - Однако список пришлите, а  я  уж
распоряжусь о соответствующих арестах.
     Вторая половина дня тянулась бесконечно долго. Уолтон выполнял  самую
различную рутинную работу: провел  селекторное  совещание,  переговорив  с
каждым из руководителей основных  подразделений  Бюро,  более  внимательно
прочел отчеты, в которых приводились подробности катастрофы на Венере... И
проглотил еще несколько таблеток бензолуретрина.
     Позвонив Килеру, он узнал, что до сих  пор  нет  ничего  проливающего
хоть какой-то свет на тайну исчезновения Ламарра. От Перси Рой узнал,  что
со вчерашнего вечера число подписчиков "Ситизена"  увеличилось  на  двести
тысяч.  Многословная  передовица  пятнадцатичасового  выпуска  изобиловала
всяческими  восхвалениями  Уолтона.  В  этом  не  отставали  и  "письма  в
редакцию", некоторые из них, клятвенно уверял Перси, были подлинными.
     В 15.15 позвонил Олаф Эглин и доложил,  что  начался  раздел  крупных
поместий.
     -  Вы  сами  вскоре  услышите  отчаянные  вопли  латифундистов  -  от
канадских тундр до малайских островов, а  мы  не  сегодня  завтра  и  туда
доберемся, - предупредил его Эглин.
     -  Нам  больше  ничего  не  остается,  нужно  действовать  жестко   и
решительно.
     В  15.17  он  уделил  несколько  минут  одной  научной  статье,   где
предлагалось переустроить Плутон, выведя на орбиту  вокруг  этой  покрытой
льдами планеты искусственный спутник,  нечто  вроде  миниатюрного  солнца,
излучавшего  энергию,  которая  выделяется  при  замедленном  термоядерном
синтезе.
     "Возможно, пригодится" - такую краткую резолюцию  наложил  на  статье
Уолтон и  переадресовал  ее  Эглину.  В  целом  идея  сама  по  себе  была
достаточно заманчивой, но после провала проекта  переустройства  Венеры  у
Роя  возникло  довольно  сильное  предубеждение  против   любых   подобных
проектов. Ведь в конце-то концов, существовал  предел  и  для  тех  чудес,
которые мог продемонстрировать широкой публике волшебник Ли Перси.
     В 15.35 тишину его кабинета нарушил мелодичный голос секретарши:
     - На связи Найроби, Африка, мистер Уолтон.
     - О'кей.
     На видеоэкране появилось лицо Мак-Леода.
     - Мы уже  здесь,  -  сказал  Мак-Леод.  -  Благополучно  приземлились
полмикросекунды назад.
     - А как себя чувствует наш инопланетный приятель?
     -  Мы  поместили  его  в  специально  оборудованную  каюту.  Как  вам
известно, дышит он водородно-аммиачной смесью. Он с  огромным  нетерпением
дожидается встречи с вами. Когда вы сможете к нам прибыть?
     Уолтон задумался на мгновение.
     - Насколько я понял, у нас пока нет возможности переправить его сюда,
в Нью-Йорк, верно?
     - Я бы рекомендовал не делать этого. Дирниане очень  плохо  переносят
путешествие в поле с такой ничтожной силой тяжести. Этого, видите  ли,  не
выдерживает их желудок. Так когда вы сможете сюда прибыть?
     - Как только у вас будет все готово к моему визиту.
     - Через полчаса - вас устроит? - спросил Мак-Леод.
     - Уже еду.


     Раскинувшийся на  многие  десятки  миль  мегаполис  Найроби,  столица
республики Кения,  лежал  у  подножия  гряды  Кукуйя,  а  с  юга  над  ним
возвышался величественный вулкан  Килиманджаро.  Четыре  миллиона  жителей
населяли Найроби, наилучший среди многих прекрасных городов, выстроившихся
вдоль восточного побережья Африки.  Африканские  республики  очень  быстро
встали на ноги после обретения независимости от заморских метрополий.
     Город был тих  и  спокоен,  когда  Уолтон  прибыл  спецрейсом  в  его
раскинувшийся  на  много  гектаров  аэропорт.  Вылетел  он  в   15.47   по
нью-йоркскому времени и провел в воздухе чуть более двух часов. Разница во
времени между Нью-Йорком и Кенией составляла  восемь  часов,  и  теперь  в
Найроби было 03.13. Предрассветный дождик точно по расписанию  забарабанил
по крыше салона, когда сверхзвуковой лайнер плавно  остановился  у  самого
входа в аэровокзал.
     Там Роя уже поджидал Мак-Леод.
     - Корабль находится в гористой местности в пяти милях от близлежащего
поселка. Мы прямо сейчас отправимся туда на готовом к вылету вертолете.
     Едва Уолтон покинул салон лайнера,  как  его  препроводили  в  кабину
вертолета. Взвыли турбины, неистово завертелись лопасти,  и  аппарат  стал
вертикально подниматься вверх, пока не завис над  распылителями  аэрозолей
для борьбы  с  облаками  над  аэропортом  на  высоте  4000  метров.  Здесь
включились дополнительные двигатели, и вертолет рванулся к пологим горам.
     В том месте, где  они  приземлились,  дождя  не  было.  Как  объяснил
Мак-Леод, по графику ночной дождь в этом секторе прошел ровно в два  часа,
после чего здесь уже побывали особые самолеты, и отвели  дождевые  тучи  в
другие местности, где им надлежало  пролиться  дождем  строго  по  заранее
установленному расписанию. На посадочной полосе среди холмов их  дожидался
электрокар. Мак-Леод сразу сел за руль и не  преминул  продемонстрировать,
что с наземными транспортными  средствами  он  справляется  с  не  меньшим
искусством, чем со сверхсветовым звездолетом.
     - Вот он, наш корабль, - с гордостью произнес он, показывая рукой  на
серебристую иглу, стоящую на тупой, хвостовой части  посредине  широкой  и
ровной бетонной площадки, почерневшей от тормозных выхлопов.
     Уолтон вдруг ощутил в горле неожиданно возникший комок.
     Звездолет вздымался в небо на высоту по самой меньшей мере  метров  в
полтораста, его веретенообразный корпус ярко серебрился  в  лунном  свете,
опираясь на массивные хвостовые контрфорсы. Вокруг него сновало  множество
занятых  самыми  различными  работами  инженеров,  техников  и   подсобных
рабочих. Всю стоянку звездолета освещали яркие лучи мощных прожекторов.
     Мак-Леод подогнал электрокар к самому кораблю, затем  объехал  вокруг
него, как бы показывая Уолтону, что строгая симметрия носовой части  столь
же безукоризненно продублирована и в хвостовой. Нарушал ее только винтовой
ажурный трап, подымавшийся серпантином вокруг корпуса на высоту примерно в
двадцать пять метров,  где  на  боковой  поверхности  корпуса  зиял  проем
входного шлюза. Сюда же поднималась и ничем внешне не примечательная шахта
лифтового приемника.
     Как  только  Мак-Леод  спрыгнул  с  электрокара,   команда   тут   же
поприветствовала его, щегольски взяв по-военному под  козырек.  Самого  же
Уолтона встретили только удивленные взгляды офицеров.
     - Лучше подняться на лифте, - предложил Мак-Леод, - чтобы  не  мешать
работать персоналу, использующему винтовой трап для служебных целей.
     Сохраняя торжественное молчание, они поднялись  к  входному  шлюзу  в
кабине лифта и через открытый воздушный шлюз прошли  сначала  в  небольшой
холл, а затем к узкому корабельному трапу. Здесь Мак-Леод приостановился и
нажал на какую-то кнопку в нише у самого трапа.
     - Я вернулся, - громко объявил он. - Передайте Тограну Клэйрну, что я
привел Уолтона. Выясните, сможет ли он выйти, чтобы побеседовать.
     - Я думал, ему для дыхания нужен особый состав атмосферы, -  удивился
Уолтон. - А выходит, он может выходить из своей каюты.
     - Для этого у инопланетян есть особые дыхательные  маски.  Но  обычно
они очень не любят ими пользоваться. - Мак-Леод на мгновение прильнул ухом
к встроенному в стенку миниатюрному громкоговорителю  внутренней  бортовой
связи, затем несколько раз понимающе кивнул. - Инопланетянин встретит  вас
в кают-кампании, - сказал он, обращаясь к Уолтону.


     Уолтон едва успел  сделать  глоток  очищенного  рома,  как  в  дверях
кают-компании возник один из членов экипажа и с нарочитой торжественностью
объявил:
     - Его Превосходительство Тогран Клэйрн с планеты Дирна.
     Затем появился инопланетянин.
     Уолтон уже видел фотоснимки дирниан и поэтому частично  был  готов  к
встрече. Но, оказалось, только частично.
     Фотографии не давали ни малейшего представления о  размерах  дирниан.
Инопланетянин оказался ростом более двух метров да  и  вес  его,  судя  по
всему, должен был быть огромным.  В  нем  было  никак  не  меньше  двухсот
трехсот пятидесяти килограммов, однако стоял он на  двух  массивных  ногах
длиной едва ли больше  метра.  Примерно  из  средней  части  напоминающего
необъятную колонну туловища под весьма  странным  углом  выступали  четыре
крепкие руки. Огромное тело венчала голова без каких-либо признаков шеи, и
эту голову полностью закрывала прозрачная дыхательная маска.  В  одной  из
рук инопланетянин  держал  какое-то  непонятное  механическое  устройство.
Уолтон предположил, что это автоматический переводчик.
     Ярко-зеленая кожа инопланетянина ничем, кроме цвета, не отличалась от
человеческой. Сразу же  после  появления  инопланетянина  в  кают-компании
инопланетянина по ней распространился слабый запах аммиака.
     - Меня зовут Тогран Клэйрн, - зычным голосом объявил инопланетянин. -
В качестве дипломатического представителя я уполномочен вести переговоры с
Роем Уолтоном. Это вы - Рой Уолтон?
     - Я, - даже самому Рою голос показался  сдержанным  и  сухим.  Уолтон
понимал, что не могло не сказаться напряжение, которое он  все  это  время
испытывал. - Очень рад встретиться с вами, Тогран Клэйрн.
     - Пожалуйста, присаживайтесь. Я этого сделать не могу.  Мое  тело  не
приспособлено к такой позе.
     Уолтон сел. Чувствовал он себя  при  этом  очень  неудобно,  так  как
приходилось  все  время  высоко  задирать  голову,   чтобы   смотреть   на
дирнианина, но с этим он ничего не мог поделать.
     - Путешествие было  для  вас  приятным?  -  вежливо  спросил  Уолтон,
стараясь выиграть время, которое сейчас,  как  никогда  раньше,  ему  было
необходимо,  чтобы  полностью  успокоиться   и   не   совершить   впопыхах
какую-нибудь   глупость,   в   которой   впоследствии   придется    горько
раскаиваться.
     Инопланетянин буркнул в ответ что-то весьма  невразумительное,  затем
придал своим мыслям более законченную  форму,  которую  автомат-переводчик
уже смог выразить по-английски:
     - Можно считать, что так. Но я не могу позволить себе отвлекаться  на
мелочи. У нас много очень серьезных  вопросов,  и  мы  должны  всесторонне
обсудить, как нам быть дальше.
     - Не возражаю.
     Возможно, дипломатия как определенного рода ремесло и  существует  на
Дирне, но Клэйрна вряд ли можно было назвать настоящим дипломатом.  И  это
открытие очень успокоило Уолтона, поскольку он понял, что не нужно тратить
многие часы на формальный обмен любезностями, а можно сразу же  приступить
к обсуждению основных вопросов, возникших во взаимоотношениях между Землей
и Дирной.
     - Некоторое время назад, -  начал  инопланетянин,  -  нашу  планетную
систему посетил посланный  жителями  вашей  планеты  космический  корабль.
Командиром  его  был  ваш  полковник  Мак-Леод,  с  которым  мне   удалось
познакомиться поближе. Какова была цель, поставленная перед этим кораблем?
     - Обследовать различные планеты в ближайшей к Земле части Вселенной и
отыскать среди них такие, на которых  могли  бы  обосноваться  земляне.  В
настоящее время наша планета крайне перенаселена.
     - Именно так я и был проинформирован. Вы  выбрали  в  качестве  своей
потенциальной колонии Лабуру, или, если придерживаться вашей терминологии,
Процион-8. Это так?
     - Да, - ответил Уолтон. - Она во всех отношениях  подходит  для  этой
цели.  Однако  полковник  Мак-Леод  доложил  мне,  что  вы   категорически
возражаете против организации наших поселений на этой планете.
     - Мы действительно возражаем против этого. - Голос дирнианина  звучал
спокойно и уверенно. - Вы - молодая и очень энергичная раса. Мы не  знаем,
какие опасности таит ваше появление в нашей системе. Иметь вас в  качестве
своих соседей...
     - Мы можем заключить скрепленный клятвами договор  о  вечном  мире  с
вами, - предложил Уолтон.
     - Слова. Это только слова.
     - Но разве вы не понимаете, что мы не в состоянии даже высадиться  на
вашей планете! Она слишком велика, слишком непереносима для  нас  ее  сила
тяжести. Какой вред мы можем вам причинить?
     - Существуют расы, - сурово заметил дирнианин, - для которых  насилие
- освященное религией и  традицией  действо.  Вы  располагаете  различными
видами оружия с огромным радиусом действия. Как мы можем вам доверять?
     Уолтон смутился, услышав такие  слова.  Затем  на  него  вдруг  нашло
вдохновение.
     - В нашей системе есть планета, которая в такой же мере  устроила  бы
вас, как нас устраивает Лабура. Я имею в виду Юпитер. Мы можем  предложить
вам права на колонизацию Юпитера в обмен на привилегию заселить Лабуру!
     Какое-то  время  после  этих  слов  инопланетянин  молчал.  Обдумывал
предложение? Невозможно было определить, какие эмоции владеют им.
     - Нам не подходит  ваше  предложение,  -  в  конце  концов  отозвался
дирнианин.  -  Наш  народ  давным-давно  добился  стабильной   численности
населения. Нам не нужны колонии. Прошло много тысяч лет с тех пор, как  мы
отважились выйти в космическое пространство.
     Уолтон даже похолодел. Много тысяч лет! Только теперь до него  дошло,
какая могучая раса противостоит людям.
     -  Мы  научились  стабилизировать   рождаемость   и   смертность,   -
высокопарно   продолжал   дирнианин.   -   Такое    равновесие    является
основополагающим законом Вселенной, и вы, земляне, тоже раньше  или  позже
научитесь этому. Каким  образом  вы  этого  добьетесь  -  ваше  дело.  Нам
совершенно не нужны планеты вашей системы, вас же мы очень боимся  пускать
в свою. Обсуждаемый нами вопрос очень легко сформулировать,  но  столь  же
трудно решить. Однако мы готовы выслушать ваши предложения.
     Мозг Уолтона лихорадочно заработал. Предложения?  Что  еще  он  может
предложить?
     - У нас есть еще кое-что, - неожиданно для самого себя выпалил он.  -
А для расы, добившейся  стабильной  численности,  наше  предложение  может
оказаться особо ценным. Нам есть что предложить в обмен на право заселения
соседней с вами планеты.
     - Что же это? - спросил дирнианин.
     - Бессмертие, - ответил ему Уолтон.



                                    19

     В Нью-Йорк он возвращался один, очень поздно ночью, слишком  усталый,
чтобы заснуть, и слишком взволнованный, чтобы хотя бы просто расслабиться.
Чувствовал он себя как игрок в  покер,  который  перебил  четырех  королей
четверкой тузов, а  теперь  перекладывает  карты,  пытаясь  нащупать  хоть
одного туза, чтобы предъявить недоверчивым партнерам.
     Инопланетянин  не  устоял  перед  предложением  Уолтона.   Это   было
единственным непреложным фактом, за который он все еще  мог  цепляться  во
время одинокого ночного перелета  из  Найроби.  Все  остальное  -  зыбучие
пески, одни "если" и "возможно".
     Если удастся отыскать Ламарра...
     Если сыворотка в самом деле столь чудодейственна...
     Если она в равной степени подходит и землянам, и дирнианам...
     Уолтон пытался выбросить из  головы  все  альтернативы.  Он  выдвинул
отчаянно смелое предложение, и оно было принято. Новая Земля  открыта  для
колонизации, если...
     Земля под крылом сверхзвукового  лайнера  выглядела  темным,  неясным
пространством. Из Найроби Уолтон вылетел  в  05.18  по  местному  времени.
Возвращаясь через восемь часовых поясов,  он  должен  прибыть  в  Нью-Йорк
примерно в полночь. Полеты на сверхзвуковых самолетах делают  возможным  и
такое - утро девятнадцатого июня ему предстоит пережить дважды.
     В Нью-Йорке дождь этой ночью по графику шел пятнадцать минут  с  часу
ночи. Уолтон успел добраться до комплекса, в котором жил, как раз к началу
дождя. Ночь была теплой и даже несколько душноватой. Уолтон  вышел  из-под
козырька над главным входом в  комплекс  и  подставил  голову  под  редкие
капли. Постояв несколько минут, он понял, что просто глупо вот так мокнуть
под дождем, и, чувствуя себя все равно смертельно усталым, прошел  внутрь,
вытерся досуха и отправился поскорее в постель. Однако сон не шел.
     На  следующее  утро  только  четыре  таблетки  кофеина  помогли   ему
взбодриться в достаточной степени, чтобы начать  новый  рабочий  день.  Он
рано прибыл в Каллин-Билдинг, примерно в 08.35, и какое-то время  приводил
в порядок записи в своем  личном  журнале.  Сегодня  это  были  мельчайшие
подробности его переговоров с посланником Дирны. Когда-нибудь, отметил про
себя Уолтон, этот журнал попадет  в  руки  историка,  который  к  немалому
своему удивлению обнаружит, что в середине 2232 года некто  по  имени  Рой
Уолтон позволил себе поступать как истинный диктатор. Но самым странным  в
этом было то, что он вовсе не жаждал власти. Он неожиданно даже для самого
себя был вознесен столь высоко и каждый успешный, хоть и  противозаконный,
шаг совершал исходя из  подлинных  интересов  человечества,  либо  во  имя
человечности как таковой.
     Оправдание задним числом? Может быть. Но совершенно необходимое.
     В  09.00  Уолтон  собрался  с  духом  и  позвонил  Килеру  из  службы
безопасности.
     - Я сам как раз сейчас собирался вам позвонить,  -  как-то  загадочно
улыбаясь, произнес Килер. - Наконец кое-что прояснилось.
     - Что же именно?
     - Судьба, постигшая Ламарра. Сегодня утром мы нашли его  тело,  всего
только  час  назад.  Его  труп  обнаружили   в   Марселе,   очень   сильно
обезображенный, но после тщательной проверки и исследования сетчатки  глаз
мы с полной уверенностью можем утверждать,  что  убитым  мог  быть  только
Ламарр.
     - М-да, - еле  выдавил  из  себя  Уолтон,  испытывая  острый  приступ
головокружения.  -  Только  Ламарр,   -   тупо   повторил   он   последние
произнесенные Килером слова.  -  Спасибо,  Килер.  Вы  хорошо  поработали.
Просто отлично.
     - Что-то не так, сэр? У вас такой вид, будто...
     - Я чертовски устал, - признался Уолтон. - И  больше  ничего.  Просто
устал. Благодарю вас, Килер.
     -  Вы  о  чем-то  хотели  спросить  меня,  сэр,  когда  позвонили?  -
ненавязчиво напомнил ему Килер.
     - Как раз о Ламарре.  Теперь  это  потеряло  всякий  смысл.  Еще  раз
спасибо вам, Килер. - С этими словами он прервал контакт.
     Впервые за несколько последних  дней  Уолтон  почувствовал  острейшее
отчаяние, перешедшее  в  смертельное  спокойствие.  После  гибели  Ламарра
последняя надежда заполучить сыворотку заключалась  в  освобождении  Фреда
из-под стражи, чтобы потом  каким-либо  образом  выманить  у  него  записи
убитого ученого. Но ценой, которую назначит Фред  за  эти  записи,  будет,
скорее  всего,  пост  директора  Бюро.  Круг  замкнулся,  а  это  означало
полнейшую безысходность.
     Не исключено  также,  что  удастся  вынудить  Фреда  рассказать,  где
записи. Хотя это было маловероятно, но все же возможно. А если и из  этого
ничего не получится? Уолтон только пожал плечами. Выше головы не прыгнешь.
Завершились  полным  провалом  эксперименты  по   переустройству   Венеры,
дальнейшее  выравнивание  плотности  народонаселения  было  не  более  чем
временной мерой, на которую вряд ли  можно  рассчитывать,  а  единственная
пригодная для заселения планета за пределами Солнечной системы принадлежит
дирнианам. Полный тупик.
     "Но ведь я же сделал все, что только было в  моих  силах,  -  подумал
Уолтон. - Теперь пусть кто-нибудь другой попробует".
     Он мотнул головой, пытаясь рассеять туман слабодушия,  которым  вдруг
наполнилось  его  сознание.   Так   думать   не   годится.   Нет,   нельзя
останавливаться  на  полпути,  нужно  продолжать  борьбу  и,  прежде   чем
капитулировать, необходимо тщательно обследовать любую  тропинку,  которая
может вывести из сложившегося тупика.
     Он уже протянул руку к очередной таблетке бензолуретрина, но отдернул
ее. Напрягшись всем телом, Рой поднялся с кресла и включил интерком.
     - Я выйду на некоторое время, - хрипло произнес он в микрофон. -  Все
вызовы отсылайте мистеру Эглину.
     Обязательно нужно повидаться с Фредом.
     Тюрьма  службы  безопасности  была  огромным  массивным  зданием  без
каких-либо архитектурных украшений, расположенным за пределами мегаполиса,
этакой лишенной окон башней недалеко от поселка  Ниак  в  штате  Нью-Йорк.
Персональный турболет Уолтона бесшумно опустился на  посадочную  площадку,
устроенную на широком парапете этой мрачной твердыни. Перед тем как пройти
обитую тусклой бронзой дверь, Рой на мгновение задумался.
     - Подождать вас здесь? - спросил пилот.
     - Пожалуйста, - ответил Уолтон. Как постоянному  директору  Бюро  ему
полагался персональный транспорт и личный водитель. - Я не задержусь здесь
надолго.
     У самой двери  он  попал  в  поле  зрения  сканирующей  телекамеры  и
приостановился. Вздохнул полной грудью. Воздух здесь был чистый и  свежий,
совсем не такой, как в городе.
     - Что вы здесь делаете?  -  раздался  безликий  голос  из  невидимого
репродуктора.
     - Я - Уолтон, директор ВЫНАСа. Мне нужно встретиться с главой  службы
безопасности Мартинесом.
     - Подождите пару минут, директор Уолтон.
     И никаких там тебе подобострастных "сэров" и "пожалуйста", к  которым
Рой уже привык в Бюро.  По-своему  такая  прямота  в  обращении  столь  же
освежала, как и незагрязненный воздух.
     От  острого  слуха  Уолтона  не  ускользнуло  очень  тихое   жужжание
сервопривода. Пока он стоял у входа, скрытые камеры производили тщательное
обследование. Прошло еще несколько мгновений, тяжелая  механическая  дверь
бесшумно поднялась в особую нишу в стене над ней, и он  увидел  внутреннюю
дверь, все металлические поверхности которой были начищены  до  блеска.  В
центре ее располагался встроенный видеоэкран,  с  которого  смотрело  лицо
Мартинеса.
     - Доброе утро, директор Уолтон. Вы пришли, чтобы встретиться со мной?
     - Да.
     Внутренняя дверь открылась. Теперь прямо перед носом  Роя  опустились
две массивные атомные пушки, выдвинув вперед, почти  к  самому  его  лицу,
свои дула. Уолтон непроизвольно вздрогнул и попятился назад, но тут вперед
вышел сам Мартинес и приветствовал его.
     - Так какова же истинная цель визита в столь славное заведение?
     - Я прибыл сюда, чтобы встретиться с одним из ваших узников. Со своим
братом Фредом.
     Мартинес нахмурился и провел ладонью по своим взъерошенным волосам.
     - Свидания с узниками категорически запрещены, мистер Уолтон. То есть
свидания  лицом  к  лицу.  Я  могу  устроить  вам  встречу  по   закрытому
телевизионному каналу.
     - Даже мне нельзя? Но ведь человек этот  находится  здесь  только  на
основании моего устного распоряжения. Я...
     - Ваша власть, мистер Уолтон, пока еще не абсолютна. Это единственное
правило, у  которого  нет  исключений.  Заключенные  находятся  под  нашим
неусыпным наблюдением, а ваше присутствие в блоке, где  размещены  камеры,
подорвет основы заведенных у нас порядков. Поладим на видео?
     - Раз уж ничего не остается иного...
     Не то настроение было сейчас у Уолтона, чтобы спорить.
     - Тогда следуйте за мной, - велел Мартинес.
     Шеф секретной службы  Аппалач  провел  его  через  тускло  освещенный
коридор в служебное помещение, одна из стен  которого  представляла  собой
огромный выключенный видеоэкран.
     - Здесь вы сможете  беседовать  с  узником  в  обстановке  строжайшей
конфиденциальности,  -  заверил  его  Мартинес,  затем  произвел  какие-то
манипуляции на пульте справа от экрана и  тихо  произнес  несколько  слов.
Экран засветился. - Когда закончите разговор, позвоните мне, -  сказал  он
напоследок,  после  чего  как-то  незаметно  выскользнул  из  комнаты  для
видеосвиданий, оставив Уолтона "с глазу на глаз" с Фредом.
     Вид у  Фреда  был  демонический  -  волосы  растрепаны,  под  глазами
глубокие черные тени, мертвенно-бледное немытое лицо.
     - Добро пожаловать в мою роскошную обитель, дражайший братец, - криво
усмехнулся он.
     - Фред,  не  создавай  излишних  трудностей.  Я  пришел  сюда,  чтобы
попытаться внести ясность в наши с тобой отношения. Лично у меня  не  было
ни малейшего желания упекать тебя сюда.  Но  я  просто  вынужден  был  это
сделать.
     Фред зловеще улыбнулся:
     - Тебе вовсе не нужно извиняться. Я один во всем виноват.  Недооценил
тебя. Я не понял, как ты изменился, и все считал прежним  слабохарактерным
остолопом, с которым вместе рос. Но ты уже совсем иной.
     - Возможно. - Сейчас Уолтон уже сожалел о том, что так  и  не  принял
таблетку бензолуретрина. Каждый  его  нерв,  казалось,  был  натянут,  как
струна. - Сегодня я узнал, что Ламарр мертв.
     - И что из этого?
     - А то, что теперь у ВЫНАСа не осталось иной  возможности  заполучить
сыворотку бессмертия, кроме как через тебя.  Фред,  мне  очень  нужна  эта
сыворотка. Я пообещал ее инопланетянину в обмен  на  право  колонизировать
Процион-8.
     - Удачная комплексная сделка на основе мелких взаимных уступок,  -  с
откровенной издевкой произнес Фред. - Услуга  за  услугу.  Так  вот,  Рой,
страшно не хочется испортить такое ловко обтяпанное дельце, но я совсем не
намерен раскрывать, где спрятано то  сокровище,  которое  тебя  угораздило
пообещать. От меня ты не получишь эту сыворотку.
     - Я могу распорядиться, чтобы  твой  мозг  подвергли  принудительному
зондированию, - сказал Уолтон. - Твой череп вскроют, а затем будут снимать
один слой за другим, пока не обнаружат то, что ищут. К тому времени  очень
немногое останется от твоей прежней личности, но в  наших  руках  окажется
сыворотка.
     - Этот номер не пройдет. Даже тебе не  удастся  этого  провернуть.  У
тебя нет права решать единолично вопросы  психозондирования  -  ты  должен
получить на это разрешение президента. А для  того  чтобы  подступиться  к
нему по официальным каналам, потребуется не менее суток и  уж,  во  всяком
случае, полдня, не меньше, если ты нажмешь  на  все  педали,  прибегнув  к
связям среди лиц, приближенных к особе президента. Но к тому времени, Рой,
меня уже здесь не будет.
     - Как так?
     - У тебя что, уши заложило? Не будет! Слишком ничтожны те  основания,
на которых ты меня здесь держишь.  Слава  богу,  пока  что  еще  никто  не
отменял "хабеас корпус" [закон  о  неприкосновенности  личности,  принятый
английским парламентом в 1679 году и ставший нормой  для  судопроизводства
большинства демократических конституций], Рой, а  ВЫНАС  еще  не  вошел  в
такую силу, чтобы сделать это. Я добился разрешения обратиться в суд. Меня
отсюда выпустят в 15.00.
     - А в 15.30 я снова засажу тебя сюда, - в сердцах выпалил  Уолтон.  -
Мы как раз сейчас проводим облаву на ди Кассио и всю остальную твою свору,
и у нас будут достаточные  основания,  чтобы  наплевать  на  твой  "хабеас
корпус".
     - Вот как! Может быть. Но в  течение  получаса  я  все-таки  буду  на
свободе. Этого времени мне вполне хватит, чтобы весь  мир  узнал  о  твоих
злоупотреблениях своим высоким положением, о том, как ты незаконно вытащил
Филипа Приора из камеры Счастливого Сна. Чтобы покончить  с  тобой  раз  и
навсегда, достаточно будет только этого!
     Уолтон почувствовал, что его бросило в жар.
     На сей раз Фред не промахнулся и действительно припер его к стенке.
     Кто-то в службе безопасности, очевидно, посодействовал ему  и  тайком
вынес за стены тюрьмы его исковую жалобу. Мартинес? Какое теперь  это  все
имело значение? К 15.00 Фред будет  освобожден,  а  так  долго  скрываемый
инцидент с Приором появится на страницах всех факсимильных  бюллетеней.  С
Уолтоном будет покончено. И без того щекотливое положение,  в  котором  он
сейчас находится, станет настолько безысходным,  что  вряд  ли  кто-нибудь
рискнет своей репутацией, став на его сторону. Этим Фред, возможно,  и  не
спасет себя, но зато уж точно утопит своего брата.
     Получить ордер на психозондирование до  15.00  не  было  ни  малейшей
возможности.  Его  должен  подписать  сам  президент  Лэнсон,   а   старый
маразматик вряд ли будет особенно торопиться с этим.
     Итак, психозондирование исключено, однако в распоряжении руководителя
ВЫНАСа еще оставалось одно грозное оружие, к которому при  особом  желании
он мог бы прибегнуть. Но даже от мысли  об  этом  у  Уолтона  пересохло  в
горле.
     - Тебя послушать, так у тебя во всем теперь полный  порядок.  С  этим
трудно спорить, - сказал Уолтон. - И все же я рискну  спросить  у  тебя  в
последний  раз:  ты  отдашь   мне   сыворотку   Ламарра,   чтобы   я   мог
воспользоваться ею в своих переговорах с дирнианином?
     - Ты что, шутишь? Конечно же, нет! - решительно ответил Фред. - Ни за
что на свете! Даже ради того, чтобы  спасти  твою  и  свою  жизнь!  Получи
сполна по заслугам, Рой!  Именно  этого  я  давно  добивался.  Можно  даже
сказать, мечтал об  этом  всю  свою  жизнь.  Теперь  тебе  ни  за  что  не
выкрутиться.
     - Мне кажется, ты меня  снова  недооцениваешь,  -  спокойно  произнес
Уолтон. - И притом в последний раз.
     Он поднялся и открыл дверь из комнаты. Снаружи стоял охранник в серой
униформе.
     - Будьте  любезны,  передайте  мистеру  Мартинесу,  что  я  собираюсь
уходить.
     Уолтон вышел на посадочную площадку, разбудил вздремнувшего в  кабине
пилота.
     - Возвращаемся назад, в Каллин-Билдинг, - сказал ему Уолтон. - И  как
можно быстрее.
     Весь полет занял примерно десять  минут.  Войдя  к  себе  в  кабинет,
Уолтон дал знать, что он вернулся, но одновременно распорядился, чтобы его
никто не тревожил. Ему нужно  было  до  конца  разобраться  в  обстановке,
тщательно  взвесить  возможности,  придать  намечаемым  действиям  должную
стройность и последовательность.
     К  полуночи  будут  безусловно  арестованы   ди   Кассио   и   другие
заговорщики. Но не время сейчас решало все. Уолтон понимал, что в  течение
дня  ему  так  или  иначе  удастся  заполучить   необходимые   ордера   на
психозондирование, которому затем подвергнутся  все  заговорщики  один  за
другим, пока в конце  концов  не  удастся  узнать,  где  спрятана  формула
сыворотки Ламарра. Это было крайне жестоко, но совершенно необходимо.
     Куда сложнее дела обстояли с  Фредом.  Если  только  Уолтон  каким-то
образом не помешает этому,  то  всего  через  несколько  часов  его  брата
выпустят  на  свободу  на  основании  поданной  им  жалобы  о   незаконном
задержании без предъявления обвинения. А  когда  тот  разоблачит  Уолтона,
позволившего себе единолично  решать  судьбу  ущербного  сына  Приора,  то
рухнет и разобьется вдребезги все хрупкое здание, которое возводил Уолтон,
пока находился на посту директора Бюро.
     Ему не  одолеть  "хабеас  корпус".  Но  директор  располагал  все  же
оружием, с помощью которого можно было преодолеть самым  законным  образом
стоящие на его пути препятствия. Фред, затевая с  ним  игру,  поставил  на
мягкосердечие брата - и проиграл.
     Уолтон включил диктопринтер и спокойным,  безучастным  голосом  начал
диктовать  распоряжение  о  немедленном  переводе  Фредерика  Уолтона   из
отделения  предварительного  заключения,  находящейся  в  ведении   службы
безопасности  округа  Аппалачи,  в  отделение   эвтаназии   клиники   Бюро
Выравнивания  Населенности  на  основании  выявления  у   того   признаков
преступного поведения, обусловленных умственным расстройством.



                                    20

     Даже после этого - вины он совершенно  не  ощущал,  наоборот,  только
облегчение - все вокруг продолжало видеться  Уолтону  в  удручающе  черном
цвете, тягостные предчувствия все больше одолевали его. В  этот  же  день,
позже, ему позвонил Мартинес  и  сообщил,  что  облава  на  сотню  крупных
землевладельцев успешно завершилась и все они сейчас содержатся в  тюрьмах
местных служб безопасности.
     - Они непрестанно вопят и визжат, - сказал Мартинес. - В самом скором
времени, можете не сомневаться, у них  появится  множество  заступников  в
высших судебных инстанциях, так  что  не  очень-то  тяните  с  оформлением
обвинительного заключения.
     - Я сейчас готовлю разрешение на психозондирование некоего ди Кассио.
Как я полагаю, это один  из  вожаков.  -  Уолтон  задумался  на  несколько
мгновений, затем спросил: - Уже прибыл вертолет, принадлежащий Бюро, чтобы
забрать Фредерика Уолтона?
     - Да, - ответил Мартинес. -  В  14.06.  Чуть  позже  здесь  объявился
адвокат, гневно размахивающий судебным предписанием  об  освобождении,  но
наша юрисдикция,  естественно,  уже  больше  не  распространялась  на  его
подзащитного. - Взгляд  ветерана  секретных  служб  был  холодным  и  даже
осуждающим, но Уолтон и глазом не моргнул.
     - В 14.06? - повторил он. - Хорошо, Мартинес. Спасибо за помощь.
     Он отключил экран. Действовал он теперь  хладнокровно  и  решительно.
Чтобы  получить  разрешение   на   психозондирование,   необходимо   лично
встретиться с президентом Лэнсоном. Вот и  прекрасно  -  он  встретится  с
президентом.
     Сморщенный старикашка, хозяин Белого Дома, встретил  главу  ВЫНАСа  с
нескрываемой почтительностью. Уолтон быстро, даже в  несколько  грубоватой
манере, изложил ему суть дела.  Выжившему  из  ума  кроткому  старцу  было
трудно разобраться во всех сложностях создавшейся ситуации. Он то  и  дело
щурил водянистые глаза, часто недоуменно  моргал,  затем  стал  беспокойно
раскачиваться в кресле.
     - Это психозондирование... оно, что - необходимо? -  в  конце  концов
спросил он.
     - Абсолютно. Мы обязательно должны знать, где спрятана сыворотка.
     Лэнсон тяжело вздохнул:
     - Я разрешаю его проведение.
     Выглядел он при этом совершенно несчастным и жалким.
     Обратная дорога из  Вашингтона  в  Нью-Йорк  потребовала  всего  лишь
несколько минут. Держа в руках драгоценное разрешение, Уолтон обратился  к
ди  Кассио  по  внутренней  видеосети  здания   окружной   тюрьмы   службы
госбезопасности и подробно объяснил, что его ожидает с минуты  на  минуту.
Затем, несмотря на  истерические  протесты  толстяка,  передал  разрешение
Мартинесу, не  забыв  при  этом  распорядиться,  чтобы  тот  не  мешкал  с
психозондированием.
     На это ушло пятьдесят восемь минут. Уолтон остался ждать  результатов
в одном из стерильно  чистых,  скромно  обставленных  кабинетов  где-то  в
глубине тюрьмы. Теперь, когда специалисты по психозондированию все глубже,
слой за слоем, проникали в самые потаенные уголки сознания ди Кассио,  Роя
уже не  терзали  никакие  противоречия,  совесть  его  не  мучили  никакие
сомнения. Он уже самому себе казался всего лишь роботом, тупо  выполняющим
определенную, заранее кем-то установленную программу действий.
     В  19.50  Мартинес  собственной  персоной  предстал  перед  Уолтоном.
Мрачным,  отсутствующим  взглядом  старый,  видавший  виды  контрразведчик
смотрел на Уолтона.
     - Готов. От Кассио остались только  рожки  да  ножки.  И  не  приведи
Господь в скором времени стать свидетелем еще одного психозондирования.
     - А ведь придется, - не преминул заметить Уолтон, -  если  я  ошибся,
посчитав ди Кассио главарем. В этом случае я намерен пропустить через  эту
мозгокрутку все сто с лишним участников заговора. Один из них  точно  имел
дело с Фредом. Один из них должен непременно знать, где  находятся  бумаги
Ламарра.
     Мартинес устало покачал головой:
     - Нет. Можно больше не прибегать к психозондированию.  Все,  что  вас
интересует, мы извлекли из мозга ди Кассио.  Распечатка  должна  прийти  с
минуты на минуту.
     Не  успел  шеф  службы  безопасности   закончить   предложение,   как
загорелась красная лампочка над приемным бункером внутренней  пневмопочты,
и в него выпал пакет. Уолтон тут же рванулся,  чтобы  схватить  пакет,  но
Мартинес взмахом руки остановил его.
     - Здесь мои владения, мистер Уолтон. Пожалуйста, потерпите немного.
     Со способной привести в  бешенство  медлительностью  Мартинес  вскрыл
пакет, извлек из него несколько заполненных убористым машинописным шрифтом
листов, внимательно просмотрел  все,  по  очереди  кивая  после  просмотра
каждого из них. Затем передал их Уолтону.
     - Вот. Прочтите сами. Здесь воспроизведен разговор между вашим братом
и ди Кассио. Мне кажется, это как раз то, что вы ищете.
     С огромным трудом унимая дрожь пальцев, Уолтон взял у Мартинеса листы
и начал читать:

     "Ди Кассио: Так что это вы заимели?
     Фред Уолтон: Сыворотку, дарующую бессмертие. Вечную  жизнь.  Понятно?
Ее изобрел один из ученых Бюро, а я украл его портфель из кабинета  своего
брата. Там было все, что нужно для изготовления такой сыворотки.
     Ди Кассио: Буоно! Великолепно! Поразительно! Вы сказали - бессмертие?
     Фред Уолтон: Оно самое. И еще это  оружие,  с  помощью  которого  нам
удастся вытурить  Роя  с  его  должности.  Все,  что  от  меня  для  этого
потребуется, это сказать ему, чтоб он больше не путался у нас под  ногами,
не то мы бросим сыворотку, как кость, человечеству. Он после  этого  сразу
же уйдет со сцены. Он идеалист, немножко не от мира сего, витает в облаках
и все такое прочее. Он не осмелится противиться.
     Ди Кассио: Прекрасно задумано! Вы, разумеется, перешлете формулу этой
сыворотки на хранение к нам?
     Фред Уолтон: Как бы  не  так!  Я  храню  эти  формулы  в  единственно
безопасном месте - у себя в голове.  Я  уничтожил  все  записи,  а  самого
ученого убил. Единственный на всем белом свете человек, обладающий  тайной
сыворотки, это ваш покорный слуга. И сделал я так,  чтоб  вы  не  вздумали
меня перехитрить,  Ди  Кассио.  Я,  разумеется,  нисколько  не  хочу  этим
сказать, что не доверяю вам, поймите это, просто мне...
     Ди Кассио: Фред, мальчик мой...
     Фред Уолтон: Ради  Бога,  не  надо  этих  телячьих  нежностей.  Лучше
позвольте мне действовать на свой собственный страх  и  риск.  Перестаньте
вмешиваться в мои действия".

     Страницы  с  расшифровкой  результатов  психозондирования  ди  Кассио
выпали из трясущихся пальцев Уолтона на пол.
     - Боже мой! - еле слышно прошептал он. - Боже ты мой!
     Мартинес перевел взгляд с пальцев Уолтона на  рассыпавшиеся  по  полу
страницы.
     - Что с вами, Уолтон? Ведь сейчас Фред  помещен  в  ваше  собственное
заведение, разве не так?
     - Вы, что, не читали распоряжения, которое я вам послал?
     Мартинес сокрушенно покачал головой.
     - Разумеется, читал. Это по сути был ордер  на  предание  Счастливому
Сну.  Но  я  подумал,  что  вы  сделали  это,  лишь  бы  воспрепятствовать
освобождению... Я имею в виду... Но чтобы... Своего родного брата?
     - Это действительно не было уловкой, - сказал Уолтон. - Это был ордер
на Счастливый Сон, и я именно это и имел в виду. В самом деле. Если только
кто-то не допустил оплошности, то Фред отправлен в газовую  камеру  четыре
часа назад. И унес с собой формулу Ламарра.


     Оставшись один в своем кабинете в опустевшем на ночь Каллин-Билдинге,
Уолтон  хмуро  рассматривал  свое  собственное  искаженное  изображение  в
поляризованных оконных стеклах,  не  пропускающих  свет  снаружи.  На  его
письменном столе лежал список тех, кто отошел к Счастливому Сну в 15.00.
     Фредерик Уолтон значился под четвертым номером. В  данном  случае  не
произошло какой-либо ошибки.
     Перед мысленным взором Уолтона чередой  проходили  события  последних
девяти дней. Анализируя их сейчас, он пришел к  малоутешительному  выводу,
что, пожалуй, в первую очередь к нему пришло понимание той простой истины,
что глава ВЫНАСа по сути обладает властью  над  жизнью  и  смертью  любого
жителя Земли.
     Уподобив себя самому Господу Богу, он самозванно присвоил себе  право
принимать окончательное решение, кому жить, а  кому  умирать.  Он  даровал
жизнь  Филипу  Приору.  Это  как  раз  и  послужило  толчком  к  событиям,
нараставшим снежным комом, было первой из многих его ошибок. А вот  теперь
по его воле умер Фредерик Уолтон, что, если не думать обо всем  остальном,
было вполне оправданным поступком, но на самом деле стало  самой  страшной
из его ошибок.
     Все потуги оказались тщетными, все  грандиозные  планы  лопнули,  как
мыльные пузыри. И теперь неоткуда ждать помощи.
     Усталым движением он снял с аппарата  телефонную  трубку  и  попросил
соединить его с Найроби. Нужно предупредить об  аннулировании  межзвездной
сделки. Обмен не состоится. Уолтон не сможет предъявить клиенту  обещанный
товар. Фред, наверное, сейчас самодовольно ухмыльнулся в своем гробу.
     - Очень хорошо, что вы позволили, - немедленно откликнулся  Мак-Леод,
как только установилась  связь.  -  Я  весь  день  никак  не  могу  к  вам
дозвониться. Дирнианин становится все более и более нетерпеливым. Он плохо
себя чувствует на Земле с ее очень слабым  для  него  тяготением,  ему  не
терпится как можно скорее отправиться домой.
     - Разрешите мне с ним переговорить. Возможно, он прямо сейчас  сможет
это сделать.
     Мак-Леод  понимающе  кивнул  и  исчез  с  экрана.  Появилась   голова
дирнианина в дыхательной маске.
     - Я уже давно вас  дожидаюсь.  Вы  обещали  позвонить  еще  в  первой
половине дня. И не сдержали своего обещания.
     - Я должен принести  вам  самые  искренние  извинения.  Весь  день  я
потратил на то, чтобы подготовить бумаги, которые должен был вам передать.
     - И теперь у вас все готово?
     - Нет, - печально произнес Уолтон. - Сыворотки бессмертия больше нет.
Тот, кто ее изобрел, погиб, и та же участь постигла  и  другого,  знавшего
формулу сыворотки.
     Наступила гнетущая тишина. Затем дирнианин произнес с укоризной:
     - Вы  уверяли  меня  в  том,  что  предоставите  в  мое  распоряжение
интересующую нас информацию.
     - Я вас прекрасно понимаю. Но ничего не могу уже  сделать.  -  Уолтон
надолго  замолчал,  погрузившись  в  тягостное  раздумье.  -  Наш  договор
отменяется.  Произошла  некоторая  путаница,  в  результате  которой   тот
человек, который располагал столь необходимой информацией, был  сегодня...
по ошибке казнен. Трагическая  оплошность,  недосмотр.  Но  факт  остается
фактом.
     - Вы сказали - сегодня?
     - Да. И эту ошибку допустил я. Глупейшее недоразумение.
     -  Не  стоит  тратить  слова  попусту,  -  раздраженно  перебил   его
инопланетянин. - Труп цел?
     - Разумеется, - ответил изумленный столь несуразным вопросом  Уолтон.
Его  удивила  неожиданная  заинтересованность  дирнианина.  -  Сейчас   он
находится в морге. Но...
     Тогран Клэйрн на несколько секунд отвернулся от экрана, однако Уолтон
слышал, как он советуется с кем-то не попадавшим в поле зрения  передающей
камеры. Затем он снова повернулся лицом к Уолтону:
     -  Существуют  способы  извлечения  информации   из   мозга   недавно
скончавшихся индивидуумов. Вы на Земле умеете это делать?
     - Восстанавливать информацию... Н-нет, - заикаясь, ответил Уолтон.  -
Этого мы еще не умеем.
     - Однако такие способы есть. Вы располагаете такими устройствами, как
электроэнцефалографы?
     - Разумеется.
     - В таком случае еще не потеряна возможность извлечь интересующие нас
данные из мозга упомянутого вами покойника. - Инопланетянин как будто даже
удовлетворенно  присвистнул.  -  Позаботьтесь,  чтобы  телу  не  причинили
какого-либо вреда. Я вскоре прибуду в ваш город.
     Далеко не сразу до Уолтона дошло значение того, о чем он  только  что
узнал.
     И вдруг на него как бы откуда-то свыше снизошло озарение - ну конечно
же. А разве могло быть как-нибудь иначе? Именно  так  все  и  должно  было
произойти.
     Он понял,  что  восстанавливается  цельность  окружающего  его  мира,
исправляются  допущенные  ошибки  и  его  потревоженной  совести  даруется
успокоение. И ощутил огромную, невероятную благодарность. Понимание  того,
что все твои труды могли пойти прахом в самую последнюю минуту,  было  бы,
наверное, совершенно непереносимыми. А вот теперь все как-то сразу  обрело
цельность, все встало на свои места.
     - Благодарю, - с неожиданным, почти религиозным пылом произнес он.  -
Благодарю!


     14 мая 2233 года.
     Рой Уолтон, директор Бюро Выравнивания Населенности  Регионов  Земли,
стоял на поле космодрома в Найроби,  изнемогая  от  тропического  зноя,  и
наблюдал,  как  мимо  него  один  за  другим  проходят  улыбающиеся  люди,
направляясь  к  возносящейся   высоко   в   небо   серебристой   громадине
космического корабля.
     К нему подошел могучего телосложения мужчина с годовалым ребенком  на
руках.
     - Добрый день, Уолтон, - произнес он величественным басом.
     Уолтон повернулся к мужчине и застыл в изумлении.
     - Приор! - воскликнул он после секундного замешательства.
     - Он самый. А вот  это  -  мой  сын  Филип.  Мы  оба  отправляемся  с
колонистами. Жена уже на борту, а вот я никак не мог  оставить  Землю,  не
поблагодарив вас.
     Уолтон поглядел на жизнерадостного розовощекого малыша:
     - Но ведь все, кто вызвался добровольно отправиться на  Новую  Землю,
должны были пройти тщательнейшую медицинскую проверку. Как вам на этот раз
удалось провести врачей?
     - А этого было не нужно, -  улыбнулся  Приор.  -  Мальчик  совершенно
здоров. Его потенциальная восприимчивость к туберкулезной  палочке  так  и
осталась  потенциальной.  Теперь  у  него  совершенно  чистый  медицинский
сертификат, так что на Новой Земле перед родом Приоров  открываются  самые
благоприятные перспективы!
     - Я рад за вас, - рассеянно произнес Уолтон. - Жаль, что сам вынужден
оставаться здесь.
     - Почему?
     - Здесь еще много работы, - сказал Уолтон. - Если вы опубликуете  там
какие-нибудь новые стихи, мне бы очень хотелось почитать их.
     Приор покачал головой:
     - У меня такое ощущение, что мне там будет не  до  стихов.  Поэзия  в
общем-то всего лишь жалкий суррогат настоящей жизни, вот о чем я все  чаще
думаю. А на Новой Земле жизнь моя, наверное, будет настолько полнокровной,
что даже не захочется что-нибудь писать.
     - Может быть. Дай-то Бог, чтобы вы оказались правы. А пока не  мешало
бы вам поторопиться. Старт скоро.
     - Верно. Еще раз спасибо за все, что вы для меня сделали, - улыбнулся
на прощание Приор и вместе с ребенком направился к звездолету.
     Уолтон с грустью глядел им вслед. Перед его  мысленным  взором  вновь
прошел весь такой для него тяжелый год. "По  крайней  мере,  -  подумалось
ему, - здесь моя догадка оказалась правильной. Мальчик заслуживал право на
жизнь".
     Тем  временем  посадка  продолжалась.  В   это   первое   путешествие
отправлялась тысяча колонистов,  а  завтра  на  Новую  Землю  полетит  еще
тысяча, а потом еще и еще, пока целый миллиард  землян  не  обоснуется  на
новой планете. Требовалось  проделать  очень  много  канцелярской  работы,
чтобы обеспечить отправку этого первого миллиарда. Письменный стол Уолтона
буквально трещал под тяжестью бумаг, которые  ежедневно  его  затопляли  и
которые по несколько дней ждали своей очереди.
     Он запрокинул голову вверх. На  полуденном  небе,  разумеется,  звезд
видно не было, но он знал, что где-то в далекой небесной выси  есть  такая
планета, Новая Земля. А по соседству с нею - Дирна.
     "Когда-нибудь, - подумал он, - мы научимся контролировать рост нашего
населения. И вот тогда-то и  наступит  день,  когда  дирниане  вернут  нам
формулу бессмертия".
     Неожиданно взвыла  предупредительная  сирена,  и  межзвездный  лайнер
номер один оторвался от Земли, на несколько мгновений завис,  опираясь  на
ослепительно-белый огненный столб, а затем исчез в небесной  голубизне.  С
тоской посмотрел директор Уолтон на то место, где  только  что  возвышался
корабль, а затем отвернулся. Еще  очень  много  работы  дожидалось  его  в
Нью-Йорке.