РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
        Рассказы

"ИНТУРИСТ" ИЗНУТРИ
...А ЕЩЕ МЫ ВЫГУЛИВАЕМ СОБАК
PRAVDA ЗНАЧИТ "ПРАВДА"
АКВАРИУМ С ЗОЛОТЫМИ РЫБКАМИ
ВЗРЫВ ВСЕГДА ВОЗМОЖЕН
ВНЕ ВСЯКИХ СОМНЕНИЙ
ВОДА ПРЕДНАЗНАЧАЕТСЯ ДЛЯ КУПАНИЯ
Вынужденная отсидка
ГОД РЕЗОНАНСА
ДА БУДЕТ СВЕТ!
ДАЛИЛА И КОСМИЧЕСКИЙ МОНТАЖНИК
ДЖЕРРИ - ЧЕЛОВЕК
ДОРОГИ ДОЛЖНЫ КАТИТЬСЯ
Долгая вахта
Дом, который построил Тил
ЕЕ СОБСТВЕННАЯ ВАННАЯ
ЗЕЛЕНЫЕ ХОЛМЫ ЗЕМЛИ
ИСПЫТАНИЕ КОСМОСОМ
ИСТОРИЯ БУДУЩЕГО
КЛИФФ И КАЛОРИИ
КОЛУМБ БЫЛ ОСТОЛОПОМ
КОСМИЧЕСКИЙ ИЗВОЗЧИК
Как здорово вернуться!
Ковентри
Линия жизни
Лифт в небеса
Логика империи
НА СКЛОНАХ ВЕЗУВИЯ
НАШ ПРЕКРАСНЫЙ ГОРОД
НЕУДАЧНИК
ОДНАЖДЫ...
ОПЕРАЦИЯ  "КОШМАР"
ОРКЕСТР МОЛЧАЛ, И ФЛАГИ НЕ ВЗЛЕТАЛИ...
Они
ПО ПЯТАМ
ПРИСАЖИВАЙТЕСЬ, ДЖЕНТЛЬМЕНЫ!
Прожектор
РЕКВИЕМ
СВОБОДНЫЕ ЛЮДИ
Спасательная экспедиция
ТЕМНЫЕ ЯМЫ ЛУНЫ
УСПЕШНАЯ ОПЕРАЦИЯ
ЧЕЛОВЕК, КОТОРЫЙ ПУТЕШЕСТВОВАЛ СЛОНАМИ
ЧТО ВЫТВОРЯЮТ С ЗЕРКАЛАМИ
ЯЩИК ПАНДОРЫ




                             Роберт ХАЙНЛАЙН

                            ИСПЫТАНИЕ КОСМОСОМ




     Наверное, нам вообще не стоило соваться  в  космос.  Есть  две  вещи,
которых каждый человек боится с самого рождения, - шум и высота. А  космос
находится настолько высоко, что непонятно, зачем  человек  в  здравом  уме
забирается туда, откуда,  если  ему  не  повезет,  он  будет  падать...  и
падать... и падать. Впрочем, все астронавты сумасшедшие. Это известно.
     Он решил, что врачи были к нему добры.
     - Вам еще повезло. Вы не должны забывать об  этом,  старина.  Вы  еще
молоды, а пенсия у вас такая, что о будущем можно не беспокоиться. Руки  и
ноги у вас целы, и вообще вы в прекрасной форме.
     - Прекрасной! - В голос его непроизвольно закралась нотка презрения к
самому себе.
     - Но это на самом деле так,  -  продолжал  мягко  настаивать  главный
психиатр. - То, что с вами произошло, не  причинило  вам  никакого  вреда,
если не считать того, что в космос вы больше не полетите. Честно говоря, я
не могу назвать акрофобию неврозом - боязнь высоты вполне естественна. Вам
не повезло, но если учесть, что вы  пережили,  то  можно  утверждать,  что
никаких отклонений у вас нет.
     Одного напоминания об этом хватило, чтобы его снова начало трясти. Он
закрыл глаза и увидел кружащиеся внизу звезды. Он  падал,  и  падение  это
было бесконечным. Из забытья его вывел голос психиатра:
     - Успокойтесь, старина. Вы на Земле.
     - Извините.
     - Не за что. А теперь скажите, что вы собираетесь делать дальше?
     - Не знаю. Видимо, буду искать работу.
     - Компания обеспечит вас работой, вы это знаете.
     Он покачал головой:
     - Я не хочу слоняться по космопорту.
     Он представил себе, как будет ходить  здесь  в  рубашке  с  маленьким
значком, показывающим, что  когда-то  он  был  человеком;  откликаться  на
уважительное  обращение  "капитан",  доказывать,  что  своим  прошлым   он
заслужил право на отдых в помещении для пилотов,  замечать,  как  смолкает
при его появлении разговор на профессиональные темы,  думать  о  том,  что
говорят о нем за его спиной... Нет, спасибо!
     - Я думаю вы приняли мудрое решение. Лучше покончить с прошлым раз  и
навсегда, по крайней мере, до тех пор, пока вы не начнете чувствовать себя
лучше.
     - Вы думаете, что этот день когда-нибудь наступит?
     Психиатр поджал губы.
     - Возможно. У вас чисто функциональное расстройство, травм нет.
     - Вы уверены, что этот день придет?
     - Я этого не говорил. Признаться, я просто ничего не могу сказать  по
этому поводу. Мы до сих пор очень мало знаем об этом заболевании.
     - Понятно. Ну, я, пожалуй, пойду.
     Психиатр поднялся с кресла и сунул ему свою руку.
     - Позвоните, если вам что-либо потребуется. И, во всяком  случае,  не
пропадайте навсегда.
     - Спасибо.
     - С вами будет все в порядке. Я в этом убежден.
     Глядя в спину удаляющегося пациента, врач  покачал  головой.  Походка
этого  человека  уже  ничем  не  напоминала  легкую,   уверенную   поступь
астронавта.


     В то время лишь небольшая часть Нью-Йорка находилась под  землей,  но
он, выйдя от врача, и не собирался подниматься наверх -  подземка  домчала
его до гостиницы для холостяков. Он  отыскал  комнату,  на  двери  которой
светилась надпись "Свободно", опустил в прорезь  монету,  забросил  внутрь
свою  спортивную  сумку  с  пожитками  и  вышел.  Монитор   на   подземном
перекрестке выдал ему адрес ближайшего бюро по трудоустройству. Добравшись
до места, он уселся  за  стол  для  собеседований,  дал  компьютеру  снять
отпечатки пальцев и начал заполнять анкеты. У него появилось ощущение, что
он вернулся в прошлое: последний раз он искал  работу  еще  до  того,  как
поступил в школу астронавтов.
     Графу "фамилия" он оставил пустой и, заполнив всю  анкету,  продолжал
раздумывать. Известностью он был сыт по горло, ему не хотелось, чтобы  его
узнавали и вокруг него поднимался ажиотаж, - больше  всего  он  не  хотел,
чтобы ему рассказывали, какой он герой.  Наконец,  он  впечатал  в  пустую
графу слова "Уильям Сондерс" и бросил листки  в  предназначенную  для  них
щель. Он докуривал уже третью сигарету и  потянулся  за  следующей,  когда
перед ним зажегся экран.
     - Мистер Сондерс, -  произнесла  симпатичная  брюнетка.  -  Пройдите,
пожалуйста, комната семнадцать.
     Когда он вошел, брюнетка указала ему на кресло и предложила сигарету.
     - Устраивайтесь поудобнее, мистер Сондерс. Меня зовут мисс  Джойс.  Я
бы хотела поговорить о вашем заявлении.
     Он уселся и молча ждал предложения.
     Увидев, что он не расположен говорить, брюнетка добавила:
     - Вы назвали себя мистером Сондерсом, но судя по вашим отпечаткам,  у
вас другое имя. Мы знаем, кто вы на самом деле.
     - Не сомневаюсь.
     - Я понимаю, что раз вы назвали себя мистером Сондерсом, мистер...
     - Сондерс.
     - ...мистер Сондерс... Это заставило меня покопаться в вашем досье. -
Она достала катушку  с  микрофильмом,  повернув  ее  так,  чтобы  он  смог
разглядеть на ней свое имя. - Теперь я о вас знаю  больше,  чем  вы  сочли
нужным напечатать  в  анкете.  У  вас  хороший  послужной  список,  мистер
Сондерс.
     - Благодарю.
     - Но я не смогу воспользоваться им, чтобы  подыскать  вам  работу.  Я
даже не имею права упоминать о нем, если вы будете  настаивать,  что  ваша
фамилия Сондерс.
     - Моя фамилия Сондерс. - Голос его был спокойным и невозмутимым.
     -  Вы  поступаете  опрометчиво,  мистер  Сондерс.  Существует   много
ситуаций,  в  которых  престиж  имени  может   быть   совершенно   законно
использован для того, чтобы клиент получал гораздо более  высокую  ставку,
чем...
     - Мне это не интересно.
     Она посмотрела на него внимательно и решила не продолжать.
     - Как  хотите.  Загляните  в  комнату  "Б",  там  вы  сможете  пройти
классификационные и профессиональные тесты.
     - Благодарю.
     - Если вы передумаете, мистер Сондерс, мы будем рады пересмотреть ваш
вопрос. Сюда, пожалуйста.


     Через три дня он уже работал в  небольшой  фирме  по  выпуску  систем
связи. Проверял электронное оборудование. Это была  монотонная,  спокойная
работа, занимающая все его мысли, и к тому же легкая для  человека  с  его
опытом и квалификацией. К концу трехмесячного испытательного срока он  был
переведен на более высокую должность.
     Он  устроил  себе  хорошо  изолированное  от  внешнего  мира  логово,
работал, спал, ел, иногда  проводил  вечер  в  библиотеке  или  Ассоциации
молодых христиан, и никогда, ни при каких обстоятельствах не  выходил  под
открытое небо и не поднимался на высоту даже театрального балкона.
     Он старался вычеркнуть прошлое из памяти,  но  воспоминания  все  еще
были свежи, и он нередко грезил наяву: он снова видел остроконечные звезды
над  замороженным  Марсом,  шумную  ночную  жизнь  венерианской   столицы,
раздутый красный Юпитер,  его  гигантское  обрюзгшее  тело,  сплющенное  у
полюсов и заполнявшее собой все небо над космопортом Ганимеда.
     А иногда он снова испытывал сладкое спокойствие длинных вахт во время
межзвездных перелетов.  Но  эти  воспоминания  были  опасны,  они  грозили
поколебать с трудом обретенное душевное равновесие. Он слишком легко легко
соскальзывал из настоящего в прошлое и внезапно  обнаруживал,  что  висит,
цепляясь изо всех сил за стальные  бока  "Валькирии"  -  пальцы  немеют  и
разжимаются, а под ним бездонный колодец космоса. Тогда он  возвращался  в
настоящее, приходил в себя, трясясь от волнения и судорожно сжимая в руках
инструмент.
     Когда это в первый раз произошло с ним во время работы,  он  заметил,
что один из его коллег, Джо Талли, смотрит на него с явным любопытством.
     - Что с тобой, Билл? - поинтересовался Джо. - Похмелье?
     - Да нет, - с трудом вымолвил он. - Обычная простуда.
     - Ты бы лучше принял таблетку. Пойдем, уже время ленча.
     Талли  пошел  к  лифту,  у  которого  толпился   народ.   Большинство
работников фирмы, даже женщины,  предпочитали  спускаться  на  специальных
парашютах, но Талли всегда  пользовался  лифтом.  Тот,  кто  называл  себя
Сондерсом, разумеется, избегал спуска на  парашюте,  это  сближало  его  с
Талли, и за ленчем они сидели  за  одним  столом.  Он  знал,  что  парашют
безопасен, что даже, если  вдруг  отключится,  его  застопорит  на  уровне
следующего этажа и спускающийся избежит даже малейших неудобств, но он  не
мог заставить себя шагнуть с платформы в пустоту.
     Талли во всеуслышание заявлял, что после такого спуска у  него  болит
спина,  но  наедине  он  признался  Сондерсу,  что  просто   не   доверяет
автоматике. Сондерс понимающе кивнул и  промолчал.  Его  тянуло  к  Талли.
Впервые в начале новой жизни он не чувствовал необходимости быть настороже
с другим человеком и начал считать Талли своим другом. Ему даже захотелось
рассказать всю правду о себе. И он рассказал бы, если бы был  уверен,  что
Джо не начнет относиться к нему как к герою. Честно говоря, он в  общем-то
ничего не имел против роли героя. Еще ребенком - когда  он  бродил  вокруг
космопортов, обдумывая, как попасть на борт корабля,  и  прогуливая  уроки
ради того, чтобы наблюдать за взлетами - он  мечтал  о  том,  что  в  один
прекрасный день станет героем, героем космоса, возвращающимся на  Землю  с
триумфом. Но его мучило то, что  сейчас  он  не  походил  на  того  героя,
которым мечтал быть когда-то: герой не должен избегать  распахнутых  окон,
бояться пройти через площадь под открытым небом  и  наглухо  замыкаться  в
себе при одной мысли о бесконечном космосе.
     Талли пригласил его к себе домой на обед. Ему хотелось пойти,  но  он
попробовал уклониться от приглашения, когда  узнал,  где  живет  Талли:  в
Шелтон Хоумс, как сказал  ему  Джо,  имея  ввиду  одну  из  этих  огромных
коробок-муравейников, пришедших на смену уютным домам.
     -  Слишком  долго  возвращаться,  -  с  сомнением  ответил   Сондерс,
проигрывая в уме, как по дороге избежать того, чего он боялся.
     - Тебе не придется возвращаться, - заверил его Талли. -  У  нас  есть
комната для гостей. Ну давай,  приезжай.  Моя  старушка  отлично  готовит,
потому-то я с ней и живу.
     - Хорошо, - согласился он. - Спасибо, Джо. - Он решил, что от станции
подземки ему останется каких-нибудь полкилометра, а там можно взять  такси
и задернуть шторки на окнах.


     Талли встретил его в прихожей и шепотом извинился:
     - Хотел пригласить для тебя девушку,  Билл.  А  вместо  этого  к  нам
заявился шурин, полное ничтожество. Прости.
     - Да брось, Джо. Я рад, что пришел. - Он действительно был этому рад.
Правда, известие о том, что Джо живет на тридцать  пятом  этаже,  поначалу
встревожило его, но вскоре он с облегчением обнаружил,  что  не  чувствует
высоты. В квартире горел свет, окна  были  закрыты,  пол  под  ногами  был
твердым и прочным. Он чувствовал себя здесь в тепле и безопасности. К  его
удивлению, выяснилось, что миссис Талли действительно хорошая  хозяйка,  -
как и все холостяки, он не доверял домашней кухне. Ощущение того,  что  он
дома, ему рады и ничто не угрожает, смыло внутреннюю напряженность,  и  он
даже  умудрялся  пропускать  мимо  ушей  большую   часть   агрессивных   и
самоуверенных сентенций шурина.
     После обеда он расслабился в мягком кресле с бокалом пива  в  руке  и
принялся смотреть видео. Показывали  музыкальную  комедию,  и  впервые  за
несколько месяцев он от души посмеялся. После комедии началась религиозная
программа, выступление Национального кафедрального хора  -  ему  нравилось
так вот сидеть, прислушиваясь то к телевизору, то к разговору.
     Хор уже допел  "Молитву  о  путешествующих"  до  середины,  когда  он
наконец осознал, что они поют:

                       Услышь, мы молимся Тебе
                       За тех, кто нынче в море.
                       О Ты, правитель всех и вся,
                       Тебе покорен всяк,
                       До звезд простерлась власть Твоя,
                       Ты всем внушаешь страх,
                       Но будь же милостив.
                       Но будь Ты милосерден к тем,
                       Кто в космосе сейчас летит,
                       В бездонной пустоте.

     Он хотел сразу же выключить телевизор, но не смог  -  он  должен  был
дослушать это до конца,  хотя  слова  пронзали  его  сердце  и  заставляли
чувствовать себя вечным изгнанником, страдающим от  невыносимой  тоски  по
дому. Еще в школе астронавтов при исполнении  этого  гимна  на  глаза  его
наворачивались слезы, и сейчас он наклонил голову, чтобы никто  не  увидел
мокрых дорожек на его щеках.
     Когда хор пропел "аминь", он быстро переключил телевизор  на  другую,
любую другую, программу и склонился над пультом, делая  вид,  что  изучает
его. Когда он повернулся к остальным, внешне он был абсолютно спокоен,  но
ему казалось, что все видят комок боли, набухающий и  ворочающийся  в  его
груди.
     Шурин все еще шумел.
     - Мы должны присоединить их, - доказывал он, - и только так!  Договор
трех планет - вздор! Как они смеют указывать нам, что мы можем и  чего  не
можем делать на Марсе?
     - Но, Эд, - примиряюще произнес Талли, - ведь это их планета, не  так
ли? Они были там первыми.
     Эд не обратил на его слова никакого внимания.
     - Разве мы спрашивали индейцев, нравится ли  им  наше  присутствие  в
Северной Америке? Никто не имеет права цепляться за то, чем он не способен
распорядиться как следует. Если правильно использовать Марс...
     - Это твои собственные теории, Эд?
     - Это были бы не теории, если бы наше  правительство  не  было  таким
бесхребетным  и  нерешительным.  Конечно,  для  них  важнее  всего   права
аборигенов. Какие могут быть права у сборища дегенератов?
     Сондерс вдруг поймал себя на том, что сравнивает Эда Шульца с  Кнатом
Суутом, единственным марсианином, которого он близко знал.  Интеллигентным
Кнатом, который по  земным  меркам  был  уже  стариком,  а  среди  марсиан
считался юношей. Кнат... Да, Кнат часами мог сидеть  рядом  с  другом  или
хорошим знакомым, не говоря ни слова, потому  что  слова  были  не  нужны.
Марсиане называли это "расти вместе" - так "росла вместе" вся их  раса,  и
до появления землян они не нуждались в правительстве.
     Сондерс однажды спросил друга, почему он практически  ни  к  чему  не
стремится и довольствуется столь малым. Прошло больше часа, и Сондерс  уже
начал сожалеть о своем любопытстве, когда Кнат наконец ответил:
     - Мои отцы трудились, а я устал.
     Сондерс поднял голову и посмотрел шурину в глаза.
     - Они не дегенераты.
     - Неужто? Можно подумать, что ты специалист в этом вопросе.
     - Марсиане не  дегенераты,  они  просто  устали,  -  твердо  повторил
Сондерс.
     Талли ухмыльнулся. Шурин, заметив его ухмылку, помрачнел.
     - Откуда ты знаешь? Ты что, бывал на Марсе?
     Сондерс спохватился, что утратил бдительность.
     - А ты бывал? - осторожно спросил он.
     - Это к делу не относится. Лучшие умы соглашаются, что...
     Разговор перестал занимать Билла, и он  решил  больше  не  возражать,
только с облегчением вздохнул, когда Талли заметил, что всем им утром рано
вставать и, наверное, пора уже готовиться ко сну. Билл сказал миссис Талли
"спокойной ночи", поблагодарил ее за чудесный обед и отправился за Талли в
гостевую комнату.
     - Эд - наш семейный позор, единственный способ избавиться от  него  -
уйти спать, - извинился Талли. - Живи у нас сколько захочешь. - Он подошел
к окну и  открыл  его.  -  Здесь  тебе  будет  хорошо  спаться.  Мы  живем
достаточно высоко, и воздух у  нас  действительно  чистый.  -  Он  высунул
голову в окно и несколько раз глубоко вдохнул. - Ничто не  заменит  свежий
воздух, - добавил он, отойдя от окна. -  В  душе  я  до  сих  пор  остаюсь
деревенским парнем. Что с тобой, Билл?
     - Ничего. Абсолютно ничего.
     - Мне показалось, что ты побледнел. Ну ладно, спокойного сна. Кровать
разбудит тебя в семь. Ты сможешь хорошо выспаться.
     - Спасибо, Джо. Спокойной ночи. - Как только Талли вышел из  комнаты,
он собрался с силами, подошел к окну и закрыл его. Затем, обливаясь потом,
включил вентиляцию и опустился на край кровати.
     Билл долго сидел так, выкуривая сигарету за сигаретой. Он понял,  что
ошибся, полагая, будто обрел внутреннее  спокойствие.  Впереди  его  ждали
стыд за самого себя и мучительная, непроходящая душевная боль.  Теперь  он
всегда будет пасовать перед такими ничтожествами, как Эд Шульц, - лучше бы
он вообще не вышел живым из той передряги. Наконец он  достал  из  кармана
упаковку снотворного и лег, проглотив сразу пять таблеток. Потом  заставил
себя  встать,  чуть  приоткрыл  окно  и  подумал,  хорошо   бы   выключить
автоматику: пусть свет горит и когда он заснет.
     Вскоре пришел сон. Он снова был в космосе - на самом деле он  никогда
с ним и не расставался. Он был счастлив, как человек, который проснулся  и
обнаружил, что все дурное, что с ним происходило, было лишь страшным сном.
     Его разбудил плач. Сначала Билл испытал лишь легкое беспокойство,  но
затем почувствовал, что нужно что-то предпринять. Именно из-за этого плача
ему начал  сниться  момент  падения.  Но  для  него  это  был  не  сон,  а
реальность. Биллу снилось, что его  руки  цепляются  за  скобы,  скользят,
соскальзывают, а под ногами нет ничего, лишь черная пустота космоса...
     Он проснулся, судорожно ловя ртом воздух,  и  увидел,  что  лежит  на
кровати в квартире Джо Талли, а в комнате горит яркий свет. Но плач ему не
приснился - он продолжался.
     Билл потряс головой, затем прислушался. Он  понял:  это  была  кошка,
вернее, котенок. Билл сел на кровати, следовало  проверить,  в  чем  дело,
даже  не  будь  он  астронавтом,  для  которого  симпатия  к  кошкам  была
традиционной. Тем более, что он  сам  любил  их  не  по  традиции.  Кошки,
опрятные и выносливые, терпеливые, хорошо переносящие перегрузки, пушистые
и ласковые кошки просто нравились ему. Он  встал,  оглядевшись,  убедился,
что в комнате котенка нет, и на слух определил, что звук  доносится  через
слегка приоткрытое окно. Билл замер он  испуга  и  попытался  собраться  с
мыслями. Он говорил себе, что от него ничего больше  не  требуется,  звук,
вероятно, доносится из соседнего  окна.  Но  сам  чувствовал  фальшь  этих
заверений - звук был слишком близко. Каким-то загадочным  образом  котенок
очутился прямо за окном, на высоте тридцати пяти этажей.
     Билл сел и достал сигарету, но она сломалась в его дрожащих  пальцах.
Он уронил ее на пол, встал и сделал шесть напряженных шагов к  окну  -  он
шел так, словно его сильно толкали в спину.  Затем  опустился  на  колени,
широко распахнул окно и, крепко зажмурив глаза, ухватился за подоконник.
     Через некоторое  время  его  перестало  трясти.  Билл  открыл  глаза,
задохнулся и вновь зажмурился, потом снова открыл их, стараясь не смотреть
на землю и звезды. Он был почти уверен, что котенок сидит на балконе прямо
за окном, - это было единственное разумное объяснение. Но  оказалось,  что
балкона нет, нет ничего, где, по логике вещей, мог находиться котенок.
     А мяуканье становилось все  громче.  Казалось,  оно  доносится  прямо
из-под его ног. Все еще  держась  за  подоконник,  Билл  медленно  опустил
голову  и  заставил  себя  взглянуть  вниз.  Там  метра  на  полтора  ниже
подоконника здание облегал узкий карниз. На нем сидел  несчастный,  жалкий
котенок. Он посмотрел на человека и мяукнул.
     Билл понимал, что если он ухватится одной  рукой  за  подоконник,  то
сможет достать котенка, высунувшись по  пояс  из  окна.  Он  прикинул,  не
позвать ли Талли, но решил, что не стоит. Талли  был  ниже  его  ростом  и
наверняка не смог бы достать котенка таким  образом.  К  тому  же  спасать
котенка надо было  срочно,  пока  этот  пушистый,  безмозглый  дурачок  не
свалился вниз.
     Билл решил попробовать. Высунувшись,  он  левой  рукой  ухватился  за
подоконник и вытянул вниз правую. Затем открыл  глаза  и  увидел,  что  до
котенка остается каких-то двадцать-тридцать сантиметров.  Котенок,  увидев
руку, с  любопытством  принюхался.  Билл  тянулся  до  тех  пор,  пока  не
захрустели кости. Котенок быстро отскочил от тянущихся к нему  пальцев  на
несколько  метров,  затем  уселся  и  принялся  умываться.  Всхлипывая  от
волнения, Билл опустился на пол прямо у окна.
     - Я не могу, - прошептал он. - Я не могу сделать это еще раз...


     Космический корабль "Валькирия" находился в  двухстах  сорока  девяти
днях полета от земного космопорта "Луна" и приближался к порту  "Марс"  на
Деймосе, одном из спутников Марса. Уильям Коул,  старший  офицер  связи  и
второй пилот, сладко спал, когда помощник начал трясти его.
     - Эй, Билл! Проснись - у нас беда!
     - Что? В чем дело? - Он уже тянулся к одежде. - В чем дело, Том?
     Через  пятнадцать  минут  Билл  уже  знал,  что   его   помощник   не
преувеличивал: главный радиолокатор вышел из строя. Том Сэндбург обнаружил
это во время очередной проверки,  когда  Марс  уже  находился  в  пределах
досягаемости локатора. Капитан выслушал доклад и пожал плечами:
     - Исправьте, и побыстрее. Без локатора нам не обойтись.
     Билл Коул покачал головой.
     - Внутренние системы в порядке, капитан, похоже,  у  него  отломалась
антенна.
     - Это невозможно.  Это  мог  сделать  только  метеорит,  но  защитная
система корабля подала бы сигнал.
     - Могло произойти все, что угодно, капитан. Мог износиться металл,  и
она просто отвалилась. Так или  иначе,  антенну  надо  менять.  Прекратите
вращение корабля, я вылезу и установлю новую. Я смогу сделать, как  только
корабль начнет сбрасывать обороты.
     Для  своего  времени  "Валькирия"  была  великолепным  кораблем.   Ее
построили задолго до  того,  как  родилась  идея  создания  искусственного
гравитационного  поля.  Тем  не  менее  для  удобства   пассажиров   здесь
применялась антигравитация. "Валькирия" постоянно вращалась  вокруг  своей
оси, как пуля, выпущенная из винтовки. В результате  угловое  ускорение  -
его почему-то называют центробежной силой - давало пассажирам  возможность
спокойно  стоять  или  лежать  в  гамаках.  Вращение   начиналось,   когда
отключались  ракетные  ускорители,  выводившие  корабль   на   орбиту,   а
заканчивалось  при  посадке.  Все  это  достигалось  с  помощью  обратного
вращения маховика, установленного по центру корабля.
     Капитан выглядел обеспокоенным.
     - Я начал сбрасывать обороты, но мы не можем долго ждать. Перестройте
локатор для пилотирования.
     Коул  начал  было  объяснять,  почему  радиолокатор  не  может   быть
использован для работы в малом радиусе, но затем замолчал.
     - Это невозможно, сэр. Технически невозможно.
     - Когда я был в вашем  возрасте,  для  меня  не  существовало  ничего
невозможного! Что ж, найдите другой выход из положения. Я не  могу  сажать
корабль вслепую. Даже если мне дадут за это медаль Харримана.
     Коул какое-то мгновение колебался, прежде чем ответить.
     - Мне придется самому выйти  в  космос  и  заменить  антенну.  Ничего
другого я предложить не могу.
     Капитан отвернулся, сжав зубы.
     - Готовьте запасную антенну. И поторопитесь.
     Когда Коул с инструментами и запасной  антенной  появился  в  отсеке,
через который нужно было выходить в космос, он увидел там капитана. К  его
удивлению, тот был в скафандре.
     - Объясните мне, что надо делать, - приказал он.
     - Неужели вы собираетесь справиться с этим сами?
     Капитан молча кивнул.
     Билл посмотрел на талию капитана, точнее, на то место, где она должна
была находиться. И подумал, что капитану лет тридцать пять, не меньше.
     - Боюсь, я не смогу четко все объяснить. Я  рассчитывал  сделать  это
своими руками.
     - Я никогда никому не поручал заданий, которых не могу выполнить сам.
Объясните.
     - Извините, сэр, вы можете подтянуться на одной руке?
     - Причем здесь это?
     - У нас на борту сорок восемь пассажиров...
     - Хватит слов!
     Билл и Сэндбург, оба в скафандрах, помогли капитану вылезти в космос.
Там, за стеной  отсека,  была  бездонная,  испещренная  звездами  пустота.
Корабль все еще вращался, и любое движение наружу означало движение  вниз,
туда, в миллионы  миль  пустоты.  Естественно,  они  пристегнули  к  поясу
капитана трос, и все-таки у Билла  упало  сердце,  когда  он  увидел,  как
капитан растворяется в бездонной черной дыре. Трос, намотанный на барабан,
пополз вперед, но через пару метров остановился. Прошло  несколько  минут,
трос не шелохнулся, и Билл наклонился к Сэндбургу, упершись шлемом  в  его
шлем:
     - Подержи меня за ноги. Я выгляну наружу.
     Он повис вниз головой и огляделся. Капитан неподвижно висел на руках,
держась за вмонтированную  в  корпус  скобу,  так  и  не  приблизившись  к
антенне. Билл дал Сэндбургу знак втащить его обратно и встал на ноги.
     - Я пошел.
     Повиснув  на  двух  руках  и  раскачиваясь,  он  без  особых   усилий
приближался к капитану. "Валькирия" была настоящим межпланетным  кораблем,
и,  в  отличие  от  других   кораблей,   на   ее   корпусе   были   скобы,
предназначавшиеся для удобства портовых ремонтников.  Оказавшись  рядом  с
капитаном, Билл ухватившись за скобу, на  которой  тот  висел,  помог  ему
перейти на  следующую  -  ближе  к  отсеку.  Пять  минут  спустя  Сэндбург
втаскивал капитана в  отсек,  а  за  ним  карабкался  Билл.  Он  отстегнул
запасную антенну и инструмент от скафандра капитана и пристегнул к своему.
А затем снова пополз навстречу космосу, не дожидаясь, пока капитан  придет
в себя  настолько,  что  начнет  возражать,  если,  конечно,  он  все  еще
собирался возражать.
     Добраться до антенны, раскачиваясь от скобы к скобе, было не  так  уж
сложно, хотя под ногами у него была бездна.  Скафандр  несколько  замедлял
его движение -  перчатки  были  слишком  неуклюжими,  -  но  он  привык  к
скафандрам. Он был в восторге оттого, что пришел на помощь капитану, и  не
переставал  думать  об  этом.  Его  немного   беспокоило,   что   вращение
усиливалось, - отсек был расположен ближе к оси вращения, чем  антенна,  и
он чувствовал, как растет его вес. Установить запасную  антенну  оказалось
сложным  делом.  Она  была  нормального  размера  и  весила  немного,   но
оказалось, что выполнить задачу просто нереально. Одной рукой он  держался
за скобу, другой придерживал антенну, а гаечный ключ держать  было  нечем.
Как бы он ни старался, у него ничего не получалось, не хватало одной руки.
     Наконец, он принял решение  и  дернул  за  страховочный  трос,  давая
Сэндбургу сигнал ослабить его. Затем отстегнул карабин от пояса и, держась
одной рукой, второй дважды обмотал трос  вокруг  скобы  и  завязал  узлом,
оставив висеть свободный конец двухметровой длины, и прикрепил карабин  ко
второй скобе. Получилась петля, нечто вроде веревочного  сиденья,  которое
выдерживало его вес, пока он вставлял запасную антенну  на  место.  Теперь
дело пошло.
     Он почти закончил работу. Ему оставалось  затянуть  дальний  от  него
болт. Антенна уже была закреплена в двух местах и действовала.  Он  решил,
что для выполнения последней задачи ему хватит одной руки. Он  приподнялся
со  своего  импровизированного  сиденья  и,  раскачиваясь,  как  обезьяна,
оказался с другой стороны антенны.
     Когда и с этим было практически покончено, ключ вырвался из его рук и
полетел вниз, вниз, вниз... У него закружилась голова, пока он смотрел  на
сверкающий на солнце ключ,  постепенно  теряющийся  в  черной  космической
мгле. До этого он был слишком занят, чтобы смотреть вниз.
     По его спине пробежала дрожь.
     - Слава Богу, что я все закончил, - сказал он себе. - Чтобы подобрать
ключ, пришлось бы слишком далеко идти.
     Он решил вернуться на то место, где находился  прежде.  И  обнаружил,
что не может этого сделать. Добираясь  сюда,  он  раскачался,  держась  за
трос. Теперь трос висел на другой стороне и дотянуться до него он не  мог.
Возвращение было невозможно.
     Он висел, держась обеими  руками  за  скобу,  и  уговаривал  себя  не
поддаваться панике. Не может быть, что не окажется выхода. Если  добраться
до отсека по противоположной стороне корабля? Но  там  корпус  "Валькирии"
был гладким, на протяжении двух метров там не было ни  одной  скобы.  Даже
если бы он не устал - а ему пришлось признать, что он устал  и  замерз,  -
даже если бы он был полон сил,  вернуться  на  прежнее  место  хватило  бы
ловкости разве что шимпанзе.
     Он еще раз посмотрел вниз и сразу же пожалел об этом.  Под  ним  были
звезды, бесконечные звезды в бесконечной глубине. Он  попытался  забраться
на скобу, стараясь закинуть на нее  ноги.  Это  была  тщетная  и  ненужная
попытка, отнявшая у него много сил. Он  подавил  охвативший  его  страх  и
снова повис на руках.
     С закрытыми глазами висеть было легче. Но время от времени он все  же
открывал их и вглядывался в то, что его окружало.  Мимо  проплыла  Большая
Медведица, за ней - Орион.  Он  попытался  считать  минуты  по  количеству
вращений корабля, но обнаружил, что не может быстро  соображать,  и  опять
закрыл глаза.
     Руки начинали неметь и замерзать. Он решил повисеть  на  одной  руке,
чтобы вторая набралась сил. Он отпустил левую  руку,  почувствовал  резкие
уколы - начало восстанавливаться кровообращение - и постучал ею  по  телу.
Потом решил, что пора дать передышку правой руке. Но, потянувшись к  скобе
левой рукой, он не смог до  нее  достать.  У  него  уже  не  было  сил  на
отчаянный рывок, он не мог подтянуться  и  схватить  скобу  второй  рукой.
Правую руку он уже не чувствовал. Он видел, как  она  скользит  по  скобе,
соскальзывает с нее... Потом почувствовал, что напряжение спало, и  понял,
что летит вниз... вниз. И заметил отдаляющийся от него корабль.


     Когда он пришел в себя, то увидел склонившегося над ним капитана.
     - Лежи спокойно, Билл.
     - Где...
     - Все нормально. Когда ты упал,  патруль  с  Деймоса  был  уже  около
корабля. Их приборы зафиксировали твое  падение,  и  они  тебя  подобрали.
Насколько мне известно, такое - первый случай в  истории.  А  теперь  лежи
спокойно. Ты болен, Билл, - ты провисел там более двух часов.


     До него снова донеслось мяуканье, на этот раз  оно  казалось  громче.
Билл встал на колени и  перегнулся  через  подоконник.  Котенок  сидел  на
прежнем месте. Билл высунулся чуть дальше, помня о том, что смотреть  надо
только на котенка и никуда больше.
     - Кис-кис! - позвал он. - Эй, кис-кис! Сюда, давай сюда!
     Котенок перестал умываться, вид у него был озадаченный.
     - Давай, котя, - мягко проговорил  Билл.  Он  оторвал  одну  руку  от
подоконника и поманил котенка пальцем. Тот подошел чуть ближе и снова сел.
- Котик, - умоляющим голосом позвал Билл и вытянул руку как можно  дальше.
Пушистый комок тут же отступил назад.
     Билл  убрал  руку  и  начал  обдумывать  ситуацию.  Все  его  попытки
оказались напрасными. Вот если бы перелезть через подоконник и  встать  на
карниз, держась за оконную раму... Он  знал,  что  опасности  в  этом  нет
никакой - если только не смотреть вниз!
     Он встал коленями на подоконник, спиной к улице, и, держась  за  него
обеими руками, спустил вниз ноги, не  отрывая  взгляда  от  края  кровати.
Казалось, карниз переместился. Билл никак не мог нащупать его и уже решил,
что промахнулся, когда, наконец, коснулся его  пальцами  ног.  Карниз  был
сантиметров пятнадцать шириной. Он глубоко вздохнул.
     Оторвав правую руку от подоконника,  он  повернулся  и  посмотрел  на
котенка. Того явно заинтересовало происходящее, но подходить ближе  он  не
собирался. Билл решил, что сможет  сделать  несколько  шагов  по  карнизу,
держась одной рукой за оконную раму, а другой поймать котенка.
     Он сделал несколько медленных, неуклюжих шагов, как  ребенок,  только
начавший ходить. Слегка согнув колени и наклонившись вперед, он готов  был
схватить котенка. Котенок понюхал протянутые  к  нему  пальцы  и  отскочил
назад. Одна лапка  соскользнула  с  карниза,  но  он  тут  же  восстановил
равновесие.
     - Дурачок, - укоризненно  сказал  Билл,  -  хочешь  шмякнуться  своей
пушистой башченкой об асфальт? Пошевели мозгами, если они у тебя  есть,  -
добавил он. Положение выглядело безвыходным; теперь, как бы он ни тянулся,
он не мог достать котенка, не отпуская окно. Он несколько раз  позвал  его
без особой надежды и задумался, как быть дальше.
     Он мог вернуться обратно в квартиру. Он мог простоять здесь всю  ночь
в надежде, что котенок подойдет  ближе.  Или  мог  оторваться  от  окна  и
поймать его. Карниз был достаточно широк и спокойно  выдерживал  его  вес.
Если он прижмется к стене, то сможет держаться  за  нее  левой  рукой.  Он
начал медленно продвигаться вперед, держась за окно до тех пор,  пока  оно
не ушло из-под пальцев, и перемещался так медленно,  что  ему  показалось,
будто он стоит на месте. Затем, когда его левая рука коснулась  стены,  он
сделал ошибку, на мгновение посмотрев вниз, на сверкающую далеко  под  ним
мостовую. Он быстро перевел глаза на стену  и  начал  смотреть  на  точку,
находившуюся на уровне глаз чуть впереди. Он все еще был на карнизе!
     Котенок оставался на старом месте. Билл сделал  шаг  правой  ногой  и
согнул колени. Его правая рука опустилась позади котенка. Он сделал резкое
размашистое движение, словно ловил муху, и котенок оказался у него в  руке
- царапающийся и кусающийся комочек.
     На секунду он замер, не обращая внимания на сопротивление котенка, и,
вытянув руки вдоль стены, пошел назад. Он не видел, куда идет, так как  не
мог повернуть голову, в противном случае ему  грозила  потеря  равновесия.
Путь обратно казался бесконечно долгим, куда более долгим, чем путь  сюда,
но наконец кончики его пальцев коснулись рамы. Еще несколько секунд, и он,
перегнувшись через подоконник, взобрался на  него,  присел  передохнуть  и
перевел дыхание.
     - Да, - сказал  он  громко,  -  однако  тут  тесновато.  Ты,  дружок,
создаешь серьезную угрозу уличному движению.
     Билл посмотрел на мостовую, до  нее  было  далеко,  и  выглядела  она
довольно неприветливо. Он перевел взгляд  на  звезды.  Их  яркое  мерцание
показалось ему очень красивым.  Котенок  устроился  поудобнее  у  него  на
коленях  и  замурлыкал.  Билл  рассеянно  погладил  его  и  потянулся   за
сигаретой. Он подумал, что завтра явится в космопорт и пройдет медицинские
тесты, в том числе и психометрические. Он почесал котенка за ухом.
     - Ну что, пушистый, -  сказал  он,  -  отправимся-ка  мы  с  тобой  в
долгое-долгое путешествие.













                            РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН

















                              ОДНАЖДЫ...


  "ИВНИНГ СТАНДАРТ":       УЧЕНЫЙ, РАЗЫСКИВАЕМЫЙ ПОЛИЦИЕЙ, СКРЫЛСЯ.
                           СКАНДАЛ  В  МУНИЦИПАЛИТЕТЕ РАЗРАСТАЕТСЯ.


     Профессору  Артуру  Фросту,  разыскиваемому  для  дачи показаний по
делу о  таинственном исчезновении  из его  дома пяти  студентов, удалось
скрыться из-под носа наряда полиции, прибывшего арестовать его.  Сержант
полиции  Изовски  утверждает,  что  Фрост  исчез  из  "Черной Марии" при
обстоятельствах,  оставивших  полицию  в  полном  недоумении.   Прокурор
округа Карнес назвал заявление  Изовски нелепым и обещал  провести самое
тщательное расследование.

                                 * * *

     - Но, шеф, я ни на мгновение не оставлял его одного!
     - Бред! - отмахнулся Шеф полиции. - Вы значит,  посадили  Фроста  в
фургон,  поставили  ногу  на ступеньку, чтобы сделать пометку в записной
книжке, а когда подняли голову - его там уже не было.  И  вы  полагаете,
что Большое Жюри в это поверит? Полагаете, в это поверю Я?
     - Клянусь,  шеф,  -  настаивал  Изовски,  -  я  остановился,  чтобы
записать...
     - Что записать?
     -  То,  что  он  сказал.  Я ему говорю: "Послушайте, док, почему бы
сразу не признаться, куда вы их подевали? Знаете, мы  же  их  все  равно
найдем,  дело  только  во  времени."  Тут  он  посмотрел  на меня этаким
отстраненным взглядом и говорит: "Времени... ах, времени... да,  там  вы
их  найти  сможете,  во  Времени".  Я решил, что это важное признание, и
остановился записать. Но я стоял возле единственной двери, через которую
он  мог  бы выбраться из фургона. А комплекция у меня - сами знаете; там
бы мышь не проскочила!
     -   И   это   все,   на  что  вы  оказались  способны,-  с  горечью
константировал шеф. - Изовски, вы либо напились, либо свихнулись... либо
что-то   на   вас  нашло.  А  то,  что  вы  рассказали,  просто-напросто
невозможно!

                                 * * *

     Изовски говорил правду; он не был пьян и не терял рассудка.
     Четырьмя днями ранее,  как  обычно  по  пятницам,  ученики  доктора
Фроста   собрались   в   его  доме  на  очередной  вечерний  семинар  по
теоретической метафизике.
     - А почему бы нет? - спросил Фрост. - Почему время с тем же успехом
не может быть не только четвертым, но и пятым измерением?
     Ответил Говард Дженкинс, твердоголовый технарь:
     - Предположить, я полагаю, можно, но вопрос лишен смысла.
     - Почему же? - голос Фроста был обманчиво кроток.
     - Не бывает бессмысленных вопросов, - вмешалась Элен Фишер.
     - Действительно? Ну а "Какого твое социальное положение?".
     - Дайте ему ответить, - попросил Фрост.
     -  Я  отвечу,  -  согласился  Дженкинс. - Человеческие существа так
устроены, что способны воспринимать  три  пространственных  измерения  и
одно временное. И нам говорить о других измерениях бессмысленно, так как
их наличие мы не сможем установить НИКОГДА. Значит, подобные  спекуляции
- только напрасная трата времени.
     - Даже так? - сказал Фрост. - А вам не попадалась работа Дж.У.Данна
о  параллельных  вселенных  с  параллельными  временами?  Он  ведь  тоже
инженер, как и вы. И не забудьте про Успенского. Он  рассматривал  время
как многомерное.
     - Минутку, профессор, - перебил его Роберт  Монро.  -  Я  знаком  с
этими  работами, но все же считаю, что Дженкинс сделал верное замечание.
Если мы устроены так, что не можем воспринимать более четырех измерений,
то  какой  для  нас  смысл  в этих вопросах? Это как в математике: можно
выстроить любую математическую модель, основанную на любых аксиомах,  но
пока  эту модель невозможно использовать для описания каких-либо явлений
- она не более, чем сотрясение воздуха.
     -  Хорошо  сказано, - согласился Фрост. - Но и ответ будет не хуже.
Научная гипотеза рождается из наблюдений, своих собственных, или  других
компетентных  наблюдателей.  Я  верю  в двухмерное время потому, что сам
лично наблюдал его.
     Несколько секунд слышалось только тикание часов.
     - Но, профессор,  это  невозможно,  -  заговорил  Дженкинс.  -  Ваш
организм не создан для наблюдения времени в двух измерениях.
     - Полегче, приятель... - ответил Фрост. - Я,  как  и  вы,  способен
воспринимать  только  ОДНО из измерений времени. Попозже я все расскажу,
но сперва придется изложить вам теорию времени,  которую  я  разработал,
чтобы  объяснить  то,  что со мной ппроизошло. Большинство людей думают,
что время - это путь, которым они бегут от рождения к смерти. И  с  него
так  же  невозможно  свернуть,  как  поезду  с  рельс - они инстинктивно
чувствуют, что время движется по прямой, когда прошлое лежит  позади,  а
впереди  предстоит будущее. Теперь же у меня есть все основания полагать
- более того, я это знаю, - что время скорее аналогично плоскости, а  не
прямой  линии,  и плоскость эта очень неровная. Представьте себе дорогу,
которой мы движемся по плоскости времени, как тропку, извивающуюся среди
холмов.  От  этой  тропки  то  и  дело  убегают тропинки, уводящие нас в
каньоны по сторонам. На этих-то  развилках  и  принимаются  серьезнейшие
решения  нашей  жизни.  Можно свернуть направо или налево - в совершенно
иное  будущее.  Порой  там  встречаются  места,  где   спустившись   или
поднявшись  на несколько шагов вы можете перемахнуть на несколько тысяч,
а то и миллионов лет во времени - если глаза ваши не будут  прикованы  к
дороге и вы не пропуститке нужный поворот.
     Время от времени наша дорога  пересекается  другими  дорогами.  При
этом  ни  прошлое,  ни будущее на них не имеют ничего общего со знакомым
нам миром. И стоит вам туда свернуть, как вы можете оказаться на  другой
планете,  в  ином пространстве-времени, в котором ничего не останется от
вас и вашего мира, кроме вашего же собственного "я".
     Или,   если  вы  обладаете  достаточной  интеллектуальной  силой  и
мужеством, вы можете свернуть с дороги, с пути наибольшей вероятности, и
устремиться  напрямик  через  холмы  возможного  времени,  пересекая уже
пройденный вами маршрут, порой какое-то расстояние следуя ему,  порой  -
двигаясь  в  обратном  направлении,  В СТОРОНУ прошлого, осталяя будущее
ПОЗАДИ. Или же можно бродить меж холмов и делать самые невероятные вещи.
Я  даже не могу вообразить, на что это было бы похоже - вероятнее всего,
на приключения этакой Алисы в Зазеркалье.
     Теперь же о моих доказательствах... Мне было тогда восемнадцать - и
предстояло принять решение. У отца возникли финансовые затруднения, и  я
надумал оставить колледж. Позже я занялся собственным бизнесом... Короче
говоря, в 1958  году  меня  обвинили  в  мошенничестве  и  отправили  за
решетку.
     -  В  пятьдесят  восьмом,  доктор?  -  вмешалась  Марта   Росс.   -
Вы,наверно, хотели сказать: в сорок восьмом?
     - Нет, мисс Росс. Я говорю о событиях, которые  происходили  не  на
этой временной линии.
     - О! - озадаченно выдохнула она, потом  пробормотала:  -  С  Божьей
помощью все возможно.
     - В тюрьме  у  меня  было  достаточно  времени,  чтобы  пожалеть  о
допущенных  ошибках.  Я  понял,  что  не рожден для карьеры бизнесмена и
искренне сокрушался, что в свое время бросил учебу. Заключение оказывает
странное  воздействие  на  рассудок.  Я  все  дальше  и дальше уходил от
реальности, все глубже погружался  в  свой  внутренний  мир.  И  однажды
ночью,  тогда  еще непонятным мне образом, мое сознание покинуло камеру,
вернулось вспять во времени, и я проснулся в  комнате  общежития  своего
колледжа.  На  этот  раз я был умнее... Я не стал бросать учебу, а нашел
вместо этого временную  работу,  получил  диплом,  продолжал  заниматься
научно  деятельностью  и  в  конце концов стал тем, каким вы меня теперь
знаете.
     Он замолчал и оглядел присутствующих.
     - Доктор, - спросил молодой Монро, - а вы не можете подсказать, как
же это все-таки произошло?
     - Разумеется, могу, -  ответил  Фрост.  -  Я  проработал  над  этой
проблемой  много  лет,  пытаясь  воссоздать  необходимые условия. Успеха
добился не так давно и совершил несколько прогулок по вероятностям.
     До  этого момента третья девушка, Эстелла Мартин, воздерживалась от
комментариев, хотя и слушала с  напряженным  вниманием.  Теперь  же  она
подалась вперед и с волнением прошептала:
     - Расскажите же нам, профессор Фрост!
     -  Все  очень  просто.  Главное - убедить свое подсознание, что это
возможно...
     - Тогда это подтверждает идеализм Беркли!
     - В некотором роде, мисс Мартин. Для того, кто  верит  в  философию
епископа   Беркли,   неограниченные   возможности   двухмерного  времени
доказывают, что разум создает свой собственный мир, но те, кто  верит  в
детерминизм  Спенсера,  вроде  нашего  доброго  друга Говарда Дженкинса,
никогда не свернут с  дороги  максимальной  вероятности.  Мир  для  него
должен  быть  реален  и  точен.  Ортодоксальные,  верящие в свободу воли
христиане, такие, как наша мисс Росс, станут выбирать между  несколькими
боковыми  тропками,  но скорее всего, согласятся на те же условия, что и
Говард. Я разработал способ, позволяющий другим людям путешествовать  по
узору  времен,  как  это  уже  делал  я.  Аппарат  готов,  и каждый, кто
пожелает, может им  воспользоваться.  В  этом-то  и  причина,  почему  я
устраиваю  наши  вечерние  симпозиумы  у  себя  дома - чтобы, как только
работа будет закончена, вы сами могли удостовкериться в ее  результатах,
если, конечно, кто-то из вас этого захочет. - Он встал и подошел к шкафу
в углу комнаты.
     - Вы хотите сказать, что можно отправиться прямо сейчас, доктор?
     - Именно. Мой метод основывается на гипнозе и внушении. Можно  было
бы  обойтись  без  того  и  другого,  но это самый простой способ помочь
подсознанию освободиться от привычной рутины и  отправиться,  куда  тому
заблагорассудится.  С  помощью  вращающегося  шара я погружаю человека в
гипнотический транс. Одновременно проигрывается  запись,  подсказывающая
по  какой  тропинке  времени  двигаться,  и  в  итоге  человек  на ней и
оказывается. Как видите, все очень просто. Есть желающие?
     - А это не может быть опасно, доктор?
     Фрост пожал плечами.
     -  Сам  процесс  -  нет.  Это  всего  лишь глубокий сон и запись на
фонографе. Но мир временной тропы, который вы посетите, будет  таким  же
реальным, как и мир привычного нам времени. Все вы совершеннолетние. И я
вас не уговариваю, я просто предоставляю вам такую возможность.
     Поднялся Монро.
     - Я готов, доктор.
     - Отлично! Садитесь вот сюда и наденьте наушники. Еще кто-нибудь?
     - Можете рассчитывать на меня, - сказала Элен Фишер.
     К  ним  присоединилась Эстелла Мартин. Говард Дженкинс тут же встал
рядом с ней.
     - Вы тоже собираетесь попробовать?
     - Всенепременно.- он повернулся к Фросту.- Я с вами, док.
     Последней  выразила  желание Марта Росс. Профессор рассадил их так,
чтобы они могли воспользоваться наушниками, после чего сказал:
     -  Можете  выбирать  любые  виды  деятельности,  которыми хотели бы
заниматься. Можете переместиться в  совершенно  иной  мир,  оказаться  в
прошлом  или  будущем, или, не обращая внимания на лабиринт всевозможных
троп, сразу же окажетесь на самом невероятном пути. У меня  есть  записи
на любой вкус.
     Монро снова оказался первым:
     - Я круто сверну направо и окажусь в дивном новом мире.
     Эстелла не колебалась:
     -  А  я  хочу...  как это вы говорили?... хочу взобраться по склону
времени куда-нибудь в будущее.
     - И я тоже, - это уже Дженкинс.
     - А я выбираю  дорогу  отдаленных  возможностей,  -  сообщила  Элен
Фишер.
     - Все сделали свой выбор, кроме мисс Росс, - подвел итог профессор.
-  Боюсь,  вам  предстоит  отправиться по боковой тропинке вероятностей.
Такое вам подходит?
     Девушка кивнула.
     - Именно это я и собиралась попросить.
     - Отлично! Во всех записях запрограммировано ваше возвращение сюда,
в эту комнату, спустя два часа по здешнему времени.  Наденьте  наушники.
Записи рассчитаны на тридцать минут. Я запущу их и шар одновременно.
     Он крутанул сверкающий  многогранник,  подвешенный  на  крючке  под
потолком,  заставив  вращаться,  и  направил  на  него  свет  небольшого
прожектора. После чего выключил  остальные  лампы  и,  щелкнув  рычажком
главного   переключателя,   пустил   записи.   Мерцающий  шар  продолжал
вращаться, то ускоряя, то замедляя свое  движение.  Доктор  Фрост  отвел
глаза,  чтобы  не попасть под его воздействие. А потом тихонько выбрался
из комнаты покурить. Полчаса спустя раздался звук гонга. Фрост тотчас же
вернулся в комнату и включил свет.
     Четверо из пяти человек исчезли.
     Оставшимся  оказался Говард Дженкинс, который открыл глаза и тут же
зажмурился.
     - Ну, доктор, полагаю, ничего не получилось.
     Фрост удивленно поднял брови.
     - Не получилось? Оглянитесь-ка.
     Молодой человек посмотрел по сторонам.
     - А где остальные?
     - Где? Где угодно, - ответил  доктор,  пожав  плечами,  -  и  КОГДА
угодно.
     Дженкинс сорвал наушники и вскочил.
     - Что вы сделали с Эстеллой?!!
     Фрост осторожно освободился от руки, вцепившейся в его рукав.
     -  Я с ней ничего не делал, Говард. Она перешла на другой временной
путь.
     - Но я собирался отправиться с ней!
     - Я и пытался отправить вас вместе.
     - Тогда почему я здесь?
     - Не могу сказать... Возможно, внушение было недостаточно  сильным,
чтобы победить ваш скептицизм. Но не тревожьтесь, сынок... Вы же знаете,
что мы ждем ее назад через пару часов.
     -  Не  тревожьтесь!..  Легко  сказать.  Я с самого начала не хотел,
чтобы она принимала участие в этой дурацкой затее, но понимал, что ее не
отговорить,  поэтому-то  и решил отправиться вместе, чтобы приглядеть за
ней - она ведь такая неприспособленная! Но, док, послушайте,  а  где  их
тела? я думал, мы так и останемся в комнате, погруженные в транс.
     - Вы, очевидно, меня не поняли. Другие временные  пути  -  реальны,
столь же реальны, как тот, по которому мы движемся. И они сейчас в самом
деле идут по этим путям, как если бы свернули на соседнюю улочку.
     - Но это невозможно - это противоречит закону сохранения энергии!
     - Если вы сталкиваетесь  с  каким-либо  фактом,  вы  вынуждены  его
признать - они исчезли. К тому же, это вовсе не противоречит закону, это
только расширяет его до пределов всей вселенной.
     Дженкинс провел рукой по лицу.
     - Вероятно, вы правы. Но в таком случае, с ней может случиться  что
угодно  -  ее  там  могут  даже  УБИТЬ.  А я, черт побери, ничем не могу
помочь. Боже, какого дьявола мы записались на этот проклятый семинар!
     Профессор положил руку ему на плечо.
     - Но раз уж вы ничем не можете ей  помочь,  то  почему  бы  вам  не
успокоиться?  К  тому  же, у вас нет никаких оснований думать, что она в
опасности. Чего ради придумывать  лишние  неприятности?  Пойдемте-ка  на
кухню и откроем бутылочку пивка, пока их ждем.
     И он мягко подтолкнул его к дверям.
     После  нескольких  стаканов  пива  и  пары сигарет Дженкинс малость
подуспокоился, и профессор завел разговор.
     - Как получилось, что вы записались на этот курс, Говард?
     - Только на нем я мог заниматься вместе с Эстеллой.
     -  Так  я  и  думал.  Но  позволил  вам  остаться  - из собственных
соображений. Я знал,  что  вас  нисколько  не  интересует  теоретическая
философия,  но  решил, что ваш твердолобый материализм послужит неплохим
противоядием разным диким  измышлениям,  которые  нередко  возникают  на
такого  рода  занятиях. И вы мне помогли. Возьмем к примеру, Элен Фишер.
Она склонна делать блестящие выводы из минимального количества данных. А
вы заставляли ее спуститься с небес на землю.
     - Честно говоря, доктор Фрост, я никогда не видел  смысла  во  всех
этих заумных рассуждениях; я предпочитаю иметь дело с фактами.
     - Вы, инженеры, ничем не лучше метафизиков - вы  игнорируете  любые
факты,  которые  не  можете  разложить  по  полочкам.  Если вы не можете
попробовать его на зуб  -  его  для  вас  не  существует.  Вы  верите  в
механистическую,  детерминированную  вселенную,  и  начисто отрицаете за
человеком право на сознание,  волю  и  свободу  выбора  -  те  факты,  с
которыми вы только что столкнулись.
     - Все это может быть объяснено на уровне рефлексов.
     Профессор развел руками.
     - Вот сейчас вы заговорили, как Марта Росс - она способна объяснить
все,  что  угодно  с  позиций библейского фундаментализма. Почему бы вам
обоим не согласиться, что существуют явления, которых вы не понимаете? -
он замолчал и наклонил голову. - Вы ничего не слышали?
     - Кажется, да.
     - Давайте, проверим. Рановато, но, возможно, кто-то вернулся.
     Они  поспешили  в  кабинет  -  и  стали  свидетелями  невероятного,
наводящего суевереный ужас зрелища.
     В воздухе, возле камина, парила фигура в белом,  окруженная  мягким
перламутровым сиянием. Пока они в растерянности застыли в дверях, фигура
повернулась к ним лицом, и они увидели, что лицо у  нее  -  Марты  Росс,
просветлененое и нечеловечески величавое. Раздался голос:
     - Мир вам, братья.
     Волна  кротости  и  вселенской  любви  обволокла их как материнское
благословление. Фигура приблизилась - и они узрели,  что  от  плечей  ее
ниспадают огромные белые крылья хрестоматийного ангела. Фрост выругался,
но еле слышно и как-то вяло.
     -  Не  страшитесь.  Я  вернулась, как вы просили. Дабы просветить и
помочь.
     Голос доктора окреп:
     - Вы Марта Росс?
     - Я отвечаю на это имя.
     - Что случилось после того, как вы надели наушники?
     -  Ничего. Какое-то время я спала. А потом проснулась и отправилась
домой.
     - И ничего больше? Тогда как вы объясните свой внешний вид?
     - Я выгляжу так, как вы, сыны человеческие, представляете себе Слуг
Господних.  Какое-то  время  я  служила  в  миссии в Южной Америке и там
пришлось расстаться со смертной жизнью во славу Божию. Так я вступила  в
Вечный Город.
     - Вы попали в Рай?
     - Вот уже который век я сижу у подножия Золотого Трона и пою осанну
в Его честь.
     Дженкинс не выдержал:
     - Марта... ах, Святая Марта... скажи: где Эстелла? Ты ее видела?
     Фигура неспешно повернулась, глянула на него:
     - Не надо страха.
     - Да скажи же, где она!
     - В том нет нужды.
     - Никакой пользы, - с горечью пробормотал он.
     - Я помогу. Внемлите же: Любите  Господа  нашего  всем  сердцем,  и
любите  ближнего  своего  как  самого  себя.  И это все, что вам надобно
знать.
     Говард  промолчал, потому что не знал, что ответить, но он был явно
не удовлетворен. Фигура же продолжила:
     - Мне пора. Да благословит вас Господь.
     Она сверкнула и исчезла.
     Профессор коснулся руки молодого человека.
     - Пойдемте подышим свежим воздухом.
     Он  вывел  покорного  и молчаливого Дженкинса в сад. Какое-то время
они молча прогуливались. Наконец Говард осмелился на вопрос:
     - Мы что, в самом деле видели ангела?
     - Полагаю что так, сынок.
     - Но это же безумие!
     - Миллионы людей не согласились бы с этим - событие невероятное, но
никак не безумное.
     - Но это же  противоречит  всем  современным  воззрениям...  Рай...
Ад...  Господь  собственной персоной... Воскрешение... Или все, во что я
верил - ложь, или я тронулся рассудком.
     - Не обязательно - и даже маловероятно. Я весьма сомневаюсь, что вы
когда-нибудь узрите Ад либо Рай. Вы будете следовать по тому  временному
пути, который соответствует вашей натуре.
     - Но она выглядела РЕАЛЬНОЙ.
     -  Она  и БЫЛА реальной. Я полагаю, что загробная жизнь реальна для
всех, кто верит в нее всем сердцем, как, должно быть, Марта, но,  думаю,
вы  будете подчиняться законам, совместимым с вашими взглядами агностика
- за исключением одного нюанса; когда вы умрете - вы вовсе не умрете,  и
не важно, как бы убежденно вы не настаивали на этом. ДЛЯ ЛЮБОГО ЧЕЛОВЕКА
ЭМОЦИОНАЛЬНО НЕВОЗМОЖНО  ПОВЕРИТЬ  В  СОБСТВЕННУЮ  СМЕРТЬ.  Такого  рода
самоуничтожение  неосуществимо. Вы тоже окажетесь в загробном мире, но в
таком, который подходит материалистам.
     Но Говард не слушал. Он пощипывал верхнюю губу и хмурился.
     - Послушайте, док, почему Марта не захотела сказать, что  случилось
с Эстеллой? Это довольно-таки некрасиво с ее стороны.
     - Я сомневаюсь, чтобы она знала, мальчик мой. Марта отправилась  по
пути,   который   немногим  отличается  от  нашего;  Эстелла  же  решила
исследовать не то далекое прошлое, не то будущее. С  практической  точки
зрения друг для друга их не существовало.
     Неожиданно в доме раздалось чистое контральто:
     - Доктор! Доктор Фрост!
     Дженкинс резко обернулся.
     - Это Эстелла!
     И помчался к дому, доктор с трудом поспевал за ним.
     Но это была не Эстелла. В холле стояла Элен Фишер: свитер в грязи и
разорван, чулки исчезли,  щеку  украшал  еще  не  заживший  шрам.  Фрост
остановился, внимательно оглядел ее.
     - С тобой все в порядке, детка? - поинтересовался он.
     Она по-мальчишечьи ухмыльнулась.
     - В лучшем виде. Видели бы вы того парня.
     - Ну-ка, рассказывай.
     - Чуть погодя. Не уделите ли чашечку кофе блудной дочери? И я бы не
стала  воротить нос от яичницы и парочки, нет, дюжины тостов. Там, где я
побывала, есть приходилось довольно-таки нерегулярно.
     -  Да-да,  конечно,  сейчас,  -  согласился  Фрост. - Но где же вас
все-таки носило?
     - Да дайте же девице перекусить сначала, - взмолилась она. - От вас
я ничего не скрою. Да, чем это Говард такой недовольный?
     Профессор  шепотом  объяснил  положение  дел.  Девушка сочувственно
поглядела на Дженкинса.
     -  Ах,  так  ее еще нет? А я-то думала, что вернусь последней; меня
так долго не было. Кстати, какой сегодня день?
     Фрост посмотрел на часы.
     - Вы вернулись как раз во-время: сейчас около одиннадцати.
     -  Какого  черта!  Ах, простите, доктор. "Все страньше и страньше",
как сказала бы Алиса. И все это - за пару часов. Так вот, чтоб вы знали,
меня не было по крайней мере несколько недель.
     Когда третья чашка  кофе  последовала  за  последним  тостом,  Элен
перешла к рассказу:
     - Проснувшись, я обнаружила, что качусь по лестнице - из  кошмаров,
вереницы  кошмаров.  Только  не просите меня описать их - этого никто не
сможет. Так продолжалось примерно с неделю, а  затем  я  начала  кое-что
различать.  Не  знаю,  в  какой последовательности сменялись события, но
первое, что я запомнила - стою  посреди  крохотной  бесплодной  долинки.
Холодно,  воздух прозрачный и какой-то горький. От ненго першит в горле.
А в небе два солнца, одно здоровенное, красноватое, второе поменьше,  но
такое яркое, что на него больно смотреть.
     - Два солнца! - воскликнул Говард.  -  Но  ведь  это  невозможно  -
системы двойных звезд не имеют планет.
     - Сходи и проверь  сам  -  я-то  там  побывала!  Пока  я  стояла  и
озиралась,  что-то  просвистело  у  меня  над  головой. Я пригнулись - и
больше этого места не видела.
     На  следующий  раз  мое  движение замедлилось на Земле - по крайней
мере, там было очень похоже - и в городе. В здоровенном таком,  путанном
городе.  Улица,  движение  оживленное.  Я  подошла  к  краю  тротуара  и
попыталась  задержать  одну  из  машин  -  этакую  здоровенную  ползущую
гусеницу,  и колес штук пятьдесят, - но как увидела, кто сидит за рулем,
как тут же отскочила. Не человек и даже не животное - я таких никогда не
видала  и  о  таких  не  слышала. Не птица, не рыба, не насекомое. Богу,
который обитателей этого города выдумал, грех молиться. Не знаю, кто они
такие, но они извивались, они ползали, и они ВОНЯЛИ. Фу!
     - Несколько недель, - продолжала она, - я пряталась по разным норам
в этом городе, пока не вспомнила, что надо делать, чтобы перемещаться по
тропам времени. Я уж извелась вся, решила, что  внушение  на  возврат  в
настоящее  не  сработало.  С едой было туго, голова кружилась от голода.
Пила я, думаю, из их дренажной системы, но спросить было не у кого, да и
не очень-то хотелось знать. Жажда - дело такое.
     - А человеческих существ вы там не видели?
     -  Не  уверена.  Видела  какие-то  силуэты, вроде человечьи, сидели
кружком в туннеле под городом, но что-то их спугнуло, они удрали раньше,
чем я смогла подобраться поближе и рассмотреть как следует.
     - Что было дальше?
     -  Ничего. В тот же вечер я вспомнила весь трюк и рванула оттуда со
всей возможной  скоростью.  Боюсь,  профессор,  подрастеряла  я  научный
энтузиазм  -  не  интересовало  меня,  как  живет,  эта  вторая половина
населения.
     На  этот раз мне повезло побольше. Я оказалась опять на Земле, но в
красивой холмистой местности, похожей на Блю Ридж Маутинз. Стояло лето -
совсем   хорошо.   Я   отыскала  небольшой  ручеек,  сбросила  одежду  и
искупалась. Просто замечательно. Потом я подкормилась какими-то  спелыми
ягодками, растянулась на солнышке и заснула.
     Проснулась я резко и сразу. Кто-то наклонился надо  мной.  Мужчина,
но   не  красавчик.  Оказалось,  неандерталец.  Мне  бы  убежать,  но  я
попыталась схватить одежду, ну а  он  схватил  меня.  Ведет  он  меня  в
стойбище,  этакую сабинянку, а у меня из-под мышки соблазнительно торчит
новый спортивный костюм.
     Положение   мое   оказалось  не  таким  уж  скверным.  Поймал  меня
Старейшина, и относился он ко мне скорее как к странной зверушке,  вроде
собак,  что  рычат,  охраняя  груду  костей, чем к принадлежности своего
гарема. Кормили меня прилично, если не быть особенно привередливой  -  а
куда  делась  моя  привередливость  после жизни на помойках того жуткого
города!
     В глубине души неандертальцы ребята неплохие, довольно добродушные,
хотя и бывают грубоватыми. Вот мне и перепало, - она дотронулась пальцем
до  шрама  на  щеке.  -  Я уж совсем было решила задержаться ненадолго и
поизучать их, как  допустила  ошибку.  Утро  выдалось  прохладное,  и  я
впервые  нацепила одежду, с тех как к ним попала. Один из молодых самцов
увидал меня, и, думаю, это потрясло его романтическую натуру. Старейшины
на этот раз не было, и сдержать его оказалось некому.
     Он облапал меня прежде, чем я успела сообразить, что происходит,  и
попытался продемонстрировать свое расположение. Вас когда-нибудь обнимал
пещерный человек, Говард? У них скверно пахнет  изо  рта,  не  говоря  о
прочих   болезнех.   Я   была   настолько   удивлена,   что   не  смогла
сосредоточиться,   а   иначе   бы    я    точно    ускользнула    сквозь
пространство-время, оставив его обнимать воздух.
     Доктор Фрост не скрывал возмущения.
     - Боже мой, дитя! И на что вы решились?
     - Показала ему приемчик  джиу-джитсу,  все-таки  второй  разряд,  а
потом  помчалась  как  бешеная и забралась на дерево. Досчитала до ста и
попыталась укспокоиться. И вскоре опять понеслась по  лестнице,  радуясь
кошмарам, которые встречались на пути.
     - Тут-то вы и вернулись?
     -  Не  совсем  - опять не повезло! Приземлилась-то я в настоящем и,
вероятно, в этом временном измерении, но  много  чего  было  не  так.  Я
оказалась  на  южной  стороне  Сорок-второй  уцлицы в Нью-Йорке. Я сразу
поняла,  где  нахожусь,  потому  что  первым  делом   увидела   огромные
светящиеся   буквы,  бегущие  вдоль  здания  ТАЙМСА,  они  вспыхивали  и
выписывали новости. Но двигались они в обратном  направлении.  Я  успела
прочитать:  "мячей девять разница Детройт победили Янки", когда заметила
неподалеку двоих полицейских - со всех ног, спиной вперел, улепетывающих
от меня. Вы что-то сказали, доктор Фрост?
     - Обратная энтропия... вы  вступили  на  дорогу  с  обратным  ходом
времени.... ваша стрела времени указывала назад.
     - Я тоже так решила, когда нашлось время подумать. А тогда мне было
не до этого. Я оказалась в толпе, правда - на свободном месте, но кольцо
людей вокруг сжималось, и все они двигались спинами вперед.  Полицейские
растворились  среди  прохожих,  а  толпа  вдруг рванулась прямо на меня,
остановилась и начала вопить. Как только это случилось, поменялись  огни
светофора,  в  обе стороны помчались машины, двигаясь задом-наперед. Вот
это и доконало крошку Элен. Я потеряла сознание.
     Вслед за этим меня пронесло сквозь множество мест...
     - Погодите-ка, - перебил ее Говард, - а что же случилось до  этого?
Я  полагал,  что  разбираюсь  в  энтропии,  но  ваш  рассказ меня просто
ошеломил.
     -  Ну, - начал Фроост, - легче всего объяснить это, сказав, что она
путешествовала вспять во  времени.  Ее  будущее  было  их  прошлым  -  и
наоборот.  Я  рад,  что  она быстро выбралась оттуда. Я не уверен, что в
таких  условиях  можно  поддерживать  метаболизм  у  человека.   Хм-м...
Продолжайте, Элен.
     - Этот спуск  по  осям  мог  бы  быть  изумителен,  если  бы  я  не
чувствовала  эмоционального  истощенния.  Я  расслабилась и наблюдала за
всем происходящим точно в кино. Сценарий его, думаю,  написал  Сальвадор
Дали.  Я видела ландшафты, вздымающиеся и опадающие, точно море в шторм.
Люди превращались в растения - и, думаю, мое тело тоже  порой  менялось,
хотя  я  в этом не уверена. Я даже оказалась в месте, в котором все было
обращено ВНУТРЬ, и ничего наружу. Кое-какие подробности я опущу - я сама
в них не верю.
     Затем я оказалась в месте, имеющем дополнительное  пространственное
измерение.  Все,  на что я ни посмотрю, представлялось мне трехмерным, и
все меняло свои очертания, стоило мне об этом  ПОДУМАТЬ.  Я  обнаружила,
что  могу заглянуть внутрь твердых предметов, стоит мне только захотеть.
Когда я устала разглядывать интимные тайны  гор  и  растений,  я  решила
заглянуть  внутрь  себя, и это сработало так же хорошо. Теперь я знаю об
анатомии и физиологии больше любого доктора медицины. Забавно наблюдать,
как бьется твое же сердце - вот умничка.
     Но аппендикс мой был воспален и увеличен. Я  обнаружила,  что  могу
дотянуться  до  него  и  потрогать - чувствовался. А поскольку с ним уже
были неприятности, я решилась на  срочную  операцию.  И  просто-напросто
отщипнула  его  ногтями.  Было  совсем не больно, выступила пара капелек
крови, но ранка тут же затянулась.
     - Боже мой, девочка! Вы же могли заработать перетонит и умереть!
     - Не думаю. Я верила, что тело мое пронзают ультрафиолетовые лучи и
убивают  всех  микробов.  Какое-то  время  меня лихорадило, но, полагаю,
причина этого в сильном внуутреннем солнечном ожоге.
     Еще  я забыла сказать, что в этом месте я не могла передвигаться, а
единственное, чего мне удавалось коснуться, была  я  сама.  Я  проходила
сквозь   любой  предмет,  до  которого  пыталась  дотронуться.  Скоро  я
прекратила всякие попытки и расслабилась. Стало уютно, я  погрузилась  в
теплый, глубокий сон, точно медведь в зимнюю спячку.
     Длилось это долго - очень,  очень  долго,  а  потом  сквозь  сон  я
услышала  какие-то  звуки  и проснулась в вашем глубоком удобном кресле.
Вот и все.

                                 * * *

     На  взволнованные  расспросы  Говарда Элен ответила, что Эстеллы не
встречала.
     - Почему бы вам не успокоиться и не подождать? Она пока запаздывает
ненамного.
     Открывшаяся  из холла дверь заставила их замолчать. В комнату вошел
невысокий жилистый человек в коричневой тунике с капюшоном и  коричневых
же тесных бриджах.
     - Где доктор Фрост? О-о... доктор, мне нужна ваша помощь!
     Это  был  Монро,  но  изменившийся  почти до неузнаваемости. Вместо
худощавого молодого  человека  перед  ними  стоял  плотный  широкоплечий
мужчина  ростом не более пяти футов. Коричневая одежда с заостреннным то
ли колпаком, то ли капюшоном делала его  похожим  на  гнома,  какими  их
обычно рисуют.
     Фрост поспешил к нему.
     - Что случилось, Роберт? Чем я могу вам помочь?
     - Сперва вот это, - сказал Монро, выставляя вперед,  на  обозрение,
левое предплечье. Дыра с обожженными краями открывала сильнейший ожог. -
Он только зацепил меня, но лучше с этим  что-то  сделать,  если  я  хочу
сохранить руку.
     Фрост, не прикасаясь, осмотрел ее.
     - Вас надо срочно отправить в больницу.
     - Нет времени. Мне необходимо вернуться. Они нуждаются во мне  -  и
той помощи, что я могу им оказать.
     Доктор покачал головой.
     -  Вам  необходимо лечение, Боб. Даже если вам позарез нужно срочно
вернуться туда, где вы были. Вы сейчас находитесь  на  другой  временной
тропе.   И   время,   проведенное  здесь,  вовсе  не  означает  времени,
потерянного там.
     Монро перебил его:
     - Думаю, ход времени в вашем и моем мире  взаимосвязван.  Мне  надо
спешить.
     Элен Фишер встала между ними.
     - Ну-ка, Боб, покажи лапку... Хм-м... Да-а, скверно, но, полагаю, я
смогу с этим справиться. Доктор, поставьте на огонь чайник,  но  налейте
не больше чашки воды. Как только вода закипит, бросьте туда горсть чая.
     Она пошарила в одном из ящиков, отыскала большие ножницы, аккуратно
отрезала  рукав,  промыла  рану  и  подготовила  ее  к  перевязке.  Элен
работала, а Монро распоряжался:
     -   Говард,   окажите  мне  услугу.  Возьмите  карандаш,  бумагу  и
записывайте. Мне необходимо забрать с собой множество вещей - все это вы
сможете  раздобыть в нашем студенческом городке. Вам придется сходить за
меня - меня в теперешнем виде, просто на порог не пустят...  Что  такое?
Не хотите?
     Элен поспешно объяснила обеспокоенность Говарда. Монро выслушал  ее
с сочувствием:
     - Да, старина, должен сказать, это паршиво! - он нахмурился. -  Но,
видишь  ли,  ты  ничем  не  поможешь Эстелле, просто ожидая ее, а мне на
следующие полчаса действительно пригодилась бы твоя поддерджка. Так как?
     Дженкинс неохотно согласился. Монро продолжал:
     - Отлично! Крайне признателен. Тогда первым делом сходи  ко  мне  в
комнату  и  забери  справочники  по  математике... да, и логарифмическую
лиенейку. Там же найдешь  учебник  по  радиотехнике,  такой,  на  тонкой
бумаге.  Он мне пригодится. Еще бы мне не помешала твоя двадцатидюймовая
логарифмическая с двойной шкалой. Взамен  можешь  взять  моего  Рабле  и
"Забавные  рассказы".  Еще  я  хотел  бы  от  тебя справочник Маркса для
инженеров-механиков и любые другие технические учебники, которых у  меня
нет,  а у тебя есть. Взамен забирай все, что хочешь. Затем отправляйся в
комнату к Вонючке Бинфилду, забери "Руководство для военных  инженеров",
"Химическую  войну"  и его конспекты по баллистике и артиллерии. Да, еще
"Химию взрывчатых веществ" Миллера, если у него найдется. Если  нет,  то
возьми у кого-нибудь из ребят, это очень важно.
     Элен умело накладывала примочку  ему  на  руку.  Монро  поморщился,
когда еще горячие листья чая коснулись незажившей раны, но продолжал:
     - Вонючка держит свой армейский пистолет в верхнем ящике стола. Или
отними  его,  или  уговори  так отдать. Раздобудь побольше патронов... Я
напишу для него доверенность на продажу моей машины. А  теперь  лети.  Я
все  расскажу  доку,  он  тебе  перескажет.  Да. Забери мою машину. - Он
пошарил по карманам и сердито огляделся. - Черт побери, ключи посеял!
     Элен пришла на помощь:
     - Возьми мою. Ключи в сумочке на столике в прихожей.
     Говард встал:
     - Ладно, сделаю, что смогу. Если меня упекут за решетку,  притащите
мне сигарет.
     Он вышел.
     Элен закончила перевязку.
     - Вот и все! Думаю, это поможет. Тебе удобно?
     Монро осторожно согнул руку.
     - Порядок. Прекрасная работа, детка. Совсем не болит.
     -  Думаю,  все заживет, если ты будешь прикладывать раствор танина.
Там, куда ты собираешься, чай есть?
     -  Да,  и  таниновая  кислдота тоже. Со мной все будет в порядке. А
теперь, думаю, вы заслужили пояснений.  Профессор,  сигареты  у  вас  не
найдется? И я бы не отказался еще от кофе.
     - Разумеется, Роберт, - тут же отозвался Фрост.
     Монро закурил и приступил к рассказу:
     - Вышла сплошная чушь. Когда я проснулся, то  обнаружил,  что  одет
как  сейчас, выгляжу как сейчас, и марширую по длинной глубокой траншее.
Я оказался среди воинского отряда,  двигающегося  колонной  по  трое.  И
самое  в  этом странное - я чувствовал себя совершенно на месте. Я знал,
кто я такой и почему я здесь - и кем я был. Я имею  в  виду  не  Роберта
Монро, там меня зовут Айгор. - "Р" он произносил как-то глубиной горла и
непривычно гортанно. - Я не  забыл  про  Монро,  скорее  выглядело  так,
словно  я  только  что  о  нем  вспомнил.  Я был ОДНОЙ личностью с ДВУМЯ
прошлыми. Это как пробуждение ото сна, который хорошо запомнился, только
сон  был  совершенно  реальным. Я ЗНАЛ, что Монро существует, но и Айгор
тоже существовал.
     Мой  мир  очень похож на Землдю, немного меньше размерами, но с той
же силой тяготения. Люди вроде меня являются доминирующей  расой,  и  мы
развиты почтим так же, как ваш народ, но наша культура пошла иным путем.
Почти половину жизни мы проводим  под  землей.  Там  -  наши  дома,  там
большая  часть  нашей промышленности. Видите ли, в нашем мире под землей
тепло и даже не абсолютено темно. Благодаря слабой  радиоактивности,  но
она нам не вредит.
     Как бы то ни было, мы - раса, зародившаяся на  поверхности,  мы  не
можем быть здоровы и счастливы, если остаемся под землей надолго. Сейчас
наверху идет война, и вот уже  восемь-девять  месяцев  мы  заточены  под
землей. Война ведется против нас. Положение в данный момент такого, чтол
мы утратили контроль над поверхностью планеты, и мой народ  низведен  по
положения преследуемых животных.
     Видите ли, мы сражаемся не с человеческими существами. Я просто  не
знаю,  с  кем  мы боремся - может быть, с существами из космоса. Нам это
неизвестно. Они  напали  на  нас  в  нескольких  местах  одновременно  с
огромных летающих колец, каких мы никогда раньше не видели. Они жгли нас
без предупреждения. Многим удалось спастись под землей, где нас не могли
преследовать. Они вообще не нападают во тьме - видимо, для их активности
необходим солнечный свет. Таким образом положение уравновесилось -  пока
они не начали пускать газ к нам в туннели.
     Нам так и не удалось взять в плен ни одного из них, и мы до сих пор
не  знаем,  что  же  они  такое.  Мы  обследовали разбившееся кольцо, но
практически ничего не выяснили. Внутри не оказалось ничего, что хотя  бы
отдаленно  напоминало  белковую жизнь, и ничего такого, что могло бы эту
жизнь поддерживать. Я хочу сказать, что там не обнаружилось  ни  запасов
пищи, ни санитарных приспособлений. Мнения разделились: одни решили, что
кольцо, которое мы обследовали, управляется на расстоянии, дрругие - что
наш  враг  является  негуманоидным, возможно - комбинацией силовых полей
или еще чем-то столь же необычным.
     Наше  основное  оружие  -  луч,  нарушающий все колебания в эфире и
полностью их замораживающий. Точнее, так он  должен  действовать,  но  в
любом  случае он способен уничтожать все живое и препятствовать движению
молекул - но кольца только временно выходят из под контроля  противника.
Если  нам не удается держать луч направленным на кольцо до тех пор, пока
оно не разобъеться, то кольцо "приходит в себя" и  скрывается.  А  затем
возвращаются его приятели и выжигают наши позиции.
     С большим  успехом  нам  удается  минировать  их  наземные  базы  и
взрывать  по  ночам.  Конечно,  все  мы - опытные саперы. Но нуждаемся в
более совершенном оружии. Именно за этим я и отправил  Говарда.  У  меня
появилась  пара идей. Если наш враг - некая форма разумных силовых полей
или что-либо вроде этого, то ответом может  оказаться  радио.  Тогда  мы
наполним  эфир  помехами и таким образом разделаемся с противником. Если
это  их  не  проймет,  то,  не  исключено,  какие-нибудь  добрые  старые
противовоздушные  орудия  заставят  их  взмолиться:  "Мамочки!". В любом
случае, в этом мире существует масса технических изобретений, которых не
было  сделано  там,  и  которые, возможно, решат наши пролблемы. Жаль, у
меня нет времени познакомить вас с тем, чем располагаем мы, в  обмен  на
все то, что я забираю.
     - Вы твердо решили вернуться, Роберт?
     - Конечно. Там я - нужен. Семьей здесь я не обзавелся. Не знаю, как
понятнее объяснить вам, док, но там - мой народ, там - мой мир. Полагаю,
будь другие условия, я чувствовал бы себя иначе.
     - Понимаю, - сказала Элен, - ты защищаешь жену и детей.
     Он повернул к ней усталое лицо.
     - Не совсем. Там я тоже холостяк, но с  семьей,  о  которой  должен
заботиться;  моя  сестра  командует отрядом, в котором я состою. Ах, да,
женщины тоже участвуют в войне - они невысоки,  но  твердого  характера.
Как ты, Элен.
     Она легко коснулась его руки:
     - Как ты это заработал?
     - Ожог-то? Мы спускались в убежище после вылазки на поверхность.  Я
уже  решил, что мы в безопасности, как внезапно налетело кольцо. Большая
часть  отряда  разбежалась,  но  я  -  младший  техник  и   отвечаю   за
замораживающий  луч.  Я  попытался  воспользоваться своим оружием, чтобы
отразить нападение, но меня обожгло раньше, чем я успел довести дело  до
конца. К счастью, только зацепило. А несколько человек сгорели. Я еще не
знаю, удалось ли сестренке спастись. Одна из причин, почему я спешу.
     Один  из  техников,  которых  не  задело, наладил свое устройство и
прикрыл отход. Меня затащили под землю и донесли до лазарета. Медики как
раз  собирались за меня приняться, когда я потерял сознание и очутился в
кабинете профессора.
     Раздался  дверной  звонок,  профессор  пошел  открывваитть.  Элен и
Роберт - следом. Прибыл Говард с добычей.
     - Все достал? - взволнованно спросил Роберт.
     - Думаю, все. Вонючка оказался дома, но  мне  удалось  выпросить  у
него  книжки.  С  пистолетом  вышло  сложнее,  но  я  позвонил приятелю,
попросил перезвонить мне и позвать Вонючку. Пока его не было, пистолет я
свистнул.  Так  что  теперь  я  - преступник, похитивший государственную
собственность.
     -  Ты  настоящий  друг,  Говард.  Когда  ты узнаешь подробности, то
поймешь, что игра стоила свеч. Верно, Элен?
     - Абсолютно!
     - Что ж, надеюсь ты  прав,  -  с  сомнением  произнес  Дженкинс.  Я
прихватил еще кое-что, на всякий случай.
     Он протянул Роберту книгу.
     -  "Аэродинамика  и принципы конструирования воздушных кораблей", -
вслух - прочитал Монро. - Боже, Говард, конечно же! Благодарю!
     За   несколько   минут  Монро  собрался,  рвазместив  на  теле  все
необходимое. Он заявил, что готов отправляться,  но  профессор  задержал
его:
     -  Один  момент,  Роберт.  Откуда  вы   знаете,   что   эти   книги
переместяться вместе с вами?
     - А почему бы нет? Я затем и рассовал их по телу.
     - Разве земная одежда в первый раз пропутешествовала вместе с вами?
     - Не-ет, - Монро нахмурмился. - Господи, док, что же мне делать?  Я
не в силах зазубрить все, что мне надо знать.
     - Не знаю, сынок. Давай-ка пораскинем мозгами.
     Он замолчал и уставился в потолок. Элен коснулась его руки.
     - Может быть я смогу вам помочь, профессор.
     - Каким образом, девочка?
     - Я, скорее всего, не меняюсь при переходе с одной временной  тропы
на  другую.  Я  оказываюсь  в  одной и той же одежде, куда бы ни попала.
Почему бы мне не попробовать перенести этот груз для Боба?
     - Хм-м, возможно, это и получится.
     - Нет, я не согласен,  -  вмешался  Монро.  Тебя  могут  убить  или
серьезно ранить.
     - Я все же попробую.
     -  Есть  идея, - заговорил Дженкинс. - Доктор Фрост, а не можете вы
составить инструкцию таким образом, чтобы Элен переместилась и сразу  же
вернулась? Ну, как, док?
     - Хм-м, может получиться,.
     Но Элен подняла руку:
     - Не выйдет. Все это  добро  может  вернуться  со  мной  вместе.  Я
отправляюсь  без  каких-либо  инструкций  на возвращение. К тому же, мне
понравилось, как Боб рассказывал про свой мир. Может, я там и  останусь.
Хватит  строить  из  себя  рыцаря,  Боб.  Как раз то, что в твоем мире к
мужчинам и женщинам относятся одинаково мне и приглянулось.  Доставай-ка
свои сокровища, навешивай на меня. Я отправляюсь.
     Когда к  разным  частям  ее  тела  прикрепили  около  дюжины  книг,
навесили  пистолет,  а  за  ремень  кобуры  воткнули две логарифмические
линейки, Элен стала похожа на рождественскую елку.
     Преже,  чем  расстаться  с большой логарифмической линейкой, Говард
нежно погладил ее.
     -  Заботься  о  ней как следует, Боб, - попросил он. - Я полгода не
курил, чтобы ее купить.
     Фрост  усадил парочку на диван в кабинете. Элен взяла Боба за руку.
Когда сверкающий шар начал вращаться, доктор жестом выпроводил Дженкинса
из  комнаты,  закрыл  за  ним  дверь  и  выключил  свет.  Затем он начал
монотонно повторять гипнотические фразы.
     Десять  минут  спустя  он  почувствовал  легкое  движение воздуха и
замолчал. Резким движением включил свет.  Диван  был  пуст,  даже  книги
исчезли.
     Фрост и Дженкинс несли  свою  нелегкую  вахту,  ожидая  возвращения
Эстеллы.  Дженкинс  нервно  бродил  по кабинету, разглядывал безделушки,
которые его совершенно не интересовали, и курил сигарету  за  сигаретой.
Профессор   удобно   устроился   в  кресле,  всем  своим  видом  излучая
спокойствие, которого не испытывал. Время от  времени  они  обменивались
фразами.
     - Одно мне непонятно, - заметил  Дженкинс.  -  Почему  Элен  смогла
побывать  в  нескольких  мирах  и  ничуть  не  изменилась, а Боб посетил
одно-единственное место и вернулся совершенно неузнаваемым - стал меньше
ростом,  грузнее,  в  каком-то немыслимом одеянии. И куда подевалась его
прежняя оденжда? Как вы все это объясните, док?
     -  Ну, объяснить не берусь - я просто наблюдаю. Но, полагаю, Роберт
изменился, а Элен нет потому, что в том мире Эен  была  лишь  гостем,  а
Монро  стал  его  частью  -  это  в  нашем  измерении  он был всего лишь
наблюдателем. Возможно, Великий Архитектор так все и задумал,  чтобы  он
оказался там.
     - Даже так? Господи,  доктор,  неужели  вы  верите  в  божественное
предначертание?
     - Я, пожалуй, сформулировал  бы  это  иначе.  Знаете,  Говард,  ваш
механистический   скептицизм   начинает   меня  утомлять.  Ваше  наивное
стремление верить, что все в  мире  происходит  "само  по  себе"  отдает
инфантилизмом.  Если  согласиться  с  вашими  воззрениями,  так  Девятая
Симфония Бетховена - это случайное порождение энтропии.
     - Думаю, тут вы несправедливы, доктор. Не будете же вы требовать от
человека поверить  в  то,  что  противоречит  его  здравому  смыслу,  не
предлагая ему при этом никаких разумных объяснений.
     Фрост фыркнул:
     - Конечно, буду - если он наблюдал это собственными глазами, слышал
собственными ушами или узнал из источника, заслуживающего доверия. Факты
не  обязательно понимать, чтобы считать достоверными. Разумеется, любому
мыслящему человеку  необходимы  объяснения,  но  стоит  ли  игнорировать
факты, если они не укладываются в рамки вашей философии.
     События сегодняшней  ночи,  которые  вы  так  стремитесь  объяснить
привычными поняитиями, дают ключ к ряду происшествий, обходимых учеными,
потому что те не в силах их истолковать. Вы когда-нибудь слышали историю
о  человеке,  обошедшем лошадей? Нет? В 1810-ом году Бенджамен Батхерст,
британский посол в Австрии, прибыл в своей карете в гостиницу  немецкого
города  Перлеберг.  С  ним  были  слуга  и  секретарь.  Они  въехали  на
освещенное подворье. В присутствии свидетелей и двух его  слух  Батхерст
вышел из экипажа и направился мимо лошадей. С тех пор его и не видели.
     - Что же случилось?
     -  Никто  не  знает.  Думаю,  он  слишком погрузился в свои мысли и
ненароком перешел на иной временной  путь.  В  литературе  зафиксированы
сотни  подобных  случаев,  их  слишком  много, чтобы относиться к ним со
смехом. Теория двухмерного времени объясняет большинство из  них.  Но  я
подозреваю,  что  существуют законы природы, проявившиеся в некоторых из
необъясненных случаев, которые пока просто не приходили нам в голову.
     Говард прекратил разгуливать и потеребил верхнюю губу.
     - Возможно, все так и есть, доктор. Но я слишком  расстроен,  чтобы
об  этом думать. Поглядите... уже час ночи. Разве ей не следовало бы уже
явиться?
     - Боюсь, что так, сынок.
     - Вы считаете, она не вернется вообще.
     - Похоже на то.
     Молодой человек вскрикнул и упал на диван. Плечи  его  вздрагивали.
Но  вскоре  он  немного  успокоился.  Фрост  заметил, что губы у Говарда
шевелятся, и решил, что тот молится. Затем Дженкинс повернул  к  доктору
измученное лицо.
     - Можем мы ЧТО-НИБУДЬ сделать?
     -  Трудно  сказать,  Говард.  Мы  не  знаем, где она оказалась; нам
известно только то, что под гипнотическим воздействием она отправилась в
какой-то иной вариант прошлого или будущего.
     - А мы не можем проследить ее путь и отыскать?
     - Не знаю. У меня нет никакого опыта в этих вещах.
     - Но я должен что-то сделать, иначе сойду с ума.
     - Успокойся, сынок, дай мне подумать.
     Он молча курил, а Говард с трудом сдерживался, чтобы не  закричать,
не начать крушить мебель, не натворить что-нибудь.
     Фрост стряхнул пепел с сигары и аккуратно положил ее в пепельницу.
     - Мне пришла в голову одна идея. Но шансов немного.
     - Да что угодно!
     -   Я  собираюсь  проиграть  запись,  которую  слышала  Эстелла,  и
попытаться   перейти   к   ней.   Обойдусь   без   гипноза,    полностью
сосредоточившись  на  девушке.  Возможно,  появится  какая-нибудь связь,
какое-нибудь эстрасенсорное воздействие, которое поможет отыскать ее.  -
Фрост  говорил  и  одновременно  занимался приготовлениями. - Побудьте в
комнате, когда  я  отправлюсь.  Я  хочу,  чтобы  вы  поверили,  что  это
действительно возможно.
     Говард молча наблюдал, как он надевает  наушники.  Профессор  стоял
неподвижно,  а  потом  сделал  небольшой  шаг вперед. Наушники со стуком
упали на пол. Фрост исчез.
     Сам  же  Фрост  почувствовал,  как  его  затягивает во вневременное
чистилище, предшествующее переходу. Он снова  отметил,  что  возникающее
ощущение  напоминает  полеты,  осуществляемые во сне, и лениво, в сотый,
наверное, раз подумал, что так или иначе, а сны - это реальные  события.
Лично  его  это предположение устраивало. Но тут он вспомнил со стыдом о
цели своей миссии и сконцентрировался на Эстелле.
     Он  шел  по  дороге,  белой от яркого солнечного света, к городским
воротам.  Стражник  удивленно  покосился  на  его  странную  одежду,  но
пропустил.   Он   быстро   прошел  по  широкому,  обсаженному  деревьями
проспекту, который вел (он знал  это)  от  космопорта  к  Капитолийскому
Холму.  Свернул на Дорогу Богов и направился к роще Проповедницы. Там он
отыскал нужный ему дом. Мраморные его стены казались розовыми от солнца,
а фонтаны звенели от утреннего ветерка. Он вошел.
     Дряхлый  сторож,  разомлевшийся  на  солнце,  провел  его   внутрь.
Стройная служанка, совсмкем девочка, сопроводила во внутренние покои. Ее
хозяйка приподнялась на локте и взглянула на посетителя томными глазами.
Фрост сказал ей:
     - Пора возвращаться, Эстелла.
     Ее брови удивленно дрогнули.
     - Ты говоришь на незнакомом,  варварском  языке,  старик,  но,  что
странно, я тебя понимаю. Чего ты от меня хочешь?
     Фрост нетерпеливо повторил:
     - Эстелла, я сказал, что тебе пора возвращаться.
     -  Возвращаться?  Что  за  чушь?  Куда  возвращаться?  И  мое   имя
Звездочка,  а  не  Эсс  Телль. Кто ты и откуда явился? - она внимательно
разглядывала его, потом погрозила пальчиком.  -  Да,  я  тебя  знаю!  Ты
прибыл  из  моих  снов.  Там  ты  был  Наставником  и  учил меня древней
мудрости.
     - Эстелла, ты помнишь юношу из этих снов?
     - Опять это странное имя! Да,  там  был  юноша.  Милый...  милый  и
стройный,  и  высокий,  как  горная  сосна.  Я часто мечтаю о нем. - Она
вскочила, сверкнув белыми стройными ногами. - И что этот юноша?
     - Он ждет тебя. Пора возвращаться.
     - Возвращаться!... Нет возвращения в обитель снов!
     - Я могу провести тебя.
     -  Не  богохульствуй!  Разве  ты  жрец,  практикующий  магию?   Как
сваященная куртизанка может попасть в мир снов?
     - Никакого волшебства. Он умирает от тоски в  разлуке  с  тобой.  Я
обещал привести тебя к нему.
     Она колебалась, в глазах - сомнение, затем ответила:
     -  Допустим,  ты  можешь; но почему я должна оставить свое почетное
священное положение ради холодной пустоты этого сна?
     Он мягко ответил:
     - А что подсказывает тебе твое сердце, Эстелла?
     Она  поглядела  на  него  в  упор  широко  раскрытыми  глазами,  и,
казалось, была готова разрыдаться. Затем бросилась на ложе и повернулась
спиной. Произнесла сдавленным голосом:
     - Оставь меня! Юноши нет, он только в моих  мечтах!  Там  я  его  и
найду!
     На его уговоры она отвечала молчанием. В конце концов он  прекратил
попытки и ушел от нее с тяжелым сердцем.

                               * * *

     Как только он вернулся, Говард тут же вцепился в него:
     - Ну же, профессор? Удалось? Вы ее нашли?
     Фрост устало опустился в кресло.
     - Да, нашел.
     - С ней все в порядке? Почему олна не вернулась с вами?
     - Чувствует она себя превосходно, но уговорить ее я не смог.
     У Говарда был такой вид, точно ему влепили пощечину.
     - Разве вы не сказали, что я ее жду?
     - Сказал, но она не поверила.
     - Не поверить вам?!
     -  Видите  ли,  она  забыла  большую  часть этой жизни, Говард. Она
думает, что вы - это ее сон.
     - Невероятно!
     Фрост выглядел даже более усталым, чем прежде.
     - Вам не кажется, что пора уже перестать употреблять это выражение,
сынок?
     Вместо ответа Говард заявил:
     - Доктор, вы должны отвести меня к ней!
     Фрост, казалось, растерялся.
     - Вы что, не можете?
     - Вероятно, это удастся, если вы расстанетесь со своим неверием, но
до тех пор...
     - Неверие!.. Да я вынужден теперь верить! Давайте начинать.
     Фрост не пошевелился.
     -  Я  не уверен, что согласен с вами. Говард, там, куда отправилась
Эстелла, сровершенно дрпугие условия жизни. Ее  они  устраивают,  но  не
думаю, что если я соединю вас, то сделаю доброе дело.
     - Почему? Она что, не желает меня видеть?
     - Ну... думаю, хочет. Я уверен, она будет рада вас видеть, но там -
все по другому.
     - Да плевать мне, как там все! Давайте отправляться.
     Фрост встал.
     - Хорошо, пусть будет, как вам угодно.
     Он усадил молодого человека в  кресло  и  уставился  в  его  глаза.
Заговорил - медленно, спокойным ровным голосом...
     Фрост помог Говарду встать на  ноги  и  привести  себя  в  порядок.
Дженкинс рассмеялся и стряхнул белую дорожнукю пыль с рук.
     - Вот это грохнулся, Учитель. Ощущение такое, точно какой-то шутник
вывернулд из-под меня стул.
     - Не следовало вас усаживать.
     - Это уж наверняка. - Он вытащил многозарядный пистолет из-за пояса
и осмотрел его. - К счастью, мой бластер стоял на предохранителе,  а  то
выбираться бы нам сейчас из стратосферы. Ну, идем?
     Фрост еще раз  оглядел  своего  спутника:  шлем,  короткий  военный
кильт, на бедре - короткий меч в ножнах. Он моргнул и ответил:
     - Да, да, конечно.
     Когда они прошли городские ворота, Фрост заинтересовался:
     - Вы знаете, куда мы идем?
     - Да, разумеется. На виллу Звездочки в Роще.
     - И вы знаете, что вас там ожидает?
     -  А-а, вы про наш спор. Я знаю местные обычаи, Учитель, и, заверяю
вас, они не вызывают у меня отвращкения. Звездочка  и  я  понимаем  друг
друга.  Она  не из тех, про кого можно сказать "С глаз долой - из сердца
вон". Но теперь, когда я вернулся из-за Последней Фулы (*), она  оставит
свой  священный  сан,  мы  обзаведемся  домом  и  целой кучей пухленьких
ребятишек.
     - Последняя Була? Вы помните мой кабинет?
     - Конечно... И Роберта, и Элен, и всех прочих.
     - Его вы под Фулой и подразумеваете?
     - Не совсем. Мне этого не объяснить, Учитель. Я - человек  военный,
практик. И все такие вопросы оставляю вам, жрецам и наставникам.
     Они остановились у дома Эстеллы.
     - Загляните, Учитель?
     - Нет, полагаю, не выйдет. Мне пора возвращаться.
     -  Вам  виднее. - Говард похлопал его по плечу. - Вы были настоящим
другом, Учитель. Нашего первенца мы назовем в вашу честь.
     - Спасибо, Говард. Прощайтье - и счастья вам обоим!
     - Вам также.
     И он уверенно вошел в дом.
     Фрост неторопливо побрел к  воротам,  множество  мыслей  роилось  в
голове.  Казалось,  нет  конца  различным  комбинациям и изменениям, как
материи, так и сознания.  Марта,  Роберт,  Элен...  а  теперь  Говард  и
Эстелла.  Наверняка,  можно разработать теорию, сводящую все происшедшее
воедиино.
     Задумавшись,  он  споткнулся  о  плохо  пригнанную плитку паркета и
рухнул в кресло.

                                 * * *

     Фрост  знал, что исчезновение пяти студентов будет трудно объяснить
- и поэтому никому ничего не сказал. Прошел уикэнд,  прежде  чем  кто-то
всерьез  обеспокоился.  В  понеделдьник  к нему на дом явился полисмен и
начал задавать вопросы.
     Ответы  его  ничего не разъясняли, так как Фрост, человек разумный,
решил  не  рассказывать  правды.  Прокурор   Округа   почуял   серьезное
преступление,  похищение,  а то и групповое убийство. Или, не исключено,
какой-нибудь культ любви - поди знай, чего  от  этих  профессоров  можно
ждать!
     Прокурор распорядился, чтобы к утру вторника был  заготовлен  ордер
на арест. На задержание ппрофессора отрядили сержанта Изовски.
     Профессор  вел  себя  спокойно  и  в  черный  фургон  забрался  без
протестов.
     - Послушайте, док, - сказал сержант, вдохновленный  его  смирением,
почему бы сразу не признаться, куда вы их подевали? Знаете, мы же их все
равно найдем, дело только во времени.
     Фрост повернулся, посмотрел ему в глаза и улыбнулся:
     - Времени? - мягко произнес он. - Ах,  времени...  да,  там  вы  их
найти сможете, во Времени.
     Он прошел внутрь фургона, удобно уселся, закрыл  глаза  и  мысленно
настроился на необходимое состояние спокойной отрешенности.

-----------------------------------------------------------------------
*  -  Фула  -  в  античной  географии  -  страна  на  самом  краю света.
Последняя  Фула  -  приблизительно  -  нечто,  находяшщееся за пределами
привычного мира.
     Сержант поставил ногу на ступеньку, загородив массивным телом  весь
дверной проем, и достал блокнот. Кончив писать, он поднял глаза.
     Профессор Фрост исчез.

                                 * * *

     Фрост  собирался  навестить  Говарда  И  Эстеллу. Но, неожиданно, в
самый критический момент подумал о Элен и Роберте.  И,  "приземлившись",
оказался  вовсе  не в мире будущего, в котором побывал уже дважды. Он не
мог понять, куда попал - похоже, на Землю, куда-то и КОГДА-ТО.
     Это  была  лесистая и холмистая местность, похожая на южный Миссури
или Нью-Джерси. Фрост не настолько хорошо разбимрался в ботанике,  чтобы
определить  какие  деревья  его окружают. К тому же и времени на решение
этой проблемы не оказалось.
     Он  услышал  крик,  потом  -  крик  в  ответ. С деревьев посыпались
человеческие фигуры и выстроились  неровной  линией.  Подумав,  что  они
нападают,  Фрост  начал  дико  озираться в поисках убежища. Но ничего не
нашел. Люди, однако, прошли мимо, не обращая внимания. Тоолько тот,  кто
оказался  ближе всех, быстро посмотрел на него и что-то выкрикнул. Затем
и он исчез.
     Фрост остался стоять, изумленный, на той же крохотной полянке, куда
он прибыл.
     Но  прежде,  чем  он смог проанализировать присшеедшее, один из про
бежавших   вернулся   и   что-то   крикнул   ему,   сопровождая    слова
недвусмысленными жестами - не отставай.
     Фрост колебался. Человек подбежал вплотную и резким ударом  сшиб  с
ног.  Следующие  несколько  секунд творилось что-то неописуемое, а потом
профессор достаточно пришел в себя, чтобы понять, что  видит  мир  вверх
ногами; незнакомец бежал, перекинув его через плечо.
     Кусты хлестали его по лицу, затем дорога на  несколько  ярдов  ушла
вниз, а потом его просто бросили на землю. Фрост сел и ощупал тело.
     Он обнаружил, что  находится  в  туннеле,  который  ведет  верх,  к
дневному  свету, и вниз, бог знает куда. Люди пробегали мимо, не обращая
на него внимания. Двое из них устанавливали какой-то аппарат, нацеленный
на устье туннеля. Они очень спешили, за несколько секунд сделали то, что
требовалось и отошли подальше. Фрост услышал тихое мягкое гудение.
     Вход в туннель начал затуманиваться. Он увидел причину: прибор ткал
паутину от стены к стене, перегораживая проход. Паутина  делалась  более
прочной,  менее  прозрачной  и  ажурной. Гудение слышалось еще несколько
минут, странное устройство продолжало плести и уплотнять паутину.  Потом
один  из  присутствующих  бросил  взгляд  на свой пояс, отдал отрывистую
команду, и гудение оборвалось.
     Фрост почувствовал, как облегчение опускается на собравшихся, точно
теплое одеяло.  Он  тоже  расслабился,  инстинктивно  понимая,  что  они
избежали какой-то серьезной опасности.
     Тот,  кто  отдал  распоряжение  выключить  устройство,  повернулся,
увидел  Фроста,  подошел  к нему и начал задавать вопросы мелодичным, но
требовательным  сопрано.  И  Фрост  неожиданно  понял  сразу  три  вещи:
руководителем  была женщина, именно она и спасла его, а одежда и внешний
вид этих людей точь-в-точь похожи на изменившегося Роберта Монро.
     На его лице заиграла улыбка. Все складывалось хорошо!

                               * * *

     Вопрос  был  повторен  с  явным  нетерпением.  Фрост  понимал,  что
ответить необходимо, хотя не знал языка, и был уверен, что  эта  женщина
не знает английского. Тем не менее...
     - Мадам, - по-английски произнес он, встав и галантно поклонившись.
-  Я  не  знаю  вашего  языка и не понял вашего вопроса, но, подозреваю,
имеенно вы спасли мою жизнь. Я вам признателен.
     Она  выглядела озадаченной и несколько раздраженной, спросила еще о
чем-то - по крайней мере, Фросту показалось, что это был  новый  вопрос,
но  тут  он  не  был уверен. Они застряли на месте. Профессор понял, что
языковое различие - проблема неразрешимая. Вероятно, могут потребоваться
дни,  недели,  месяцы,  чтобы  с  ней справиться. Тем временем, эти люди
воюют, станут ли они ломать голову на взаимопонимание  с  беспомощным  и
непонятным чужеземцем?
     Ему не хотелось, чтобы его вышвырнули на поверхностть.
     Какая  глупость,  подумал  Фрост, какая невероятная глупость! Может
быть, Монро и Элен где-то совсем рядом, а он может состариться, умереть,
но  так  их  и  не  встретить. Но они же могут оказаться и где угодно на
планете. Интересно, как бы чувствовал  себя  американец,  очутившийся  в
Тибете,   если   единственный  человек,  могущий  служить  переводчиком,
находился бы в это время в Южной Америке? Или вообще неведомо  где.  Как
бы  он  тибетцам  объяснил, что такой переводчик вообще где-то есть? Вот
проклятье!
     И  все  же  он должен попробовать. Как же, говорил Монро, его ЗДЕСЬ
зовут? Эгон... нет, Айгор. Вот именно - Айгор.
     - Айгор, - произнес он.
     Руководительница повернула голову.
     - Айгор? - переспросила она.
     Фрост энергично закивал.
     - Айгор.
     Она повернулась и крикнула:
     -  Айгор!  -  произнося  "р" так же раскатисто, как и Монро. Вперед
выступил какой-то человек. Профессор пристально вгляделся в него, но тот
был  ему незнаком, как и все прочие. Руководительница указала на мужчину
и повторила: - Айгор.
     Дело    усложняется,    подумал    Фрост.    Очевидно,    Айгор   -
широкораспространенное здесь имя, даже слишком  широко.  И  тут  же  его
осенило.
     Если  Монро  и  Элен  сюда  добрались,  то  их  груз,   так   здесь
необходимый, мог бы их прославить.
     - Айгор, - выговорил он. - Элен Фишер.
     Руководительница моментально заинтересовалась, лицо ее оживилось.
     - Айлен Фишер? - повторила она.
     - Да, да - Элен Фишер.
     Какое-то время женщина стояла,  размышляя.  Несомненно,  эти  имена
что-то  для  нее значили. Она хлопнула в ладоши и отдала команду. Вперед
выступили двое мужчин. Какое-то время она быстро наставляла их.
     Мужчины  подошли  к Фросту, взяли под руки. И куда-то повели. Фрост
приостановился на мгновение, переспросил, повернув голову:
     - Элен Фищер?
     -  Айлен  Фишер!  -  подтвердила  руководительница.  Ему   пришлось
довольствоваться этим.
     Прошло часа два. Обращались с ним неплохо,  а  комната,  в  которую
отвели,  оказалась  достаточно  уютной, и все же оставалась тюрьмой - по
крайней мере дверь была заперта. Может быть, он  что-то  не  то  сказал,
может  -  произнесенные  им слова означали нечто совершенно другое, а не
обычные имена.
     В  комнате было пусто, она освещалась только тусклым светом, идущим
от стен, как и все - это он успел заметить  -  в  этом  подземном  мире.
Фросту  уже  поднадоело  здесь, он начал прикидывать - не отправиться ли
еще куда-нибудь, когда услышал, как кто-то остановился возле дверей.
     Дверь отошла в сторону, появилась предводительница, женщина средних
лет, с улыбкой на обычно жестком лице. Она заговорила  на  своем  языке,
потом добавила:
     - Айгор... Айленфешер.
     Он пошел за ней.
     Освещенные переходы, оживленные кварталы, в которых  его  провожали
любопытными взглядами, лифт, удививший его, потому что пошел вниз, когда
он вовсе не подозревал, что ЭТО - лифт; потом  устройство,  напоминающее
капсулу, в котором они куда-то помчались, причем - очень быстро, судя по
перегрузкам на старте и финише: он прошел через все это, следуя за своей
проводницей,  ничего  не  понимая  и  не  имея  возможности спросить. Он
попытался расслабиться и получить  удовольствие  от  путешествия,  благо
спутница  его  казалась  настроенной  доброжелательно,  хотя  манеры  ее
оставались грубоватыми -  свойственными  человеку,  привыкшему  отдавать
приказания и не имеющему склонности к поощрению случайной дружбы.
     Они остановились возле двери; женщина распахнула ее, вошла  внутрь.
Фрост  последовал  за  ней и тут же чуть ли не был сбит с ног человеком,
набросившимся на него с объятиями.
     - Доктор! Доктор Фрост!
     Это была Элен Фишер, в  костюме,  распространенном  здесь  и  среди
женщин, и среди мужчин. Возле нее стоял Роберт - или Айгор? - его гномье
личико сморщилось в улыбке.
     Фрост осторожно высвободился из объятий.
     - Дорогая, - глуповато произнес он, - какая неожиданность встретить
вас здесь.
     - Какая неожиданность встретить здесь ВАС, - парировала она. -  Ах,
профессор... вы плачете!
     - Нет, нет, что вы, -  торопливо  пробормотал  он  и  повернулся  к
Монро. - Рад вас видеть, Роберт.
     - А я вас вдвойне, док, - ответил Монро.
     Предводительница что-то сказала ему, Монро ответил на местном языке
и вновь обратился к Фросту:
     -  Доктор,  это  - моя старшая сестра Маргри, Эктун Маргри... майор
Маргри, примерно так это переводится на английский.
     -  Она  была очень добра ко мне, - сказал Фрост и поклонился в знак
признательности. Маргри, сцепив руки, прижала их  к  груди  и  наклонила
голову, сохраняя безучастное выражение лица.
     - Она приветствует вас как равного, - объяснил  Роберт-Айгор.  -  Я
попытался  перевести  титул "доктор" как можно точнее, и она решила, что
вы в одинаковом звании.
     - И что мне следует делать?
     - Ответить тем же.
     Фрост так и сделал, но - неуклюже.

                                 * * *

     Доктор  Фрост  посвятил своих бывших студентов в события последнего
времени - использовав этот не вполне точный термин, поскольку находились
на  разных  временных  осях.  Его  неприятности с представителями власти
заставили Элен негодующе воскликнуть:
     - Бедный вы, бедный! Но какие же они дураки!
     - Я бы так не сказал, - возразил профессор. - С их точки зрения это
было вполне разумно. Но, боюсь, мне теперь лучше не возвращаться.
     - И не надо, - заверил Айгор. - Мы вам здесь более чем рады.
     - Может, я смогу пригодиться в этой войне.
     - Вполне вероятно... Но вы и так уже сделали больше,  чем  кто-либо
другой, когда помогли мне попасть сюда. Мы теперь со всем этим работаем.
     Широким жестом он обвел комнату.
     Айгора  освободили от непосредственного участия в военных действиях
и перевели на работу в штаб с тем, чтобы он  сделал  земные  технические
разработки пригодными для использования. Элен помогала ему.
     - Никто мне не верит, - признался он, - никто, кроме сестренки.  Но
я  смог  им  продемонстрировать  достаточно  много, чтобы они поверили в
важность моих начинаний и предоставили свободу действий;  а  теперь  они
практически  не  отходят  от меня, ждут - не дождутся, когда мы что-либо
выдадим. Я уже  приступил  к  строительству  реактивного  истребителя  с
ракетным вооружением.
     Фрост не скрывал удивления. Как можно сделать столь много за  такой
короткий срок? Или у времени здесь другая скорость? Значит, Айгор и Элен
попали именно сюда много недель назад, если считать  по  этой  временной
оси?
     Нет, сказали ему, соотечественники Айгора, хотя и не додумались  до
ряда   земных   изобретений,   но   намного   опередили  людей  в  сфере
производства. Они использовали  однотипные  механизмы  для  изготовления
практически  всего.  В  машину  закладывается  программа  -  синька, как
выразился Айгор за неимением лучшего определения, - а точнее  подробная,
с  соблюдением масштабов, модель изделия, которое необходимо изготовить;
машина сама перенастраивала себя и  копировала  образец.  Одна  из  них,
например,  в  этот  момент формовала из пластмассы корпуса истребителей,
цельнолитые и за одну операцию.
     -  Мы  вооружим их статус-лучами и ракетами, - рассказывал Айгор. -
Будем сперва замораживать, а потом расстреливать эти чертовы  штуковины,
пока они неуправляемы.
     Они проговорили еще несколько минут. Но Фрост  заметил,  что  Айгор
начинает  нервничать.  Он понял причину и начал прощаться. Монро не стал
спорить.
     - Мы еще увидимся с вами, попозже, - с облегчением сказал Роберт. -
Я попрошу кого-нибудь подыскать вам жилье.  Мы  СЕЙЧАС  страшно  заняты.
Война есть война... вам этого не понять.
     В эту ночь Фрост заснул с мыслями о том, чем сможет он помочь своим
юным друзхьям, и друзьям его друзей в их борьбе.

                                 * * *

     Но  из  этого  ничего  не  получилось.  По образованию он был более
теоретик, нежели практик; Фрост  обнаружил,  что  справочники,  которыми
запаслись  Айгор  и Элен, понятны ему меньше, чем китайская грамота - ту
он хоть как-то знал. Он пользовался уважением, жил  в  комфорте,  потому
чтьо  Айгор  заявил,  что  именно  благодаря его помощи планета получила
новое бесценное оружие; но вскоре Фрост  убедился,  что  в  практической
работе он беспомощен, а c обязанностями истолкователя ему не справиться.
     Он стал безобидной помехой, пенсионером - и сам это понимал.
     И   подземная   жизнь   начала   действовать  на  нервы.  Раздражал
круглосуточнывй свет. Он испытывал беспричинный, порожденный невежеством
страх перед радиацией, и никакие заверения Айгора не могли его развеять.
Угнетающе действовала война. Его темперамент не  позволял  ему  спокойно
сносить  вызываемое ей нервное напряжение. Он ничем не мог помочь в этой
войне, страдал от недостатка общения, от собственной незанятости - и это
только усугубляло его скверное настроение.
     Как-то он забрел в рабочий кабинет Айгора и Элен, надеясь  немножко
поболтать,  если  они  не  очень  заняты.  Они  не  были  заняты.  Айгор
расхаживал по комнате, Элен не сводила с него озабоченного взгляда.
     Фрост откашлялся.
     - Э-э... вижу, что-то случилось?
     Айгор кивнул, бросил:
     - Случилось, и много чего, - и снова закружил по комнате.
     -  Дело  в том, - пояснила Элен, - что мы все еще проигрываем, даже
несмотря на новое оружие. Вот Айгор и пытается сообразить, что можно еще
предпринять.
     - Ясно, - произнес Фрост. - Прошу прощения.
     И направился к выходу.
     - Не уходите. Присаживайтесь.
     Он  послушался,  попытался  тоже  придумать что-нибудь. Досадно все
это, очень досадно!
     - Боюсь, пользы в этом от меня немного, - сказал он наконец Элен. -
Жаль, нет с нами Говарда Дженкинса.
     -  Не  думаю,  что  он  бы  помог,  -  отозвалась  Элен.  - В наших
справочниках собраны все новейшие земные достижения.
     - Я не про это. Я имел в виду самого Говарда, из того мира, куда он
отправился.  Там,  в  его  будущем,  есть  такая  небольшая   штуковина,
именуемая бластером. Я понял, что это очень сильное оружие.
     Уловив что-то из разговора, Айгор резко повернулся:
     - Что за оружие? Как оно устроено?
     - Честно говоря, - признался  Фрост,  -  я  не  знаю.  Это  не  моя
область,  вы  же понимаете. Я полагаю, это какой-то вид дезинтегрирующих
лучей.
     - Вы можете его нарисовать? Ну, думайтье же, приятель, думайте!
     Фрост попробовал. Но вскоре прекратил попытки и сказал:
     -  Боюсь,  ничего  толкового из этого не выйдет. Я и внешний-то его
вид не очень помню, а что у него внутри - понятия не имею.
     Айгор вздохнул, сел и запустил руку в волосы.
     После нескольких минут угрюмого молчания Элен сказала:
     - А не могли бы мы его получить?
     - Да? А как? Как мы его найдем?
     - Профессор, а вы не можете это сделать?
     Фрост выпрямился.
     - Не знаю, - медленно проговорил он. - Но... я попробую!

                                 * * *

     Это  был  тот  же город. Да, и те же самые ворота, через которые он
уже проходил. Фрост поспешил вперед.
     Звездочка была рада его видеть, но нисколько не удивилась. Способно
ли хоть что-нибудь нарушить  безмятежность  этой  мечтательной  девы?  -
подумал  Фрост.  Зато энтузиазма Говарда хватило на всех. Он так хлопнул
Фроста по спине, что дело вполне могло кончиться плевритом.
     - Добро пожаловать домой, Учитель! Добро пожаловать домой! Не знал,
появитесь вы когда-нибудь или нет, но ждали мы вас  всегда.  Я  приказал
пристроить комнату, для вас и только для вас, если вы когда-нибудь к нам
загляните. Ну, что скажете? Знаете что, живите-ка вы с нами.  Чего  ради
вам возвращаться в этот проклятый колледж!
     Фрост поблагодарил, но тут же добавил:
     - Я пришел по делу. Мне нужна ваша помощь - и срочно.
     - Помощь? Какая именно, дружище, говорите же!
     Фрост объяснил.
     - Как видите, мне придется  вернуться,  чтобы  передать  им  секрет
бластера. Им он необходим. И они должны его получить.
     - И они его получат, - заверил Говард.

                                 * * *

     Но  некоторое  время  спустя  выяснилось,  что  проблема  эта более
сложна, чем представлялось.  Несмотря  на  все  усилия,  Фрост  оказался
просто не в состоянии запомнить технические подробности, необходимые для
создания бластера.  Представьте,  что  безграмотного  дикаря  необходимо
обучить  радиотехнике  на  таком  уровне,  чтобы  он  смог  растолковать
инженерам, никогда с этим дела не имевшим, как  построить  радиоцентр  -
перед ними стояла проблема примерно такого же масштаба. К тому же, Фрост
вовсе не был уверен, что сумеет пронести бластер через страны Времени.
     -  Ладно,  -  сказал  в конце концов Говард. - Значит, придется мне
отправиться вместе с вами.
     Звездочка,  равнодушно слушавшая их, впервые проявила хоть какой-то
интерес.
     - Дорогой! Тебе не следует...
     - Прекрати! - оборвал ее Говард, упрямо выставив вперед подбородок.
- Это дело чести и долга. А тебя не касается.
     Фрост почувствовал себя крайне неловко, как  и  всегда,  когда  ему
приходилось присутствовать при споре между мужем и женой.
     Когда приготовления закончились, Фрост взял Говарда за запястье.
     -  Смотри  мне в глаза, - приказал он. - Помните, как мы делали это
раньше?
     Говарда била дрожь.
     - Помню. Учитель, вы уверены,  что  сможете  это  сделать...  и  не
потерять меня?
     - Надеюсь, - ответил Фрост. - А теперь расслабьтесь.
     Они  оказались  в  комнате,  из  которой  Фрост  стартовал,  и  это
обстоятельство он приветствовал с облегчением. Было бы не  очень  удобно
обшаривать  полпланеты  в  поисках друзей. Он еще до сих пор не до конца
понимал,  какая  связь  существует  между  измерениями  пространства   и
времени.  Ему  предстоит когда-нибудь заняться этим вопросом, выработать
гипотезу и постараться проверить ее.
     Айгор   и   Говард  не  стали  тратить  лишнего  времени  на  обмен
любезностями. Элен не  успела  даже  еще  как  следует  поздороваться  с
профессором, а они уже углубились в инженерные проблемы.
     Но наконец...
     - Вот, кажется, и все, - сказал Говард. - Свой бластер я оставляю в
качестве модели. Вопросы есть?
     -  Нет  вопросов,  -  ответил  Айгор.  -  Я все понял и, к тому же,
записал каждое  твое  слово.  Ты  просто  представить  себе  не  можешь,
насколько  это  важно  для нас, старина! Это же несомненно означает нашу
победу в войне!
     - Нетрудно догадаться, - заметил Говард. - Это небольшое устройство
служит гарантией  безопасности  нашей  планеты.  Приготовьтесь,  доктор.
Что-то я начинаю волноваться.
     - Но ведь вы  же  остаетесь,  док?  -  воскликнула  Элен.  Это  был
одновременно и вопрос, и протест.
     - Я должен отвести Говаарда обратно, - ответил Фрост.
     - Вот именно, - подтвердил Дженкинс. - К тому же, он останется жить
с нами. Верно, Учитель?
     - Ну уж нет! - возмутилась Элен.
     Айгор обнял ее.
     -  Не  уговаривай его, - сказал он. - Ты же знаешь, здесь он не был
счастлив. Мне думается, в доме Говарда его встретят лучше. Если так,  то
он заслужил это.
     Какое-то время Элен размышляла, потом подошла к нему, положила руки
на плечи и поцеловала, приподнявшись на цыпочки.
     - Прощайте, док, - произнесла она срывающим голосом, - или,  лучше,
до свиданья!
     Он взял ее за руку и погладил ее.

                                 * * *

     Фрост  лежал  на  солнышке,  наслаждаясь  его  лучами, согревающими
старые кости. Здесь, несомненно, все оказалось  очень  даже  славно.  Он
немножко  скучал по Айгору и Элен, но подозревал, что в действительности
они не так-то и часто о нем вспоминают. К тому же, жизнь с  Говардолм  и
Звездочкой устраивала его больше. Официально он числился воспитателем их
детей, ежели те когда-либо появятся. А пока жил в безделии и праздности,
о  чем  всегда  мечтал,  полностью  распоряжаясь  собственным  временем.
Время... Время...
     Но одно ему очень хотелось бы выяснить: что молвил сержант Изовски,
когда поднял голову и обнаружил, что  полицейский  фургон  пуст?  Решил,
наверное, что это невозможно.
     Впрочем, это не имело ни малейшего значения. Слишком он разленился,
даже  думать  не хочется. А времени как раз достаточно, чтобы вздремнуть
перед ленчем. Времени достаточно...
     Времени...



                              Роберт ХАЙНЛАЙН

                           НАШ ПРЕКРАСНЫЙ ГОРОД




     Развернув  машину.  Пит  Перкинс  остановился  у  стоянки  Ол-Найт  и
гаркнул:
     - Эй, Паппи!
     Сторож  на  стоянке  был  человеком  немолодым.  Бросив   взгляд   на
позвавшего, он ответил:
     - Через минуту буду к твоим услугам, Пит.
     Старик занимался тем, что рвал на узкие полосочки  воскресный  выпуск
комикса. Недалеко от  него  танцевал  маленький  смерчик.  Он  подхватывал
обрывки старых газет, уличную пыль и швырял их  в  лица  прохожих.  Старик
вытянул руку, в которой трепетал длинный яркий бумажный вымпел.
     - Вот, Китти, - откашлялся он. - Иди сюда, Китти...
     Смерчик замер, затем заметно вытянулся, перепрыгнул  два  автомобиля,
оставленные на стоянке, и закружился рядом со стариком.
     Было похоже, что он расслышал приглашение.
     - Возьми, Китти, - мягко сказал  старик  и  позволил  яркому  вымпелу
скользнуть между пальцами.
     Смерчик подхватил бумажную ленту и, вращая,  втянул  в  себя.  Старик
отрывал клочки один за другим; они штопором влетали в гущу грязных бумаг и
мусора,  составлявших  видимое  тело  воздушного  вихря.  Наткнувшись   на
холодную лужу - их здесь в каменном ущелье улочки было множество, -  смерч
ускорил  свое  движение  и  еще  более  вытянулся,  пока  цветные   ленты,
подхваченные им, не превратились  в  фантастически  вздыбленную  прическу.
Старик с улыбкой повернулся:
     - Китти любит новую одежду.
     - Оставь, Паппи, или ты заставишь меня поверить в это.
     -  Ты  и  не  должен  _в_е_р_и_т_ь_  в  Китти,  тебе  достаточно   ее
у_в_и_д_е_т_ь_.
     - Ну да, конечно... но ты ведешь себя, словно она... я  имею  в  виду
оно... способно понимать твои слова.
     - Ты в самом деле не веришь? - мягко и терпеливо спросил Паппи.
     - Брось, Паппи!
     - Хмм... дай-ка мне твою шляпу. - Паппи протянул руку и сдернул шляпу
с головы Пита Перкинса. - Сюда, Китти, - сказал он. - Вернись!
     Смерчик, плясавший над их головами несколькими этажами выше,  ринулся
вниз.
     - Эй! Что ты собираешься делать с моей шляпой? - осведомился Перкинс.
     - Минутку... Китти, сюда! - Словно избавившись  от  какого-то  груза,
смерчик резко опустился еще  ниже.  Старик  протянул  ему  шляпу.  Смерчик
подхватил ее и погнал вверх по длинной крутой спирали.
     - Эй! - заорал Перкинс. - Ты соображаешь, что  делаешь?  Кончай  свои
шутки - этот колпак обошелся мне в шесть кусков всего три года назад.
     - Не беспокойся, -  спокойно  сказал  старик.  -  Китти  принесет  ее
обратно.
     - Как бы не так! Скорее всего она окунет ее в речку.
     - О нет! Китти никогда  не  роняет  ничего,  что  не  хочет  уронить.
Смотри. - Шляпа танцевала над  крышей  отеля  на  противоположной  стороне
улицы. - Китти! Эй, Китти! Принеси ее обратно.
     Смерчик замедлил свое движение,  и  шляпа  спустилась  двумя  этажами
ниже. Затем она снова остановилась, и смерчик  начал  лениво  жонглировать
ею.
     - Принеси ее _с_ю_д_а_, Китти, - повторил старик.
     Шляпа поплыла вниз по спирали  и,  внезапно  закончив  свое  движение
мертвой петлей, шлепнула Перкинса по лицу.
     - Она пыталась надеть тебе шляпу прямо на голову, - объяснил  сторож.
- Обычно это у нее получается довольно точно.
     - Вот  как?  -  Перкинс  поймал  шляпу  и,  открыв  рот,  смотрел  на
завихрение.
     - Убедился? - спросил старик.
     - Ну, ну... - Он еще раз посмотрел на свою шляпу, потом на смерчик. -
Паппи, я чувствую, мне надо выпить.
     Они пошли в сторожку; Паппи отыскал стаканы, а Перкинс наполнил их из
прихваченной в машине почти полной бутылки виски и  сделал  два  внушающих
уважение глотка. Повторив эту  процедуру,  он  снова  наполнил  стаканы  и
опустился на стул.
     - Это было в честь Китти, - сказал Перкинс. - Будем считать, что  сие
возлияние - компенсация за банкет у мэра.
     Паппи сочувственно пощелкал языком:
     - Тебе надо о нем писать?
     - Мне надо выдать очередную  колонку  хоть  о  _ч_е_м_-_н_и_б_у_д_ь_,
Паппи. Прошлым вечером Хиззонер, наш мэр, окруженный уникальным созвездием
профессиональных шантажистов, взяточников, лизоблюдов и  махинаторов,  дал
торжественный банкет в честь своего избрания... Придется написать об этом,
Паппи: подписчики требуют. Ну почему я не могу, как все  нормальные  люди,
немного расслабиться и идти отдыхать?
     - Сегодня у тебя была хорошая колонка, -  подбодрил  его  старик.  Он
развернул "Дейли Форум"; Перкинс забрал газету и скользнул взглядом в  низ
полосы, где обычно помещалась его колонка.
     - Питер Перкинс, - прочел он. - Наш прекрасный город.
     Перкинс пробежал главами текст:
     "Что случилось с экипажами? В нашем земном раю  но  традиции  принято
считать, что было хорошо для отцов-основателей, вполне подходит и нам.  Мы
спотыкаемся о ту же выбоину, в которой дедушка Тозье поломал себе  ногу  в
1909 году. Мы радуемся, зная, что вода, вытекающая из ванны, не  пропадает
бесследно, а возвращается к нам через кран  на  кухне,  благоухая  хлором.
(Кстати,  Хиззонер  пьет  только  газированную  воду  из  бутылок.  Можете
убедиться в этом сами.)
     Но тем не менее я должен  сообщить  вам  ужасающую  новость.  Куда-то
делись все экипажи!
     Вы можете мне не верить. Общественный транспорт  ходит  так  редко  и
движется так медленно, что разница почти неразличима;  и  все  же  я  могу
поклясться, что не так давно видел на Гранд-авеню колченогую колымагу  без
всяких признаков лошадей поблизости. Не иначе,  внутри  ее  была  какая-то
электрическая машина. Даже для нашего атомного века это уже чересчур. И  я
предупреждаю всех горожан..." - тут Перкинс разочарованно фыркнул.
     - Паппи, это стрельба  из  пушек  по  воробьям.  Этот  город  прогнил
насквозь, и он останется таким навечно. Почему я  должен  напрягать  мозги
из-за этой ерунды? Дай-ка мне бутылку.
     - Не расстраивайся, Пит. Смех для тиранов страшнее, чем пуля убийцы.
     - Хорошо излагаешь. Но мне не до смеха. Я  потешался  над  ними,  как
только мог, - и все кошке под хвост. Все мои старания -  такое  же  пустое
сотрясание воздуха, как и у твоего друга, танцующего дервиша.
     Окно вздрогнуло от резкого удара ветра.
     -  Не  говори  так  о  Китти,  -  серьезно  заметил  старик.  -   Она
чувствительна.
     - Прошу прощения, - Пит встал и, повернувшись к двери, поклонился.  -
Китти, я приношу свои извинения. Твои хлопоты куда как важнее моих.  -  Он
повернулся к хозяину. - Давай выйдем  и  поговорим  с  ней,  Паппи.  Лучше
общаться с Китти, чем писать о банкете у мэра... Будь у меня выбор...
     Выходя, Перкинс захватил  с  собой  пестрые  остатки  располосованных
комиксов и стал размахивать в воздухе бумажными лентами:
     - Сюда, Китти! Сюда! Это тебе!
     Смерчик спустился и, как только Перкинс выпустил бумагу из рук, сразу
же подхватил ее.
     - Она глотает все, что ей ни дашь.
     - Конечно, - согласился Паппи. - Китти  словно  архивная  крыса.  Все
бумажки прибирает себе.
     - Неужели она никогда не устает? Ведь должны быть и спокойные дни.
     - По-настоящему здесь никогда не бывает  спокойно.  Так  уж  на  этой
улице, что ведет к реке, стоят дома. Но, я думаю, она прячет свои  игрушки
где-то на их крышах.
     Газетчик уставился на крутящуюся струйку мусора.
     - Бьюсь об заклад, у нее есть газеты за прошлый месяц. Слушай, Паппи,
я как-то выдал колонку о нашей службе очистки и о том, как мы не заботимся
о чистоте улиц.  Было  бы  неплохо  раскопать  парочку  газет,  что  вышли
примерно года два назад, - и тогда  я  мог  бы  утверждать,  что  и  после
публикации они продолжают валяться по городу.
     - Зачем ломать голову? - сказал Паппи. -  Давай  посмотрим,  что  там
есть у Китти. - Он тихонько свистнул. - Иди сюда, малышка, дай  посмотреть
Паппи твои игрушки.
     Смерчик, плясавший перед ними, изогнулся, его содержимое  закружилось
еще быстрее. Сторож прицелился и выдернул из этой  мешанины  кусок  старой
газеты.
     - Вот... трехмесячной давности.
     - Попробуй еще...
     - Попытаюсь, - он выхватил еще одну газетную  полосу.  -  За  прошлый
июнь.
     - Это уже лучше.
     Прозвучал автомобильный сигнал, и  старик  поспешил  открыть  ворота.
Когда  он  вернулся,  Перкинс  все  еще  продолжал  вглядываться  в  столб
бумажного мусора.
     - Повезло? - спросил Паппи.
     - Она не хочет мне ничего давать. Так и рвет из рук.
     - Китти, ты капризуля, - сказал старик. - Пит мой друг.  Будь  с  ним
полюбезнее.
     - Все в порядке, - сказал Перкинс. - Мы просто не были с ней знакомы.
Но посмотри, Паппи, ты видишь этот заголовок? На первой полосе.
     - Она тебе нужна?
     - Да. Посмотри поближе - видишь в заголовке "Дью" и  под  ним  что-то
еще. Но не могла же она хранить этот мусор с предвыборной  кампании  98-го
года?
     - А почему бы нет? Китти  крутится  здесь  столько,  сколько  я  себя
помню. И она постоянно все тащит к себе. Подожди  секунду...  -  Он  мягко
сказал что-то Китти, и газета очутилась у него в руках. - Теперь ты можешь
ее рассмотреть.
     Перкинс впился в листок.
     - Да я завтра же буду сенатором! Ты понимаешь, что это такое, Паппи?
     Заголовок гласил: "Дью вступает в Манилу". На листке значилась дата -
1898 год.
     Двадцать  минут  спустя,  прикончив  бутылку  виски,  они   все   еще
продолжали беседовать. Газетчик не отрывался от пожелтевшего ветхого листа
бумаги.
     -  Только  не  говори,  что  это  болталось  по  городу  без   малого
восемьдесят лет.
     - А почему бы и нет?
     - Почему бы и нет? Ну, ладно, я еще могу согласиться, что улицы с тех
пор ни разу не убирались, но бумага столько не выдержала бы. Солнце, дождь
и все прочее сделали бы свое дело.
     - Китти очень заботится о своих игрушках. Уверен, в плохую погоду она
все прятала под крышу.
     - Но, ради всего святого, Паппи, не веришь же ты в  самом  деле,  что
она... Нет, тебя не переубедить. Хотя, откровенно говоря, мне  не  так  уж
важно, где она раздобыла эту штуку. Официальная версия  сведется  к  тому,
что этот грязный клочок бумаги невозбранно носился по улицам нашего города
последние восемьдесят лет. Ну и посмеюсь же я над ними, старик!
     Он аккуратно свернул газету и принялся засовывать ее в карман.
     - Нет-нет, не делай этого, - запротестовал хозяин.
     - Почему? Я возьму ее в редакцию, чтобы там сфотографировать.
     - Ты не должен этого делать. Это вещь Китти, я ее только одолжил...
     - Ты что, псих?
     - Она рассердится, если мы не вернем ей газету. Пожалуйста, Пит,  она
позволит тебе посмотреть на нее в любое время, когда ты только захочешь.
     Старик был настолько серьезен, что Пит задумался.
     - Я боюсь, что мы ее никогда больше не увидим, - сказал  он.  -  А  у
меня это будет отправной точкой для раскрутки темы.
     - С твоей стороны это не совсем хорошо... История должна была бы быть
про Китти. Но не беспокойся - я скажу ей, что эту бумагу терять нельзя.
     - Ну, ладно, - они вышли, и Паппи что-то серьезно объяснил  Китти,  а
затем вручил ей обрывок газеты за 1898 год. Китти сразу же подняла его  на
самый верх своей покачивающейся колонны.  Перкинс  попрощался  с  Паппи  и
двинулся к выходу, но вдруг резко повернулся, не скрывая легкого смущения.
     - Слушай, Паппи...
     - Да, Пит?
     - Но на самом деле ведь ты не веришь, что эта штука живая, правда?
     - Почему бы и нет?
     - Почему бы и нет? Ты хочешь сказать...
     - Ну, - рассудительно сказал Паппи, - а  откуда  ты  знаешь,  что  ты
живой?
     -  Но...  да  потому,  что  я...  хотя,  если  разобраться...  -   он
остановился. - Сам не знаю. Ты мне заморочил голову, приятель.
     Паппи улыбнулся.
     - Значит, ты понимаешь?
     - Хм... Хочу надеяться. Всего, Паппи. Всего, Китти.  -  Он  приподнял
шляпу, обращаясь к смерчику. Пыльный столбик качнулся в ответ.


     Шеф-редактор послал за Перкинсом.
     - Слушай, Пит, - сказал он, решительно хлопнув  по  пачке  исписанных
листов, лежавших перед ним, - задумка у тебя была неплохая, но... хотел бы
я увидеть хоть парочку твоих статей, написанных не в пивной.
     Перкинс взглянул на лежащую перед ним газетную полосу.

         Наш прекрасный город                  Питер Перкинс
                              СВИСТНИ НА ВЕТЕР
     Прогулка по улицам нашего города всегда полна неожиданностей, а порой
и приключений. Прокладывать путь приходится среди самого  разного  мусора,
осколков посуды,  мятых  сигаретных  пачек  и  прочих  малопривлекательных
предметов, которыми пестрят тротуары города. В это время в лицо нам  летят
сувениры в виде конфетти от давно прошедшего праздника, истлевшие листья и
другая  труха,   которая   под   воздействием   непогоды   утратила   свои
первоначальный вид и не поддается опознанию. Правда, я всегда был  уверен:
самое тщательное знакомство с сокровищами наших улиц  не  может  обогатить
вас реликвией более чем семилетней давности...

     Дальше шел рассказ о смерчике,  который  почти  столетие  таскает  по
улицам ставшую антикварной  газету.  Кончалась  заметка  вызовом  в  адрес
других городов страны - могут ли они похвастать чем-либо подобным?
     - Разве это так плохо? - осведомился Перкинс.
     - Это прекрасная идея - пошуметь о грязи на улицах, Пит, но  материал
должен быть обоснован.
     Перкинс наклонился над столом.
     - Шеф, он полностью _о_б_о_с_н_о_в_а_н_.
     - Не глупи, Пит.
     - Он говорит - не глупи. Ну,  ладно...  -  и  Перкинс  положил  перед
редактором обстоятельный отчет о Китти и о газете 1898 года.
     - Пит, должно быть, ты крепко хватил в этот день.
     - Только томатного сока. У меня в тот самый день так схватило сердце,
что думал - отдам концы.
     - А как насчет вчерашнего дня? Могу ручаться, этот... смерчик  явился
в бар вместе с тобой.
     Перкинс с достоинством выпрямился:
     - Однако таковы факты.
     - Успокойся, Пит. Я ничего не имею против того,  как  ты  пишешь,  но
фактов должно быть больше. Раскопай данные о поденщиках, узнай, сколько им
платят за очистку улиц, сравни с другими городами...
     - И кто будет читать эту тягомотину? Пойдем спустимся по улице вместе
со мной. И я тебе  покажу  истинные  факты.  Подожди  только  минуту  -  я
приглашу фотографа.
     Через двадцать минут Перкинс уже знакомил шеф-редактора и Кларенса В.
Уимса с Паппи. Кларенс стал готовить камеру.
     - Щелкнуть?
     - Обожди, Кларенс. Паппи, можешь ты попросить Китти притащить нам  ту
музейную штуку?
     - Конечно, - старик посмотрел вверх и свистнул. - Эй,  Китти!  Иди  к
Паппи. - Над их  головами  пролетело  несколько  пустых  жестянок,  охапка
листьев, и к ногам легло несколько обрывков газет.  Перкинс  посмотрел  на
них.
     - Но здесь нет того, что нам нужно, - удрученно сказал он.
     - Сейчас она притащит, - Паппи  сделал  движение  вперед,  и  смерчик
обхватил его. Они видели, как шевелятся губы Паппи, но слов не разобрали.
     - Щелкнуть? - спросил Кларенс.
     - Пока нет.
     Смерчик поднялся вверх и  исчез  где-то  меж  крыш  соседних  зданий.
Шеф-редактор открыл было рот, на снова закрыл его.
     Китти скоро вернулась. Она притащила много  разного  хлама,  и  среди
всего прочего был и тот самый газетный лист.
     - Вот теперь щелкай, Кларенс!
     - Щелкай, пока она висит в воздухе!
     - Раз - и готово - отозвался Кларенс, вскидывая камеру. -  Сдай  чуть
назад и подержи ее так, - сказал он, обращаясь к смерчику.
     Китти помедлила, потом легко качнулась назад.
     - Осторожненько развернись, Китти,  -  добавил  Паппи,  -  и  поверни
листик. Нет, нет, не так - другим концом кверху.
     Газета  развернулась  и  медленно  проплыла  мимо  них,  демонстрируя
заголовок.
     - Поймал? - осведомился Перкинс.
     - Раз  -  и  готово,  -  сказал  Кларенс.  -  Все?  -  спросил  он  у
шеф-редактора.
     - М-м-м... я думаю, что все.
     - О'кей, - сказал Кларенс, захлопнул камеру и исчез.
     Редактор вздохнул.
     - Джентльмены, - сказал он, - я думаю, надо выпить.
     Даже после четырех рюмок спор между Перкинсом и редактором не  затих.
Паппи это надоело, и он ушел.
     - Не будьте идиотом, босс, - говорил Пит. - Вы же не можете  печатать
статью о _ж_и_в_о_м_ смерче. Вас же засмеет весь город.
     Шеф-редактор Гейнс гордо выпрямился.
     - Таково правило "Форума" - печатать абсолютно все новости, ничего не
скрывая. Раз это новость - мы ее публикуем. - Он несколько расслабился.  -
Эй! Официант! Повторить - и поменьше содовой.
     - Но это невозможно с научной точки зрения.
     - Ты же все видел своими глазами!
     - Да, но...
     -  Мы  обратимся  в  Смитсоновский  институт  с   просьбой   провести
расследование.
     - Они поднимут нас на смех, -  продолжал  настаивать  Перкинс.  -  Ты
когда-нибудь слышал о массовом гипнозе?
     - Это не аргумент, тем более, что Кларенс тоже его видел.
     - При чем здесь Кларенс?
     - При том, что надо иметь, что гипнотизировать.
     - С чего ты взял, что у Кларенса нет мозгов?
     - Попробуй опровергнуть меня.
     - Ну, во-первых, он живое существо - значит,  он  должен  иметь  хоть
какие-то мозги.
     - Как раз об этом я и говорю - эта воздушная штука  тоже  живая,  она
двигается; значит, у нее есть мозги.  Перкинс,  если  эти  яйцеголовые  из
Смитсоновского института будут настаивать, что это антинаучно, помни,  что
за тобой стоят "Форум" и я. Ни шагу назад!
     - А вдруг?..
     - Никаких вдруг! А теперь отправляйся на стоянку и возьми интервью  у
этого торнадо.
     - Ты же все равно не будешь меня печатать.
     - Кто не будет тебя печатать? Я изничтожу его на корню!  Отправляйся,
Пит.  Давно  пора  взорвать  этот  город  и  распылить  по  ветру.  Хватит
разговоров! На первую полосу! За дело! - Он напялил на себя шляпу  Пита  и
поспешил в туалет.


     Расположившись за столом, Пит поставил рядом с собой термос  с  кофе,
банку томатного сока и положил вечерний выпуск газеты.
     Под снимками Киттиных  забав,  разверстанными  на  четырех  колонках,
помещалась его статья. Надпись над жирной 18-пунктовой линейкой указывала:
"СМОТРИ РЕДАКЦИОННУЮ ПОЛОСУ, СТР. 12".  На  12-й  странице  над  такой  же
черной линейкой значилось: "ЧИТАЙТЕ "НАШ ПРЕКРАСНЫЙ ГОРОД" на стр. 1".  Но
он прочел только заголовок: "ГОСПОДИНА МЭРА - В ОТСТАВКУ!!!"
     Пробежав нижеследующие строки. Пит прищелкнул языком.
     "Затхлый душок -  символ  духовной  заплесневелости,  притаившейся  в
темных углах нашей мэрии, приобрел размеры циклона и указывает на то,  что
давно пора вымести на свалку администрацию, погрязшую во взяточничестве  и
бесстыдстве".
     Далее издатель указывал на то, что контракт на уборку улиц и  вывозку
мусора был вручен деверю мэра, но что Китти, смерчик,  прогуливающийся  по
городским улицам, сможет сделать эту работу и дешевле и лучше.
     Зазвонил телефон. Пит поднял трубку:
     - О'кей, начало положено...
     - Пит... это ты? -  прорезался  голое  Паппи.  -  Они  тащат  меня  в
участок.
     - Чего ради?
     - Они обвиняют Китти в нарушении общественного спокойствия.
     - Сейчас буду.
     Он  вытащил  Кларенса  из  отдела  иллюстраций,  и  они  поспешили  в
полицейский участок. Перкинс решительно вошел внутрь. Паппи сидел там  под
надзором лейтенанта, вид у него был довольно обескураженный.
     - Что тут случилось? - спросил репортер, тыкая пальцем в Паппи.
     - Щелкнуть? - спросил Кларенс.
     - Пока подожди. Меня интересуют новости,  Дамброски  -  я  думаю,  вы
помните, что я сотрудник газеты. Так за что задержан этот человек?
     -  Неподчинение  полицейскому  при  исполнении  последним   служебных
обязанностей.
     - Это правда, Паппи?
     На лице у старика было написано отвращение ко всему происходящему.
     - Этот тип, - он указал на одного из  полисменов,  -  пришел  на  мою
стоянку и попытался забрать у Китти ее любимую бумажку - рекламу  сигарет.
Я сказал ему, чтобы он оставил ее в покое. Тогда  он  замахнулся  на  меня
дубинкой и приказал, чтобы я забрал у Китти эту бумажку сам.  А  я  сказал
ему, куда он может засунуть свою дубинку. - Паппи пожал плечами. - И вот я
здесь.
     - Понятно, - сказал Перкинс и повернулся к Дамброски. -  Вам  звонили
из мэрии, не так ли? Поэтому  вы  послали  Дюгана  на  это  грязное  дело.
Единственное, чего я не понимаю, - это почему именно Дюгана.  Говорят,  он
так глуп, что вы даже не позволяете ему собирать взятки на его участке.
     - Это ложь! - вмешался Дюган. - Я их сам собираю...
     - Заткнись, Дюган! - рявкнул его начальник. - Видите  ли,  Перкинс...
вам лучше покинуть помещение. Здесь нет ничего интересного для вас.
     - Ничего интересного? -  мягко  переспросил  Перкинс.  -  Полицейские
пытаются арестовать смерч, и вы говорите, что нет ничего интересного?
     - Щелкнуть? - спросил Кларенс.
     - Никто не пытался арестовать смерч! А теперь убирайтесь!
     - Тогда почему вы обвиняете Паппи в  неподчинении  полицейскому?  Чем
Дюган там занимался - ловил бабочек?
     - Сторож не обвиняется в неподчинении полицейскому.
     - Ах, не обвиняется? Тогда  какой  же  параграф  вы  хотите  на  него
повесить?
     - Никакого... Мы просто хотим его спросить...
     - О, это уже интересно! Ему ничего не инкриминируют,  нет  ордера  на
арест, он ни в чем не обвиняется. Вы  просто  так  хватаете  гражданина  и
тащите его в участок. Стиль гестапо. - Перкинс повернулся к Паппи. - Ты не
под арестом. Мой тебе совет - встать и выйти вон в ту дверь.
     Паппи приподнялся.
     - Эй! - лейтенант Дамброски подскочил на своем стуле,  схватил  Паппи
за плечо и усадил его обратно. - Есть приказ. Ни с места...
     - Щ_е_л_к_а_й_! - гаркнул Перкинс. Магниевая вспышка  заставила  всех
застыть.
     - Кто пустил их сюда? Дюган, забрать камеру! - взъярился Дамброски.
     - Раз - и готово! - сказал Кларенс, уворачиваясь от полицейского.  Их
движения напоминали танец на лугу.
     - Хватай его! - веселился Перкинс.  -  Вперед,  Дюган.  И  главное  -
камеру, камеру. А  я  сейчас  же  принимаюсь  писать:  "Лейтенант  полиции
уничтожает свидетельства полицейской жестокости".
     - Что я должен делать, лейтенант? - взмолился Дюган.
     Дамброски с омерзением посмотрел на него.
     - Садись и прикрой физиономию. А вы, - обратился он к Перкинсу, -  не
пытайтесь публиковать эти снимки. Я вас предупреждаю.
     - О чем? Что я не должен танцевать  с  Дюганом?  Идем,  Паппи.  Идем,
Кларенс. - И они вышли.
     На  следующий  день  в  колонке  "НАШ  ПРЕКРАСНЫЙ  ГОРОД"   появилась
очередная статья.

     "Мэрия  затеяла  генеральную   чистку.   Пока   городские   мусорщики
предавались  своей  обычной  сиесте,  лейтенант  Дамброски,   действуя   в
соответствии с приказом, полученным из канцелярии Хиззонера, отправился на
Третью авеню за нашим смерчиком. Но результаты рейда оказались плачевными:
патрульному полицейскому Дюгану не удалось засунуть смерчик в  машину  для
заключенных. Однако неустрашимый Дюган на этом не успокоился; он арестовал
стоявшего  поблизости  гражданина,  некоего  Джеймса   Меткалфа,   сторожа
автомобильной стоянки, по обвинению в соучастии. Соучастии  кому  -  Дюган
отказался уточнить, потому что всем известно, что соучастие  -  это  штука
довольно расплывчатая. Лейтенант Дамброски допросил арестованного.  Можете
полюбоваться на  снимок.  Лейтенант  Дамброски  весит  215  фунтов  -  без
башмаков. Задержанный - 119 фунтов.
     Мораль: не болтайся под ногами, когда полиция ловит ветер.
     P.S. Когда  номер  готовился  к  печати,  смерчик  все  еще  играл  с
антикварной редкостью - газетой 1898 года. Остановитесь на углу Мейн-стрит
и Третьей авеню и посмотрите наверх. Только поторопитесь  -  Дамброски  не
будет медлить с арестом смерчика".


     На  следующий  день  в  колонке  Пита  продолжались  уколы  в   адрес
администрации.

     "Считаем своим долгом сообщить читателям, что  в  последнее  время  в
Большом жюри не раз случался переполох в связи с исчезновением документов,
пропадавших прежде, чем с ними кто-то успевал ознакомиться. Мы  предлагаем
мэрии кандидатуру Китти, нашего смерчика с  Третьей  авеню,  на  должность
внештатного клерка, следящего за бумагами. Как известно, Китти  отличается
редкой аккуратностью; у  нее  ничего  не  пропадает.  Ей  остается  только
выдержать  экзамен  для  поступающих  на  гражданскую  службу,   но,   как
показывает практика, его сдают и круглые идиоты.
     Но  почему  Китти  должна  ограничиваться   столь   низкооплачиваемой
работой? Она отличается старательностью и  исправно  делает  все,  за  что
берется. И может ли кто-либо с полным основанием утверждать, что она менее
квалифицированна, чем некоторые из отцов города!
     А не выдвинуть ли Китти в мэры? Она  является  идеальным  кандидатом:
весьма общительна, отличается упорядоченным  мышлением,  ходит  только  по
кругу и никогда налево, она знает толк в  наведении  чистоты,  так  что  у
оппозиции не может быть к ней никаких претензий.
     Кстати, мистер Хиззонер,  так  сколько  же  стоит  подряд  на  уборку
Гранд-авеню?
     P.S. Китти все еще владеет газетой 1898 года. Приходите и полюбуйтесь
на нее, пока еще наша полиция окончательно не запугала смерчик".


     Пит нашел Кларенса и поехал  к  стоянке.  Она  теперь  была  обнесена
забором; человек у входа протянул им два билета, но от  денег  отмахнулся.
За забором толпа людей обступила круг, в центре  которого  рядом  с  Паппи
весело кружилась Китти. Они пробились к старику.
     - Вот как ты теперь зарабатываешь деньги!
     - Мог  бы,  но  я  этим  не  занимаюсь.  Они  хотели  меня  прикрыть.
Предложили мне заплатить налог в 50 долларов на  карнавалы  и  шествия,  а
также почтовый сбор. Поэтому я отделался от билетов и даю  их  только  для
контроля.
     - Не огорчайся, мы их еще заставим попрыгать.
     - Это еще не все. Сегодня утром они попытались захватить Китти.
     - Ну?! Кто? Как?
     - Копы. Они приехали  сюда  с  такой  большой  машиной,  ну,  знаешь,
которой вентилируют подвалы, ночлежки, чердаки. Развернули ее  и  включили
всасывающее устройство. Они думали всосать внутрь или Китти, или  то,  чем
она играет.
     Пит присвистнул.
     - Ты должен был вызвать меня.
     - Зачем? Я предупредил Китти. Она куда-то спрятала эту газету  времен
испанской войны и вернулась  обратно.  Ей  понравилось.  Она  проскакивала
сквозь эту машину раз шесть, словно в ручеек играла. Пролетала сквозь  нее
и выпрыгивала такая бодрая, что я только диву давался. В последний раз она
сорвала фуражку с сержанта Янцеля, пропустила через машину и выплюнула  ее
в таком виде... Ну, они тоже плюнули и уехали.
     Пит засмеялся.
     - Ты все же должен был бы позвать меня. Кларенс  сделал  бы  отличный
снимок.
     - А я что, раз - и готово, - сказал Кларенс.
     - Что? Ты был здесь сегодня утром?
     - Конечно.
     - Кларенс, дорогой, смысл новостей в том, чтобы как можно  скорее  их
печатать, а не разыскивать в отделе иллюстраций.
     - Все на твоем столе, - безмятежно сообщил Кларенс.
     - М-да... Ладно,  переключимся  на  другую  тему.  Паппи,  я  задумал
кое-какую петрушку.
     - Почему бы и нет?
     - Хочу основать здесь штаб-квартиру кампании по выбору Китти в  мэры.
Над стоянкой из угла в угол натянем плакат, чтобы его было видно  со  всех
сторон. Он будет здесь очень кстати, а у входа  будут  стоять  симпатичные
девочки. - Пит показал головой, где именно они будут стоять.
     Сзади него уже командовал сержант Янцель.
     - Отлично, отлично! - давал он указания. - Двигай! Очистить здесь!
     Вместе с тремя сопровождающими он вытеснял людей за пределы  стоянки.
Пит подошел к нему.
     - Что происходит, Янцель?
     Янцель оглянулся.
     - О, это вы? Ну что же, и  вас  попрошу...  Мы  должны  очистить  это
место. Срочный приказ.
     Пит посмотрел через плечо.
     - Попроси Китти убраться в другое место,  Паппи,  -  приказал  он.  -
Кларенс, _щ_е_л_к_н_и_!
     - Раз - и готово, - сказал Кларенс.
     - О'кей, - ответил Пит. - А теперь, Янцель, объясните мне толком, что
тут происходит.
     - Хитер, парень. Но лучше бы вам и вашему напарнику убраться  отсюда,
если хотите сохранить головы на плечах. Мы готовим базуку.
     -  Готовите  что?  -  Питер  обернулся  и  недоверчиво  посмотрел  на
патрульную машину. Действительно, двое полицейских уже вытаскивали из  нее
базуку. - Готовься к бою, - сказал он Кларенсу.
     - Что мне, раз - и готов, - сказал Кларенс.
     - И перестань чавкать жевательной резинкой. Послушайте, Янцель, я  же
все-таки газетчик. Объясните, Христа ради, что вы собираетесь делать?
     - Походите и подумайте, - Янцель отвернулся от него. - Все в порядке?
Внимание! Приготовиться! Огонь!
     Один из копов посмотрел вверх:
     - По кому, сержант?
     - Я думал, у тебя хватит ума сообразить - по смерчу, конечно.
     Паппи высунулся из-за плеча Пита:
     - Что они делают?
     - Кажется, я начинаю догадываться. Паппи, попроси  Китти  убраться  с
глаз долой - я думаю, они собираются загнать ей ракету в глотку. Это может
нарушить ее динамическое равновесие или как-то повредить ей.
     - Китти в безопасности. Я посоветовал ей спрятаться. Пит, они, должно
быть, полные идиоты.
     - А в каком законе сказано, что коп должен быть  в  здравом  уме  при
исполнении обязанностей?
     - По какому смерчу, сержант? - спросил наводчик.
     Янцель начал возбужденно объяснять ему, но  затем  отменил  все  свои
указания, когда убедился, что в поле зрения нет никакого смерча.
     - Это ты убрал свой смерч?! - обернулся он к Паппи. - Ты!  -  гаркнул
он. - Немедленно верни его!
     Пит вытащил блокнот.
     - Вот это уже интересно, Янцель. Не ваши ли  профессиональные  знания
позволяют вам отдавать приказания смерчу, будто он дрессированная  собака?
И какова на этот счет официальная позиция полицейского управления?
     - Я... Комментариев не будет. Прекратите, или я прикажу вас вывести.
     - Не сомневаюсь. Но вы установили своего клоподава так,  что  осколки
пролетят сквозь смерч и закончат свой путь не иначе, как на  крыше  мэрии.
Скажите, является ли это частью заговора с целью убить Хиззонера?
     Янцель резко обернулся и проследил взглядом воображаемую траекторию.
     - Эй, оттащите ее оттуда! - заорал  он.  -  Разверните  ее  в  другую
сторону! Вы что, хотите пришибить мэра?
     - Вот это уже лучше, -  сказал  Пит  сержанту.  -  Теперь  они  могут
потренироваться на Первом национальном банке. Но я больше не могу ждать.
     Янцелю пришлось снова оценивать ситуацию.
     - Направьте ее в безопасную сторону,  -  приказал  он.  -  Неужели  я
должен за всех вас думать?
     - Но, сержант...
     - Что еще?
     - Это же вы указали направление. И мы готовы к стрельбе.
     Пит посмотрел на них.
     - Кларенс, - вздохнул он, - пойди пройдись и сделай снимок,  как  они
втаскивают эту штуку обратно в машину. Это произойдет минут через пять. Мы
с Паппи будем в гриль-баре. Постарайся, чтобы физиономия Янцеля  попала  в
кадр.
     - Что мне, раз - и готово, - отозвался Кларенс.
     Новая публикация под рубрикой "НАШ  ПРЕКРАСНЫЙ  ГОРОД"  занимала  три
колонки и была озаглавлена: "Полиция объявляет войну смерчику".  Пит  взял
номер газеты и поехал на стоянку, чтобы показать статью Паппи.
     Его там не было. Отсутствовала и Китти. Пит  порыскал  по  закоулкам,
сунул нос в сторожку и в бар. Никаких следов.
     "Не иначе, Паппи пошел за покупками или отправился в кино", - подумал
Пит и вернулся  обратно  в  редакцию.  Сев  за  стол,  он  было  попытался
набросать начало завтрашней колонки, но скомкал бумагу  и  пошел  в  отдел
иллюстраций.
     - Эй! Кларенс! Ты сегодня был на стоянке?
     - Не-а.
     - Паппи исчез.
     - Чего ради?
     - Пошли. Мы должны его разыскать.
     - Зачем? - спросил Кларенс, но тут же схватился  за  камеру.  Стоянка
была по-прежнему  пустынна  -  ни  Паппи,  ни  Китти,  ни  даже  малейшего
дуновения ветерка. Пит повернулся.
     - Слушай, Кларенс, сегодня хорошо снимать?
     Кларенс поднял камеру и прицелился в небо.
     - Нет, - сказал он. - Света маловато. Но там что-то есть...
     - Что?
     - Смерчик.
     - Ну? Китти?
     - Может быть.
     - Китти, сюда! Иди сюда, Китти!
     Смерчик опустился рядом с ними,  покружился  и  подхватил  валявшийся
кусочек картона. Покружив его, он швырнул картон в лицо Питу.
     - Китти, нам не до шуток, - сказал Пит. - Где Паппи?
     Смерчик скользнул назад. Пит увидел, что он  снова  стал  возиться  с
картонкой.
     - Оставь ее в покое! - резко сказал Пит.
     Смерчик вскинул  свою  находку  на  сотню  футов,  откуда  она  резко
спланировала вниз, ударив Пита ребром по носу.
     - Китти! - взвыл Пит. - Перестань дурачиться!
     На картонке размером шесть на восемь дюймов было  что-то  напечатано.
Видно, прежде она была к чему-то приколота: по углам  виднелись  следы  от
кнопок. Пит прочел: "Отель "Ритц-классик". И ниже: "Номер 2013. На  одного
человека - 6 долларов, на двоих  -  8  долларов".  Далее  шли  гостиничные
правила.
     Пит нахмурился. Внезапно он резко швырнул картонку Китти. Та  немедля
кинула ее обратно в лицо Питу.
     - Идем,  Кларенс,  -  отрывисто  сказал  Пит.  -  Нас  ждут  в  отеле
"Ритц-классик", в 2013-м номере.
     "Ритц-классик" представлял собой  огромную  ночлежку,  забитую  внизу
магазинчиками и  дамскими  парикмахерскими.  Мальчик-лифтер  посмотрел  на
камеру Кларенса и сказал: "Док, здесь этого делать нельзя. В нашем отеле -
никаких бракоразводных историй".
     - Успокойся, - сказал ему Пит. - Это не настоящая камера. Мы  торгуем
травкой, марихуаной то есть.
     - Что же вы сразу не сказали? Вам бы не пришлось прятать ее в камере.
Только людей нервируете. Вам какой этаж?
     - Двадцать первый.
     Лифтер сразу же поднял их на место без остановки, игнорируя остальные
вызовы.
     - За спецобслуживание два куска, - предупредил он.
     Они вышли и направились по коридору в поисках нужного  номера.  Дверь
его была заперта, и Пит осторожно постучал. Затем еще  раз.  Молчание.  Он
прижал ухо к двери, и ему показалось, что он слышит какую-то возню внутри.
Сдвинув брови, Пит оценивающе отступил от двери.
     - Я кое-что вспомнил, - сказал Кларенс  и  затопал  по  коридору.  Он
быстро вернулся с красным пожарным топором в руках. - Щелкнуть? -  спросил
он Пита.
     - Прекрасная мысль, Кларенс! Но подожди, -  Пит  грохнул  в  дверь  и
закричал: - Паппи! Эй, Паппи!
     Огромная женщина в розовом пеньюаре открыла дверь по соседству.
     - Вы кого-то ищете? - осведомилась она.
     - Успокойтесь, мадам, -  сказал  Пит.  -  Мы  просто  хотим  глотнуть
свежего воздуха.
     Он прислушался. За  дверью  явно  слышались  звуки  борьбы,  а  потом
сдавленное: "Пит! Эй, Пит..."
     - Щ_е_л_к_н_у_т_ь_! - приказал Пит, и Кларенс врубился в дверь.
     Замок поддался с третьего удара. Вместе с Кларенсом  Пит  ворвался  в
комнату. Но кто-то, выбегая навстречу, сбил его  с  ног.  Поднявшись,  Пит
увидел лежащего на кровати Паппи, он пытался  освободиться  от  полотенца,
которым был привязан.
     - Лови их! - закричал Паппи.
     - Не раньше, чем я тебя развяжу.
     - Они забрали мои штаны. Ребята, я думал, вы уж никогда не придете.
     - Китти пришлось мне кое-что втолковать.
     - Я поймал их, - сказал Кларенс. - Обоих.
     - Как? - спросил Пит.
     - Раз - и готово, - гордо сказал Кларенс и похлопал рукой по камере.
     Пит выскочил в коридор.
     - Они побежали туда, - услужливо показала огромная женщина.
     Пит кинулся по коридору, завернул за угол, но успел  только  увидеть,
как захлопнулась дверца лифта.
     Выскочив из отеля, Пит остановился при виде большой  толпы.  Пока  он
раздумывал, что делать, Паппи схватил его за плечо:
     - Вон они! В той машине!
     Машина, на которую указал Паппи,  уже  почти  выбралась  из  вереницы
такси, стоявших перед отелем; издав низкое рычание, она рванулась с места.
Пит рывком открыл дверцу ближайшей машины.
     - Поезжайте за этой машиной! - крикнул он.
     Паппи и Кларенс следом за ним ввалились в такси.
     - Чего? - спросил таксист.
     Кларенс поднял пожарный топор. Водитель крякнул.
     - Простите, - сказал он. - Разве нельзя спросить? - И он двинулся  за
ушедшей машиной.
     Сноровка водителя помогла им разобраться в  путанице  улочек  нижнего
города. Преследуемая машина свернула на Третью авеню и погнала вниз  прямо
к реке. Они мчались в пятидесяти ярдах следом за ней, пока не выбрались на
трассу, где не было ограничения скорости.
     - Вы будете снимать на ходу? - спросил водитель.
     - Что снимать?
     - Разве это не киносъемка?
     - О, господи, конечно, нет! В той машине похитители детей! Скорее!
     - В этом я не участник! - И водитель резко затормозил.
     - За ними! - Пит схватил топор и занес его над головой водителя.
     Машина снова набрала скорость.
     - Это кончится аварией. У них мотор сильнее.
     Паппи схватил Пита за руку.
     - Это Китти!
     - Где? С ума сойти!
     - Снижайся! - закричал Паппи. - Китти, эй, Китти, ты над нами!
     Смерчик описал петлю в воздухе и поравнялся с машиной.
     - Здравствуй, малышка! - обратился к нему Паппи. - Гони за тем такси!
Вперед - и _д_о_с_т_а_н_ь_ его!
     Китти, не понимая, смущенно качнулась на ходу. Паппи объяснил ей  еще
раз - и она вихрем сорвалась с места, подняв в воздух кучу мусора и бумаг.
     Они видели, как Китти настигла переднюю машину и,  резко  обрушившись
вниз, швырнула в лицо водителю  весь  бумажный  мусор,  который  тащила  с
собой. Машину кинуло в сторону, она  ударилась  о  боковое  ограждение  и,
отлетев рикошетом, врезалась в фонарный столб.
     Пять минут  спустя  Пит,  оставив  на  попечение  Китти  и  Кларенса,
вооруженного все тем же пожарным топором, двух охающих  от  ссадин  типов,
одну за другой скармливал монеты телефону-автомату.
     -  Соедините  меня  с  Федеральным  бюро  расследований,  -   наконец
скомандовал он, - кто там ведает похищением граждан.  Вы  должны  знать  -
Вашингтон, округ Колумбия. И побыстрее!
     - Господи, - сказали на другом конце провода, - вы что же думаете,  я
их номера наизусть знаю?
     - Поторопитесь!
     - Сию секунду!
     Через минуту в трубке прорезалось:
     - Федеральное бюро расследований.
     - Соедините меня с Гувером! Что? Ну  хорошо,  хорошо,  я  поговорю  с
вами. Послушайте, тут такая любопытная штука... Мы их  взяли  с  поличным,
вот только что, но если ваши  ребята  из  местного  отделения  не  поспеют
раньше городских полицейских, ничего не получится. Что? - Пит успокоился и
членораздельно объяснил, кто он такой, откуда звонит  и  что,  собственно,
случилось. Его  выслушали,  все  время  притормаживая,  когда  он  пытался
набирать скорость, и пообещали, что местное отделение ФБР тотчас же  будет
оповещено.
     Пит вернулся к месту аварии как раз в  тот  момент,  когда  лейтенант
Дамброски вылезал из патрульной машины. Пит прибавил шаг.
     - Не делайте этого, Дамброски! - закричал он.
     - Не делать чего?
     - Ничего не делайте. ФБР уже направляется сюда, а вы и так по  уши  в
дерьме. Не усугубляйте ситуацию.
     Пит показал на пойманных. На  одном  из  них  сидел  Кларенс,  уперев
острие топора в спину другому.
     - Песня этих пташек уже спета. И не только  их.  Так  что  вам  имеет
смысл поспешить, чтобы успеть на самолет до Мехико.
     Дамброски посмотрел на него.
     - Слишком ты умный, - не очень решительно сказал он.
     - Поговорите с ними. Они готовы во всем признаться.
     Один из типов поднял голову.
     - Нам угрожали, - сказал он. - Уберите их, лейтенант. Они  напали  на
нас.
     - Давай, давай, - весело сказал Пит. -  Вали  все  в  кучу.  Расскажи
что-нибудь  интересненькое  до  того,  как  приедет  ФБР.  Может,  тебе  и
полегчает.
     - Щелкнуть? - спросил Кларенс.
     Дамброски дернулся.
     - Уберите этот топор!
     - Делай, что он говорит, Кларенс. И подготовь камеру  к  той  минуте,
когда подъедут люди из ФБР.
     - Никого из ФБР вы не вызывали!
     - Обернитесь!
     Рядом с ними бесшумно остановился  темно-синий  "седан",  и  из  него
вышли четверо приземистых людей. Первый из них спросил:
     - Есть тут кто-нибудь по имени Питер Перкинс?
     - Это я, - сказал Пит. - Что вы скажете, если я вас поцелую?


     Было позднее  вечернее  время,  но  стоянка  для  машин,  заполненная
людьми, гудела от голосов. По одну сторону возвышались призывы  к  выборам
нового мэра и там собирались  почетные  гости;  по  другую  -  уже  стояла
эстрада для духового оркестра, освещенный лозунг над  нею  гласил:  "ЗДЕСЬ
ЖИВЕТ КИТТИ - ПОЧЕТНЫЙ ГРАЖДАНИН НАШЕГО ПРЕКРАСНОГО ГОРОДА".
     В центре огороженной площадки Китти изгибалась, носясь из  стороны  в
сторону, кружилась и танцевала. Пит стоял у одного конца ограды, Паппи - у
другого; вокруг на расстоянии четырех футов друг от друга стояли детишки.
     - Готовы? - громко спросил Пит.
     - Готовы, - ответил Паппи. И тогда они все вместе - Пит, Паппи и дети
-  стали  кидать  в  центр  круга  ленты  серпантина.  Китти,   подхватив,
разматывала их и обвивала вокруг себя.
     - Конфетти! - скомандовал Пит. И каждый  швырнул  по  горсти  пестрых
кружочков - только несколько из них смогли коснуться земли.
     - Шарики! - крикнул Пит. - Свет! - И ребята стали торопливо  надувать
воздушные шарики двенадцати цветов. Шарики одна за  другим  тоже  скормили
Китти. Ударили  лучи  прожекторов,  автомобильных  фар  и  фонарей.  Китти
превратилась в кипящий и извивающийся цветной фонтан высотой  в  несколько
этажей.
     - Щелкнуть? - спросил Кларенс.
     - Щелкай!




                             Роберт ХАЙНЛАЙН

                           ЗЕЛЕНЫЕ ХОЛМЫ ЗЕМЛИ




     Это история о Райслинге, Слепом Певце Космических Дорог... Разве  что
- не официальная версия.
     В школе вы пели его слова:

                     А под последнюю посадку,
                     Судьба, мне шарик мой пошли.
                     Дай приласкать усталым взглядом
                     Зеленые холмы Земли.

     Возможно, что пели вы по-французски или по-немецки. А может, это было
эсперанто, и над вашей головой рябило радужное знамя Терры.
     Какой язык - не важно...  но  что  точно  -  земной  язык.  Никто  не
переводил  "Зеленые  холмы"  на  шепелявую  венерианскую  речь;  ни   один
марсианин не каркал и не вышептывал их  в  длинных  сухих  коридорах.  Эти
стихи - наши. Мы с Земли экспортировали все - от голливудских "мурашек  по
коже" до синтетических актиноидов, но "Холмы"  принадлежали  исключительно
Терре, ее сыновьям и дочерям, где бы они ни находились.
     Все слышали множество историй про Райслинга. Может, вы даже  из  тех,
кто  снискал  степени  или   шумно   приветствовал   ученую   оценку   его
опубликованных сборников, таких, как "Песни космических  дорог",  "Большой
канал и другие поэмы", "Выше и дальше" и "Кораблю - взлет!"
     Но хотя вы и еще со школы пели его песни и читали его  стихи,  ставлю
один к одному, что никогда вы не слышали  таких,  как  "С  той  поры,  как
Чпок-Толкач  повстречал  мою  кузину",  "Моя  рыжая  мочалка  из   ангаров
Венусбурга", "Покрепче, шкипер, держи штаны" или "Мой скафандр для двоих".
     Вряд ли стоит цитировать эти вирши в семейном журнале.
     Репутацию спасли Райслингу осторожный  литературный  душеприказчик  и
удивительное везение: никто  никогда  не  брал  у  него  интервью.  "Песни
космических дорог" появились через неделю после его смерти,  и  когда  они
стали бестселлером, то официальную историю свинтили из  того,  что  о  нем
хоть кто-нибудь помнил, плюс знойные рекламные тексты издательств.
     В итоге классический портрет Райслинга достоверен примерно также, как
томагавк Джорджа Вашингтона или лепешки короля Альфреда.
     Честно говоря, у вас не возникло бы желания пригласить его к  себе  в
гости: в обществе он был несъедобен. У  него  была  хроническая  солнечная
чесотка, и он непрерывно скребся, ничем не преумножая и без того более чем
неприметную красоту.
     Портреты работы Ван дер Воорта для харримановского юбилейного издания
Райслинговых сочинений представляет  человека  высокой  трагедии:  суровый
рот, невидящие глаза под черной шелковой повязкой. Да не  был  он  никогда
суровым! Рот его всегда был распахнут: поющий,  ухмыляющийся,  пьющий  или
жрущий. Повязкой служила любая тряпка, обычно  грязная.  С  тех  пор,  как
Райслинг потерял зрение, он все меньше и меньше  заботился  об  опрятности
собственной персоны.


     "Шумный" Райслинг был джетменом второго класса - с  глазами  не  хуже
ваших, - когда имел неосторожность наняться на круговой рейс к  астероидам
в окрестностях старика Джови  на  КК  "Тетеревятник".  В  те  дни  наемные
экипажи не отягощались ничем; общество Ллойда расхохоталось бы вам в  лицо
при  упоминании  о  страховке  космонавта.   Об   Актах   по   космической
безопасности и не слыхивали, а Компания отвечала лишь за оплату -  если  и
когда.  Так  что  половина  кораблей,  ушедших  за  Луна-Сити,  так  и  не
вернулась. Космонавты не ведали осторожности; и охотнее всего  подряжались
за акции, причем любой из них  держал  бы  пари,  что  сможет  сигануть  с
двухсотого этажа Харримановской башни и  благополучно  приземлиться,  если
вы, конечно, предложите три к двум и позволите нацепить резиновые каблуки.
     Джетмены были самыми беспечными из  всей  корабельной  братии,  но  и
самыми вредными. По сравнению с ними мастера, радисты и астрогаторы (в  те
дни еще не было ни суперов ни стюардов) были  изнеженными  вегетарианцами.
Джетмены  знали  слишком  много.  Многие  доверяли  способностям  капитана
благополучно опустить корабль на землю; джетмены знали, что это  искусство
беспомощно против слепых и припадочных дьяволов, закованных в двигатели.
     "Тетеревятник" был первым из харримановских кораблей, переведенных  с
химического топлива  на  ядерный  привод...  вернее,  первым,  который  не
взорвался при этом. Райслинг хорошо знал этот корабль -  это  была  старая
лоханка,  приписанная  к  Луна-Сити  и  курсировавшая   по   маршруту   от
орбитальной станции Нью-Йорк-Верх к  Лейпорту  и  обратно  -  пока  ее  не
перепаяли для глубокого космоса. Райслинг работал на  ней  и  на  маршруте
Луна-Сити, и во время первого глубокого рейса к Сухим Водам на Марс и - ко
всеобщему изумлению - обратно.
     К тому времени, как он нанялся на юпитерианский  круговой  рейс,  ему
следовало бы стать главным инженером, но после Суховодного пионерского его
вышибли, внеся в черный список, и высадили в Луна-Сити за то,  что  вместо
слежения за приборами он провел время, сочиняя припев и  несколько  строф.
Песенка  была   препакостная:   "Шкипер   -   отец   своему   экипажу"   с
буйно-непечатным последним куплетом.
     Черный список его не волновал. В Луна-Сити у  китайского  бармена  он
выиграл аккордеон, смошенничав на один  палец,  и  продолжал  существовать
дальше пением для шахтеров  за  выпивку  и  чаевые,  пока  быстрый  расход
космонавтов не заставил местного агента Компании дать ему еще  один  шанс.
Год-другой он подержал нос  в  чистоте  на  Лунном  маршруте,  вернулся  в
глубокий космос,  помог  Венусбургу  приобрести  зрелую  репутацию,  давал
представления на пляжах  Большого  канала,  когда  в  древней  марсианской
столице возникла вторая колония, ну и отморозил уши и пальцы ног во втором
рейсе на Титан.
     В те дни все делалось быстро. Раз уж  двигатели  на  ядерном  приводе
пришлись  ко  двору  какому-то  количеству  кораблей,  выход  из   системы
Луна-Терра зависел лишь от наличия экипажа.  Джетмен  был  редкой  птахой:
защита урезалась до минимума, чтобы сэкономить на весе, и женатые  мужчины
не часто имели желание рисковать на радиоактивной сковородке.  Райслинг  в
папаши не собирался, так что в золотые деньки бума заявок на  него  всегда
был спрос. Он пересек и перепересек систему,  распевая  вирши,  кипящие  у
него в голове, и подыгрывая себе на аккордеоне.
     Мастер "Тетеревятника" его знал: капитан  Хикс  был  астрогатором  во
время первого рейса Райслинга на этом корабле.
     - Добро пожаловать домой, Шумный, - приветствовал он Райслинга. -  Ты
трезв или мне самому расписаться в книге?
     - Шкипер, как можно надраться местным  клопомором?  Он  расписался  и
пошел вниз, волоча аккордеон. Десятью минутами позже он вернулся.
     - Капитан, - заявил он мрачно, - барахлит второй двигатель. Кадмиевые
поглотители покорежены.
     - При чем здесь я? Скажи чифу.
     - Я сказал, но он уверяет, что все будет о'кей. Он ошибается. Капитан
указал на книгу.
     - Вычеркивай  свое  имя  и  вали  отсюда.  Через  тридцать  минут  мы
поднимаем корабль.
     Райслинг посмотрел на него, пожал плечами и снова пошел вниз.


     До спутников Юпитера пилить долго; керогаз  класса  "ястреб",  прежде
чем выйти в свободный полет, обычно продувается три вахты. Райслинг держал
вторую. Глушение реактора в те времена  производилось  вручную  с  помощью
масштабного  верньера  и  монитора  контроля   опасности.   Когда   прибор
засветился  красным,  Райслинг  попытался  подкорректировать   реактор   -
безуспешно.
     Джетмены не ждут - потому они  и  джетмены.  Он  задраил  заглушку  и
взялся выуживать "горячие" стержни щипцами. Погас свет, Райслинг продолжал
работу. Джетмен обязан знать машинное отделение, как язык знает зубы.
     Райслинг мельком глянул поверх свинцового щита в  тот  момент,  когда
погас свет. Голубое радиационное  свечение  ему  ничуть  не  помогало;  он
отдернул голову и продолжал удить на ощупь.
     Закончив работу, он воззвал в переговорную трубу:
     - Второй двигатель накрылся. И, задницы куриные, дайте сюда свет!
     Свет там был - аварийная цепь, - но не для него. Голубой радиационный
мираж был последним, на что отреагировал его зрительный нерв.

       Пока Пространство и время, крутясь, ставят звездный балет,
       Слезы преодоленных мук серебряный сеют свет.
       И башни истины, как всегда, охраняют Большой канал,
       Никто отраженья хрупкие их не тронул, не запятнал.
       Народа уставшего плоть и мысль сгинули без следа,
       Хрустальные слезы былых богов вдаль унесла вода,
       И в сердце Марса не стало сил, и хладен простор небес,
       И воздух недвижимый пророчит смерть тем, кто еще не исчез...
       Но Шпили и Башни в честь Красоты слагают свой мадригал,
       Придут времена, и вернется она сюда, на Большой канал!
                            (Из сборника "Большой канал", с разрешения
                            "Люкс Транскрипшин, Лтд", Лондон и Луна-сити.)


     На обратной петле Райслинга высадили на Марс в  Сухих  Водах,  ребята
пустили шляпу по кругу, а шкипер сделал  взнос  в  размере  двухнедельного
заработка. Вот и  все.  Финиш.  Еще  один  космический  боз,  которому  не
посчастливилось рассчитаться сразу, когда сбежала удача. Один зимний месяц
- или около того - он просидел в Куда-Дальше? с изыскателями и археологами
и, вероятно, смог бы  остаться  навсегда  в  обмен  на  песни  и  игру  на
аккордеоне. Но космонавты умирают, если сидят на месте; он заполучил место
на краулере до Сухих Вод, а оттуда - в Марсополис.
     Во времена расцвета столица была  хороша;  заводы  окаймляли  Большой
канал по обоим берегам и мутили древние воды мерзостью отходов. И так было
до тех пор, пока Трехпланетный договор не запретил разрушение древних руин
во благо коммерции; но половина стройных сказочных  башен  была  срыта,  а
оставшиеся приспособлены под герметические жилища землян.
     А Райслинг так и не увидел этих перемен, и никто не сказал ему о них;
когда он вновь "увидел" Марсополис,  он  представил  его  прежним,  таким,
каким город был до того, как его рационализировали для бизнеса.  Память  у
Райслинга была хорошей. Он стоял на прибрежной эспланаде, где  предавались
праздному покою  великие  Марсианской  Древности,  и  видел,  как  красота
эспланады разворачивается перед  его  слепыми  глазами  -  льдисто-голубая
равнина  воды,  не  движимая  прибоем,  не  тронутая  бризом,   безмятежно
отражающая резкие яркие звезды марсианского неба, а  за  водой  -  кружево
опор и летящие башни гения, слишком нежного для нашей громыхающей, тяжелой
планеты.
     В результате возник "Большой канал".
     Неуловимая перемена в миропонимании, давшая  ему  возможность  видеть
красоту Марсополиса - где красоты больше не было, - повлияла  не  всю  его
жизнь. Все женщины стали для него прекрасными. Он знал  их  по  голосам  и
подгонял внешность под звук. Ведь гадок душой тот, кто заговорит со слепым
иначе, чем ласково и дружелюбно; сварливые брюзги, не дающие мира  мужьям,
даже те просветляли голоса для Райслинга.
     Это населяло его мир красивыми женщинами  и  милосердными  мужчинами.
"Прохождение  темной  звезды",  "Волосы  Вероники",   "Смертельная   песня
вудсовского кольта" и прочие любовные баллады были прямым следствием того,
что его помыслы не были запятнаны липовыми мишурными истинами. Это  делало
его пробы зрелыми, превращало вирши в стихи, а иногда даже в поэзию.
     Теперь у него была масса  времени  для  размышлений,  времени,  чтобы
точнее подбирать слова и трепать стихи до тех пор, пока они как следуют не
споются у него в голове. Монотонный ритм "Реактивной песни" пришел к  нему
не когда он сам был джетменом, а позже, когда он путешествовал на попутках
с Марса на Венеру и просиживал вахту со старым корабельным товарищем.

            Когда все чисто, сдан отчет, вопросов больше нет,
            Когда задраен шлюз, когда нам дан зеленый свет,
            Зарплата - в норме, Бог - в душе, дорога - в никуда,
            Когда кивает капитан, и грянул взлет, тогда
            Верь двигателям!
            Слушай рев,
            Познай крушенье основ.
            Почуй на твердой койке,
            Что потроха все - в стойке,
            Познай безумной дрожи власть,
            Познай ракеты боль и страсть.
            Познай экстаз ее! Отпад!
            Стальные конусы торчат,
            В них - двигатели!

     В барах Венусбурга он пел новые песни и кое-что из старых. Кто-нибудь
пускал по кругу шапку; она возвращалась  с  обычной  выручкой  менестреля,
удвоенной или утроенной  в  знак  признания  доблести  духа,  скрытого  за
повязкой на глазах.
     Это была легкая жизнь. Любой космопорт был ему домом, любой корабль -
личным экипажем. Ни  одному  шкиперу  не  приходило  в  голову  отказаться
поднять на  борт  лишнюю  массу  слепого  Райслинга  и  помятого  ящика  с
аккордеоном; Райслинг  мотался  от  Венусбурга  до  Лейпорта,  Сухих  Вод,
Нью-Шанхая и обратно, когда скулеж начинал доставать его.
     Он  никогда  не  приближался  к  Земле  ближе   орбитальной   станции
Нью-Йорк-Верх. Даже подписывая контракт на "Песни космических  дорог",  он
сотворил свою закорючку в пассажирском лайнере где-то  между  Луна-сити  и
Ганимедом. Горовиц, первый его издатель, проводил на борту второй  медовый
месяц и услышал пение Райслинга на корабельной вечеринке. Горовиц на  слух
узнавал достойное для издательского дела; полный состав "Песен" был  напет
прямо на пленку в радиорубке того же корабля, прежде чем Горовиц  позволил
Райслингу исчезнуть  с  горизонта.  Следующие  три  тома  были  выжаты  из
Райслинга в Венусбурге, куда Горовиц заслал своего  агента,  чтобы  держал
Райслинга под градусом, пока тот не спел все, что вспомнил.
     "Взлет!" -  не  совсем  подлинный  Райслинг.  Многое,  без  сомнения,
принадлежит Райслингу, а "Реактивная песня"  несомненно  его,  но  большую
часть стихов собрали после его  смерти  у  людей,  которые  знали  его  во
времена странствий.
     "Зеленые холмы Земли" рождались двадцать лет. Самый ранний  известный
нам  вариант  был  сочинен  на  Венере  во  время  запоя   с   кем-то   из
подконтрактных приятелей еще до того, как Райслинг ослеп. В основном стихи
были про то, что намеревались наемные работяги сотворить на Земле, если  и
когда они ухитрятся оплатить все роскошества и позволят себе все же уехать
домой. Некоторые строфы были вульгарны, некоторые -  нет,  но  припев  был
явно тот же, что и в "Зеленых холмах".
     Мы точно знаем, откуда и когда пришла окончательная  версия  "Зеленых
холмов".
     Это произошло на Венере, на корабле с острова Эллис, предназначенного
для прямого прыжка к Великим Озерам, Иллинойс. Кораблем был старый "Сокол"
- самый юный в классе "ястреб" и первый примененный Харримановским Трестом
для новой политики транспортного обслуживания пассажиров экстра-класса  на
трассах с движением по расписанию между земными городами и любой колонией.
     Райслинг решил  прокатиться  на  нем  верхом  до  Земли.  Может,  его
собственная песня влезла ему под шкуру... а  может,  он  просто  возжаждал
увидеть еще разок родное плато Озарк.
     Компания больше не закрывала глаза  на  безбилетников;  Райслинг  это
знал, но ему никогда не приходило в голову, что правила могут относиться к
нему самому. Он старел - для космонавта, - но это никак не могло сказаться
на его привилегиях. Они были непреходящи - просто Райслинг знал, что он  -
одна из достопримечательностей космоса наряду с кометой Галлея, Кольцами и
грядой Брюстера. Он зашел через  люк  для  экипажа,  спустился  на  нижнюю
палубу и устроил себе логово  на  первой  же  пустой  противоперегрузочной
койке.
     Там  его  обнаружил  капитан,  делавший  на  последней  минуте  обход
корабля.
     - Ты что здесь делаешь? - вопросил он.
     - Тащусь на Землю, капитан, - Райслингу не требовались  глаза,  чтобы
различить четыре капитанские нашивки.
     - Но только не на этом корабле - ты знаешь правила. Живо сворачивайся
и катись отсюда. Мы поднимаем корабль.
     Капитан был молод; он всплыл уже  после  активной  зоны  Райслинговой
жизни, но Райслинг знал этот тип - пять лет в Харриман-Холле с курсантской
практикой на одном-единственном рейсе вместо крепкого опыта  на  рейсах  в
Системе. Двое мужчин не имели ничего общего ни  по  происхождению,  ни  по
духу: космос менялся.
     - Ну, капитан, вы же не поскупитесь на путешествие домой для  старого
человека.
     Офицер замешкался - несколько человек экипажа остановились послушать.
     - Я не могу этого сделать.  "Меры  Космической  Безопасности,  статья
шестая:  никому  не  следует  выходить  в  космос,  кроме  имеющих  на  то
разрешение членов экипажа зафрахтованного корабля  или  оплативших  проезд
пассажиров данного корабля в соответствии с уставом, вытекающим из  данных
правил". Вставай и выметайся.
     Райслинг развалился на койке, заложив руки за голову.
     - Меня вынуждают уйти, но будь я проклят, если пойду сам. Несите.
     - Мичман! Уберите этого человека.
     Корабельный полицейский уставился на верхнюю распорку.
     - Не могу сделать этого должным образом, капитан. Я потянул плечо.
     Прочие члены экипажа, присутствовавшие мгновением раньше, слились  по
цвету с переборкой.
     - Ладно, позовите рабочую команду!
     - Ай-ай, сэр, - полицейский тоже ушел.
     Вновь заговорил Райслинг:
     - Послушай, шкипер... давай  без  каких-то  там  обид.  У  тебя  есть
лазейка,  если  хочешь  отвезти  меня,  -  статья   "Космонавт,   терпящий
бедствие".
     - "Космонавт, терпящий бедствие", мой Бог! Ты - не космонавт терпящий
бедствие, ты - космический вымогатель. Я знаю тебя; ты годами  шатался  по
Системе.  Ладно,  на   моем   корабле   это   не   пройдет.   Эта   статья
предназначается, чтобы помочь в трудную  минуту  людям,  которые  потеряли
свои корабли, а не позволять кому-либо свободно болтаться по космосу.
     - Капитан, ты хочешь сказать, что я не потерял  свой  корабль?  После
последнего путешествия по найму я так и не побывал на Земле. Закон гласит,
что я имею право на обратный рейс.
     - Сколько лет назад это было? Ты потерял свой шанс.
     - Разве? В законе нет ни слова о  том,  когда  человек  воспользуется
обратным рейсом, закон говорит просто: человек его получит. Пойди, шкипер,
взгляни. Если я ошибся, я не только выйду на своих двоих, но еще  извинюсь
смиренно перед всем экипажем. Валяй - смотри. По-спортивному.
     Райслинг был готов к эху свирепого взгляда, но шкипер лишь отвернулся
и выдавился из отсека.  Райслинг  знал,  что  использовал  слепоту,  чтобы
поставить капитана в безвыходное положение, но это его не смущало - скорее
уж Райслинг наслаждался.
     Десятью минутами позже прозвучала сирена, по бычьему рогу переговорки
он услышал приказы для внешних постов. Когда мягкий вздох шлюзов и  легкий
звон в ушах не дали ему знать, что отрыв от земли  неминуем,  он  встал  и
пошаркал вниз,  в  машинное  отделение,  так  как  хотел  быть  поближе  к
двигателям, когда те рванут. На корабле класса "ястреб" провожатый ему  не
требовался.
     Неприятности начались во время второй вахты.  Райслинг  развалился  в
инспекторском кресле, поигрывая клавишами аккордеона и пытаясь разродиться
новой версией "Зеленых холмов".

                     Глотнуть бы воздуха без нормы
                     Там, где родился я на свет...

     и та-ра-ра-ра-ра-ра "Земли" - как надо не паковались.  Он  попробовал
еще раз.

                     Пускай меня излечат ветры,
                     Те, что обвили, облегли
                     Грудь милой матери-планеты,
                     Прохладные холмы Земли.

     Уже лучше, подумал он.
     - А как тебе это нравится, Арчи? - спросил он сквозь приглушенный рев
двигателей.
     - Ничего себе. Давай-ка трави целиком.
     Арчи Макдугал, старший джетмен, был старым другом по космосу и  барам
одновременно; много лет и миллионов миль назад  он  ходил  в  подручных  у
Райслинга.
     Райслинг сделал ему одолжение песней, затем сказал:
     - Вам, салагам, сладко живется. Все автоматическое.  Когда  я  крутил
такой красотке хвост, спать не приходилось.
     - Да и нам, салагам, пока не удается.
     Они поболтали на профессиональные темы; и  Макдугал  показал  дампинг
прямого  действия,  заменивший  ручные  верньеры,   которыми   пользовался
Райслинг. Райслинг щупал рычаги и задавал вопросы, пока не  ознакомился  с
новой установкой. У него все еще оставалась самонадеянная уверенность, что
он по-прежнему джетмен, а его нынешнее занятие трубадура -  просто  уловка
во время одного из пустяковых недоразумений с Компанией,  мол,  с  кем  не
бывает.
     - Вижу, что у тебя все  еще  стоят  старые  ручные  дампинг-блины,  -
заметил он, порхая ловкими пальцами по приборам.
     - Все, кроме приводов. Я их отсоединил: они заслоняли шкалы.
     - Тебе следует держать их в готовности. Может пригодиться.
     - Ну, не знаю. Я думаю...
     Райслинг так никогда и не узнал, что думал Макдугал, ибо в  этот  миг
на   волю   вырвалась   неприятность.   Макдугал   поймал   ее   сразу   и
непосредственно: радиоактивный пучок сжег его на месте.
     Райслинг почуял, что случилось. Сработали въевшиеся рефлексы прежнего
образа жизни. Он захлопнул заглушку и одновременно дал аварийный сигнал на
контрольный пульт. Затем Райслинг  вспомнил  о  свинченных  приводах.  Ему
пришлось долго шарить по углам, пока он не нашел их.  В  то  же  время  он
пытался выжать максимум пользы  из  радиационных  экранов.  Его  волновало
только, где лежат приводы. Все остальное здесь было для него на свету, как
в любом другом месте; он знал каждую кнопку, каждый рычаг так же, как знал
клавиши своего аккордеона.
     - Машинное! Машинное! Что за тревога?
     - Не входить! - крикнул Райслинг. - Здесь "горячо".
     Это "горячо", подобно солнцу пустыни, он чувствовал лицом и костями.
     После проклятий на все дурные головы за  неудачу  с  гаечным  ключом,
который был ему нужен, он поставил  приводы  на  место.  Затем  предпринял
попытку исправить положение вручную. Работа была долгая и  деликатная.  Но
вскоре он понял, что следует развалить двигатель, реактор и - все.
     Первым делом он доложился:
     - Контроль!
     - Контроль, айе!
     - Развалить третий двигатель - авария.
     - Это Макдугал?
     - Макдугал мертв. Райслинг на вахте. Оставайтесь на связи.
     Ответа не было; шкипер мог быть ошарашен, но не мог вмешаться в аврал
машинного отделения. Он должен был считаться  с  кораблем,  пассажирами  и
экипажем. Двери пришлось оставить закрытыми.
     Должно быть, еще больше капитан удивился тому, что Райслинг послал на
запись. Вот что это было:

                       Мы на гнилой Венере пухли,
                       Где тошнотворен каждый вздох,
                       Где падалью смердели джунгли
                       И гибелью сочился мох.

     Во время работы Райслинг переписал всю Солнечную систему: "...острые,
яркие скалы Луны... радужные кольца Сатурна... морозные  ночи  Титана...",
все это пока открывал и разваливал двигатель, и  пока  удил  его  начисто.
Завершил он дополнительным припевом:

                       Пылинку в небе мы отыщем,
                       Глядишь - и в списки занесли.
                       Вернуться бы к людским жилищам
                       На ласковых холмах Земли...

     ...затем в рассеянности вспомнил, что хотел присоединить исправленный
первый куплет:

                       А в небесах полно работы
                       И ждут, и манят нас они.
                       Готовность! Старт! И пропасть взлета!
                       Внизу - увядшие огни.
                       В путь, сыновья великой Терры.
                       Могучий двигатель ревет.
                       Отринув страх, не зная меры,
                       Вперед и ввысь! И вновь - вперед!

     Теперь корабль был в безопасности и мог спокойно  дохромать  до  дома
без одного двигателя. Относительно себя Райслинг не был так уверен. "Ожог"
кажется острым, думал он. Райслинг не  мог  видеть  яркий  розовый  туман,
клубящийся в отсеке, но знал, что он есть. Райслинг  продолжил  реанимацию
продуванием воздуха через внешний клапан, и повторил  это  несколько  раз,
стараясь понизить уровень радиации так, чтобы его смог выдержать человек в
соответствующих доспехах. Занимаясь  этим,  он  послал  еще  один  припев,
последний кусочек подлинного Райслинга, который когда-либо мог быть:

                       А под последнюю посадку,
                       Судьба, мне шарик мой пошли.
                       Дай приласкать усталым взглядом
                       Зеленые холмы Земли.



     (Из сборника 'Зеленые холмы Земли')
     '' (C) Ян Юа, перевод, 1993  (С)
перевод стихов, 1993




                           КОЛУМБ БЫЛ ОСТОЛОПОМ


     В прохладные сумерки бара вошел новый посетитель, и сидящий у столика
в  углу   жизнерадостный   толстяк   завопил,   перекрывая   голосом   шум
кондиционера:
     - Эй, Фред! Фред Нолан! Идите  к  нам!  Познакомьтесь  с  профессором
Эпплби -  главным  инженером  звездолета  "Пегас".  Я  только  что  продал
профессору партию стали для его коробочки, давайте по этому поводу выпьем!
     -  С  удовольствием,  мистер  Барнс,  -  согласился  Нолан.  -  А   с
профессором мы знакомы, моя компания поставляет ему приборы.
     - Ну тогда тем более необходимо выпить. Что вам, Фред? "Старомодный"?
А вам, профессор?
     - И мне. Только не зовите меня профессором, пожалуйста. Во-первых,  я
не профессор,  во-вторых,  чувствую  себя  стариком,  когда  вы  меня  так
называете.
     - Хорошо, док! Эй, Пит, два "старомодных" и один двойной "манхэттен"!
А я-то и впрямь раньше представлял вас старцем с длинной седой бородой. Но
вот теперь, познакомившись с вами, все никак не могу понять...
     - Что именно?
     - Зачем вам, в ваши-то годы, хоронить себя в такой глуши...
     - "Пегас" ведь в Нью-Йорке не построишь, - заметил  Эпплби,  -  да  и
стартовать отсюда удобнее.
     - Оно, конечно, но я о другом. Я вот о чем... Вам  нужны  специальные
сплавы для звездолета. Пожалуйста, я продам. Но скажите мне,  на  кой  вам
все это сдалось? Что вас тянет на эту Проксиму Центавра?
     - Ну, этого не объяснишь, -  улыбнулся  Эпплби.  -  Что  тянет  людей
взбираться на Эверест? Что тянуло Пири на Северный  полюс?  Почему  Колумб
уговорил королеву заложить ее бриллианты?
     Бармен принес поднос с напитками.
     - Послушай, Пит, - обратился Барнс к нему. - Ты бы согласился  лететь
на "Пегасе"?
     - Нет. Мне здесь нравится.
     - В одних живет дух Колумба, в других он умер, - отметил Эпплби.
     - Колумб рассчитывал вернуться обратно, - стоял на своем Барнс.  -  А
вы? Вы же сами говорили, что лететь не меньше шестидесяти лет.  Вы  же  не
долетите!
     - Мы - нет, наши дети - да. А обратно вернутся наши внуки.
     - Но... Вы что, женаты?
     -  Разумеется.  Экипаж  подбирается  только  семьями.   Весь   проект
рассчитан на два-три поколения. - Инженер вынул  из  кармана  бумажник.  -
Вот, пожалуйста, миссис Эпплби и Диана. Ей три с половиной года.
     - Хорошенькая девочка, - взглянул на фотографию Барнс. - И что  же  с
ней будет?
     - Как что? Полетит с  нами,  разумеется.  -  Допив  коктейль,  Эпплби
встал. - Пора домой.
     - Теперь моя очередь угощать, - сказал Нолан после его ухода.  -  Вам
то же самое?
     - Ага. - Барнс поднялся из-за стола. - Пошли  за  стойку,  Фред,  там
пить удобнее, а мне сейчас надо не меньше шести бокалов.
     - Пошли. А с чего это вы так завелись?
     - То есть как "с чего"? Разве вы не видели фото?
     - Ну и что?
     - Что! Я торговец, Фред, продаю сталь,  и  мне  плевать,  на  что  ее
употребит заказчик. Я готов продать веревку человеку,  который  собирается
ею удавиться. Но я люблю детей. А тут эта малышка, которую родители  берут
в сумасшедшую экспедицию!..  Да  ведь  они  обречены  на  гибель!  Они  не
долетят!
     - Может, и долетят.
     - Все равно это безумие. Давайте скорее, Пит, и  налейте  себе  тоже.
Вот Пит, он у нас человек мудрый! Он-то ни в какие  звездные  авантюры  не
пустится. Подумаешь, тоже! Колумб! Да дурак он был, Колумб! Остолоп! Сидел
бы себе дома и не рыпался!
     - Вы неверно меня поняли, мистер Барнс, - покачал головой  бармен.  -
Ведь если бы не такие люди, как Колумб, нас  бы  сегодня  не  было  здесь,
верно? Просто  по  характеру  я  не  путешественник.  Но  путешественников
уважаю. И ничего  не  имею  против  "Пегаса".  А  дети  были  и  на  борту
"Мэйфлауэра".
     - Это совсем не одно и то же, - возразил  Барнс. -  Если  бы  господь
предназначал человека для полетов к звездам, он создал бы нас с  ракетными
двигателями.
     - Мой  старик,  помнится,  считал  необходимым  ввести  закон  против
летательных аппаратов, потому что людям от природы не дано летать. Он  был
не прав. Людям всегда  хочется  попробовать  что-нибудь  новое,  отсюда  и
прогресс.
     - Вот уж не думал, что вы помните время, когда люди еще не летали,  -
сказал Нолан.
     - О, что вы, я уже стар! Да уже здесь лет десять прожил, не меньше.
     - А по свежему воздуху не скучаете?
     - Нет. Когда я  продавал  напитки  на  Сорок  второй  улице,  свежего
воздуха там не было и в помине, так что не по чему скучать.  А  здесь  мне
нравится. И всегда есть что-то новое. Сначала атомные лаборатории,  сейчас
вот "Пегас". А главное - здесь  мой  дом.  И...  всего  одна  шестая  сила
тяжести. На Земле у меня все время опухали ноги, когда я стоял за стойкой,
а здесь я вешу всего тридцать пять фунтов. Нет,  мне  нравится  здесь,  на
Луне.





                             Роберт ХАЙНЛАЙН

                                 ПО ПЯТАМ


     Как появился этот диск, Боб Вилсон не видел. Не видел он и того,  как
сквозь него в комнату шагнул какой-то человек и, остановившись,  уставился
на Боба, прямо ему в затылок. При этом он дышал несколько учащенно, словно
обуреваемый сильными и необычными чувствами.
     У  Вилсона  не  было  ни  малейшего   повода   подозревать   чье-либо
присутствие в комнате, наоборот, он имел все основания, для уверенности  в
обратном. Он заперся в своей комнате,  намереваясь  одним  продолжительным
усилием завершить свою дипломную работу. Другого выхода у  него  не  было:
завтра наступал последний срок сдачи работ, а вчера его собственная работа
состояла всего лишь из заглавия: "Анализ некоторых математических аспектов
метафизического метода".
     Тринадцать  часов  непрерывного  труда,  пятьдесят   две   выкуренные
сигареты и четыре опустошенных кофейника прибавили  к  заглавию  еще  семь
тысяч слов.
     Что касается научной ценности работы, то Боб  не  дал  бы  за  нее  и
ломаного гроша. Но довести  ее  до  конца  было  сейчас  его  единственным
страстным желанием. Довести до конца, сдать и,  опрокинув  три  стаканчика
чистого, завалиться спать на неделю.
     Он поднял голову, остановив взгляд на двери платяного  шкафа,  где  у
него была припрятана почти полная бутылка джина. Нет,  строго  сказал  сам
себе Боб, нет, еще один глоток и ты, старина, в жизни не покончишь с  этой
обузой.
     Человек за его спиной хранил молчание.
     Вилсон снова склонился над машинкой.
     "...но также невозможно представимое явление назвать возможным,  даже
если его  можно  описать  математически.  Для  примера  возьмем  концепцию
путешествия во времени.  Сама  идея  путешествий  во  времени  может  быть
основана на базе любой из  существующих  теорий  времени.  Тем  не  менее,
эмпирическое знание  о  природе  некоторых  свойств  времени,  опровергает
возможный  характер  данного  явления.  Продолжительность   есть   атрибут
сознания, но не среды. Следовательно..."
     Клавишу заело, три литерных  рычага  сцепились  между  собой.  Вилсон
устало чертыхнулся и протянул руку, чтобы наставить гадкую машинку на путь
истинный.
     - Брось, не трать время, - услышал он вдруг. - Все это чушь собачья.
     Вилсон резко выпрямился и медленно обернулся. Он  искренне  надеялся,
что сзади действительно кто-то стоит. В противном случае...
     Вид незнакомца заставил его вздохнуть с облегчением.
     - Слава Богу, - пробормотал он себе под нос. - Я уже было  испугался,
что у меня не все в порядке с головой.
     Однако облегчение стремительно перешло в раздражение.
     - Какого дьявола вы забрались в мою комнату? - решительно спросил он.
     Оттолкнув стул, Боб поднялся и пошел к двери. Дверь была  по-прежнему
заперта на задвижку.
     Через окна тоже невозможно было забраться - стол стоял к ним вплотную
и выходили они на людную улицу, шумевшую в трех этажах под ними.
     - Как вы попали сюда? - добавил он.
     - Вот сквозь это, - ответил незнакомец и указал пальцем на диск.
     Вилсон  только  теперь  обратил   внимание   на   странный   предмет,
появившийся в его комнате. Моргнув, он посмотрел еще  раз.  Действительно,
между ними и стеной в воздухе висел  диск.  Большой  диск  цвета  пустоты,
которую можно увидеть, если крепко зажмуриться.
     Вилсон старательно потряс головой.  Диск  не  хотел  исчезать.  Боже,
подумал Боб, значит, я действительно слегка двинулся мозгами...
     Он шагнул к диску, намереваясь потрогать его.
     - Не трогайте! - выпалил незнакомец.
     - Отчего же? - раздраженно поинтересовался Вилсон, но, тем не  менее,
до диска не дотронулся.
     - Я объясню. Но сначала давайте немного выпьем.
     Он направился прямо к платяному шкафу, открыл дверку и извлек на свет
бутылку джина.
     - Эй! - воскликнул Вилсон. - Что вы делаете? Это мой джин!
     - Т_в_о_й_ джин... - незнакомец призадумался на  мгновение.  -  Прошу
прощения, надеюсь, вы не будете против, если и я угощусь?
     - Думаю, что не буду, - констатировал Боб Вилсон мрачным видом.  -  И
мне заодно налейте.
     - Прекрасно, - согласился незнакомец. - А потом я все объясню.
     - Да уж, постарайтесь, - значительно заметил Вилсон.
     Он осушил свой стакан и осмотрел незнакомца. Перед  ним  был  человек
примерно такого же роста и сложения, как  сам  Боб,  и  примерно  того  же
возраста, может, чуточку старше, хотя, видимо, такое впечатление создавала
трехдневная щетина на его подбородке. Глаз  у  незнакомца  был  подбит,  а
верхняя губа распухла. Вилсон решил, что физиономия у субъекта неприятная.
Самое странное, что лицо  его  показалось  Вилсону  странно  знакомым,  он
чувствовал, что должен был бы узнать его, так как, несомненно,  видел  это
лицо не один раз.
     - Вы кто? - неожиданно спросил Боб.
     - Кто я? - переспросил странный гость. - Так вы меня не узнаете?
     - Кажется, я вас уже где-то видел, - признался Вилсон. -  Хотя  я  не
уверен.
     - Возможно, и видели... - протянул гость. - Впрочем, оставим пока...
     - А как вас зовут?
     - Зовут? Ну, зовите меня просто... э-э... Джо.
     Вилсон опустил свой стакан.
     - Ну, хорошо, мистер Джо, как вас там, давайте ваши объяснения и  как
можно короче.
     - Сейчас вы все поймете, - пообещал  Джо.  -  Вот  эта  штука,  через
которую я прошел, - он указал на диск, - это временные ворота.
     - Какие ворота?
     - Временные. Время течет по  обе  стороны  ворот,  -  но  оба  потока
разделены несколькими тысячелетиями, сколько в точности - я не  знаю.  Еще
пару часов ворота будут открыты. Вы можете попасть в  будущее  всего  лишь
пройдя сквозь диск.
     Боб забарабанил пальцами по крышке стола.
     - Продолжайте, я внимательно слушаю. Все это чрезвычайно интересно.
     - Вы мне не верите? Так я вам сейчас покажу.
     Джо снова отправился к шкафу и завладел шляпой Боба,  его  любимой  и
единственной шляпой, которую  шесть  лет  нелегкой  университетской  жизни
привели к нынешнему жалкому состоянию. Джо метнул шляпу прямо в диск.
     Шляпа прошла сквозь его  поверхность  без  видимого  сопротивления  и
исчезла из виду.
     Вилсон встал со стула, зашел за диск и внимательно осмотрел пол.  Там
ничего не было.
     - Ловкий фокус, - признался он. - Буду  очень  вам  благодарен,  если
вернете мне шляпу.
     Незнакомец покачал головой.
     - Сами ее найдете, как только окажитесь на той стороне.
     - Как? На той стороне?
     - Именно так. Слушайте...
     И незнакомец вкратце рассказал ему все, что касалось  ворот  времени.
Бобу, сообщил гость, выпал шанс, который случается раз в миллион  лет.  Он
должен не мешкать и смело шагнуть сквозь  диск.  Более  того,  было  очень
важно, чтобы Вилсон шагнул  сквозь  него.  Почему  -  этого  Джо  подробно
объяснить не мог.
     Боб Вилсон угостил себя вторым стаканчиком джина, а потом и  третьим,
что придало ему уверенности.
     - Почему? - спросил он без лишних слов.
     Джо был в отчаянии.
     - Проклятье,  если  ты  только  шагнешь  сквозь  ворота,  то  отпадет
надобность во всех объяснениях. К тому же...
     Как получалось  из  объяснений  Джо,  на  той  стороне  был  какой-то
субъект, которому очень требовалась помощь  Джо.  Если  Джо  поможет,  они
втроем будут управлять целой страной. Какого  рода  требовалась  помощь  -
этого Джо не мог или  не  хотел  уточнять.  Вместо  этого  он  налегал  на
невероятные,  уникальные  возможности,  которые  предоставляло  для  жизни
Вилсона это приключение.
     -  Неужели  ты  намерен  убить  свою  жизнь,   натаскивая   тупиц   в
какой-нибудь заплесневелой школе? - настаивал он. - Это твой звездный час.
Так не упускай его!
     В глубине души Боб  Вилсон  вынужден  был  согласиться,  что  степень
доктора философии - не совсем то, чем его можно было осчастливить.  И  все
же, место преподавателя - это уже верный заработок. Тут его взгляд упал на
бутылку  джина,  уровень  жидкости  в   которой   значительно   понизился.
Объяснение происходящего было найдено.
     Боб поднялся на нетвердые ноги.
     - Не выйдет, мой милый друг, - заявил он. - Мне ваша карусель  не  по
вкусу. А знаете почему?
     - Почему?
     - Потому, что я пьян, вот почему. Вас тут нет на самом деле. И  этого
тоже здесь нету, - широким жестом он указал на  диск.  -  Здесь  только  я
один, и выпил лишнего. Перетрудился малость,  -  добавил  он  извиняющимся
тоном. - И теперь намерен отдохнуть.
     - Ты совсем не пьян.
     - Нет, я пьян. На дворе дрова, на дрове трава.
     Он направился к кровати. Джо схватил его за плечо.
     - Это невозможно, - сказал он.
     - Оставь его в покое!
     Оба резко обернулись. Прямо перед ними у диска стоял третий  человек.
Боб посмотрел на новоприбывшего, потом перевел взгляд на Джо  и  попытался
сосредоточиться. Однако, как они похожи, подумал  он,  будто  братья.  Или
просто у него двоится в  глазах?  Какая  гадость  этот  джин!  Давно  пора
перейти на ром. Ром - это совсем другое дело. Хочешь пей, хочешь  -  ванну
принимай. Да, во всем виноват джин. Не было бы джина, не было бы и Джо.
     Да нет же, как он мог их спутать, ведь у Джо глаз подбит.  Тогда  кто
такой этот второй тип? Почему двое приятелей  не  могут  спокойно  выпить,
обязательно кто-то помешает?
     - Вы кто? - негромко, но с достоинством спросил Боб новенького.
     Новенький поглядел на него, потом указал на Джо.
     - Он меня знает, - многозначительно сказал он.
     Джо не спеша оглядел его с головы до пят.
     - Да, - сказал он, - думаю, что знаю. Но какого бога ты сюда  явился?
Зачем ты план срываешь?
     - Времени для объяснений нет. Я знаю  больше,  чем  ты,  -  этого  ты
отрицать не будешь - и поэтому могу судить лучше. Он не пойдет в ворота.
     - Я не собираюсь признавать ничего...
     Вдруг зазвонил телефон.
     - Ответь! - приказал новоприбывший.
     Боб собрался было возмутиться его  тоном,  но  потом  передумал.  Его
темперамент  не  позволял  игнорировать  трезвонящий  телефон.  Он  поднял
трубку:
     - Алло?
     - Привет, - ответила трубка. - Это Боб Вилсон?
     - Да. А кто говорит?
     - Неважно. Я только хотел убедиться, что вы на  месте.  Я  _т_а_к  _и
д_у_м_а_л_, что вы там. Попал же ты в переплет, парень, ну уж попал...
     Вилсон услышал, как на другом конце провода захихикали,  потом  пошли
гудки отбоя. Он потряс трубку пару раз, потом опустил на рычаг.
     - Кто звонил? - спросил Джо.
     - Никто. Просто какой-то ненормальный с извращенным чувством юмора.
     Телефон опять зазвонил.
     - Ага, это опять он.
     Боб схватил трубку.
     - Слушай, ты, обезьяна с мозгами бабочки! Я человек занятой, а это не
общественный телефон.
     - Что-о? Боб, что ты... - послышался возмущенный женский голос.
     - А, гм, это ты? Прости, Женевьева, я очень извиняюсь...
     - Еще бы ты не извинялся!
     - Дорогая, ты не понимаешь. Как раз перед твоим звонком мне  позвонил
какой-то идиот, и я думал, что это снова он. Ты же знаешь, я бы никогда не
позволил себе так разговаривать с тобой, моя крошка.
     - Не сомневаюсь, особенно после того,  что  ты  мне  сегодня  сказал,
после того, что было...
     - Что? Сегодня? Ты сказала "сегодня"?
     - Конечно, сегодня. Я решила позвонить, потому что ты  забыл  у  меня
свою шляпу. Я заметила ее буквально через  несколько  минут  после  твоего
ухода. К тому же, -  добавила  она  застенчиво,  -  это  предоставило  мне
возможность еще раз услышать твой голос, Боб.
     - Ну понятно, спасибо, -  механически  ответил  он.  -  Но  послушай,
малыш, я сейчас ужасно занят, день выдался просто сумасшедший. Я загляну к
тебе вечерком и мы все выясним. Ну, пока.
     И он поспешно положил трубку. Боже, подумал Боб, еще  одна  проблема.
Он повернулся к своим собеседникам.
     - Ну, Джо, все в порядке, я готов двигаться, если и ты готов.
     Он не мог бы сказать точно,  в  какой  момент  к  нему  пришла  мысль
согласиться пройти сквозь временное  устройство,  но  тем  не  менее,  она
пришла. И вообще, кто этот второй такой, чтобы лишать свободного человека,
такого как Боб, свободы выбора поступков?
     - Прекрасно, - облегченно вздохнул Джо. - Просто шагай прямо в  диск.
Больше ничего не требуется.
     - Нет, ты не пойдешь!
     Это опять был надоедливый второй незнакомец. Он встал на  пути  между
Вилсоном и Воротами Времени.
     Боб Вилсон смерил его взглядом.
     - Послушайте, вы! Вы сюда ворвались, лезете не в свои дела, может  вы
думаете, что вам все позволено? Если вам  что  не  по  вкусу,  так  можете
утопиться! Я вам с удовольствием помогу.
     Незнакомец  попытался  схватить  Боба  за  воротник.  Вилсон  ответил
боковым ударом, но не самым лучшим - кулак его двигался не быстрее улитки.
Незнакомец без труда уклонился и угостил Боба прямым в челюсть -  костяшки
пальцев у него были ужасно твердые. Джо поспешил на помощь Бобу. Некоторое
время они обменивались свингами и  хуками,  при  этом  Боб  с  энтузиазмом
старался внести и собственную лепту. Но  единственный  панч,  который  ему
удался, угодил в Джо - теоретически его союзника.  Но  предназначался  он,
естественно, второму незнакомцу.
     Это было ошибкой, так как незнакомец, воспользовавшись промахом  Джо,
отличным боковым свингом слева лишил Боба возможности  принимать  активное
участие в боевых действиях.
     Постепенно Боб снова начал воспринимать окружающее. Он сидел на полу,
который почему-то несколько покачивался. Кто-то склонился над Бобом.
     - У тебя все в порядке? - спросил кто-то.
     - Вроде бы, - глухо ответил Боб. Губы саднили, он дотронулся  пальцем
до губы - на пальце осталась кровь.
     Голова болит.
     - Еще бы не болела. Вы влетели просто кувырком. Я  испугался,  уж  не
разбили ли вы голову, когда приземлились.  Мысли  постепенно  прояснялись.
Влетел? Он внимательно посмотрел на говорящего. Это  был  мужчина  средних
лет с густой шевелюрой, в которой  уже  начала  просвечивать  седина  и  с
коротко подрезанной  бородкой.  Одет  он  был,  как  решил  Боб,  в  нечто
напоминавшее свободный пижамный костюм пурпурного цвета.
     Но больше всего Боба беспокоила комната, в которой он находился.  Она
была совершенно круглая и потолок выгибался  таким  плавным  куполом,  что
трудно было сказать, какой он высоты. Ровный мягкий свет  заливал  комнату
из  невидимого  источника.  Мебели  в   комнате   не   было,   не   считая
пультообразного возвышения поблизости от стены, лицом к которой сидел Боб.
     - Влетел? Куда влетел?
     - В Ворота, конечно. То есть,  сквозь  ворота,  -  у  незнакомца  был
несколько странный акцент. Боб не мог определить его характер, но  у  него
появилось чувство, что этот  человек  не  привык  постоянно  разговаривать
по-английски.  Вилсон  повернул  голову  и  посмотрел   через   плечо,   в
направлении взгляда незнакомца. Там он увидел диск.
     Голова от этого еще больше заболела.
     "Боже всесильный", - подумал он, - "на этот раз  я  уж  действительно
свихнулся. Почему я не просыпаюсь?" Он потряс головой, стараясь  прояснить
взор.
     Лучше бы он этого не делал. Верхушка  головы  едва  не  отвалилась  -
такое, во всяком случае, создавалось у него впечатление, а диск все  равно
остался там же, где и был. Его  плоскую  глубину  заполняли  невообразимые
аморфные силуэты неопределенных цветов.
     - Я сквозь это влетел?
     - Да.
     - Где я?
     - В зале Ворот в Высоком замке Норкаал. Но куда важнее  не  "где",  а
"когда". Вы попали в будущее немногим больше, чем на три тысячи лет.
     - Я с самого начала подумал, что сошел  с  ума,  -  сказал  про  себя
Вилсон. Он поднялся на нетвердые ноги и заковылял к Воротам.
     - Куда вы собрались? - рука незнакомца легла на его плечо.
     - Ну-ну, не так быстро. Можете поверить моему слову - вы не вернетесь
туда. Но прежде позвольте перевязать вам раны. Кроме того,  вам  необходим
отдых. Мне нужно объяснить  вам  некоторые  вопросы,  а  потом,  когда  вы
вернетесь туда, я попрошу вас выполнить для меня одно поручение - к  нашей
обоюдной выгоде. Нас ждет великое будущее - для тебя и для меня!
     Вилсон  нерешительно   приостановился.   Его   несколько   беспокоила
настойчивость незнакомца.
     - Мне это все не нравится.
     Человек пристально взглянул на Боба.
     - Может выпьем по стаканчику на дорожку?
     Вилсон чувствовал, что он совсем не против. Стаканчик чистого  -  это
как раз то, что ему нужно.
     - Ладно, давай.
     - Пойдем со мной.
     Человек провел Боба мимо  непонятного  устройства  у  стены  прямо  к
двери, ведущей  в  проход.  Шагал  он  размашисто  и  Вилсону  приходилось
поторапливаться, чтобы не отстать.
     - Между прочим, - спросил он пока они шли длинным проходом, - как вас
зовут?
     - Зовут? Ну, можете звать меня Диктор. Все остальные зовут меня так.
     - Хорошо. Следует ли мне тоже представляться?
     - Вы? - Диктор усмехнулся. - Вам представляться нет надобности.  Ваше
имя мне известно - вы Боб Вилсон.
     - Вот как? Гм, наверное, это Джо вам сказал.
     - Джо? Я такого человека не знаю.
     - Не знаете? А вот он, как я понял, вас знает. Эй, послушайте,  может
вы не тот, с кем я должен встретится?
     - Нет, это я. Я, в своем роде,  поджидал  вас.  Джо...  Джо...  А!  -
Диктор хихикнул. - Просто выскочило из головы! Он  сказал,  чтобы  вы  его
звали Джо, правильно?
     - А что, это не его имя?
     - Имя особого значения не имеет, и Джо - не хуже любого  другого.  Ну
вот, мы и пришли, - он ввел Боба в небольшую, но веселую комнатку.  Мебели
в ней совсем не было, зато пол был мягким и теплым, как живая плоть.
     - Садитесь и отдыхайте. Я через минуту вернусь.
     Боб огляделся,  соображая,  на  чем  же  здесь  можно  сидеть,  потом
повернулся спросить Диктора, но тот уже исчез, более того, исчезла также и
дверь, через которую они вошли. Боб сел прямо на мягкий пол  и  постарался
расслабиться.
     Диктор вскоре вернулся. Вилсон видел, как двери  расступились,  чтобы
пропустить его, но он не понял, как это получилось. Диктор принес с  собой
графин, в котором плескалась какая-то жидкость.
     - А ну-ка, прочистим мозги. -  весело  сказал  он  и  щедро  налил  в
принесенную с графином чашку на четыре пальца. - Глотай!
     Боб принял чашку.
     - А вы не будете?
     - Сначала я займусь вашими повреждениями.
     - Ладно, - Вилсон опрокинул  в  себя  содержимое  чашки  с  несколько
несолидной поспешностью. "Неплохая  штука",  -  решил  он,  -  "напоминает
шотландское, но покрепче, пожалуй."
     Диктор. тем временем,  смазывал  ранки  Боба  мазью.  Сначала  сильно
пекло, потом жжение утихло.
     - Позвольте еще одну?
     - Сделайте милость.
     Боб уже без спешки выпил вторую чашку. До конца  он  ее  не  допил  -
чашка выскользнула из  пальцев,  оставив  красновато-коричневое  пятно  на
полу. Боб захрапел.
     Боб Вилсон  проснулся  совершенно  отдохнувшим.  Чувствовал  он  себя
прекрасно.  Настроение  было  отличное.  Почему?  Он  и   сам   не   знал.
Расслабившись, он лежал  с  закрытыми  глазами,  окончательно  просыпаясь.
Отличный должен быть денек. Ну правильно, он ведь дописал трижды проклятый
диплом. Нет, погоди, ведь он его не закончил... Рывком Боб поднялся и сел.
Вид незнакомых стен вернул его  в  реальность.  Но  прежде  чем  он  успел
обеспокоится, дверь образовала вход и в комнату вошел Диктор.
     - Ну, как, лучше?
     - Неплохо. Послушайте, что это все значит?
     - Немного терпения, мы обо всем поговорим. Как насчет завтрака?
     В данный  момент  на  шкале  ценностей  завтрак  для  Боба  находился
непосредственно после его собственной жизни  и  даже  впереди  возможности
получить бессмертие. Диктор провел его в другую комнату - первую комнату с
окнами, которую Боб видел в этом здании. Вернее, одной стены в комнате  не
было, ее заменял балкон, выходивший наружу и открывавший обширный  вид  на
утопающие в зелени окрестности. Мягкий, теплый  летний  ветерок  гулял  по
комнате. И пока Диктор говорил, они начали  завтрак,  окруженные  роскошью
достойной римских императоров. Боб Вилсон  слушал  объяснения  Диктора  не
совсем   внимательно,   поскольку   его   внимание   привлекло   появление
девушки-служанки,  подававшей  еду.  Она  вошла,  неся  большой  поднос  с
фруктами. Несла она его на голове. Фрукты были изумительные. То  же  самое
можно было сказать и о девушке. Как Боб ни старался, он не  смог  найти  в
ней ни одного изъяна. Платье ее тоже не обременяло.
     Сначала она подошла к Диктору, одним грациозным движением  опустилась
на колено и протянула поднос с фруктами. Диктор выбрал какой-то  небольшой
красный плод и жестом отпустил девушку. Она перешла на сторону Боба и  тем
же движением предложила фрукты ему.
     - Как я уже сказал, - продолжал Диктор,  -  доподлинно  не  известно,
когда именно Высшие покинули Землю, так же, как  не  известно  откуда  они
пришли и куда ушли. Я лично склонен думать, что они вернулись  обратно  во
Время. Во всяком случае, они правили здесь в течение двадцати тысяч лет  и
от земной культуры в том виде, как вы ее знаете, ничего  не  осталось.  Но
главное значение для вас и для меня  имеет  то  воздействие,  которое  они
оказали  на  природу  человека.  Один  самый  обыкновенный  предприимчивый
человек двадцатого века с некоторыми задатками авантюриста мог  бы  делать
здесь все, что ему пожелается. Вы следите за мной?
     - Что? А, ну, да, естественно. Слушайте, что за великолепная девушка,
- глаза Боба все еще были устремлены на вход, где исчезла девушка.
     - Кто? Ах, да, но ничем особенным она здесь не выделяется.
     - Трудно поверить.
     - Она вам нравится? Отлично, она ваша.
     - Как?
     - Она рабыня. Успокойтесь, это в переносном  смысле.  Они  здесь  все
рабы по своей натуре. Если она вам нравится, я ее вам  подарю.  Она  будет
счастлива, вот увидите.
     Девушка как раз вернулась. Диктор обратился к ней на незнакомом  Бобу
языке.
     - Ее зовут Арма, - заметил он  попутно,  затем  снова  что-то  сказал
девушке.
     Та засмеялась, но тут же, с серьезным лицом  направилась  к  Вилсону,
опустилась  на  оба  колена,  склонила  голову  и  протянула  перед  собой
сложенные чашей ладони.
     - Дотронься до лба, - сказал Диктор.
     Боб дотронулся. Девушка встала на ноги и в ожидании  спокойно  стояла
рядом с ним. Диктор заговорил с  ней.  Девушка  казалась  озадаченной,  но
вышла из комнаты.
     - Я сказал, что несмотря на ее новое положение, вы желаете, чтобы она
продолжала подавать завтрак.
     Завтрак продолжался и Диктор возобновил свой рассказ.
     Новое блюдо внесли Арма и еще одна девушка. Когда Боб ее  увидел,  то
только тихо  свистнул.  Он  понял,  что  несколько  поторопился,  позволив
Диктору подарить ему Арму. Или  стандарты  женской  красоты  поднялись  на
невообразимую высоту, подумал он, или Диктору пришлось попотеть,  пока  он
набрал себе домашнюю прислугу.
     -  ...вот  почему,  -  продолжал  Диктор  вам  необходимо  вернуться.
Во-первых, нужно вернуть назад того парня. Потом еще одно небольшое дельце
- и мы на коне. Дальше мы будем только получать и делить. Я и вы. А делить
здесь есть что. Я... Да вы не слушаете!
     - Конечно слушаю, чиф! Каждое ваше слово. - Боб пощупал подбородок. -
Слушайте, у вас не найдется лишней бритвы? Я хочу побриться.
     Диктор негромко выругался сразу на двух языках.
     - Перестаньте глазеть, никуда они от вас не денутся. Слушайте, что  я
говорю, дело не шуточное и предстоит работа!
     - Ясно, ясно, я все понял, и я ваш человек. Когда  начнем?  -  Вилсон
уже принял решение почти сразу после  того,  как  вошла  Арма  с  подносом
фруктов. Вообще у него было такое чувство, будто он попал в какой-то очень
приятный сон. Если сотрудничество с Диктором позволит этот  сон  продлить,
то почему бы и нет? Ко всем чертям академическую карьеру-у-у! К  тому  же,
все что от него требовалось, это снова пройти сквозь Ворота, но в обратном
направлении, и заставить парня на той стороне выйти в них. В худшем случае
он просто снова окажется в двадцатом веке. Он ничего не теряет.
     Диктор поднялся на ноги.
     - Приступим сразу к делу, - коротко сказал он. - Пока  ваше  внимание
вновь не распылится. Пойдемте.
     И он быстро зашагал, сопровождаемый Бобом. Диктор  привел  Вилсона  в
зал Ворот.
     - Шагайте  сквозь  Ворота,  вот  и  все.  Вы  окажетесь  в  двадцатом
столетии,  в  своей  собственной  комнате.  Заставьте  человека,  которого
увидите  там,  пройти  сквозь  Ворота.  Он  нам  необходим.   Потом   тоже
возвращайтесь.
     Боб поднял руку, соединив кончики большого  и  указательного  пальцев
вместе.
     - Дело в шляпе, босс. Считайте, что он уже здесь.
     Он двинулся к Воротам.
     - Подождите! - скомандовал Диктор. - Вы не знакомы с путешествиями во
времени, поэтому вы должны приготовиться  к  некоторому  потрясению.  Этот
второй человек, на той стороне, вы его сразу узнаете.
     - Кто он?
     - Я не буду вам говорить, потому что вы все равно не поймете. Но  его
сразу узнаете, как только увидите. Помните вот что -  с  путешествиями  во
времени связаны некоторые странные парадоксы.  Не  давайте  сбить  себя  с
толку в случае чего. Действуйте точно так, как я вам говорил и все будет в
порядке.
     Диктор зашел за возвышение у стены.
     - Я установил приборы. Теперь порядок. Двигайте! - сказал он.
     И Боб Вилсон шагнул сквозь нечто, называемое Воротами Времени.
     Переход не был связан с каким-либо особенным ощущением. Будто  сквозь
занавешенный  вход  входишь  в  темную  комнату.  Он  остановился,   давая
возможность привыкнуть к освещению. Действительно, он был в своей комнате.
     За столом, его столом, сидел  какой-то  человек,  Диктор  не  ошибся.
Значит, именно его он должен переслать на сторону  Ворот.  Диктор  сказал,
что он его узнает. Отлично, посмотрим, кто же это.
     Боб чувствовал некоторое  раздражение,  видя  кого-то  за  _с_в_о_и_м
столом, в _с_в_о_е_й_ комнате. С  другой  стороны,  комната  сдается  всем
желающим, и естественно, как только Боб исчез, ее снял кто-то другой.  Боб
не мог сказать сколько времени он отсутствовал. Проклятье, возможно прошла
почти неделя!
     Парень за столом действительно был Бобу странно  знаком,  хотя  видна
была одна только спина. Кто же это? Заговорить, чтобы он  повернулся?  Боб
отчего-то не хотел этого  делать,  пока  не  знал  кто  сидит  за  столом.
"Желательно", - сказал он сам себе, - "сначала выяснить с кем имеешь дело,
прежде  чем  предпринять  что-либо  до  такой  степени   диковинное,   как
принуждение невинного человека пройти сквозь Ворота."
     Человек за столом продолжал печатать, лишь на  секунду  он  отвлекся,
чтобы погасить сигарету. Он положил ее  в  пепельницу  и  придавил  сверху
пресс-папье.
     Этот жест был знаком Бобу Вилсону.
     По спине у него пробежали холодные мурашки.
     "Если он закурит новую сигарету", - прошептал он себе самому, - "так,
как я думаю..."
     Человек за столом взял новую сигарету,  постучал  сначала  по  одному
концу, потом по другому, слегка выровнял бумагу на конце с  помощью  ногтя
большого пальца и сунул ее этим концом в рот.
     Вилсон почувствовал как запульсировала в горле кровь.
     З_а _с_т_о_л_о_м_, _с_п_и_н_о_й _к _н_е_м_у_, _с_и_д_е_л _о_н с_а_м_,
_Б_О_Б _В_И_Л_С_О_Н_!
     Он чувствовал, что еще немного и ему станет плохо. Он закрыл глаза  и
оперся о спинку стула. "Я так и знал, - подумал он, - все это просто бред.
Я сошел с ума. Особый случай раздвоения личности. Мне не следовало слишком
переутомляться."
     Пишущая машинка продолжала стучать.
     Боб взял себя в руки и еще раз все обдумал. Диктор предупреждал  его,
что он может пережить сильное  потрясение,  природу  которого  не  следует
сообщать заранее, так как в нее невозможно поверить.
     "Ну хорошо, допустим, что я вовсе не сошел с ума. Если путешествие во
времени возможно, то почему я не могу вернуться в прошлое и  увидеть  себя
самого в этом прошлом. И если я в своем уме, то все именно таким образом и
обстоит..."
     "А если я свихнулся, то тогда и беспокоиться не  о  чем,  делай,  что
хочешь."
     "И далее", - добавил Боб сам себе, - "если я ненормальный, то я  могу
оставаться ненормальным и вернуться обратно сквозь Ворота! Хотя  от  этого
ничего не меняется. А, ну его к черту!"
     Он осторожно подкрался ближе к столу и заглянул через плечо сидящего.
     "Продолжительность есть атрибут сознания. Следовательно..." -  прочел
он.
     "Надо же", - подумал он, - "вернуться именно в этот момент и  увидеть
себя самого, пишущего свой собственный диплом."
     Машинка стучала.
     "Следовательно..."
     Два литерных рычага сцепились. Двойник Боба  чертыхнулся  и  протянул
руку, чтобы поправить рычаги.
     - Брось, не трать времени, - неожиданно для себя самого произнес Боб.
- Все это чушь собачья.
     Второй Боб Вилсон резко выпрямился, потом осторожно  поглядел  назад.
Выражение удивления на его лице сменилось раздражением.
     - Какого дьявола вы забрались в мою комнату? - решительно  потребовал
он ответа. Потом, не дожидаясь, встал из-за стола, быстро подошел к  двери
и проверил задвижку.
     - Как вы сюда попали?
     "Однако", - подумал Боб, - "попробуй объясни."
     - Вот сквозь это, - ответил он, указывая на Ворота  Времени.  Двойник
взглянул в указанном направлении, сморгнул, еще раз присмотрелся  и  начал
осторожно приближаться к диску, намереваясь потрогать его.
     - Не трогайте! - вскричал Вилсон.
     Двойник приостановился.
     - Почему это? - поинтересовался он.
     Почему именно - это не было ясно и самому Вилсону, но его определенно
охватило чувство надвигающейся  катастрофы,  едва  двойник  приблизился  к
диску. Он растянул паузу, сказав:
     - Я объясню. Но сначала давай немного выпьем.
     Стаканчик джина - хорошая идея. И сейчас капля  алкоголя  требовалась
Вилсону как никогда. Совершенно машинально, он направился к своему тайнику
с бутылкой в платяном шкафу. Бутылка была на месте.
     - Эй! - запротестовал двойник. - Что вы там делаете? Это мой джин!
     - Т_в_о_й_ джин... Тысяча чертей, это действительно _е_г_о_ джин.  То
есть нет, это  не  его,  это  _и_х_  джин.  Ах,  проклятье!  Как  все  это
запуталось, теперь не объяснишь!
     - Прошу прощения. Надеясь, вы не будете против, если и я угощусь?
     - Думаю, что не буду, - мрачно ответствовал двойник.  -  И  мне  тоже
налейте.
     - Прекрасно, - согласился Вилсон. - А потом я все объясню,  -  но  он
чувствовал, что объяснение будет, мягко говоря, затруднительным. Он сам не
понимал всего до конца.
     - Да уж, постарайтесь, - предупредил его второй Вилсон  и,  потягивая
джин, начал рассматривать Вилсона.
     Вилсон  смотрел  на  свое  более  молодое  эго,   охваченный   весьма
смешанными и с трудом сдерживаемыми эмоциями. Неужели этот тупица не узнал
собственного лица? И, если  он  не  сможет  _у_в_и_д_е_т_ь_,  что  это  за
ситуация, то как ему еще объяснить?
     У Боба совсем выскочило из головы, что  узнать  его  было  нелегко  -
после всех пережитых приключений плюс небритая  щетина.  И  что  было  еще
важнее, он упустил из виду, что всякий человек видит  свое  лицо,  даже  в
зеркале, не совсем теми  глазами,  что  чужое.  Какой  человек  в  здравом
рассудке заподозрит, что у незнакомца  _е_г_о_  собственное  лицо?  Вилсон
видел, что его вид озадачил собеседника, но узнать он его не узнал.
     - Вы кто? - неожиданно спросил двойник.
     - Кто я? - переспросил Вилсон. - Так вы меня не узнаете?
     - Кажется, я вас уже где-то видел. Хотя я не уверен.
     - Возможно, что и видели...
     Вилсон чувствовал, что застрял. Ну,  как  ему  объяснить,  что  он  и
Вилсон - родственники немного более близкие, чем два брата-близнеца?
     - Впрочем, оставим пока...
     - А как вас зовут?
     - Зовут? Ну...
     "Ого-го-го, чем дальше, тем  хуже!  Что  за  нелепая  ситуация!"  Боб
раскрыл было рот, чтобы сказать "Боб Вилсон", но промолчал чувствуя полную
беспомощность. Как и многие до него,  Боб  осознал,  что  должен  соврать,
потому что правде просто не поверят.
     - Зовите меня просто Джо.
     Собственные слова неожиданно удивили его. В этот момент он понял, что
он и есть тот самый Джо. Джо, с которым  он  уже  встречался  перед  этим.
Словно молнией вдруг озарило в голове Боба  тот  факт,  что  это  была  не
просто такая же ситуация, через которую прошел он сам, а это  была  именно
т_а _с_а_м_а_я_ ситуация. Только теперь он воспринимал ее с  другой  точки
зрения.
     Во всяком случае, так оно должно было быть. Абсолютно в  этом  он  не
был уверен, повторяется ли вся сцена в  точности.  Он  не  помнил  первого
разговора дословно.
     Сейчас Боб был готов отдать за полную стенограмму того диалога  почти
любую цену, хоть двадцать пять долларов плюс налог.
     "Нет, погодите", - ведь он действовал без всякого  принуждения.  Все,
что он говорил - результат свободы  воли.  Хотя  он  не  помнит  разговора
дословно, но некоторые вещи Джо наверняка не говорил. "У нашей  Мэри  есть
барабан",  например.  Сейчас  он  прочтет  стишок  и  наконец  спрыгнет  с
проклятой карусели повторений. Боб открыл рот...
     - Ну хорошо, мистер Джо-как-вас-там, выкладывайте ваше  объяснение  и
как можно короче, пожалуйста, - заметило его альтер эго, поставив на  стол
пустой стакан, в котором еще недавно содержалось четверть пинты джина.
     Боб раскрыл рот, чтобы ответить, потом закрыл.
     "Спокойно, сынок, спокойно", - сказал он сам себе. "Ты ведь свободен.
Ты хочешь рассказывать детский  стишок,  ну  так  и  рассказывай,  разорви
заколдованный круг."
     Но чувствуя на себе недружелюбный, даже враждебный  взгляд  двойника,
Боб вдруг не смог припомнить ни одного стишка. Его мыслительный процесс на
секунду дал осечку.
     Тогда он сдался.
     - Сейчас вы все поймете. Вот  эта  штука,  через  которую  я  прибыл,
называется Ворота Времени.
     - Какие Ворота?
     - Времени. Время течет по обе стороны от ворот... - пока  он  говорил
все это, его бросило в пот, он был совершенно уверен, что дает  объяснение
именно так, теми же словами, которые говорили ему. -  ...в  будущее  всего
лишь ступив сквозь диск.
     Он замолчал и вытер лоб.
     - Продолжайте, - неумолимо подстегнул его двойник,  -  я  внимательно
слушаю вас. Все это чрезвычайно интересно. Боб вдруг засомневался - он  ли
это сидит перед самим собой? Что за нелепая поза, что  за  догматизм?  Это
просто бесит! Ну ладно, ладно, он ему покажет. Он быстро прошел  к  шкафу,
вытащил шляпу и швырнул ее в диск Ворот.
     Второй  Вилсон  проследил,  как  исчезла  шляпа,  потом,  без  всякой
перемены выражения,  поднялся  на  ноги  и  зашел  за  диск,  передвигаясь
осторожными шажками человека в легкой степени опьянения, которой ни за что
не желает это выдать.
     - Ловкий фокус, - похвалил он, удостоверившись, что  шляпа  бесследно
исчезла. - Буду очень вам благодарен, если вернете мне шляпу.
     Вилсон покачал головой.
     - Сами ее найдете, как только окажетесь на той  стороне,  -  рассеяно
ответил он. "Интересно, сколько же шляп находится на той стороне Ворот?"
     - Как? На той стороне?
     - Именно так. Слушайте...
     Вилсон, как только мог, убедительно  постарался  объяснить  двойнику,
что от него требуется, вернее,  попытался  его  соблазнить,  не  стесняясь
количеством  золотых  гор  якобы  ждущих  за  Воротами.   Любые   разумные
объяснения в данном случае были неприемлемы. Боб предпочел бы растолковать
тензорное исчисление австралийскому аборигену, хотя сам на смыслил в  этом
разделе математики ни черта.
     От двойника помощи тоже не было никакой. Он явно больше интересовался
бутылкой джина, чем объяснениями Боба.
     - Почему? - спросил он вдруг задиристо.
     - Проклятье, - вырвалось у Боба. -  Если  ты  только  шагнешь  сквозь
ворота, то отпадет во всех объяснениях. К тому же... И Боб пересказал все,
что предлагал ему Диктор. С раздражением он отметил про себя,  что  Диктор
обрисовал  _с_в_о_и_  предложения   слишком   схематично,   поэтому   Бобу
приходилось касаться их лишь в общем, налегая в основном на  эмоциональную
сторону. Здесь он чувствовал себя на твердой почве - кто  как  не  он  мог
знать, до чего надоела Бобу-второму затхлая атмосфера  университета  с  ее
академизмом и нудной зубрежкой.
     - Неужели ты намерен убить свою жизнь, натаскивая уму-разуму тупиц  в
какой-нибудь заплесневелой школе? - заключил он. - Это твой звездный шанс.
Так хватай его! Вилсон пристально наблюдал  за  собеседником  и,  как  ему
показалось,  он  уловил  положительный  отклик  в  его   лице.   Он   явно
заинтересовался словами Боба. Но тут он вдруг осторожно поставил стакан на
стол и, посмотрев на бутылку джина, ответил наконец:
     - Не выйдет, мой милый друг. Мне ваша карусель не по вкусу. А  знаете
почему?
     - Почему?
     - Потому что я пьян, вот почему. Вас тут нет на самом деле.  И  этого
тоже здесь нету.
     Широким жестом он указал на диск Ворот, при этом с трудом удержавшись
на ногах.
     - Здесь только я один, и хлебнул я  лишку.  Перетрудился  малость,  -
пробормотал он. - И теперь я намерен отдохнуть.
     - Ты совсем не пьян,  -  без  всякой  надежды  запротестовал  Вилсон.
"Тысяча чертей", - подумал он, - "если  человек  не  умеет  пить,  то  ему
нельзя давать в руки бутылку."
     - Нет, я пьян. На дворе дрова, на дрове трава.
     Двойник покачиваясь направился к кровати.
     Вилсон схватил его за плечо.
     - Это невозможно!
     - Оставь его в покое!
     Вилсон резко повернулся, увидел, что у  диска  стоит  третий  человек
и... тут же узнал его. Его  собственные  воспоминания  об  этой  сцене  не
отличались ясностью - сказывалось воздействие джина. Он  ожидал  появления
третьего, но память не подготовила его к потрясению, которое Боб  пережил,
обнаружив, кто этот третий.
     Он узнал себя - еще одну точную копию.
     С минуту он стоял  молча,  стараясь  осмыслить  этот  факт  и  как-то
привязать его к законам логики. Он беспомощно закрыл глаза. Нет, этого уже
слишком много. Доберусь до Диктора - скажу ему парочку приятных слов.
     - Вы кто?
     Боб открыл глаза и понял, что это его более раннее эго  обращается  к
третьему, самому последнему изданию  Вилсона.  Спрашиваемый  повернулся  и
пронзительно глянул на Боба.
     - Он меня знает.
     Вилсон ответил не сразу.  События  со  всей  очевидностью  ускользали
из-под контроля.
     - Да, - согласился он, - думаю, что знаю.  Но  какого  бога  ты  сюда
явился? Зачем ты план срываешь?
     Третий близнец резко оборвал Боба.
     - Времени для объяснений нет. Я знаю об этом больше, чем ты. Этого ты
отрицать не станешь и поэтому я могу судить лучше.
     Такая неприкрытая самонадеянность возмутила Боба:
     - Я не собираюсь признавать ничего...
     Его прервал звонок телефона.
     - Ответь, - скомандовал вновь прибывший.
     Номер Первый воинственно вздернул брови, но трубку снял.
     - Алло... Да, а кто говорит?..  Алло!!  -  и  он  швырнул  трубку  на
рычаги.
     - Кто звонил? - Спросил Боб, несколько раздраженный тем, что  сам  не
успел ответить.
     - Никто. Просто какой-то ненормальный с извращенным чувством юмора.
     Тут телефон опять зазвонил.
     - Ага, это опять он.
     Вилсон попытался первым схватить  трубку,  но  этот  алкоголик  Номер
Первый опередил его.
     - Слушай, ты, обезьяна с мозгом бабочки! Я человек занятой, а это  не
общественный телефон...  А,  гмм,  это  ты?  Прости,  Женевьева,  я  очень
извиняюсь... Дорогая, ты не понимаешь! Как раз  перед  твоим  звонком  мне
позвонил какой-то глупый шутник и я подумал,  что  это  снова  он.  Ты  же
знаешь, я бы никогда не позволил бы себе так разговаривать  с  тобой,  моя
крошка... Что? Сегодня? Ты сказала "сегодня"?.. Ну понятно, спасибо...  Но
послушай, малыш, я сегодня ужасно занят, день выдался просто  сумасшедший.
Я загляну к тебе вечерком и мы все уладим. Но только я наверняка знаю -  я
шляпу у тебя не забывал. Во всяком случае, вечером  мы  все  выясним.  Ну,
пока.
     Слушая,  как  его  первый  двойник  тарахтит  по  телефону,  стараясь
уступить притязаниям  этой  прилипчивой  особы,  Боб  пришел  почти-что  в
бешенство. Да бросил бы просто трубку и все!  Арма  -  вот  это  да!  Одно
только воспоминание придало Бобу решительности  довести  план  Диктора  до
конца.
     Положив трубку, более ранний Вилсон поднял глаза на Боба, подчеркнуто
игнорируя присутствие третьего.
     - Ну, Джо, все в порядке, - объявил он, - я готов двигаться,  если  и
ты готов.
     - Прекрасно, - с облегчением согласился Боб. - Просто шагай  прямо  в
диск. Больше ничего не требуется.
     - Нет, ты не пойдешь! - номер третий  загородил  путь.  Вилсон  начал
было спорить, но первая копия опередила его, сказав:
     - Послушайте, вы! Вы ворвались сюда, лезете не в свои дела, может  вы
думаете, что вам все позволено? Если вам  что  не  по  вкусу,  так  можете
утопиться! Я вам с удовольствием помогу.
     И почти в тот же миг обе копии начали  обмениваться  ударами.  Вилсон
осторожно приблизился, выбирая момент,  когда  одним  ударом  можно  будет
успокоить надоедливого третьего.
     Он зря упустил из виду своего нетрезвого союзника.
     Единственный приличный свинг, н а который тот был  способен  пришелся
как раз в едва начавшую заживать верхнюю губу Боба. Бобу  показалось,  что
он сейчас умрет. Он зашатался и отскочил в сторону.
     Сквозь окутавший его туман боли донесся какой-то звук.
     Смммакк! Он заставил  глаза  повернуться  в  сторону  звука  и  успел
увидеть, как чьи-то ноги исчезают в диске  Ворот.  Номер  третий  все  еще
стоял рядом с диском.
     - Ну что, добился своего? - с горечью сказал он Бобу.
     Правой рукой он  поглаживал  костяшки  пальцев  на  левой.  Это  явно
несправедливое обвинение настигло Боба в самый  неподходящий  момент.  Его
лицо все еще напоминало последствия упражнений в садизме.
     - Я? - зло переспросил он. - Это ты его ударил, я до него  и  пальцем
не коснулся.
     - Да, но виноват во всем ты! Если бы ты не вмешался, я  бы  этого  не
сделал.
     - Я вмешался? Ах ты, лицемер... сам явился откуда  ни  возьмись,  все
перепортил. Кстати, ты мне должен кое-что объяснить, и проклят буду,  если
ты этого не сделаешь. Что за идея...
     Но номер Третий перебил Боба:
     - Брось ты это, - мрачно сказал он. - Поздно, он уже на той стороне.
     - Поздно что? - настаивал Боб.
     - А то, что теперь уже не разорвать эту причинную цепочку.
     - А зачем ее разрывать?
     - Потому, что Диктор обвел меня... то есть тебя... нас  -  обвел  нас
вокруг пальца, как остолопов. Смотри, он сказал тебе, что вы  оба  станете
большими, очень большими шишками там, на той  стороне?  -  он  показал  на
Ворота. - Правильно?
     - Правильно, - согласился Боб.
     - Так вот, все это вранье, чистой воды брехня! Все, что ему  нужно  -
запутать нас парадоксами этой штуки - Ворот Времени -  до  такой  степени,
что мы уже никогда не разберемся, что к чему.
     Вилсон почувствовал, что и в нем  начинает  зарождаться  сомнение.  А
вдруг все  так  и  обстоит  на  самом  деле?  Если  рассудить  здраво,  то
действительно, зачем Диктору понадобилась его,  Боба,  помощь?  Причем  до
такой степени, что он согласен делить с Бобом очень и  очень  даже  теплое
местечко?
     - Откуда ты знаешь? - спросил он третьего двойника.
     - Опять двадцать пять, - устало протянул номер Третий. -  Ну,  почему
ты не можешь поверить моему слову?
     - А почему я должен верить?
     На лице собеседника Боба выразилось абсолютное отчаяние.
     - Если ты не веришь моему слову, то чему же еще ты тогда поверишь?
     Неумолимая логика слов номера третьего  начала  раздражать  Боба.  Он
упрямо не желал следовать за своим опережающим двойником.
     - Мы ребята с Миссури, - парировал он, - сами разберемся.
     И направился к Воротам.
     - Ты куда?
     - Обратно. Хочу найти Диктора и задать ему пару вопросов.
     - Не делай этого, - сказал номер  Третий.  -  Возможно,  что  мы  еще
сможем разорвать цепь, прямо сейчас.
     Вилсон упрямился. Номер Третий вздохнул:
     - Хорошо, ступай. Рой себе яму, я умываю руки.
     Вилсон приостановился у самых Ворот.
     - Умываешь, да? А как же это может моя яма, если и не твоя тоже?
     Номер Третий сначала не понял, потом догадка начала вырисовываться на
его лице. Это было последнее, что видел  Боб  прежде,  чем  ступил  сквозь
Ворота.
     Когда он оказался на другой стороне, в зале Ворот не было ни души. Он
посмотрел вокруг, но шляпы не обнаружил и в поисках выхода,  который,  как
он  помнил,  должен  был  быть  где-то  в  этом  месте,   начал   обходить
пультообразную платформу. Здесь он сразу же едва не столкнулся с Диктором.
     - А, вы  уже  вернулись!  -  приветствовал  его  Диктор.  -  Отлично,
отлично. Теперь осталось почти что ничего и мы  будем  в  полном  порядке.
Должен сказать, что я очень доволен вами, Боб, очень доволен.
     - Ах, вы довольны, правда? - Боб был  настроен  агрессивно.  -  Очень
жаль, что не могу сказать того же о вас. Зачем понадобилось впихивать меня
в это... колесо вместо белки, и без всякого предупреждения?  Что  вся  эта
ерунда значит? Почему вы меня не предупредили?
     - Спокойно, спокойно, - сказал Диктор. - Не надо так волноваться.  Не
предупредил... Хмм, если бы я сказал  вам,  что  вы  возвращаетесь,  чтобы
лицом к лицу столкнуться с самим собой, вы бы мне  поверили,  а?  Ну  как,
поверили бы?
     Вилсону пришлось признать, что он наверняка не поверил бы.
     - Стало быть, - вздохнув, продолжал Диктор, - не было никакого смысла
предупреждать вас, правильно? И если бы вы не поверили  мне,  то,  другими
словами, у  вас  сложилось  бы  неверное  представление  о  том,  что  вам
предстоит. Не лучше ли не иметь никакого представления вообще,  чем  иметь
неправильное представление о положении вещей?
     - Возможно, но...
     - Подождите. Я не старался преднамеренно ввести  вас  в  заблуждение.
Наоборот, если бы я открыл вам правду,  то  вы  как  раз  и  оказались  бы
обманутым, потому что правду вы  бы  не  приняли.  Самым  верным  способом
убедить вас было позволить вам увидеть все собственными глазами. Иначе...
     - Минуту, минуту! - перебил его Вилсон. - Вы меня совсем запутали.  Я
готов забыть прошлое, если вы будете играть в открытую.  Зачем  вообще  вы
меня послали назад?
     - Забыть прошлое... - повторил Диктор. - Ах, если бы мы только могли!
Но это невозможно. Поэтому я вас и послал, чтобы вы могли попасть  на  эту
сторону Ворот.
     - Погодите, ведь я уже попал на эту сторону.
     Диктор покачал головой:
     - Подумайте сами. Когда вы вернулись в свое время,  вы  застали  себя
самого в своей комнате,  застали  там  свое  собственное,  но  более,  так
сказать, раннее, эго.
     - М-м-м, ну правильно...
     - Он, то есть вы номер Первый, еще не проходили сквозь Ворота, так?
     - Так, я...
     - И как же вы могли бы пройти сквозь Ворота, если бы вы настоящий  не
заставили его, то есть себя раннего, сделать это?
     Голова у Боба Вилсона закружилась. Ему уже не совсем было  ясно,  кто
сделал что и кому. И кто будет отвечать.
     - Но это невозможно! Не хотите сказать, сказать, что я сделал  что-то
потому, что до этого уже сделал это!
     - Но ведь так и произошло, верно?
     - Нет, я... то есть, да, так получилось, но все выглядело по-другому!
     - А как же иначе? Ведь это явление совершенно для вас новое.
     - Но... но... - Вилсон глубоко вздохнул и  постарался  взять  себя  в
руки. Потом он припомнил все, что слышал на лекциях  по  философии  и  что
писал в собственной дипломной работе. - Но это противоречит  всем  теориям
причинности. Вы хотите, чтобы я  поверил  будто  причинная  цепочка  может
замыкаться в окружность! Это абсурд.
     - Хорошо, но что же тогда случилось с вами?
     Вилсон не знал, что ответить. Диктор продолжал:
     - Не стоит об этом беспокоиться. Причинность, к которой вы  привыкли,
действует только в определенных условиях, являясь  частным  случаем  более
общего  закона.  Причинность  в  общем  понимании  не  может  быть  и   не
ограничивается человеческим восприятием продолжительности.
     Вилсон обдумывал с минуту услышанное. Звучало неплохо, но что-то  ему
все-таки в этом не понравилось.
     - Одну секунду, - сказал Боб. - А как быть с энтропией?  Энтропию  вы
куда денете?
     - Ох,  ради  бога,  -  запротестовал  Диктор,  -  замолчите!  Вы  мне
напоминаете того математика, который  доказал,  будто  построить  аэроплан
невозможно. - Он повернулся и направился к двери. - Пойдемте,  у  нас  еще
есть работа.
     Вилсон поспешно последовал за ним.
     - А что случилось с остальными двумя?
     - С кем?
     - Ну, с моими двумя другими персонами?  Где  они?  Когда  мы  наконец
распутаемся?
     - Распутывать тут нечего. Вы ведь считаете себя одной личностью, так?
     - Да, но...
     - Тогда можете ни о чем не волноваться.
     - Но как же? А что случилось с  тем  парнем,  который  прошел  сквозь
Ворота передо мною?
     - Разве вы не помните? Кстати...
     Диктор ускорил шаги, провел Боба  по  проходу  и  раздвинул  в  стене
дверь.
     - Можете поглядеть.
     Вилсон заглянул в комнату. Комната оказалась небольшой,  без  окон  и
без мебели. Он ее сразу узнал. На полу растянулся, мерно  похрапывая,  Боб
Вилсон номер Первый.
     - Когда вы в первый раз прошли сквозь Ворота, - объяснил Диктор, -  я
привел вас сюда, обработал раны и ушибы, и  дал  вам  напиток,  в  котором
содержался усыпляющий наркотик. Вы проспали тридцать шесть  часов  подряд,
что и требовалось. Вам нужно было хорошенько отдохнуть. Теперь,  когда  вы
проснетесь, я накормлю вас завтраком и объясню, что нужно делать.
     Голова у Вилсона снова начала болеть.
     - Только не надо, - попросил он, - не надо называть этого парня мною.
Он - не я. Я - вот он, стою здесь.
     - Как хотите, - сказал Диктор. - Это человек, который,  скажем,  были
вы. Ведь вы помните все, что потом с ним случилось, не так ли?
     - Правильно,  но  от  всего  этого  у  меня  голова  кружится.  Лучше
закройте, пожалуйста, дверь.
     - Хорошо, - сказал Диктор. - Но нам надо спешить. Как только  цепочка
образовалась, времени терять нельзя.  Пойдемте.  И  они  вернулись  в  Зал
Ворот.
     - Я хочу,  чтобы  вы  вернулись  в  двадцатый  век  и  раздобыли  там
некоторые вещи. Вещи эти невозможно найти здесь и они очень пригодятся нам
в э-э-э... развитии... да, развитии этой страны.
     - Что именно я должен достать?
     - Самые разнообразные вещи. Я приготовил для вас список  -  некоторые
справочники, кой-какие товары... Простите, но я должен установить  приборы
управления.
     Диктор взобрался на платформу с пультом. Вилсон последовал за  ним  и
обнаружил, что устройство имеет коробообразную форму без крышки  и  Ворота
были хорошо видны поверх высоких стенок.
     Приборы - это было что-то чрезвычайное.
     Четыре цветные сферы размером с мраморный шарик для известной детской
игры  были  насажены  на  концы  хрустальных   стержней,   ориентированных
относительно друг друга таким образом, что  образовывали  четыре  основные
оси тетраэдра. Три сферы, составлявшие основание тетраэдра, были красного,
желтого и голубого цветов, вершину обозначала белая сфера.
     - Три пространственных и один временной регулятор, - объяснил Диктор.
- Все очень просто. За точку отсчета берется настоящий момент и  настоящее
положение в пространстве.  Перемещение  любого  регулятора  в  сторону  от
центра удаляет выход Ворот от настоящего времени  и  пространства.  Вперед
или назад, вправо или влево, вниз или вверх, в будущее или в прошлое - все
это регулируется простым перемещением шарика по стержню.
     Вилсон осмотрел прибор.
     - Понятно, - сказал он. - Но откуда вы  знаете  где  находится  выход
Ворот? И в каком времени? Я не вижу никаких делений.
     - Они не нужны. Можно просто увидеть. Вот...
     Он коснулся точки под рамой прибора на стороне, обращенной к Воротам.
Панель отодвинулась и Вилсон увидел  маленькое  подобие  Ворот.  Еще  одно
касание - и Вилсон понял, что может видеть сквозь эти Ворота.
     Он видел свою собственную комнату, но как будто  сквозь  перевернутую
подзорную трубу. Он мог различить  две  фигуры,  но  масштаб  был  слишком
мелким,  чтобы  понять  что  они  делают.  Кроме  того,  черты  лица  тоже
невозможно было разобрать и Боб не мог сказать,  кто  именно  находился  в
комнате. Это его совсем расстроило.
     - Выключайте, - сказал он.
     Диктор выключил изображение.
     - Не забудьте список.
     Из рукава он достал листок бумаги и протянул Бобу.
     - Вот, держите.
     Вилсон машинально взял листок и сунул его в карман.
     - Вот что плохо,  -  сказал  он.  -  Каждый  раз  на  той  стороне  я
наталкиваюсь на себя самого. От этого все только запутывается. Я  чувствую
себя подопытной крысой. Я и на половину еще не понял, в чем же здесь дело,
а вы снова заталкиваете меня в Ворота. Давайте на чистоту. Выкладывайте, в
чем тут дело.
     Первый раз за все время Диктор дал волю чувствам:
     - Вы просто невежественный молодой дурак. Я сказал вам  все,  что  вы
можете сейчас понять. Настоящий момент истории пока вне вашего  понимания.
Нужны недели, чтобы вы начали хоть что-то  соображать.  Всего  за  полчаса
работы без лишних  слов  вам  предлагают  половину  мира,  а  вы  тут  еще
болтаете! Кончайте упрямиться, вот что я вам скажу. Так, теперь посмотрим,
куда вас высадить...
     - Не трогайте регуляторы! - приказал Вилсон. Постепенно у него начала
формироваться мысль. - Кто вы такой, в конце концов?
     - Я? Я - Диктор.
     - Я не имею в виду это, и сами вы прекрасно понимаете это. Откуда  вы
знаете английский?
     Диктор молчал. Лицо его оставалось совершенно спокойным.
     - Ну, что же вы замолчали? - настаивал Вилсон.  -  Вы  не  могли  его
выучить здесь, это ясно. Значить вы тоже из двадцатого века.
     Диктор невесело усмехнулся.
     - Меня как раз интересовало, как быстро вы дойдете до этой мысли.
     Вилсон кивнул.
     - Возможно я не очень-то сообразителен, но я не такой уж  дурак,  как
вы думаете. Так что выкладывайте все без утайки.
     Диктор потряс головой.
     - В данный момент это  не  имеет  значения.  И  мы  не  можем  терять
времени.
     Вилсон расхохотался.
     - Слишком часто вы повторяете эти слова. Как мы можем потерять время,
если у нас есть вот _э_т_о_? - он показал на регуляторы и Ворота.  -  Если
вы меня не обманули, мы можем управлять временем, можем использовать любой
его кусок. Нет, вы торопили меня, очевидно,  по  другой  причине.  Или  вы
хотели меня убрать отсюда поскорее, или то что мне предстоит  -  чертовски
опасно. Поэтому я вот что сделаю - вы пойдете со мной.
     - Вы сами не понимаете, что говорите, - медленно сказал Диктор. - Это
невозможно. Я должен оставаться здесь и следить за регуляторами.
     - Нет, не выйдет. Я предпочитаю не спускать с вас глаз.
     - Невозможно, - повторил Диктор. - Вам придется довериться мне.
     Он снова наклонился к регуляторам.
     - А ну, убирайтесь отсюда! - взревел Вилсон. - Убирайтесь или  я  вас
огрею!
     Видя угрожающе занесенный кулак Боба, Диктор отошел от регуляторов.
     - Ну вот, так-то лучше, - добавил Боб, когда они оба снова  оказались
вместе стоявшими на полу Зала рядом с пультом.
     Мысль, формировавшаяся в его сознании, наконец обрела  полную  форму.
Выход Ворот, как он знал, был по-прежнему настроен на комнату, которую Боб
снимал в 1952 году. Время - тот самый день, с которого все началось -  это
Боб понял, глядя в наблюдательный глазок регуляторов.
     - Стойте где  стоите,  -  вслед  он  Диктору.  -  Мне  нужно  кое-что
посмотреть.
     Он подошел к диску Ворот, как будто намереваясь что-то выяснить и без
остановки шагнул в него.
     На этот раз он был лучше  подготовлен  к  тому,  что  увидел  на  той
стороне Ворот. И тем не менее, не так то легко было снова оказаться  лицом
к лицу с самим собой, да и том же во множественном числе.
     Он опять оказался в своей комнате. И остальные два Боба Вилсона  тоже
были там. Они были очень заняты  друг  другом.  Это  дало  Бобу  несколько
секунд, чтобы разобраться, кто есть кто. У одного глаз был закрыт синяком,
разбита губа и он явно нуждался в помазке и бритве. Ясно, значит, что этот
уже  побывал  на  той  стороне.  На  лице  второго  следов   сражений   не
наблюдалось, хотя и ему не мешало побриться.
     Теперь Боб точно знал где и когда он находится.
     Все-таки очень запутанная штука - временные переходы, но имея  позади
предшествующий - нет, не предшествующий, а уже имеющийся - опыт, боб лучше
представлял, чего следует  ожидать.  Он  опять  оказался  в  самом  начале
цепочки событий  и  на  этот  раз  он  положит  им  конец.  Прекратит  эту
несусветную нелепицу раз и навсегда.
     А эти двое опять спорили. Один, слегка покачиваясь, рвался плюхнуться
на кровать. Второй держал первого и не пускал.
     - Это невозможно! - сказал второй.
     - Оставь его в покое! - отрывисто приказал Вилсон.
     Те двое резко повернулись и оглядели Боба. Вилсон заметил, что  более
трезвый двойник вдруг понял,  кто  перед  ним  и  удивление  на  его  лице
сменилось понимающей гримасой. А  более  ранний  Вилсон,  судя  по  всему,
вообще с трудом сфокусировал на Бобе взгляд.
     "Трудно придется", - подумал Боб, - "он уже набрался. И  какой  дурак
хлещет джин на пустой желудок? Это не только глупо,  это  еще  и  трата  в
пустую доброй выпивки."
     И ему, Бобу, они, конечно, ничего не оставили.
     - Вы кто? - поинтересовался упившийся двойник.
     Вилсон повернулся к "Джо".
     - Он меня знает, - многозначительно сказал он.
     "Джо" начал рассматривать Боба.
     - Да, - признался он, - думаю, что  знаю.  Но  какого  бога  ты  сюда
явился? Зачем ты срываешь план?
     - Времени для объяснений нет, - перебил Вилсон.  -  Я  знаю  об  этом
больше, чем ты - этого ты отрицать не  будешь  -  и  поэтому  могу  судить
лучше. Он не пойдет в Ворота.
     - Я не собираюсь признавать ничего...
     Затрезвонил  телефон,  прервав  реплику  двойника.  Боб  почувствовал
облегчение. Неправильно он поступил, не с того начал. Но этот, двойник-то,
ну и гусь. Неужели,  он,  Боб,  действительно  так  выглядит  со  стороны?
Неужели он и вправду такой туповатый?
     Но времени для самокопания на было.
     - Ответь! - скомандовал он Бобу Вилсону, который напился.
     Тот было хотел возмутиться, но трубку все-таки снял, заметив, что Боб
Вилсон, который "Джо", тоже намерен ответить по телефону.
     - Алло... Да. А кто говорит?.. Алло!
     - Кто звонил? - спросил Джо.
     - Никто. Просто какой-то ненормальный с извращенным чувством юмора.
     Телефон снова зазвонил.
     - Ага, это опять он.
     Боб-упившийся  схватил  трубку  прежде,  чем  все  остальные   успели
двинуться с места.
     - Слушай, ты, обезьяна с мозгами бабочки! Я человек занятой, а это не
общественный телефон... А, гмм, это ты? Прости, Женевьева...
     Дальше Боб уже не прислушивался к телефону - он слышал этот  разговор
уже достаточное число раз и его занимали более важные вещи.  Самый  ранний
двойник слишком пьян,  с  ним  не  договоришься,  поэтому  нужно  основное
внимание обратить на "Джо", иначе...
     - ...вечером мы все выясним.  Ну,  пока...  -  разговор  по  телефону
завершился.
     "Сейчас", - подумал Боб, - "вот самый подходящий  момент.  Пока  этот
пьяный дурак не успел раскрыть  рот.  Но  что  сказать?  Чтобы  прозвучало
убедительно."
     Но первым заговорил ранний двойник.
     - Ну, Джо, все в порядке, я готов двигаться, если и ты готов.
     - Прекрасно, - обрадовался "Джо". - Просто шагай прямо в диск. Больше
ничего не требуется.
     Опять все идет наперекосяк, события уходят из-под контроля.
     - Нет, ты не пойдешь! - зарычал Боб и одним прыжком загородил  дорогу
к Воротам. Нужно дать им понять, что происходит, и как можно скорее.
     Но ранний двойник не  дал  ему  возможности  осуществить  свой  план.
Сначала он обругал Боба, потом попытался обойти его.  Терпение  у  Вилсона
лопнуло. Он вдруг почувствовал, что уже давно подспудно его томит  желание
- отвесить кому-нибудь хорошенькую оплеуху. Да  что  они  о  себе  думают,
чертовы остолопы!
     Ранний двойник вяло замахал руками. Боб уклонился и  ударил  левой  в
челюсть. Это был хороший  панч,  такой  уложил  бы  и  трезвого,  но  этот
алкоголик только замотал головой, явно напрашиваясь  на  добавку.  К  нему
присоединился "Джо". Вилсон решил как  можно  скорее  покончить  с  ранним
двойником и все внимание потом перенести  на  "Джо"  -  наиболее  опасного
противника.
     Небольшое недоразумение,  возникшее  между  союзниками,  предоставило
Бобу отличную  возможность  исполнить  свой  план.  Он  отступил  на  шаг,
хорошенько примерился и изо всех сил ударил левой -  несомненно,  это  был
самый мощный удар,  который  ему  приходилось  наносить  в  жизни.  Ранний
двойник полетел с ног.
     В этот момент Боб с запоздалой  досадой  понял,  что  удар  направлен
неверно относительно положения Ворот и что цепочка событий пришла к своему
традиционному завершению. Теперь в комнате оставались только он  и  "Джо",
ранний Вилсон исчез в диске Ворот Времени.
     - Ну, что, добился своего? - зло и с горечью спросил Боб "Джо".
     Реакция Боба была не совсем справедливой, но  вполне  человеческой  -
"смотри - что - ты - наделал."
     - Я? - оскорбился "Джо". - Это ты его ударил, я до него и пальцем  не
дотронулся.
     - Да, - вынужден был признать Вилсон, - но виноват во всем  ты!  Если
бы ты не вмешался, я бы этого не сделал.
     - Я вмешался? Ах ты, лицемер... сам явился откуда  ни  возьмись,  все
перепортил. Кстати, ты мне  должен  кое-что  объяснить,  и  пусть  я  буду
проклят, если ты этого не сделаешь. Что за идея...
     - Брось ты это, - остановил его Боб.
     Он не любил ошибаться, а еще  больше  он  не  любил  признавать  свои
ошибки вслух. С самого начала его попытка была  обречена,  теперь  он  это
понял. Безнадежность тяжелым камнем легла ему на плечи.
     - Поздно, он уже на той стороне.
     - Поздно что?
     - А то, что теперь уже не разорвать эту причинную цепочку.
     Теперь он понимал, что  так  получалось  каждый  раз  -  всегда  было
слишком поздно что-то изменить. Он уже видел себя сидящим на  полу  по  ту
сторону Ворот, потом храпящим в комнате без  окон  и  мебели.  Бесполезно,
события неумолимо пойдут своим чередом.
     - А зачем ее разрывать?
     Не  стоило  тратить  свои  силы  на  объяснения,  но  Боб  чувствовал
необходимость как-то оправдаться перед самим собой.
     - Потому, - сказал он, - что Диктор обвел меня...  то  есть,  тебя...
нас - обвел нас вокруг пальца, как остолопов. Смотри, он сказал тебе,  что
вы оба станете большими, очень  большими  шишками  там,  на  той  стороне?
Правильно?
     - Правильно...
     - Так вот, все это вранье... чистой воды брехня! Все что ему нужно  -
запутать нас парадоксами этой штуки - Ворот Времени -  до  такой  степени,
что мы уже никогда не разберемся, что к чему.
     - Откуда ты знаешь? - резко спросил "Джо".
     Поскольку  Боб  ничего  кроме  собственных  подозрений   в   качестве
доказательства привести не мог, он  почувствовал  себя  в  затруднительном
положении.
     - Опять двадцать пять, - ушел он в сторону от ответа. - Ну почему  ты
не можешь поверить моему слову?
     - А почему я должен верить?
     "Почему ты должен? Эх ты, дурья башка, неужели не можешь  сообразить?
Я - это ты, только более, более опытное я. Ты должен мне верить!"
     Вслух Боб сказал:
     - Если ты не веришь моему слову, то чьему же еще ты тогда поверишь?
     - Мы ребята с Миссури, - хмыкнул "Джо", - сами разберемся.
     Вилсон вдруг понял, что "Джо" собирается пройти в Ворота.
     - Ты куда?
     - Обратно. Хочу найти Диктора и задать ему пару вопросов.
     - Не делай этого, - просительно сказал Боб. - Возможно,  что  мы  еще
можем разорвать цепь, прямо сейчас. Но упрямое лицо двойника убедило его в
бесплодности всяких просьб. Нет, от этого, видно, никуда не уйдешь  -  что
должно случиться, то случится.
     - Хорошо, - вздохнул Боб. - Ступай. Рой себе яму, я умываю руки.
     "Джо" задержался у кромки Ворот.
     - Умываешь, да? А как же это может быть моей ямой, если  и  не  твоей
тоже?
     Пораженный Боб безмолвно проводил глазами "Джо", исчезнувшего в диске
Ворот. Эта мысль ему почему-то в голову не пришла. Внезапно  его  охватило
желание броситься вдогонку за  "Джо".  Этот  болван  может  натворить  что
угодно, нельзя терять его из виду! А если с ним случится  несчастье  и  он
погибнет? Что тогда станет с Бобом Вилсоном? Ничего,  то  есть  ничего  от
Боба не останется!
     А может действительно ничего не случится? Может ли смерть человека на
многие тысячелетия будущем повлиять на него сейчас, в 1952 году?
     Ситуация показалась Бобу абсурдной и он облегченно вздохнул. "Джо" не
причинит ему вреда - он помнит  все,  что  ему  предстоит  сделать.  "Джо"
начнет ссору с Диктором и в соответствии с ходом  событий  пройдет  сквозь
Ворота, оказавшись снова здесь. Потому что "Джо" - это ведь и есть он, Боб
Вилсон. Нужно как следует это запомнить. И тот первый парень  -  это  тоже
он. Они будут оба двигаться по своим дорожкам событий,  пока  не  окажутся
здесь.
     Погодите... но ведь  в  таком  случае  все  наконец  распуталось!  Он
отделился  от  Диктора,  "Джо"  и  двойник  номер  Первый  отправлены   по
назначению, все обошлось малой кровью - не считая клочка волос и  разбитой
губы. Ну что же, теперь с него  довольно.  Побриться  и  за  работу,  Боб,
старина.
     Во время бритья он рассматривал  собственную  физиономию  в  зеркале,
удивляясь почему он ее сразу не узнал. Очевидно, он  никогда  не  старался
взглянуть на  себя  как-бы  со  стороны.  Поэтому  Боб  едва  не  растянул
сухожилия на шее стараясь уловить уголками  глаза  собственный  профиль  в
зеркале.
     Выйдя из ванной, он снова увидел диск Ворот.  Почему-то  Боб  считал,
что теперь Ворота исчезнут. Но они остались. Боб осторожно, не  прикасаясь
к диску, обошел Ворота со всех сторон.  Неужели  они  останутся  навсегда?
Ведь свое дело Ворота сделали, почему Диктор их не уберет?
     Боб  остановился  перед  диском,  чувствуя  своеобразное  притяжение,
сродни  тому,  что  заставляет  человека  нырять  с  высокой  скалы.   Что
произойдет, если он вернется в будущее? Что он там увидит?
     Он вспомнил Арму. И ту,  вторую  девушку  -  как  ее  звали?  Диктор,
кажется, не сказал ему ее имя.
     Но, напрягая волю, Боб удержался и, поборов искушение, сел  за  стол.
Если он намерен остаться здесь - а он намерен так и сделать - то он должен
закончить работу. Он  должен  зарабатывать  на  жизнь,  и  чтобы  получить
приличное место ему необходимо ученое звание. Итак, на чем он остановился?
     Через двадцать  минут  Боб  пришел  к  выводу,  что  работу  придется
переписать  от  начала  до  конца.  Избранная  им  первоначальная  тема  -
приложение  эмпирического  метода  к  некоторым  проблемам  метафизики   и
найденные им для этого точные формулировки можно  оставить,  но  теперь  у
него  имеется  масса  нового  материала,  который   нужно   обработать   и
использовать.
     Перечитывая рукопись, Боб только удивлялся, насколько ограниченным  и
догматичным он был. Как часто впадал он в грех  декартезианства,  подменяя
верное мышление "правильным". Он начал набрасывать  план  нового  варианта
работы, но понял  почти  сразу,  что  ему  придется  столкнуться  с  двумя
проблемами, еще решительно не проясняющимися  в  его  сознании:  проблемой
единства  личности  и  проблемой  свободы  выбора.  Когда  они  все   трое
находились в этой комнате - кто  из  них  был  настоящее  "эго",  кто  был
настоящий Вилсон? И как получилось, что он не смог изменить  ход  событий,
как ни старался?
     Тут же он нашел простой до абсурда ответ на первый вопрос.  Настоящим
Вилсоном был он. "Я" есть "я", воспринимаемая истина. Ну, а те  двое?  Они
тоже были уверены в  подлинности  своих  собственных  "я".  Боб  попытался
сформулировать определение человеческого "я": "я" - как последняя в данный
момент точка на постоянно растущей в будущее  линии  памяти,  составляющей
сознание...
     Нужно попробовать сформулировать математически.  В  вербальном  языке
слишком много семантических ловушек.
     Зазвонил телефон.
     Боб рассеяно поднял трубку.
     - Да.
     - Это ты, Боб?
     - Да. А кто это?
     - Как, ведь это я, Женевьева. Что с тобой сегодня, мой  дорогой?  Вот
уже второй раз ты не узнаешь моего голоса.
     Боб почувствовал, как в нем растет раздражение. Еще одна  проблема  -
что ж, он покончит с ней немедленно.
     - Послушай, Женевьева, - сказал он, не обращая внимания  на  жалобный
тон девушки, - ведь я просил не беспокоить меня, когда я работаю. Пока.
     - Ну, знаешь, из всех... Ты не имеешь права говорить  со  мной  таким
тоном, Боб Вилсон! Во-первых, сегодня ты не работал. Во-вторых, с чего  ты
взял, что можешь сначала чуть ли не руки целовать, а через два часа рычать
как дикий зверь? Что-то мне не слишком улыбается такое замужество!
     - Замужество? Откуда такая нелепая идея?
     Несколько секунд трубка едва не  развалилась  от  треска  и  шипения,
потом катаклизм несколько утих. Тогда Боб счел возможным продолжить:
     - Ну, ну, успокойся. Это ведь не "веселые девяностые",  правда?  Если
молодой человек несколько раз пригласил девушку на танцы и в кино, это еще
не значит, что он намерен жениться на ней.
     Последовала короткая пауза.
     - Значит, конец  игры?  -  ответил  наконец  голос  на  другом  конце
провода. Голос был холоден и до такой степени сварлив, что Боб едва  узнал
его. - Ну погоди, я знаю, как поступать  с  такими,  как  ты!  Женщина  не
настолько уж беззащитна в нашей стране!
     - Тебе лучше знать, - свирепо ответствовал Боб. - Ты крутишься вокруг
университета не первый год.
     На другом конце бросили трубку.
     Боб вытер пот со лба. Эта мадам  вполне  может  наделать  ему  немало
неприятностей, это он хорошо знал. Его предупреждали еще когда  он  только
начал за ней ухаживать, но он был настолько уверен в том, что сам  о  себе
позаботится! Раньше думать надо было, старина, но кто  мог  подумать,  что
она поведет дело так круто!
     Он  попытался  вернуться  к  работе   над   дипломом,   но   не   мог
сосредоточиться. Последний срок - завтра, десять часов утра. Он  посмотрел
на часы - они стояли. Он поставил  их  по  настольным  -  четверть  пятого
пополудни. Даже если он просидит всю ночь, работу переделать он не успеет.
     Кроме того, еще Женевьева...
     Опять зазвонил телефон. Боб  не  притронулся  к  трубке.  Телефон  не
унимался, тогда он просто снял трубку. С ней он больше говорить не будет.
     Он опять вспомнил Арму.  Да,  вот  образец  идеальной  женщины...  Он
подошел  к  окну  и  посмотрел  вниз,  на  шумную  пыльную  улицу.   Почти
неосознанно, он сравнил ее с  безмятежным  зеленым  пейзажем,  которым  он
любовался с балкона во время завтрака с Диктором. А это что? Вшивый мир  и
вшивый народишко!
     Мозг Боба внезапно пронзили отчаянная мысль. Ворота все еще  открыты.
Ворота все еще открыты!! Так ли уж опасен  Диктор?  Он  сам  себе  хозяин.
Вернуться в будущее и попробовать все сначала - ведь он ничего не  теряет,
в конце концов, а получить может все!
     Он шагнул к Воротам, но приостановился. Разумно ли он поступает?  Что
ему, собственно, известно  об  этом  времени?  Тут  Боб  услышал,  как  по
лестнице за  дверью  кто-то  поднимается.  Вот  шаги  приближаются  к  его
двери...   Внезапно  он  понял,  что  это  Женевьева  -  это  придало  ему
решительности. Он шагнул в диск.


-==Роберт Хайнлайн. Линия жизни==-
     перевод И. Гуровой

     Председатель  громко  застучал,  требуя тишины. Мало-помалу насмешливые
выкрики и свист стихли  --  несколько  самоназначенных  блюстителей  порядка
сумели  убедить  слишком  пылких субъектов сесть и успокоиться. Докладчик на
трибуне рядом с председателем, словно ничего не заметил. Его  непроницаемое,
чуть   высокомерное   лицо   хранило   полную  невозмутимость.  Председатель
повернулся к нему и сказал, еле сдерживая раздражение.
     -- Доктор Пинеро ("доктор" было сказано с некоторым нажимом), я  должен
извиниться перед вами за неприличные выкрики. Меня удивляет, что мои коллеги
настолько  забыли  достоинство,  подобающее ученым, что прервали докладчика,
как ни велик, -- он помолчал, плотно сжав губы, был повод для возмущения.
     Пинеро улыбнулся  ему  улыбкой,  в  которой  было  что-то  на  редкость
оскорбительное. Председатель с трудом взял себя в руки и продолжал.
     --  Я  хочу,  чтобы  заседание завершилось подобающим образом Прошу вас
кончить ваше сообщение. Однако прошу вас воздержаться и больше не оскорблять
нас, высказывая  идеи,  которые  любой  образованный  человек  не  может  не
признать  ошибочными.  Будьте  так  добры, повторите только о Вашем открытии
если вы что-то открыли.
     -- Пинеро развел пухлыми белыми руками, повернув ладони вниз.
     -- Но как я могу предложить вам новые идеи, если сперва не рассею  ваше
заблуждение? По аудитории прошло движение, раздался ропот. Кто-то крикнул из
глубины зала:
     -- Выбросьте вон этого шарлатана! Довольно и того, что слышали.
     Председатель постучал молоточком.
     --  Господа! Прошу вас! -- Затем он повернулся к Пинеро. -- Должен ли я
напомнить вам, что вы не член этого общества и что мы вас не приглашали?
     -- Ах, так? -- Пинеро поднял брови. -- Помнится, я получил  приглашение
с грифом Академии.
     Председатель пожевал нижнюю губу, а потом ответил:
     --  Да, верно. Это приглашение написал я сам. Но лишь по просьбе одного
из  попечителей  --  превосходного  джентльмена,  радеющего   об   интересах
человечества, однако, не ученого и не члена Академии.
     --  Ах,  так?  Я  мог  бы  и  догадаться.  Старик  Бидуэлл,  верно?  Из
"Объединенного страхования жизни"? И  он  хотел,  чтобы  его  дрессированные
тюлени  разоблачили  меня  как  шарлатана,  да?  Ведь  если  я смогу назвать
человеку день его смерти, никто не пойдет к нему страховаться даже на  самых
выгодных  условиях.  Но  каким  образом вы меня разоблачите, если сначала не
выслушаете? Даже если допустить, что у вас  хватит  ума  меня  понять?  П-ф!
Натравить шакалов на льва! -- Он подчеркнуто повернулся к ним спиной.
     Ропот в зале стал громче, в нем звучала злоба.
     Тщетно  председатель  требовал  тишины. В первом ряду кто-то вскочил на
ноги -- Господин председатель!
     Председатель не упустил удобного случая и крикнул:
     -- Господа! Слово предоставляется доктору Ван Рейну Смиту.
     Шум  затих.  Доктор  Смит  откашлялся,  пригладил  великолепную   седую
шевелюру  и  сунул  руку  в  боковой карман своих элегантных брюк. Он принял
позу, какая бывала у него, когда он читал лекции в дамских клубах.
     --  Господин  председатель!  Уважаемые  сочлены  Академии  Наук,  будем
терпимы.  Даже  убийца  имеет  право  на  последнее слово перед тем, как суд
вынесет  приговор.  Так  будем  ли  мы  строже?  Пусть   даже   приговор   и
предопределен  интеллектуально.  Я  признаю  за  доктором Пинеро право на ту
любезность, которую это ученое собрание должно оказывать любому коллеге,  не
состоящему  в  нем,  даже  если  (он слегка поклонился в сторону Пинеро) нам
неизвестен университет, присвоивший ему степень. Пусть то,  что  он  намерен
сказать,  не отвечает истине, на нас это тени бросить не может. Если то, что
он намерен сказать, верно, нам следует это знать. --  Его  красивый,  хорошо
поставленный  голос  успокаивал,  завораживал.  --  Если  манеры  почтенного
доктора кажутся нам несколько резковатыми,  следует  помнить,  что  возможно
там,  откуда  он  приехал,  или  в  той среде, где он вращается, таким вещам
придается меньше значения, а  наш  добрый  друг  и  благодетель  просил  вас
выслушать этого человека и тщательно оценить его утверждения. Так сделаем же
это с достоинством и декорумом.
     Он  сел  под  треск  аплодисментов, с удовольствием сознавая, что снова
поддержал свою  репутацию  интеллектуального  лидера.  Завтра  газеты  вновь
упомянут  разумность  и  обаятельность  "Самого  красивого  ректора  во всех
американских университетах". Кто знает, может быть,  теперь  старик  Бидуэлл
раскошелится и субсидирует постройку плавательного бассейна.
     Когда  аплодисменты  стихли, председатель повернулся туда, где виновник
всей этой бури сидел с безмятежным лицом, скрестив руки на круглом брюшке.
     -- Вы не продолжите, доктор Пинеро?
     -- А зачем?
     -- Вы же пришли сюда ради этого? -- председатель пожал плечами.
     Пинеро встал.
     -- Справедливо, совершенно справедливо. Но  стоило  ли  мне  приходить?
Есть  ли  здесь  хоть  один человек, способный воспринимать повое, способный
взглянуть в лицо голым фактам и не покраснеть? По-моему,  таких  здесь  нет.
Даже  этот столь красивый господин, который попросил вас выслушать меня, уже
успел вынести мне обвинительный  приговор.  Его  интересует  декорум,  а  не
истина.  А  что,  если истина противоречит декоруму? Признает ли он ее? И вы
все? По-моему, нет. Тем не менее, если я не продолжу, вы расцените  это  как
доказательство  вашей  правоты.  Любой тупица с улицы решит, что вы, тупицы,
изобличили меня, Пинеро, как шарлатана и самозванца. Я еще раз  объясню  вам
суть  моего  открытия.  Короче  говоря, я изобрел способ определить, сколько
остается жить человеку Я могу  заранее  представить  вам  расписание  Ангела
Смерти.  Я  могу  сказать вам, когда Черный Верблюд преклонит колени у вашей
двери. Поработав с моим аппаратом пять минут, я могу сказать любому из  вас,
сколько песчинок еще остается в ваших песочных часах. -- Он умолк и скрестил
руки  на  груди:  На  мгновение  воцарилась тишина. Потом по залу прокатился
шумок. Наконец председатель сказал:
     -- Но вы же не кончили, доктор Пинеро?
     -- А что еще можно к этому добавить?
     -- Вы нам не объяснили механизм вашего открытия.
     Брови Пинеро взлетели вверх.
     -- Вы хотите, чтобы я отдал плоды моих  трудов  на  забаву  детям?  Это
опасное  знание,  друг  мой,  и  я берегу его для человека, который понимает
самую суть. Для себя. -- Он постучал себя по груди.
     -- Но откуда нам знать, что это не пустые претензии?
     -- Очень просто. Вы пришлете комиссию, перед которой я  продемонстрирую
работу  своего  аппарата.  Если  все  подтвердится,  очень  хорошо,  вы  это
признаете и оповестите об этом  весь  мир.  Если  не  подтвердится,  я  буду
изобличен и принесу извинения. Да, я, Пинеро, принесу извинения.
     В  глубине  зала  поднялся  худой сутулый мужчина. Председатель дал ему
слово, и он заговорил:
     --  Господин  председатель!  Как  может   почтенный   доктор   серьезно
предлагать  такую проверку? Или он хочет, чтобы мы двадцать, а то и тридцать
лет ждали, чтобы кто-нибудь скончался и тем доказал его правоту?
     Пинеро ответил, не дожидаясь разрешения председателя.
     П-ф! Какой вздор! Неужели вы так  мало  знакомы  со  статистикой  и  не
знаете,  что  в  любой  большой  группе  обязательно  найдется  хотя бы один
человек, который должен умереть в ближайшем будущем? Вот что я Вам предложу.
Разрешите мне обследовать всех, кто находится в зале, и я  назову  человека,
который  умрет  в  ближайшие  две  недели,  да-да, а также и день, и час его
смерти. -- Он обвел зал яростным взглядом. -- Вы согласны!
     На этот раз поднялся дородный человек, размеренно ронявший слова.
     -- Я, со своей стороны,  решительно  против  такого  эксперимента.  Как
врач,   я   с   прискорбием  замечал  явные.  симптомы  серьезных  сердечных
заболеваний у многих  наших  пожилых  коллег.  Если  эти  симптомы  известны
доктору  Пинеро,  что  вполне  вероятно,  и  если в качестве своей жертвы он
изберет  кого-нибудь  из  них,  выбранный  им  человек,   вполне   возможно,
скончается  в указанный срок независимо от того, работает ли кухонный таймер
почтенного докладчика или нет
     Его тут же поддержали.
     -- Доктор Шепард абсолютно  прав.  Зачем  мы  будем  тратить  время  на
шаманские  фокусы?  Я  убежден, что субъект, именующий себя доктором Пинеро,
хочет   воспользоваться   авторитетом   нашего   собрания,   чтобы   придать
правдоподобие  своим  утверждениям.  Если мы примем участие в этом фарсе, то
сыграем ему на руку. Не знаю, что он, собственно, добивается, но,  бьюсь  об
заклад,  он  придумал какой-то способ использовать нас для рекламы его афер.
Господин председатель, предлагаю вернуться к повестке дня.
     Это предложение было встречено аплодисментами, однако  Пинеро  не  сел.
Под  вопли  "К  порядку!  К порядку!" он мотнул своей растрепанной головой и
высказал все, что хотел.
     -- Варвары! Идиоты! Болваны! Такие, как вы, мешали  Признанию  всех  до
единого  великих  открытий  с  начала  времен.  От такого подлого невежества
Галилей перевернется в могиле. Жирный дурак, который вон там теребит эмблему
своего тайного общества, называет себя  врачом.  Знахарь  --  было  бы  куда
точнее!  А тот лысый коротышка вон там... да-да, вы! Именуете себя философом
и болтаете всякую чушь о жизни и времени, укладывая их в свои аккуратненькие
категории. Да что вы о них знаете? И как можете хоть что-нибудь узнать, если
не хотите познать истину, когда вам предоставляется такая возможность.  П-ф!
--  Он  сплюнул.  -- Вы называете это Академией Наук. А, по-моему, это съезд
гробовщиков, которые думают только о том, как бы лучше забальзамировать идеи
своих великих предшественников.
     Он умолк, переводя дух. Его подхватили под руку два члена президиума  и
вытащили  из  зала. Из-за стола прессы вскочили репортеры и кинулись за ним.
Председатель объявил заседание закрытым.
     Репортеры нагнали Пинеро, когда он выходил через служебный вход. Шел он
пружинистой походкой и что-то насвистывал.  От  недавней  воинственности  не
осталось и следа. Они столпились вокруг него.
     -- Как насчет интервью, доктор?
     -- Что вы думаете о современной системе образования?
     -- Вы им ловко врезали. Ваша точка зрения на жизнь после смерти?
     -- Снимите шляпу, доктор, и поглядите, как вылетит птичка.
     Он ухмыльнулся им.
     --  По очереди, по очереди, ребята. И не так быстро. Я сам когда-то был
репортером. Может, заглянем ко мне?
     Несколько минут  спустя  они  попытались  разместиться  в  единственной
комнате  Пинеро,  где  царил  страшный  беспорядок, и закуривали его сигары.
Пинеро обвел всех взглядом, сияя улыбкой.
     -- Что пьем, ребята? Шотландское виски? Или кукурузное? -- Когда и  это
было  улажено,  он  перешел  к  делу. -- Ну, а теперь, ребята, что вы хотите
узнать?
     -- Выкладывайте, доктор. Есть ли у вас что-нибудь цельное или нет?
     -- Безусловно, есть, мой юный друг.
     -- Ну, так объясните нам, как он работает, ваш аппарат.  И  мы  вам  не
профессора, от нас так просто не отделаетесь.
     --  Прошу  прощения, мой дорогой. Это мое изобретение. Я надеюсь на нем
подзаработать. Не потребуете же вы, чтобы я подарил его первому встречному?
     -- Послушайте, доктор, вы  должны  нам  что-нибудь  дать,  если  хотите
попасть в утренние газеты. Чем вы пользуетесь, магическим кристаллом?
     -- Ну, не совсем. Хотите посмотреть мой аппарат?
     -- Еще бы! Это уже дело.
     Он провел их в примыкавшую к комнате мастерскую и взмахнул рукой.
     -- Вот он, ребята.
     Они увидели что-то вроде массивной рентгеновской установки. Но, если не
считать  очевидного  факта,  что работала она на электричестве, догадаться о
том, как она действует, было невозможно, хотя некоторые шкалы были размечены
привычным образом.
     -- Принцип его работы, доктор. Пинеро вытянул губы и задумался.
     -- Без сомнения, вам всем знаком трюизм, что  жизнь-это  электричество.
Ну,  разумеется,  это пустые слова, но они помогут вам уловить суть искомого
принципа. Кроме того, вам говорили, что время --  это  четвертое  измерение.
Может  быть,  вы  верите  этому, может быть, нет. От частых повторений смысл
полностью исчез.  Осталось  клише,  с  помощью  которого  краснобаи  внушают
почтение  дуракам.  Попробуйте сейчас представить себе, что, собственно, это
значит, прочувствуйте это.
     Он подошел к одному из репортеров.
     -- Возьмем, к примеру,  вас.  Ваша  фамилия  Роджерс,  верно?  Отлично,
Роджерс.  Вы феномен пространства-времени и имеете четыре измерения. Высотой
вы чуть меньше шести футов, шириной около двадцати дюймов, а толщиной дюймов
десять. Во времени позади вас этот феномен пространства -- времени достигает
примерно одна тысяча девятьсот пятого года, срез которого мы видим вот здесь
под прямым углом к оси времени с той же глубиной, как и в данный момент.  "В
дальнем  конце находится младенец, попахивающий кислым молоком и срыгивающий
свой завтрак на слюнявчик. На другом конце находится,  быть  может,  старик.
Где-то    в    восьмидесятых    годах.   Представьте   себе   этот   феномен
пространства-времени, который мы называем Роджерсом, как  длинного  розового
червяка,  растянувшегося  через годы. Вот здесь, в тысяча девятьсот тридцать
девятом году, он минует нас и тянется дальше.  И  срез,  который  мы  видим,
выглядит  одиночным  дискретным  телом,  Но это иллюзия. Этот розовый червяк
физически  тянется  через  все  эти  годы.  Собственно  говоря,   существует
физическая  непрерывность  всего человечества, поскольку эти розовые червяки
ответвляются  от  других  розовых  червяков.  В  этом  смысле   человечество
напоминает лозу, ветки которой переплетаются и дают новые отростки. И только
глядя  на лозу в разрезе, мы можем впасть в заблуждение, будто эти побеги --
дискретные индивиды.
     Он помолчал и обвел всех взглядом. Один из них, с угрюмой  скептической
физиономией, сказал:
     -- Все это очень мило, Пинеро, но, даже если это правда, так толку что?
     Пинеро удостоил его безмятежной улыбкой.
     --  Терпение,  друг  мой. Я попросил вас считать жизнь электрической. А
теперь сочтите наших длинных розовых червей проводниками электричества.  Вы,
вероятно,  слышали  о  том, как инженеры с помощью некоторых измерений могут
определить точное место  разрыва  в  трансатлантическом  кабеле,  все  время
оставаясь  на берегу. Я проделываю то же с нашими розовыми червями. Приложив
свои инструменты к срезу вот здесь, в этой комнате, я могу  определить,  где
происходит  разрыв. Иными словами, когда наступает смерть. Или, если хотите,
я могу произвести обратное исчисление и назвать вам дату вашего рождения. Но
это не интересно: вы ведь ее уже знаете.
     Угрюмый репортер презрительно хмыкнул.
     -- Вот и попались, доктор: если ваше определение человечества как  лозы
или  розовых  червей  правильно,  то  определять дни рождения вы не сможете,
поскольку связь с человечеством непрерывна  и  ваш  электрический  проводник
ведет через мать до самых отдаленных предков.
     --  Совершенно верно и очень умно, друг мой, улыбнулся Пинеро. -- Но вы
слишком увлеклись аналогией.  Речь  ведь  идет  не  об  измерении  какого-то
проводника  электричества.  В  некоторых  отношениях  это  больше походит на
измерение длины очень длинного коридора  с  помощью  звука,  отражаемого  от
дальнего  его  конца.  Момент  рождения  представляет  своего  рода  изгиб в
коридоре, и при правильной настройке я могу уловить эхо от этою изгиба.
     -- С удовольствием, мой дорогой друг. Испробуем  на  вас?  --  Попался,
Люк, -- сказал кто-то из репортеров. -- Соглашайся или заткнись.
     -- Я согласен. Что мне надо сделать?
     --  Во-первых,  напишите на листке день и час вашего рождения и отдайте
листок кому-нибудь из ваших коллег.
     -- Ну, а теперь что? -- спросил Люк, отдавая листок.
     -- Снимите верхнюю одежду и станьте на эти весы. А теперь  скажите,  вы
когда-нибудь были много толще или много худее, чем сейчас? Нет? А сколько вы
весили  при рождении? Десять фунтов? Великолепный, здоровый младенец. Теперь
такие крупные рождаются редко.
     -- Ну и что значит весь этот треп?
     -- Я пытаюсь примерно определить средний срез нашего длинного  розового
проводника,  мой  милый Люк. А теперь, пожалуйста, сядьте вот туда. А теперь
зажмите в зубах этот электрод. Нет-нет,  вас  не  дернет.  Напряжение  очень
низкое. Меньше микровольта. Но мне нужен хороший контакт.
     Доктор  отошел  от  него,  скрылся  за  аппаратом,  опустил над головой
козырек и только тогда стал вертеть ручками. Зрители увидели, как  некоторые
из  циферблатов  ожили,  аппарат  глухо  загудел.  Затем  он умолк, и Пинеро
выбрался из своего тайничка.
     -- Я получил февраль тысяча девятьсот второго года.  У  кого  листок  с
датой.
     Хранитель листка развернул его и прочел:
     -- Двадцать второго февраля девятьсот второго года.
     Воцарилась  глубокая  тишина,  которую прервал чей-то голос: -- Доктор,
можно выпить еще рюмку?
     Напряжение рассеялось, и они заговорили наперебой: --  Проверьте  меня,
доктор!
     -- Нет, меня, доктор! Я сирота, и мне просто нужно это узнать.
     -- Давайте еще, доктор! Мы все хотим.
     Он  с улыбкой подчинился и то исчезал под козырьком, то снова возникал,
словно  суслик  из  норки.  Когда  у  всех  оказались  листки,  доказывающие
искусство доктора, наступившее долгое молчание нарушил Люк:
     -- А не покажете ли, как вы предсказываете смерть, Пинеро?
     Его никто не поддержал, а двое-трое вытолкнули Люка вперед.
     -- Вот ты и давай, умник. Сам напросился.
     Он  позволил  усадить  себя  в  кресло. Пинеро пощелкал выключателями и
снова скрылся под козырьком. Когда  гудение  смолкло,  он  вышел,  энергично
потирая ладони.
     -- Ну, ребята, смотреть больше нечего. Материала достаточно?
     -- Э-эй! А как же предсказание? Когда Люк откинет копыта?
     -- Вот именно, доктор, когда? -- требовательно спросил Люк.
     --  Господа,--  страдальчески  сказал Пинеро. -- Вы меня удивляете. Эти
сведения я выдаю за гонорар. И,  кроме  того,  это  профессиональная  тайна.
Ответ получает только клиент, консультирующийся у меня.
     -- А мне все равно, валяйте, говорите.
     --  Мне  очень  жаль,  но  я  должен отказаться. Я же согласился только
показать вам, как работает аппарат, а не оглашать результаты.
     Люк бросил окурок на пол и растер его подошвой.
     -- Сплошное надувательство, ребята. Наверное, он записал  возраст  всех
репортеров  в  городе  специально,  чтобы  проделать  такую  штуку. Номер не
пройдет, Пинеро.
     Тот грустно посмотрел на него.
     -- Вы женаты, мой друг?
     -- Нет.
     -- Вы кому-нибудь помогаете? У вас есть близкие родственники?
     -- Нет. А что? Хотите меня усыновить? Пинеро покачал головой.
     -- Мне вас очень жаль, мой юный друг. Вы умрете еще до завтра.
     СМЕРТЬ ЖМЕТ НА ТАБЕЛЬНЫЕ ЧАСЫ
     ... через двадцать минут после  странного  предсказания  Пинеро,  когда
Таймонс  шел  по Бродвею в сторону редакции "Дейли геральд", где он работал,
он был убит свалившейся на него вывеской.
     Доктор Пинеро отказался высказать свое мнение, но  подтвердил,  что  он
предсказал    смерть   Таймонса   при   помощи   своего,   так   называемого
хроновитаметра. Начальник полиции Рой...
     Вас беспокоит БУДУЩЕЕ??????
     Не тратьте денег на гадалок!
     Обратитесь
     К доктору Хьюго Пинеро, биоконсультанту.
     Он поможет вам спланировать ваше будущее
     с помощью точных
     НАУЧНЫХ МЕТОДОВ.
     Никаких посланий от "духов".
     Верность наших предсказаний гарантирована
     Залогом в 10000 долларов.
     Дополнительные сведения по требованию
     "ПЕСКИ ВРЕМЕН"
     "Маджестик"" номер 700
     Уведомление
     Всем, всем, всем! Я. Джон  Кэбот  Уинтроп  III.  член  фирмы  "Уинтроп,
Уинтроп,  Дитмарс  и  Уинтроп",  нотариус,  подтверждаю,  что  Хьюго Пинеро,
проживающий в этом городе, вручил мне десять тысяч американских  долларов  и
поручил  мне  поместить  их  на хранение в выбранный мною банк со следующими
инструкциями:
     Залог будет незамедлительно и целиком выплачен  первому  клиенту  Хьюго
Пинеро  и  (или)  "Песков Времени", который проживет на один процент дольше,
чем было предсказано Хьюго Пинеро, или же душеприказчикам  первого  клиента,
который  не доживет до указанного срока на один же процент, в зависимости от
того, что произойдет во времени первым.
     Подписано и заверено
     Джон Кэбот Уинтроп III. Подписано и заверено в моем присутствии второго
апреля 1939. Альберт М. Суонсон, нотариус с правом практиковать в этом штате
до июня 17, 1939.
     "Добрый вечер, дорогие радиослушатели и  радиослушательницы!  Внимание!
Молния!  Хьюго Пинеро, ЧУДОТВОРЕЦ НИОТКУДА, уже в тысячный раз прогнозировал
смерть, и еще никто не  потребовал  премии,  которую  он  предложил  первому
человеку,  поймавшему его на ошибке. Тринадцать его клиентов уже скончались,
так что нет сомнений, что он имеет прямую связь с конторой СТАРУХИ С  КОСОЙ.
Это  единственная  новость,  о  которой  я ничего не хочу знать заранее. Ваш
обозреватель не будет клиентом пророка Пинеро..."
     В душном воздухе зала продребезжал жиденький баритон судьи:
     -- Будьте добры, мистер Уимс, вернемся к теме.  Суд  удовлетворил  ваше
ходатайство  о  временном  запрещении, а теперь вы обратились с ходатайством
изменить его на постоянное. Доктор Пинеро оспаривая ваш иск, указывает,  что
не представили никаких веских причин для запрещения, и просит об его отмене.
А  также  чтобы  я  предписал  вашему  клиенту  прекратить  вмешательство  в
деятельность фирмы, вполне  законную  во  всех  отношениях,  как  утверждает
Пинеро.  Поскольку вы выступаете не перед присяжными, прошу вас обойтись без
риторики и просто объяснить, почему я должен отказать ему в иске.
     Мистер Уимс  нервно  дернул  подбородком,  так  что  дряблая  землистая
складка кожи скользнула по его жесткому воротничку, и возобновил свою речь:
     -- С разрешения досточтимого суда я представляю интересы общества...
     --   Минуточку.   Мне  казалось,  что  вы  представляете  "Объединенное
страхование жизни".
     -- Формально говоря, именно так,  ваша  милость.  Но  в  более  широком
смысле  я  представляю  несколько  других  важнейших  страховых, кредитных и
финансовых институтов, а также их акционеров и держателей страховых полисов,
каковые составляют подавляющее большинство граждан этой страны. Кроме  того,
мы  считаем  себя  обязанными  защитить  интересы  всего  населения  страны,
неорганизованного, не имеющего представителей и  не  защищенного  во  многих
других отношениях.
     --  Мне  казалось,  что  народ представляю я, -- сухо заметил судья. --
Боюсь, я обязан считать вас представителем интересов только вашего  клиента,
как указано в иске. Но продолжайте. Каковы ваши доводы?
     Старик-адвокат попытался проглотить свой кадык, а потом начал снова:
     --  Ваша  милость!  Мы  утверждаем,  что имеются две отдельные причины,
почему этот запрет следует сделать  постоянным,  и,  далее,  что  достаточно
одной из этих причин.
     Во-первых,  этот  человек  занимается предсказательством, что запрещено
как  гражданским,  так  и  уголовным  законодательством.   Он   обыкновенный
гадальщик,  бродячий  шарлатан,  который  эксплуатирует доверчивость широкой
публики. Он  более  ловок,  чем  обычная  цыганка-хиромантка,  астролог  или
медиум,  и  поэтому  более опасен. Он ложно ссылается на современные научные
методы, чтобы придать внешнюю убедительность практикованию черной магии.  Мы
пригласили в суд именитых представителей Академии Наук, которые как эксперты
могут разоблачить нелепость его претензий.
     -- Во-вторых, даже если претензии этого человека обоснованы -- допустим
на мгновение  такую  нелепость...  --  Мистер  Уимс  позволил  себе холодную
улыбочку, -- мы утверждаем,  что  его  деятельность  противоречит  интересам
общества  в целом и наносит противозаконный ущерб интересам моего клиента, в
частности. Мы готовы предъявить многочисленные материалы, доказывающие,  что
этот  человек  публиковал сам или поощрял публиковать заявления, призывающие
общество отказаться от бесценных благ страхования жизни к большому вреду для
благосостояния и финансового положения моего клиента.
     Пинеро встал.
     -- Ваша милость, могу ли я сказать несколько слов?
     -- Что именно?
     -- Мне кажется, я смогу упростить ситуацию, если  мне  будет  разрешено
коротко ее проанализировать.
     -- Ваша милость, -- прервал Уимс, -- это против правил.
     -- Терпение, мистер Уимс, ваши интересы будут ограждены. Мне кажется, в
этом деле  нам  требуется  больше  света  и меньше шума. Если доктор Пинеро,
высказавшись в этот момент, тем самым сократит  разбирательство,  я  склонен
дать ему это разрешение. Продолжайте, доктор Пинеро.
     --  Благодарю  вас,  ваша  милость. Обратившись сначала к последнему из
обвинений мистера Уимса, я готов признать, что  я  действительно  публиковал
заявления, о которых он говорит...
     --  Погодите,  доктор.  Вы решили обойтись без адвоката. Но вы уверены,
что способны защищать свои интересы?
     -- Я готов рискнуть, ваша милость. То, что  я  намерен  признать,  наши
друзья могут доказать без всяких затруднений.
     -- Очень хорошо. Продолжайте.
     --  Я  готов  признать, что в результате этого многие люди аннулировали
свои страховые полисы, но пусть они докажут, что кто-либо из поступивших так
потерпел в итоге какой-нибудь ущерб или понес убытки.
     Совершенно верно, что  "Объединенное  страхование"  в  результате  моей
деятельности  теряет клиентов, но это естественное следствие моего открытия,
которое превратило их полис в такой же анахронизм, как лук со стрелами. Если
иск будет удовлетворен на этом основании, я налажу производство  керосиновых
ламп, а затем потребую, чтобы "Эдисону" и "Дженерал электрик" было запрещено
производство электролампочек.
     --  Я  готов  признать,  что  поставил  предсказания  смерти на деловую
основу. Но я отрицаю, что я занимаюсь магией, будь  она  черная,  белая  или
радужная.   Если   делать   предсказания,   опираясь   на   научные  методы,
противозаконно, статистики "Объединенного страхования"  много  лет  нарушают
закон,  предсказывая  на  каждый год точный процент смертей в данной большой
группе  населения.  Я  предсказываю  смерть  в  розницу,   а   "Объединенное
страхование"   предсказывает   ее   оптом.   Если   действия  "Объединенного
страхования" законны, каким образом мои могут быть противозаконны?
     -- Я признаю важность вопроса о том, действительно ли я способен давать
точные предсказания или нет. И я готов признать, что гак называемые эксперты
Академии Наук покажут, что я этого не могу. Но им мой  метод  неизвестен,  и
они не могут вынести о нем весомого заключения.
     --  Погодите,  доктор.  Мистер  Уимс,  правда  ли, что ваши эксперты не
знакомы с теорией и методом доктора Пинеро?
     На лице мистера Уимса мелькнула тревога.  Он  побарабанил  пальцами  по
столу и, наконец, ответил:
     -- Могу ли я попросить суд ненадолго прервать заседание?
     -- Разумеется.
     Мистер  Уимс  несколько  минут  торопливым  шепотом совещался со своими
помощниками, затем повернулся к судье:
     -- Ваша милость, мы хотели бы предложить следующее: пусть доктор Пинеро
объяснит  теоретическую  основу  и  практическое   применение   своего   так
называемого  метода,  а тогда эти именитые ученые смогут высказать суду свое
мнение об обоснованности его претензий.
     Судья вопросительно посмотрел на Пинеро, который ответил:
     -- Дать свое согласие на это я не могу. Независимо от  того,  верен  ли
мой метод или нет, было бы опасно допустить, чтобы он попал в руки глупцов и
шарлатанов...  --  он  махнул рукой на группу профессоров, сидевших в первом
ряду, помолчал и  ядовито  улыбнулся,  --  ...как  прекрасно  известно  этим
господам.   Кроме   того,  для  доказательства  действенности  метода  вовсе
необязательно открывать принципы, на которых он построен. Нужно ли  мне  для
доказательства  верности  моих  предсказаний  обучать азам все это общество,
самоназначенных хранителей мудрости, излечивать их  от  укоренившихся  в  их
сознании  суеверий? В науке для того, чтобы прийти к выводу, есть только два
пути. Один -- научный метод, другой -- схоластический. Можно  либо  исходить
из   результатов   экспериментов,   или  слепо  следовать  авторитетам.  Для
настоящего ученого  критически  важны  экспериментальные  доказательства,  а
теория  --  просто удобное пособие, которое можно отбросить, если оно уже не
отвечает своему назначению. Для ученого-педанта авторитет -- это все, и если
факты не укладываются в теорию, предписанную авторитетами,  их  отбрасывают.
Именно такая точка зрения -- точка зрения педантов, цепляющихся за устарелые
теории,  преграждала  путь новым знаниям на протяжении всей истории. Я готов
доказать мой метод с помощью эксперимента и как Галилей в суде  сказать:  "И
все-таки  она  вертится!". Я раньше уже предлагал такое доказательство этому
обществу самозванных экспертов, но они его отвергли. Я возвращаюсь  к  моему
предложению:  я измерю протяженность жизни членов Академии Наук, а они пусть
назначат комиссию для проверки результатов. Я запечатаю мои прогнозы  в  две
серии конвертов. В первой серии снаружи будет проставлена фамилия, внутри --
записка с датой смерти. В другой серии фамилии я запечатаю внутри, а снаружи
напишу даты. Пусть комиссия запрет конверты в сейф, и затем время от времени
собирается и вскрывает соответствующие конверты. В такой большой организации
вероятность  чьих-то  близких  смертей  очень  велика  --  ей,  если  верить
статистикам "Объединенного страхования", примерно по одной каждую неделю или
по две. Таким способом они быстро получат достаточно  данных,  доказывающих,
будто  Пинеро лжец или наоборот. Он умолк и выпятил грудь так, что она почти
сравнялась с его брюшком. Устремив свирепый взгляд на  потеющих  ученых,  он
спросил:
     -- Ну?
     Судья поднял брови и перехватил взгляд мистера Уимса.
     -- Вы согласны?
     -- Ваша милость, я считаю, что это предложение противоречит всем...
     --  Предупреждаю, -- перебил его судья, -- я откажу вам в иске, если вы
не примете этот способ выяснения истины или не предложите другой,  столь  же
практичный.
     Уимс  открыл  было  рот,  передумал, скользнул взглядом по лицам ученых
экспертов и посмотрел на судью.
     -- Мы согласны, ваша милость.
     -- Очень хорошо.  О  частностях  договоритесь  между  собой.  Временный
запрет отменяется, и никаких помех доктору Пинеро в его деловой деятельности
чиниться не должно. Решение по иску о наложении постоянного запрещения будет
рассматриваться  после  получения  достаточных  данных.  Но  прежде,  чем мы
кончим, я хотел бы высказать некоторые соображения  о  теории,  которую  вы,
мистер  Уимс,  подразумевали,  требуя  возмещения ущерба, нанесенного вашему
клиенту. В последнее время  у  некоторых  групп  в  нашей  стране  сложилось
мнение,  что человек или корпорация, получая прибыль на протяжении ряда лет,
тем самым приобретает на нее особое право, а правительство  и  суды  обязаны
гарантировать  им эту прибыль в будущем, даже когда обстоятельства меняются,
и вопреки интересам общества. Эта странная доктрина не имеет  никакой  опоры
ни  в  гражданском,  ни  в уголовном законодательстве. Ни отдельные лица, ни
корпорации не имеют ни малейшего права являться в суд и просить, чтобы  часы
истории были остановлены или стрелки их переведены назад.
     --  Уимс,  --  раздраженно  пробурчал  Бидуэлл,  -- если вы не способны
придумать ничего лучше, "Объединенному страхованию" придется поискать нового
юрисконсульта. Прошло уже два с половиной месяца с тех пор, как вы  сели  на
суде  в лужу, и этот чертов коротышка гребет деньги лопатой. А все страховые
общества в стране разоряются. Хостонс, какие мы несем убытки?
     -- Трудно сказать, мистер Бидуэлл. Положение с каждым днем  ухудшается.
На  этой  неделе  мы  выплатили  тринадцать  больших страховых сумм -- и все
полисы были взяты уже после того, как Пинеро начал делать свои предсказания.
     В разговор вступил невысокий сухопарый человек.
     -- Послушайте, Бидуэлл, мы в "Юнайтеде" страхуем только после того, как
удостоверяемся, что новый клиент не обращался к Пинеро. Неужели мы не  можем
подождать, пока ученые его не изобличат?
     --  Чертов  оптимист!  --  проскрипел Бидуэлл. -- Они его не изобличат.
Неужели вы не можете посмотреть правде в  глаза?  Этот  жирненький  мерзавец
нашел что-то настоящее. Я не знаю, что и как, но это бой до победного конца.
Если мы будем медлить, то уже проиграли. -- Он швырнул сигару в пепельницу и
злобно  зажевал  новую.  -- Убирайтесь отсюда, все убирайтесь! Я возьмусь за
это по-своему. И вы тоже, Олдридж.  "Юнайтед"  может  подождать,  но  мы  не
станем.:
     Уимс тревожно кашлянул.
     --  Мистер Бидуэлл, надеюсь, вы проконсультируетесь со мной, прежде чем
что-нибудь кардинально менять?
     Бидуэлл  буркнул  что-то  невнятное.  Они  потянулись  гуськом  вон  из
комнаты. Когда дверь за ними закрылась, Бидуэлл нажал кнопку селектора:
     -- Давайте его сюда.
     Дверь  отрылась. На пороге возник щуплый щеголеватый человек. Маленькие
темные глаза быстро скользнули по комнате, и только тогда он закрыл за собой
дверь. Быстрой бесшумной походкой он подошел к Бидуэллу. Лицо его оставалось
неподвижным -- на нем жили только  глаза,  глаза  настороженного  зверя.  Он
сказал ровным, ничего не выражающим голосом:
     -- Вы хотели поговорить со мной?
     -- Да.
     -- Что вы предлагаете?
     -- Садитесь, и мы поговорим.
     Пинеро встретил молодую пару в дверях кабинета.
     --  Входите,  милые мои, входите. Садитесь. Располагайтесь, как дома. А
теперь объясните мне, зачем вам  понадобился  Пинеро?  Ведь  вряд  ли  таких
молодых людей тревожит последняя поверка?
     На приятном лице молодого человека появилось смущение.
     --  Видите ли, доктор Пинеро, я Эд Хартли, а это Бетти, моя жена. У нас
будет... то есть Бетти ожидает... ну и вот...
     Пинеро ласково улыбнулся.
     -- Понимаю, понимаю. Вы хотите узнать срок своей жизни, чтобы как можно
лучше обеспечить своего ребенка. Очень разумно. Вам нужен прогноз для  обоих
или только для вас?
     -- Лучше бы для обоих, -- ответила молодая женщина.
     Пинеро просиял еще более ласковой улыбкой.
     -- Вот и хорошо. Я вполне с вами согласен. Правда, в подобное время наш
прогноз  сопряжен с некоторыми трудностями, но кое-что я вам смогу сказать и
сейчас. А теперь, дорогие мои, пойдемте в лабораторию и начнем.
     Он  позвонил,  чтобы  принесли  карты,  затем  проводил  их  к  себе  в
мастерскую. -- Первой, пожалуйста, миссис Хартли. Будьте так добры, пройдите
за  ширму, снимите туфли и платье Он отвернулся к аппарату и поиграл ручками
настройки. Эд кивнул жене, она зашла за ширму и почти тотчас появилась из-за
нее в одной комбинации. Пинеро поднял глаза.
     -- Вот сюда, моя милая. Сначала нам надо взвеситься.  Ну,  вот  так.  А
теперь  сядьте  вот  сюда, зажмите электрод в зубах. Нет-нет, вы не должны к
нему прикасаться, пока он под током. Это не займет и минуты. Не двигайтесь.
     Он нырнул под козырек, и стрелки на  циферблатах  --  запрыгали.  Очень
быстро он выпрямился с встревоженным видом.
     -- Эд, вы брали ее за руку?
     -- Нет, доктор.
     Пинеро  снова  нырнул под козырек и оставался там заметно дольше. Затем
велел молодой женщине одеться и повернулся к ее мужу.
     -- Эд, раздевайтесь.
     -- А что вы установили для Бетти, доктор?
     -- Кое-что неясно. Я хочу сначала проверить вас.
     Когда он вышел из-за аппарата на этот раз, лицо  его  стало  еще  более
тревожным.  Эд  спросил, в чем дело. Пинеро пожал плечами и раздвинул губы в
улыбке.
     -- Ничего, что имело бы отношение к вам, дорогой. Легкие неполадки,  но
сегодня  я  не смогу дать вам ваши прогнозы. Мне нужно проверить аппарат. Вы
не могли бы прийти завтра?
     --  Да,  конечно.  Послушайте,  а  что  с  аппаратом?  Надеюсь,  ничего
серьезного?
     --   Я  уверен,,  что  пустяки.  Пойдемте  назад  в  кабинет,  посидим,
поболтаем.
     -- Спасибо, доктор; вы очень любезны.
     -- Но, Эд, меня ведь ждет Эллен.
     Пинеро повернулся  к  ней,  вкладывая  в  свои  слова  всю  силу  своей
личности.
     Но, может, вы подарите мне несколько минут, дорогая моя? Я стар и очень
люблю  общество  молодых людей. А мне так редко выпадает такое удовольствие.
Ну, пожалуйста.
     С мягкой настойчивостью он повел их в  кабинет  и  усадил.  После  чего
распорядился,  чтобы  принесли  лимонад  и пирожные, предложил им сигареты и
закурил сигару.
     Сорок минут спустя Эд все еще слушал его  как  завороженный,  но  Бетти
явно  нервничала  и посматривала на дверь. Когда доктор на мгновение прервал
историю о своих приключениях в молодости на Огненной Земле и закурил сигару,
она вскочила на ноги.
     -- Доктор, нам, правда,  пора.  Остальное  вы  нам  расскажете  завтра,
хорошо?
     -- Завтра? Завтра на это не будет времени.
     --  Но  у  вас же и сегодня на это времени нет. Ваша секретарша звонила
уже пять раз.
     -- Ну, уделите мне еще хоть несколько минут.
     -- Сегодня я, правда, не могу, доктор. Я договорилась. Меня ждут.
     -- И вас никак нельзя переубедить?
     -- Боюсь, что нет. Идем, Эд.
     Когда  они  скрылись  за  дверью,  доктор  подошел  к  окну,  глядя  на
расстилающийся внизу город. Вскоре он увидел, как из дверей здания появились
две  крохотные фигурки. Он следил, как они торопливо пошли к углу, подождали
зеленого света и начали переходить  улицу.  Внезапно  раздался  вой  сирены,
фигурки  заколебались, пошли было назад, остановились, повернулись. И тут на
них налетела машина. Когда машина  с  визгом  затормозила,  между  ее  колес
виднелись  уже  не  две  человеческие  фигуры,  а словно беспорядочный ворох
одежды.
     Через минуту доктор отошел от окна, взял  телефонную  трубку  и  сказал
секретарше:
     --  Отмените  сегодняшний  прием...  Нет...  Никого...  Мне  все равно.
Отмените.
     Потом он опустился в кресло. Сигара погасла. Уже давно стемнело,  а  он
все еще сжимал ее в зубах. Погасшую.
     Пинеро  сел  за  стол и оглядел роскошный обед. Он заказал его с особой
тщательностью и вернулся домой пораньше, чтобы сполна им насладиться.
     Некоторое время спустя он проглотил глоток  "фиори  д'Альпини":  густой
душистый ликер наполнил его рот теплотой, и ему вспомнились маленькие горные
цветы,  давшие  название  этому  напитку.  Он  вздохнул.  Обед был отличный,
изысканный и стоил того, чтобы запить его таким редким ликером.
     В  прихожей  послышался  какой-то  шум.  Его  пожилая  служанка  что-то
настойчиво говорила. Ее перебил хриплый бас. Шум приближался, дверь столовой
распахнулась.  --  Mia  Маdоnа!  Non  si puo entrare! ( Пресвятая Дева! Сюда
нельзя! (итал.)). Хозяин кушает.
     -- Ничего, Анжела. У меня есть время поговорить с этими  джентльменами.
А вы идите.
     Пинеро повернулся к стоящему впереди угрюмому детине.
     -- У вас ко мне дело, так?
     -- А вы что думали? Приличные люди не хотят больше терпеть ваши чертовы
враки.
     -- Итак?
     Детина  не ответил. Из-за его спины появился щуплый щеголеватый субъект
и встал перед Пинеро.
     -- Ну, что же, начнем. -- Председатель комиссии вставил ключ в замок  и
открыл сейф. -- Уэнзел, вы не поможете мне отобрать сегодняшние конверты?
     Его тронули за плечо.
     -- Доктор Бэрд, вас просят к телефону.
     -- Хорошо, принесите телефонный аппарат сюда. Он взял трубку.
     --  Слушаю...  Да,  я... Что?.. Нет, мы ничего не слышали. Вы говорите,
аппарат Пинеро уничтожен?.. Мертв!? Каким образом?.. Нет!  Ничего  по  этому
поводу я сказать не могу. Абсолютно ничего... Позвоните мне позже.
     Он бросил трубку на рычаг и оттолкнул телефон.
     -- Что случилось?
     -- А теперь кто умер?
     Бэрд поднял руку, требуя тишины.
     --  Успокойтесь,  пожалуйста.  Несколько  минут назад Пинеро был убит у
себя дома.
     -- Убит!
     -- Это еще не все. Примерно тогда же в его приемную ворвались  хулиганы
и разбили его аппарат вдребезги.
     Некоторое  время  все молчали. Члены комиссии тревожно переглядывались.
Никому не хотелось заговорить первым. Наконец кто-то пробормотал:
     -- Достаньте его.
     -- Что-что?
     -- Конверт Пинеро. Он там, я его видел. Бэрд  нашел  конверт,  медленно
вскрыл его, развернул листок и прочел.
     -- Ну, да говорите же!
     -- Тринадцать часов тринадцать минут... сегодня.
     Никто ничего не сказал.
     Член  комиссии,  сидевший  за  столом напротив Бэрда, вдруг потянулся к
сейфу, разряжая напряжение. Бэрд остановил его.
     -- Что вы хотите?
     -- Мой прогноз. Он там... Мы все там.
     -- Да-да.
     -- Мы все там.
     -- Раздайте их.
     Бэрд положил обе ладони на сейф и  молча  посмотрел  в  глаза  человека
напротив.  Он  облизнул  губы, уголок его рта задергался, по рукам пробежала
дрожь. Но он молчал. Человек напротив опустился в свое кресло.
     -- Конечно, вы правы, -- сказал он.
     -- Дайте-ка мне мусорную корзинку. -- Бэрд говорил тихо, напряженно, но
твердо.
     Он взял жестяную корзинку, мусор высыпал на ковер, а корзинку  поставил
перед  собой  на  столе.  Потом  разорвал с пол десяток конвертов, поджег их
спичкой и бросил в корзину. Он рвал конверт за конвертом и бросал обрывки  в
огонь.  От дыма он закашлялся, из глаз у него побежали слезы. Кто-то встал и
открыл окно. Когда Бэрд кончил, он оттолкнул корзинку, посмотрел на  стол  и
сказал:
     -- Боюсь, я испортил этот стол.



-==Роберт Хайнлайн. Спасательная экспедиция==-

 Robert Heinlein. Sky Lift (1953)
 перевод И. Почиталина

     --   Всем   пилотам-факельщикам!   Внимание!  Всем  пилотам-факельщикам
немедленно собраться у командующего  флотом!  --  Приказ  разнесся  по  всем
помещениям огромной станции-спутника, вращающейся вокруг Земли.
     Джо  Эпплеби  высунулся из душа, чтобы услышать приказ. "Ну, ко мне это
не относится, -- пробормотал он со счастливой улыбкой. -- Я  в  отпуске,  но
все-таки лучше убраться поскорее, пока начальство не передумало".
     Он  поспешно  оделся  и  вышел  в  коридор. Каюта, в которой размещался
Эпплеби, находилась  на  внешнем  кольце  станции;  ее  медленное  вращение,
напоминающее    вращение   огромного   колеса,   повисшего   в   космическом
пространстве, создавало искусственную силу тяжести,  которая  позволяла  ему
передвигаться, как на Земле. Эпплеби еще не успел подойти к своей каюте, как
громкоговорители   еще   раз  передали  приказ  командующего  флотом:  "Всем
пилотам-факельщикам немедленно явиться к  коммодору".  Голос  диктора  стих,
затем  из  громкоговорителей  донеслось:  "Лейтенант  Эпплеби,  немедленно к
коммодору!" Джо остановился и прошептал грубое ругательство.
     Кабинет командующего флотом был переполнен. У  всех  присутствующих  на
левом  рукаве  была  эмблема  факела, за исключением главного врача и самого
коммодора, рукав которого был украшен эмблемой пилота-ракетчика.
     Коммодор  Беррио   взглянул   на   вошедшего   Эпплеби   и   продолжал:
"...ситуация.  Если  мы  хотим  спасти  станцию Прозерпина, нужно срочно, не
теряя времени, выслать корабль к Плутону. Вопросы?"
     Все молчали. Эпплеби хотелось задать вопрос, но он  опасался  напомнить
коммодору о своем опоздании.
     --  Отлично,  --  кивнул  Беррио.  --  Это задание могут выполнить лишь
пилоты- факельщики. Мне нужны добровольцы.
     -- Великолепно!  --  подумал  Эпплеби.  --  Пусть  желающие  отличиться
выходят вперед, а я помолчу. Может быть, мне еще удастся успеть к следующему
шаттлу, отправляющемуся на Землю.
     --  Прошу  добровольцев  остаться,  -- продолжал коммодор. -- Остальные
свободны.
     -- Лучше не придумаешь, -- решил Эпплеби. Только не надо сразу кидаться
к выходу. Лучше всего  сохранить  достоинство  и  выскользнуть  между  двумя
уходящими пилотами, спрятавшись за их спины.
     Никто  не  шелохнулся. Джо Эпплеби почувствовал себя обманутым, однако,
не осмелился уйти.
     -- Спасибо, джентльмены, -- произнес коммодор Беррио спокойным голосом.
-- Прошу вас подождать в кают-компании.
     Бормоча под нос, Эпплеби вышел вместе с остальными. Говоря  по  правде,
ему  хотелось  слетать  к  Плутону, но не сейчас, когда в кармане уже лежали
отпускные документы.
     Его не  пугало  колоссальное  расстояние  --  скорее  наоборот,  будучи
пилотом- факельщиком, он испытывал к нему чувство презрения. Пилоты старшего
поколения  думали о межпланетных перелетах с опаской ракетчиков, настроенных
на полеты, рассчитанные на несколько лет. Корабли,  оборудованные  факельным
конвертором  и  совершающие  полет  с  постоянным  ускорением, покрывали эти
расстояния за несколько дней. Космические корабли с  ракетными  двигателями,
двигаясь по баллистическим траекториям, совершали полет до Юпитера и обратно
за  пять  лет;  чтобы  достичь  Сатурна  и вернуться, требовалось в два раза
больше времени; для путешествия на Уран -- еще в  два  раза  больше;  Нептун
находился   намного   дальше.  Ни  один  космический  корабль  с  реактивной
установкой даже и не пытался  достичь  Плутона:  полет  к  самой  отдаленной
планете  Солнечной  системы  продолжался  бы девяносто лет. Однако корабли с
факельными  конверторами  решили  и  эту  проблему:  станция  Прозерпина   с
криологической  лабораторией,  отделом  исследования  космической  радиации,
обсерваторией,  измеряющей  параллаксы   светил,   физической   лабораторией
размещалась   в   гигантском   пятикупольном   строении,  предохраняющем  ее
обитателей от неслыханного холода открытого космоса.
     -- До станции Прозерпина на Плутоне почти  четыре  миллиарда  миль,  --
думал Эпплеби, шагая по коридору вслед за одним из пилотов, вместе с которым
они кончали Академию космоплавания.
     Послушай,  Джерри,  --  окликнул  его  Эпплеби,  --  объясни  меня, для
выполнения, какого задания я вызвался добровольцем?
     А, это покойный Джо  Эпплеби,  --  обернулся  Джерри.  --  Угости  меня
стаканчиком в баре, и я все расскажу.
     Когда  они  разместились в баре кают-компании, Джерри рассказал, что со
станции Прозерпина прибыла радиограмма, взывающая о помощи. Там  разразилась
эпидемия  болезни  Ларкина.  Услышав  это, Эпплеби свистнул. Болезнь Ларкина
вызывалась  вирусом-мутантом  и,  по  мнению   ученых,   была   марсианского
происхождения.  У  больных начинало резко падать количество красных кровяных
телец,  и  вскоре  наступала  смерть.  Единственным  методом  лечения   было
массивное  переливание  крови,  которое  должно  продолжаться в течение всей
болезни.
     -- Как видишь, Джо, мой мальчик, кому-то из нас придется прогуляться  к
Плутону с запасом крови на борту.
     Эпплеби  нахмурился.  -- Мой отец предостерегал меня. Он говорил: "Джо,
молчи и никуда не высовывайся", -- мрачно пробормотал он.
     -- Никто из нас и не высовывался, -- ухмыльнулся Джерри.
     -- А на сколько рассчитан полет? Дней на восемнадцать? У меня на  Земле
есть кое- какие обязательства.
     --  Восемнадцать  суток  при  ускорении в одну "джи" -- одном ускорении
силы тяжести.  Но  этот  полет  будет  проходить  при  повышенной  тяге.  На
Прозерпине кончаются запасы плазмы для переливания, и осталось мало доноров.
     -- Повышенной? Полтора "джи"?
     Джерри  Прайс  покачал  головой.  -- Думаю, лететь придется при двойном
ускорении силы тяжести.
     -- Две "джи"!
     -- А что в этом необычного? Людям удавалось выдерживать и десять.
     Разумеется, в течение короткого времени. А сейчас речь  идет  о  многих
днях.   При   двойном  "джи"  сердце  может  не  выдержать,  особенно,  если
понадобится вставать.
     -- Перестань стонать, тебя не выберут. Скорее уж меня, я больше подхожу
на роль  героя.  Ты  уж,  пожалуйста,  не  забывай  меня.  Пусть  мой  образ
вдохновляет тебя, пока ты находишься в отпуске, на заброшенных пространствах
Земли. Давай выпьем еще.
     Эпплеби  пришел  к  выводу, что Джерри прав: поскольку для предстоящего
полета требуется всего два человека, у него отличные  шансы  отправиться  на
Землю  уже следующим шаттлом. Он достал из кармана маленькую записную книжку
и принялся изучать номера телефонов. Через несколько минут  в  кают-компании
появился рассыльный.
     -- Лейтенант Эпплеби, сэр? Джо кивнул.
     -- Коммодор просит вас немедленно явиться к нему, сэр.
     --  Ясно, сейчас иду. -- Джо заметил заинтересованный взгляд Джерри. --
Так кто больше подходит на роль героя?
     -- Ты, разумеется, -- улыбнулся Джерри. --  Хочешь,  я  займусь  твоими
обязательствами на Земле?
     -- Обойдусь как-нибудь.
     -- Я так и думал. Ну, счастливого тебе полета, дружище.
     В  каюте  коммодора  Беррио  сидели  главный  врач  станции  и еще один
лейтенант, но постарше Эпплеби.
     -- Садитесь, Эпплеби, -- кивнул Беррио. --  Вы  знакомы  с  лейтенантом
Клюгером? Он будет командиром вашего корабля. Вы полетите вторым пилотом.
     -- Так точно, сэр.
     --   Эпплеби.   лейтенант  Клюгер  --  самый  опытный  пилот-факельщик,
находящийся сейчас на станции. Вы полетите  вместе  с  ним,  потому  что  из
медицинских  данных следует, что у вас исключительная способность переносить
длительные перегрузки. Этот полет будет  проходить  при  высоком  постоянном
ускорении.
     -- Насколько высоком, сэр?
     Берри  заколебался.  --  Три  с  половиной  силы  земного тяготения, --
произнес он, наконец.
     -- Три с половиной "джи"! Это  не  ускорение,  --  подумал  Джо,  --  а
испытание  на  разрыв.  Он  услышал, как запротестовал врач: "Извините меня,
сэр, но я могу дать разрешение только на три силы земного тяготения".
     -- С юридической точки зрения, -- нахмурился коммодор, -- окончательное
решение принимает командир корабля. Но  от  скорейшего  прибытия  корабля  с
запасом крови зависит жизнь трехсот человек.
     --  Доктор,  давайте снова взглянем на эту диаграмму, -- сказал Клюгер.
Врач подтолкнул в его сторону лист бумаги. Клюгер развернул его так, что Джо
мог хорошо видеть изображенную на нем диаграмму.
     -- Вот  смотрите,  Эпплеби...  --  произнес  он.  Кривая  на  диаграмме
начиналась  сверху,  медленно  опускалась,  затем  резко  падала  вниз. Врач
положил указательный палец на то место, где начиналось резкое падение.
     -- Вот в этом месте, -- произнес  он  с  мрачным  выражением  на  лице,
доноры  страдают  от  недостатка  крови  не  меньше,  чем  пациенты. Позднее
ситуация  становится  безнадежной,  если  не  прибудет  партия  плазмы   для
переливания.
     -- Как выведена эта кривая? -- спросил Джо.
     --  Так  выглядит  эмпирическое уравнение болезни Ларкина, рассчитанное
для двухсот восьмидесяти девяти человек.
     Эпплеби  заметил  вертикальные  линии,  пересекающие  диаграмму.  Возле
каждой  из них стояли цифры, указывающие время и ускорение. В дальнем правом
углу было написано: "одна "джи" восемнадцать дней". Такова продолжительность
обычного полета до  Плутона  при  ускорении  силы  тяжести  равном  единице;
корабль  прибудет  на  Прозерпину,  когда эпидемия уже закончится, и спасать
будет некого. При  двойном  ускорении  полет  продлится  двенадцать  дней  и
семнадцать  часов,  но  даже  в  этом  случае половина обитателей станции на
Плутоне умрет. Тройное ускорение заметно улучшит ситуацию, однако количество
умерших от эпидемии будет все еще велико. Глядя  на  диаграмму,  Джо  понял,
почему  коммодор  выбрал три с половиной "джи" несмотря на огромный риск для
пилотов вертикальная  линия  касалась  того  места  кривой,  где  она  резко
поворачивала  вниз,  --  при  продолжительности  полета  в  девять  суток  и
пятнадцать часов. Спасены будут почти все. Но  какие  трудности  выпадут  на
долю пилотов!
     Время,   необходимое   для  спасения  колонистов,  уменьшалось  обратно
пропорционально квадрату ускорения.  При  одной  "джи"  достигнуть.  Плутона
можно   было   за  восемнадцать  суток,  поэтому  для  девяти  суток  полета
требовалось четырЛхкратное ускорение силы тяжести, тогда как для  четырех  с
половиной  суток нужно было лететь с непрерывным фантастическим ускорением в
шестнадцать "джи". Но кто-то подчеркнул эти две цифры -- "16" "джи" --  "4,5
суток".
     --  Что это? Посмотрите! Эти цифры рассчитаны для робота-пилота! Да это
же выход из положения! А в нашем распоряжении есть робот-факельщик!
     -- Да, есть, -- тихо ответил Беррио. -- Но каковы его шансы?
     Джо замолчал. Даже при полетах между  внутренними  планетами  Солнечной
системы  роботы  часто  не справлялись с управлением. На расстоянии в четыре
миллиарда миль  вероятность  того,  что  робот-пилот  сумеет  привести  свой
корабль в сферу действия радиоконтроля, была очень мала.
     Разумеется,  мы  попытаемся сделать это, -- продолжал коммодор. -- Если
корабль с роботом-пилотом прибудет к месту назначения, я сразу  сообщу  вам.
--  Он  повернулся  к  Клюгеру.  --  Капитан, у нас мало времени. Жду вашего
ответа.
     Клюгер посмотрел на врача. -- Доктор, почему вы возражаете против  этой
половины  "джи"?  Я  читал  о  шимпанзе,  которая  выдержала  очень  высокую
перегрузку в течение удивительно длительного времени.
     -- Да, но это шимпанзе, а не человек.
     -- Какую нагрузку выдержала эта шимпанзе, доктор? -- выпалил Джо.
     -- Три с половиной "джи" в течение двадцати семи суток.
     -- Вот это да! А в каком она была состоянии после окончания испытаний?
     -- Она умерла, --  пробормотал  врач.  Клюгер  взглянул  на  диаграмму,
посмотрел на Джо, затем повернулся к коммодору.
     -- Мы готовы на ускорение в три с половиной "джи", сэр, -- сказал он.
     --  Тогда  за  работу.  Быстро в медчасть. У вас очень мало времени, --
кивнул командующий.
     Через  сорок  семь  минут  их  укладывали  в  антигравитационные  ванны
разведывательного  космического  корабля  "Саламандра". Он был пристыкован к
станции, Клюгер и Эпплеби со своими сопровождающими прошли  по  стыковочному
туннелю   внутрь  корабля.  Джо  чувствовал  себя  слабым  после  тщательной
обработки обеззараживающими растворами, а также десятка различных  инъекций.
"Хорошо, -- подумал он, -- что старт корабля будет произведен автоматически,
без участия пилотов".
     Разведывательный  корабль  был  построен  для полетов при очень высоких
ускорениях, и ручки управления, а также контрольные приборы находились прямо
над антигравитационными ваннами, так что "Саламандрой" можно будет управлять
одними пальцами, не поднимая рук из жидкости, в которую будут погружены тела
пилотов. Врач со своим ассистентом укладывал в ванную Клюгера, а два  других
медицинских специалиста занимались Джо. Один из них спросил:
     "Костюм хорошо облегает тело? Нигде нет складок?"
     -- По-моему, все в порядке.
     --  Я  все-таки  проверю.  --  Он  провел  рукой по телу Эпплеби, затем
закрепил его растяжками, как и подобает, быть закрепленным человеку, который
будет находиться в одном положении на протяжении нескольких дней.
     -- Левый  сосок  рядом  с  вашим  ртом  содержит  воду,  а  два  справа
соответственно глюкозу и бульон.
     -- Только жидкая пища?
     Врач,  паривший  в  воздухе в состоянии невесомости повернулся к нему и
заметил: "Твердая пища вам не понадобится,  это,  во-первых,  во-вторых,  вы
сами  ее  не  захотите,  и,  в третьих, ее нельзя принимать в полете с таким
ускорением. И глотайте как можно осторожнее"
     -- Мне уже приходилось летать, хотя и не с такими высокими "джи".
     --   Да,   я   знаю.   И   все-таки   будьте    поосторожнее.    Каждая
антигравитационная  ванна была наполнена жидкостью, более плотной, чем вода.
Они были затянуты резиновыми полотнищами, пристегнутыми  к  краям  ванн.  Во
время  полета  с  постоянным  ускорением  оба  пилота  будут  плавать в этой
жидкости, что будет  снижать  влияние  непомерной  силы  тяжести.  Поскольку
сейчас  "Саламандра"  неподвижно  висела  в  космическом пространстве, в ней
господствовало  состояние   невесомости,   так   что   полотнища   выполняли
дополнительную  функцию -- они не позволяли жидкости покинуть ванны. Техники
закрепили тело  Джо,  затем  поместили  его  шею  и  затылок  в  специальный
воротник, подогнанный по его индивидуальным размерам.
     Врач наклонился над Джо и внимательно осмотрел его.
     -- Все в порядке?
     -- Да.
     --  Еще раз напоминаю о том, что глотать нужно осторожно и не торопясь.
-- Врач повернулся к Клюгеру. -- Мы закончили, капитан.  Разрешите  покинуть
корабль?
     -- Да. Спасибо, доктор.
     --  Ну,  счастливо. -- Доктор со своими помощниками исчез в стыковочном
коридоре, тщательно задраив за собой люк.
     В центре управления отсутствовали иллюминаторы, да  в  них  и  не  было
необходимости. Приборная панель, расположенная перед лицом Эпплеби, состояла
из  множества  дисплеев,  экранов  и  указателей. У его лба находился окуляр
коелостата -- инструмента, состоящего из зеркала, непрерывно двигающегося  с
помощью  часового  механизма  на  оси параллельной оси их корабля, и второго
зеркала, направленного на то небесное тело, которое было  программой  полета
введение   в   бортовой  компьютер.  На  панели  вспыхнул  зеленый  свет  --
стыковочный туннель отделился от "Саламандры". Клюгер взглянул в зеркало над
их головами -- там отражалось лицо Джо.
     -- Какова готовность, второй?
     -- До старта семь минут. Механизмы в исправности.  Факельный  конвертор
разогрет. Корабль готов к старту.
     --  Проверим систему ориентации. -- Окуляр коелостата Клюгера опустился
к его глазам. -- Проверьте меня, Джо, -- сказал он через несколько секунд.
     -- Слушаюсь, сэр. -- Палец Эпплеби нажал на кнопку, и теперь его окуляр
придвинулся к глазам. Точно  на  перекрестии  звездного  прицела  находились
совмещенные изображения трех звезд. -- Все идеально, капитан.
     -- Запросите разрешение на старт.
     --  "Саламандра"  --  центр  управления.  Прошу  разрешения  на вылет к
Прозерпине. Автоматический взлет по программе компьютера. Система проверена,
всюду зеленые огни.
     -- Центр управления -- "Саламандра". Взлет разрешаю. Счастливо!
     --Разрешение получено, капитан. Еще три минуты. -- Джо мрачно  подумал,
что  к  этому  времени  он  мог бы находиться на середине пути к Земле. Черт
побери, почему все эти спасательные экспедиции поручают военным?
     Когда на экране указатель времени миновал  последние  тридцать  секунд,
мысли   о   несостоявшемся  отпуске  покинули  его.  Джо  овладела  какая-то
непередаваемая, ликующая радость -- он снова мчался в звездные дали!
     Он летел, неважно куда, но летел! В то мгновение, когда из дюз  корабля
вылетел ослепительный пучок факела, он продолжал улыбаться.
     И  тут  на него обрушилась сила тяжести. При трех с половиной "джи" его
тело весило шестьсот тридцать футов -- ровно в три с половиной  раза  больше
своего  нормального веса. Джо казалось, что на него навалили мешки с песком;
он не мог дышать,  чувствовал  себя  совершенно  беспомощным.  Сила  тяжести
прижала  шею  к защитному воротнику, было трудно открыть глаза. Он попытался
расслабить  мышцы,  позволить  жидкости,  в  которой   плавало   его   тело,
поддерживать  его.  Обычно,  когда  сила тяжести многократно увеличивалась в
считанные минуты и секунды старта,  пилоты  напрягали  мышцы,  сопротивляясь
резко возросшему весу, но при длительном полете необходимо расслабиться. Джо
дышал  неглубоко и часто; атмосфера В кабине состояла, из чистого кислорода,
и такого дыхания было достаточно для снабжения  тела  живительным  газом.  К
тому  же  он просто не мог заставить себя дышать глубже. Джо чувствовал, как
сердце с трудом гонит заметно потяжелевшую  кровь  по  кровеносным  сосудам,
сузившимся  от  непомерной  нагрузки.  "Я  и  не  предполагал, что полет при
непрерывном ускорении в три с половиной  силы  земного  притяжения  окажется
таким  мучительным,  --  подумал  он, -- я не выдержу". Однажды ему пришлось
испытать четырехкратное  ускорение  в  течение  девяти  минут,  но  Джо  уже
позабыл, насколько ужасно оно было.
     -- Джо! Джо!
     Эпплеби с трудом поднял свинцовые веки и попытался тряхнуть головой.
     -- Слушаю, капитан.
     Джо  посмотрел  в  зеркало  на  командира. Кожные ткани на лице Клюгера
сползли вниз, и оно  напоминало  улыбающийся  череп  --  так  выглядят  лица
пилотов при высоком ускорении.
     -- Проверьте ориентацию кораблю!
     Джо  поднял руки к поверхности жидкости, заполнявшей ванну, и пальцами,
которые отказывались повиноваться, коснулся ручек прибора.
     -- Прямо по курсу, капитан.
     -- Отлично. Свяжитесь с Луна-сити.
     Земная станция, которую  они  покинули  совсем  недавно,  была  закрыта
ослепительным  факелом,  вырывавшимся  из  дюз  корабля,  но  Луна виднелась
недалеко  от  направления  их  полета.  Эпплеби   вызвал   Центр   слежения,
расположенный на ее поверхности, и получил информацию о траектории полета, а
также  данные,  переданные  с  земной  станции в Центр слежения Джо повторял
цифры вслух, а Клюгер вводил их в бортовой компьютер.  К  своему  удивлению,
Джо  заметил, что за время работы он даже почти забыл о навалившейся на него
тяжести, но как только выключил систему связи, невыносимый груз снова сдавил
его тело. Джо почувствовал себя еще хуже, чем раньше. У него отчаянно болела
шея, и начало казаться, что на икре левой  ноги  образовалась  складка.  Джо
попытался пошевелить ногой и разгладить ее, но стало еще хуже.
     -- Что дальше, капитан?
     -- Отдыхайте, Джо. Я принимаю первую вахту.
     -- Слушаюсь, сэр.
     Джо   попытался  забыться  --  насколько  это  возможно  для  человека,
погребенного под горой песчаных мешков. Все тело кричало от боли, а складка,
образовавшаяся на костюме, вызывала невыносимые страдания.  Шея  болела  все
сильнее;  судя  по  всему, она была повреждена во время старта. Он попытался
повернуть голову, и тут же понял, что существует всего два ее  положения  --
плохое  и  очень  плохое.  Закрыв  глаза, Джо попытался уснуть. Десять минут
спустя он понял, ЧТО это бесполезно, потому что тело страдало от боли в  шее
и левой ноге, а также от невыносимой тяжести.
     --  Слушай,  приятель,  -- сказал Джо себе. -- Расслабься, черт побери,
иначе  за  время  продолжительного  полета  с  непрерывным  ускорением  тебе
угрожает  адреналиновое  истощение, и ты умрешь. Как там говорится в уставе?
"Идеальный  пилот  должен  быть  спокойным  и  ни  о  чем  не   тревожиться.
Жизнерадостный   по   своему   темпераменту,   он   должен   быть   настроен
оптимистически".
     -- Хватит думать  о  плохом,  дружище!  --  приказал  сам  себе  Джо  и
обратился  к  своему  любимому  предмету  для размышлений -- девушкам. Такой
самогипноз всегда помогал ему во время бесчисленных миллионов  миль  полетов
через  холод  и  пустоту  космического пространства. Наконец он был вынужден
признать, что и воображаемый гарем отказался  ему  помочь.  Ему  не  удалось
сконцентрировать  на  воображаемых  гуриях  свои  мысли.  Оставалось одно --
стараться переносить свои вполне реальные страдания.
     Он проснулся весь в поту. Ему приснилось, что он на корабле, летящем  к
Плутону с небывало высоким ускорением.
     Боже мой! Он действительно на этом корабле!
     Тяжесть,  казалось,  еще  более возросла. Когда Джо поворачивал голову,
где-то в боку отдавалась острая боль. Он тяжело дышал, и  по  лицу  катились
струйки  пота.  Они скатывались в глаза: Джо попытался вытереть их, но когда
попробовал поднять руку, то заметил, что рука  отказывается  повиноваться  и
кончики  пальцев  онемели.  Напрягая всю волю, он заставил себя поднять руку
вдоль груди и провести пальцами по глазнице; это, однако, ничуть не помогло.
     Открыв глаза. Джо уставился на указатель времени, прошедшего с  момента
старта, стараясь вспомнить, когда заступать на вахту. Не сразу он понял, что
уже  прошло  шесть  с  половиной часов полета. Боже мой, ведь уже давно пора
заступать на вахту! Лицо Клюгера, отражающееся в зеркале, было  обезображено
страшной улыбкой; глаза его закрыты.
     --  Капитан! -- крикнул Джо. Клюгер не шевельнулся. Джо протянул руку к
кнопке сигнала тревоги и тут же отдернул ее. Пусть спит, решил он.
     Но кому-то нужно заниматься делами -- надо как можно быстрее  прийти  в
себя.  Акселерометр  показывал  ускорение  в три с половиной "джи"; приборы,
контролирующие действие факела, были в пределах  нормы;  указатель  радиации
подрагивал где-то около десяти процентов от опасного уровня.
     На  экране интегрированного акселерографа а виднелись три цифры: время,
прошедшее с  момента  старта,  скорость  корабля  и  расстояние,  оставшееся
позади.  Под  ними  было  еще  три  окошечка:  там  были  те же самые цифры,
показывающие данные расчетной траектории. Сравнивая их,  Джо  убедился,  что
фактические    данные   соответствовали   расчетам.   На   третьем   дисплее
демонстрировалась поправка за счет притяжения Солнца, но Джо не  обратил  на
нее  внимания -- на околоземной орбите сила тяготения Солнца равняется всего
лишь одной двухтысячной земного тяготения Джо всего  лишь  хотел  убедиться,
что  корабль  продолжает полет по заранее рассчитанной траектории с заданной
скоростью.
     Теперь уже и Земля, и Луна были закрыты конусом факела, искажающего как
видимость, так и радиосигналы. Джо повернул ручки и направил  луч  радарного
маяка  на Марс. Один за другим в пустоту космоса уходили его запросы: "Где я
нахожусь?" Джо решил  не  дожидаться  ответа  --  сигнал  достигнет  станции
слежения   на  Марсе  только  через  восемнадцать  минут.  Вместо  этого  он
повернулся к коелостату и заглянул в окуляр. Три звезды немного сместились с
перекрестия прицела, но ошибка была слишком незначительной и не нуждалась  в
корректировке.
     Джо  продиктовал  в  микрофон  бортового  журнала все, что он проделал.
Затем закрыл глаза и снова почувствовал себя намного  хуже.  У  него  болели
ребра,  воздух  при  дыхании  вырывался  из  груди  с хрипом, как у больного
плевритом. Руки и ноги немели от плохого кровоснабжения --  кровь  с  трудом
прорывалась  сквозь суженые сосуды. Он принялся шевелить руками и ногами, но
быстро устал. Тогда Джо  неподвижно  замер  и  лишь  поглядывал  на  прибор,
показывающий стремительное нарастание скорости корабля. Она увеличивалась на
семьдесят  миль в час за каждую прошедшую секунду, что соответствовало более
четверти миллиона миль в час  за  истекший  час.  Как  он  завидовал  теперь
пилотам-ракетчикам!  Им требовалась целая вечность, чтобы добраться до цели,
но летели-то они в полном комфорте по сравнению с ним.
     До изобретения факельного конвертора люди  не  рисковали  забираться  в
космическое  пространство  дальше  Марса.  Е = мс 2, масса -- это энергия, и
полный распад одного фунта песка дает пятнадцать миллиардов  киловатт-часов.
Корабли  с  атомными  установками  потребляют  всего лишь долю процента этой
энергии, тогда как новью факельные конверторы более восьмидесяти  процентов.
Камера  факельного  преобразователя  представляет  собой  крошечное  солнце;
частицы, выбрасываемые из нее,  двигаются  со  скоростью,  приближающейся  к
скорости света.
     Эпплеби  гордился  своей  профессией  пилота-факельщика, но не в данный
момент. Боль в шее все росла и росла,  пока  не  охватила  всю  голову;  ему
хотелось  согнуть  колени,  но  он  не  мог  сделать  этого:  Его тошнило от
навалившейся на живот силы тяжести. Черт  бы  побрал  этого  Клюгера  --  он
безмятежно  спит,  пока  Джо  так  мучается.  Неужели  человек  в  состоянии
переносить такие страдания в течение нескольких дней.  Прошло  всего  восемь
часов,  но  Джо был на грани полного изнеможения, а ведь осталось еще девять
суток.
     Потом  --  время  протекало  смутно,  как  в  тумане,  через   какой-то
бесконечный отрезок времени он услышал, что кто-то зовет его.
     -- Джо! Джо!
     Ну  почему  не  позволить ему умереть спокойно? Его глаза приоткрылись,
взгляд нашел зеркало над головой.
     -- Джо? Тебе придется сменить меня -- я теряю сознание.
     -- Слушаюсь, сэр.
     -- Проверьте ориентацию и действие механизмов. Мне это не удалось.
     -- Я уже сделал это, сэр.
     -- Сделал? Когда?
     Взгляд  Джо  медленно  передвинулся  на  экран  с  цифрами   фактически
прошедшего времени. Ему пришлось закрыть один глаз, чтобы разобрать цифры.
     -- Часов шесть назад.
     -- Что? Сколько сейчас времени?
     Джо  не  ответил.  Ему  страстно  хотелось,  чтобы Клюгер оставил его в
покое.
     -- Должно быть, я потерял сознание, мой мальчик, -- пробормотал Клюгер.
-- Доложите мне обстановку.
     -- Обстановку?  О,  в  полном  порядке  --  точно  по  курсу.  Капитан,
взгляните на мою левую ногу. Мне кажется, она вывихнута.
     -- Наплевать на ногу. Сообщите данные.
     -- Какие данные?
     -- Немедленно проснитесь, мистер! Вы на вахте?
     --  И ты еще говоришь мне об этом, -- подумал Джо. -- Если он будет так
вести себя, закрою глаза и перестану обращать на него внимание.
     -- Жду от вас данные, мистер, -- повторил Клюгер.
     Что? Если уж вам так  хочется,  прослушайте  бортовой  журнал.  --  Джо
ожидал,   что   на   него  обрушится  буря  негодования,  однако  ничего  не
последовало. Когда он снова открыл глаза, то увидел в зеркале лицо капитана,
потерявшего сознание. Джо так и не  понял,  прослушал  ли  капитан  бортовой
журнал  с  данными,  которые  внес  туда  он, или Джо вообще забыл занести в
журнал эти данные. Он пришел к  выводу,  что  настало  время  для  очередной
проверки  места  корабля  относительно других небесных светил, но ему ужасно
хотелось пить; он решил сначала напиться. Джо повернул рот в сторону  левого
соска  и  прижался  к нему губами; он старался пить как можно осторожнее, но
жажду удовлетворил, и драгоценная влага потекла по горлу. Тут же его охватил
приступ кашля, и ему стало так больно, что пришлось передохнуть.
     Оправившись от приступа кашля, Джо почувствовал себя очень слабым.  Тем
не  менее, работа есть работа, и он взглянул на приборную панель. Двенадцать
часов полета и -- нет, одну минуту! Одни сутки и двенадцать часов?  Наверно,
он  ошибается. Но цифры на экране не могли лгать. Скорость корабля превышала
десять миллионов миль в час, и они находились уже  на  расстоянии  девяноста
миллионов миль от Земли, покинув, таким образом, орбиту Марса.
     -- Капитан! Эй, капитан Клюгер!
     В  зеркале  на  него  смотрело  оскалившееся лицо командира. Охваченный
паникой,  Джо  попытался  узнать  свои  координаты.  Он  заглянул  в  окуляр
коелостата.  Перекрестие нитей находилось точно на трех совмещенных звездах.
Значит, или корабль сам слегка сместил ось и вернулся  на  правильный  курс,
или   Клюгер   ввел  необходимую  коррекцию.  А  может,  направление  полета
откорректировал сам Джо? Он решил  прослушать  бортовой  журнал  и  выяснить
обстоятельства   коррекции.   Отыскав   нужную  кнопку,  Джо  нажал  на  нее
неповинующимся пальцем.
     Поскольку Джо не пришло в голову остановить ленту в нужном  месте,  она
перемоталась до самого начала -- момента старта и лишь затем внесенные в нее
данные  зазвучали  в  динамике. Магнитная лента автоматически проскальзывала
через периоды тишины и  проигрывала  лишь  те  свои  места,  где  находились
записи,  сделанные  человеческим  голосом. Джо выслушал запись данных первой
проверки координат, сделанную его голосом, затем выяснил, что Центр слежения
на  Фобосе,  спутнике  Марса,  передал  координаты,  точно   соответствующие
траектории  полета  корабля,  рассчитанной перед стартом. Сообщение с Фобоса
заканчивалось удивленным вопросом: "Куда вы так мчитесь? Где пожар?"
     Действительно, Клюгер ввел коррекцию несколькими часами  раньше.  Лента
продолжала  разматываться -- Клюгер продиктовал кому-то письмо; оно осталось
незаконченным и было почти неразборчивым -- голос Клюгера то и дело исчезал.
Один раз Клюгер прервал диктовку и  закричал:  "Джо!  Джо!"  --  и  в  ответ
послышался голос Джо: "О, ради Бога, заткнись!"
     Джо  знал, ему нужно сделать что-то, но он никак не мог припомнить, что
именно. Он слишком устал, чтобы думать; тело сгорало в невыносимой боли, вот
только ноги перестали болеть -- он не чувствовал  их.  Джо  закрыл  глаза  и
попытался  забыться.  Когда  он снова открыл их, цифры на экране показывали,
что с момента старта прошло трое суток; Джо закрыл глаза,  и  по  его  щекам
потекли слезы.
     Его  привел  в  чувство  звон сигнала тревоги; Джо знал, что это сигнал
тревоги, но не проявил к нему никакого интереса. Ему хотелось только  одного
--  чтобы  он  замолчал.  Было  трудно  найти  кнопку,  выключающую  звонок,
пальцами, которые отказывались повиноваться. Наконец ему удалось это,  и  он
только  приготовился  отдохнуть после невероятных усилий, как раздался голос
Клюгера.
     -- Джо!
     -- Ну, что еще?
     -- Джо, не пытайся заснуть, иначе я снова  включу  сигнал  тревоги.  Ты
слышишь меня?
     -- Да... -- Клюгеру удалось разбудить его. Зачем?
     -- Джо, мне нужно поговорить с тобой. Я больше не могу.
     -- Что -- не могу?
     -- Выдерживать такую силу тяжести. Это выше моих сил -- я умираю.
     Мерзавец! Значит, он включил сигнал тревоги из-за этого?
     -- Я умираю, Джо. Я ослеп. Джо, я должен выключить двигатель. Должен.
     -- Что вам мешает? -- раздраженно пробормотал Джо.
     --  Разве  ты  не  понимаешь,  Джо? Ты должен поддержать меня. Все наши
разговоры записываются на  пленку.  Нам  нужно  заявить,  что  мы  пытались,
сделали  все, зависящее от нас, но это выше человеческих сил. Мы оба с тобой
должны заявить это. Тогда все будет в порядке.
     -- Заявить о чем?
     -- Черт побери. Джо! Приди в себя, ради Бога! Мне трудно  говорить.  Ты
должен  сказать,..  сказать,  что  напряжение стало невыносимым и, по твоему
мнению, нужно выключить двигатель. Я соглашусь с тобой, и все будет  хорошо.
-- Джо едва разбирал Хриплый шепот своего командира.
     Он  никак  не  мог  понять,  что  хочет Клюгер от него. Джо даже не мог
вспомнить, зачем Клюгеру понадобилось такое фантастическое ускорение.
     -- Быстрее, Джо.
     Как он надоел со своими причитаниями! Разбудил его, принялся жаловаться
-- ну его к черту.
     -- Отстань от меня и усни! --  пробормотал  Джо  и  заснул.  Его  снова
разбудил сигнал тревоги. На этот раз ему удалось нажать на кнопку выключения
сигнала  с  первого  же  раза.  Клюгер  снова  включил  сигнал, Джо сразу же
отключил его. После этого Клюгер прекратил попытки разбудить Джо.
     Он пришел в себя от состояния невесомости. Джо все еще испытывал  дикий
экстаз  --  боль, тяжесть, напряжение исчезли, когда вспомнил, что находится
на борту "Саламандры", летящей к Плутону. Неужели  они  уже  достигли  цели?
Нет,  цифры  на экране показывали, что всего четверо суток и несколько часов
миновало с момента старта. Может быть, порвалась лента? Автопилот  вышел  из
строя?  И тут он вспомнил слова Клюгера, которые командир произнес в прошлый
раз.
     Клюгер выключил факел!
     Улыбка смерти исчезла с лица Клюгера. Он выглядел сейчас просто  старым
и измученным.
     -- Капитан! Капитан Клюгер! -- позвал его Джо. Веки Клюгера затрепетали
и поднялись,  но  глаза  смотрели прямо перед собой невидящим взглядом. Губы
командира  зашевелились,  но  Джо  ничего  не  услышал.  Он  выскользнул  из
антигравитационной ванны, повис в воздухе над Клюгером.
     -- Капитан, вы слышите меня?
     --  Так  надо,  мой  мальчик, прошептали губы командира. -- Я спас наши
жизни -- твою и мою. Скажи, ты сумеешь вернуть корабль на Землю?  Его  глаза
смотрели куда-то мимо Джо мертвым взглядом.
     -- Послушайте, капитан. Я должен снова включить факел.
     -- Что? Нет. Джо, нет!
     -- Но я должен, капитан.
     -- Я запрещаю! Это приказ, мистер!
     Эпплеби посмотрел на умирающего, затем резко ударил его в угол челюсти.
Глаза Клюгера закрылись, и тело беспомощно заколыхалось в ванне. Джо схватил
скобу, прикрепленную к переборке, подтянулся и отыскал переключатель "Первый
пилот,  второй пилот", контролирующий работу факельного конвертора. Он резко
повернул вправо, в положение, обозначенное надписью "Только  второй  пилот".
Теперь  Клюгер,  даже  если  и придет в себя, не сможет отключить факел. Джо
посмотрел   на   командира,   увидел,   что   его   голова   сдвинулась   из
антигравитационного  воротника,  поправил  ее,  закрепил  и  вернулся в свою
ванну. Он аккуратно  уложил  голову  в  свой  воротник  и  протянул  руку  к
автопилоту,  который  снова  поведет  их  к  цели.  По  какой-то  причине им
обязательно нужно было долететь до Плутона, но как Джо ни  старался,  он  не
мог  вспомнить,  что  это за причина. Он включил зажигание факела, и тяжесть
придавила его.
     Он снова выбрался из сумерек полусна, полусмерти,  почувствовав  что-то
необычное. Его тошнило. Когда движение корабля остановилось. Джо поглядел на
приборы.  "Саламандра"  только  что достигла середины расчетной траектории и
повернулась кормой к Плутону. Теперь они  находились  на  расстоянии  тысячи
восьмисот  миллионов миль от Земли, и вторая половина полета будет проходить
в состоянии торможения, с тем же ускорением силы тяжести -- три с  половиной
"джи". Сейчас их скорость равнялась трем миллионам миль в час и будет отныне
непрерывно  снижаться.  Джо  знал,  что  должен  сообщить  об этом командиру
корабля -- он уже забыл, что между ними произошла ссора.
     -- Капитан! Капитан Клюгер! -- крикнул он. Клюгер молчал, и  палец  Джо
опустился на кнопку сигнала тревоги.
     Резкий  звон  колокола  громкого  боя  не разбудил Клюгера, но пробудил
воспоминания у Джо. Он выключил сигнал тревоги, испытывая чувство  глубокого
раскаяния.  К  его физическому недомоганию прибавился стыд, чувство утраты и
паника. Он знал, что должен занести это в журнал, но  не  мог  найти  нужные
слова. Измученный до предела, глубоко расстроенный, он потерял сознание.
     Его разбудило чувство чего-то недоделанного, будто он упустил что-то...
он должен    что-то   сделать   для   командира...   что-то,   связанное   с
пилотом-роботом...
     Ну, конечно! Если корабль, управляемый роботом, достиг Плутона,  они  с
командиром  могут  вернуться обратно! Посмотрим -- прошло более пяти суток с
момента старта. Да, если тот корабль...
     Он перемотал ленту бортового журнала назад и  включил  воспроизведение.
Да, вот это сообщение:
     "Земная  станция  --  "Саламандра".  Очень  жаль,  но  робот  не достиг
Плутона. Надежда только на вас. Коммодор Беррио".
     Слезы усталости и разочарования потекли по щекам,  подгоняемые  тройной
силой тяжести.
     На  восьмые  сутки  Джо  понял, что Клюгер мертв. Он понял это не из-за
ужасного запаха разлагающейся плоти. От него самого пахло  так,  что  он  не
смог  бы  различить  иного  запаха. В равной степени Джо понял, что командир
мертв не потому, что Клюгер не  проснулся  во  время  разворота  и  короткой
невесомости; ощущение времени было таким туманным, что Джо не понимал этого.
Но  ему снилось, что Клюгер кричит и старается разбудить его, требует, чтобы
Джо встал "Быстрее, Джо!" А сила тяжести прижимала его к ванне.
     Сон оказался настолько правдоподобным, что Джо, проснувшись,  попытался
ответить командиру. И тогда посмотрел в зеркало над головой. Лицо Клюгера не
изменилось,  но  Джо сразу понял с чувством болезненного ужаса, что командир
мертв. Тем не менее, Джо попытался разбудить его сигналом тревоги.  В  конце
концов,  сдался:  его  пальцы были багровыми, и он не чувствовал своего тела
ниже поясницы. Джо пришел к выводу, что умирает, и приветствовал наступающий
конец, чуть ли не с радостью. Через несколько  мгновений  он  снова  впал  в
летаргическое забытье, ставшее его нормальным состояние.
     Джо  не  пришел  в  сознание даже тогда, когда автопилот выключил факел
после девяти с лишним суток полета. Он очнулся  лишь  в  тот  момент,  когда
почувствовал,  что  плавает в середине рубки, каким-то образом выбравшись из
антигравитационной ванны. Джо испытывал чудесную лень и волчий голод; именно
это чувство и разбудило его.
     Джо оглянулся вокруг и вспомнил, что произошло с ним  после  старта.  В
панике  он  вернулся  в  ванну  и посмотрел на указатели приборов. Боже мой!
Прошло уже два часа после того, как  автопилот  выключил  факел,  и  корабль
летел  вперед в состоянии свободного падения. В соответствии с планом подлет
к Плутону должен быть рассчитан еще до того, как  в  автопилоте  подойдет  к
концу  лента  с  записью  элементов  траектории  полета к Плутону, до начала
свободного падения, и  новая  лента  с  исправленными  элементами  вторичной
траектории  должна быть немедленно введена в бортовой компьютер. После этого
автопилот возьмет на себя полет на основании откорректированных данных. А он
упустил это из вида и потерял два драгоценных часа!
     Джо выскользнул между ванной и приборной панелью и почувствовал, что  у
него  парализованы  ноги. Впрочем, сейчас это не важно -- в невесомости ноги
не нужны, да и в антигравитационной ванне они без особой надобности. Правда,
его руки тоже плохо повиновались,  но  он  все-таки  мог  пользоваться  ими.
Зрелище  мертвого  тела  в соседней ванне потрясло его, но Джо заставил себя
взяться за работу. Он не имел представления, где находится в данный  момент;
Плутон  мог  быть на расстоянии миллионов миль, а мог быть и совсем рядом --
не исключено, что его уже заметили и  послали  расчетные  данные  траектории
подлета. Он решил проверить записи рекордера.
     И сразу наткнулся на радиограммы с Прозерпины:
     "Прозерпина  "Саламандре".  Слава  Богу!  вы  уже  рядом.  Вот элементы
подлетной траектории. Дальше следовали цифры времени включения и  выключения
факела, расстояния, пеленгов и допплеровского смещения.
     Новая   радиограмма:   "Передаем   новые,   откорректированные  данные.
"Саламандра", спешите!"
     Наконец,  радиограмма,  поступившая  всего   несколько   минут   назад:
""Саламандра",  почему не включаете факел? В порядке ли ваш компьютер? Можем
дать уже рассчитанные данные подлетной траектории."
     Не хватало еще, чтобы ему,  пилоту-факельщику,  кто-то  посылал  данные
траектории!   Джо   попытался   работать  как  можно  быстрее,  но  руки  не
повиновались ему -- то и дело он нажимал не на  ту  кнопку  и  был  вынужден
сбрасывать  цифры  и  приниматься  за  работу сначала. Лишь через полчаса он
понял, что дело не только в его онемевших пальцах. Баллистические расчеты, с
которыми он справлялся раньше безо всякого труда, не давались ему.
     ""Саламандра" -- Прозерпине. Высылайте данные баллистической траектории
для подлета и выхода на околопланетную орбиту".
     Ответ прибыл настолько быстро, что Джо  понял  на  Прозерпине  элементы
траектории  были рассчитаны заранее. С трудом он вставил ленту в автопилот и
лишь тогда заметил величину силы  тяжести  на  траектории  подлета  --  4.04
"джи".
     Четыре земных притяжения.
     Джо  полагал, что оставшаяся часть полета будет проходить при небольшом
уровне тяжести. Возможно, так бы и произошло, но он потерял три часа.
     Это несправедливо! От него требуют слишком много. Рыдая,  как  ребенок,
Джо  влез  в  антигравитационную  ванну, устроился поудобнее, положил голову
внутрь воротника и нажал на  кнопку,  передавая  управление  автопилоту.  До
старта  оставалось еще несколько минут. Он потратил их на бесплодные жалобы.
Его всегда посылают в самые трудные места! Всякой бочке затычка --  это  он.
Джо  Эпплеби.  А  этот  Клюгер лежит в своей ванне и улыбнется. Еще бы. Ведь
работать-то приходится одному Джо. Если бы Клюгер не проявил такой охоты.
     Вспыхнул факел. И огромное ускорение упало на Джо чудовищным грузом. Он
потерял сознание.
     Когда с Прозерпины прибыл шаттл  и  прилетевшие  на  нем  вошли  внутрь
корабля,  они  обнаружили  один  труп,  одного  почти мертвого пилота и груз
бесценной крови.
     Транспортный  корабль  доставил  на  Плутон  новую  смену  пилотов  для
"Саламандры"  и  захватил  на Землю Джо Эпплеби. Он оставался в госпитале до
тех пор, пока его не перевезли в лунную больницу. Перед отлетом на  Луну  он
явился  коммодору Беррио. Эпплеби сопровождал врач. Коммодор коротко сообщил
Джо, что очень доволен мастерством, с  которым  лейтенант  Эпплеби  выполнил
свое задание.
     Беседа  закончилась,  и  врач  помог лейтенанту встать. Но вместо того,
чтобы выйти из  кабинета  командующего  флотом.  Джо  повернулся  к  нему  и
спросил:
     -- Вы, э-э, позволите поинтересоваться, э-э, коммодор?
     -- Да, сынок, я слушаю тебя.
     --  Я  не понимаю, э-э, одного. Не понимаю, э-э, вот чего: почему меня,
э-э, посылают в лунный госпиталь  для,  э-э,  престарелых?  Это  ведь,  э-э,
гериатрическая,  э-э,  больница,  э-э.  для  стариков.  Вот  это  я, э-э, не
понимаю, сэр!
     -- Я ведь уже сказал тебе. Джо. -- ласково вмешался врач.  --  На  Луне
низкая  сила  тяжести  и  отличное  физиотерапевтическое  оборудование.  Нам
пришлось обратиться за специальным разрешением.
     -- Вот как, сэр? -- Джо выглядел  озадаченным.  --  Мне  кажется,  э-э,
странным, что меня, э-э, посылают в госпиталь для стариков.
     -- Так будет лучше, сынок.
     --  Ну,  если  вы  так  считаете, э-э, сэр. -- Джо смущенно улыбнулся и
пошел к двери.
     -- Доктор, подождите минутку! Рассыльный, помогите лейтенанту Эпплеби.
     -- Скажите мне честно, доктор, -- спросил коммодор.  --  Есть  надежда,
что Джо поправится?
     --  Мы рассчитываем на улучшение, сэр. Сила тяжести на Луне значительно
ниже земной, и ему будет там легче.
     Но вы думаете, он восстановит умственные функции?
     Врач заколебался.  --  Видите  ли,  сэр,  лейтенант  Эпплеби  подвергся
воздействию   силы   тяжести,  намного  превышающей  нормальную,  в  течение
длительного времени. Это резко ускорило  процесс  старения.  Мозговые  ткани
разрушились,  капилляры  лопнули, сердце работало под неслыханной нагрузкой.
Разумеется,  на  него  сильно  повлияла  гипоксия  --   в   мозг   поступало
недостаточно крови.
     Коммодор ударил кулаком по столу.
     --  Не  надо  так  расстраиваться,  сэр,  --  мягко заметил врач. -- Вы
пожертвовали жизнью одного человека, но зато спасли двести семьдесят.
     -- Но посмотрите на него, доктор! До вылета  он  был  почти  юношей,  а
теперь  превратился  в  глубокого старика. И что значит -- пожертвовал одним
человеком? Если вы имеете в виду  Клюгера,  он  посмертно  награжден  высшим
орденом.  Его  семья получит пенсию. Но он уже видел жизнь. Я не имел в виду
Клюгера!
     -- Я тоже, -- тихо ответил врач.



-==Роберт Хайнлайн. Как здорово вернуться!==-

     Перевод Г. Усовой

     -- Скорей, Аллан!
     Домой, снова на Землю! Сердце ее бешено заколотилось.
     -- Одну минутку!
     Она  стрелой  выскочила  из  комнаты, а муж замешкался, в последний раз
проверяя, не забыто ли  что-нибудь  важное  в  опустевшем  помещении.  Из-за
высоких  грузовых  тарифов  на  линии Земля -- Луна отправлять багаж ракетой
было  чистым  безумием,  и  они  распродали  все,  кроме  тех  мелочей,  что
уместились  в  рюкзаке. Убедившись, что ничего не забыто, он двинулся лифту,
где его уже поджидала жена. Они поднялись На административный этаж и подошли
к двери с табличкой: "Жилищный отдел. Управляющая Анна Стоун".
     Мисс Стоун угрюмо приняла ключи от квартиры.
     -- Мистер и миссис Мак-Рей, вы, в самом деле, от нас уезжаете?
     Джозефина разозлилась:
     -- А вы считали, что мы передумаем?
     Управляющая пожала плечами:
     -- Да нет, я еще три  года  назад  поняла,  что  вы  уедете,  по  вашим
жалобам.
     --  По  моим  жа...  Мисс  Стоун,  я не меньше других терпела все дикие
неудобства в нашем... в вашем перенаселенном крольчатнике. Я  не  хотела  бы
обвинять лично вас, но ведь...
     -- Полегче, Джо! -- одернул ее муж.
     Джозефина вспыхнула:
     -- Извините, мисс Стоун.
     -- Пустяки. Мы просто по-разному смотрим на вещи. Я-то была здесь еще в
те времена,  когда  весь  Луна-Сити  состоял  из  трех  герметичных бараков,
соединенных тоннелями, но которым приходилось  ползти  на  четвереньках.  --
Мисс Стоун протянула супругам крепкую руку: -- Будьте счастливы, землеройки,
от   всей  души  желаю  вам  этого!  Удачного  старта,  счастливого  пути  и
благополучной посадки!
     В лифте Джозефина пробормотала:
     -- Землеройки, вот еще! Только потому, что мы предпочитаем нашу  родную
планету, где можно, по крайней мере, дышать свежим воздухом.
     -- Но ты ведь и сама употребляешь это словечко, -- заметил Аллан.
     -- Да, когда говорю о людях, вообще не покидавших Земли.
     --  Мы  с  тобой тоже не раз говорили, что если бы обладали достаточным
здравым смыслом, то никогда  не  покинули  бы  Землю.  В  душе  мы  с  тобой
землеройки, Джо.
     --  Да,  но...  Ах,  Аллан, ты просто невыносим. Ведь это счастливейший
день в моей жизни! А ты разве не рад, что едешь домой? Неужели не рад?
     -- Конечно, рад. Это же так  здорово  --  вернуться!  Верховая  езда...
Лыжи...
     --  И  опера. Настоящая, живая опера! Аллан, поживем недельку-другую на
Манхаттане, прежде чем уехать в деревню?
     -- Вот те раз! А я-то думал, что ты жаждешь ощутить дождевые  капли  на
лице.
     --  Хочу!  Страшно  хочу! Хочу многого и немедленно. Ах, милый, правда,
похоже, что мы из тюрьмы выходим на волю?
     Она прильнула к мужу. Лифт остановился, и он отстранил ее.
     -- Перестань реветь!
     -- Аллан, ты ужасен, -- сказала она мечтательно. -- Я так счастлива!
     Им пришлось немного задержаться  на  этаже,  где  находились  отделения
банков.  Клерк  из  конторы Национального городского банка уже приготовил их
аккредитивы.
     -- А-а, домой едете? Распишитесь  здесь.  Завидую  вам:  охота,  рыбная
ловля...
     -- Да нет, я предпочитаю купание в прибое и прогулки на яхте.
     --  А  я, -- сказала Джо, -- хочу просто поваляться на зеленой травке и
посмотреть на голубое небо.
     Клерк кивнул:
     -- Вполне понимаю вас. Тут ведь ничего подобного и в помине нет.  Желаю
приятного отдыха. На три месяца едете или на шесть?
     --  Мы больше не вернемся, -- твердо сказал Аллан. -- Три года прожили,
как рыбы в аквариуме, хватит.
     -- Ах, так. -- Клерк уткнулся в лежавшие перед ним бумаги и с  дежурной
вежливостью добавил: -- Что ж, удачного старта.
     -- Спасибо.
     Они  поднялись  на  последний  подземный  этаж  и  встали на эскалатор,
ведущий к космопорту. В одном месте  тоннель  выходил  на  поверхность.  Тут
находилась  кессонная  камера. В смотровое окошко, обращенное на запад, была
видна поверхность Луны, а за холмами -- Земля. Вид ее, огромной,  зеленой  и
щедрой,  на  фоне  черного лунного неба и суровых немигающих звезд вызвал на
глазах  Джо  слезы.  Дом!  Эта  прекрасная  планета  принадлежит  ей!  Аллан
рассматривал  Землю  с  меньшими эмоциями: он пытался определить гринвичское
время. Восходящее Солнце как раз  коснулось  своими  лучами  Южной  Америки.
Должно быть, восемь двадцать, надо поторапливаться.
     Они  сошли с эскалатора, и попали в объятия друзей, пришедших проводить
их.
     -- Эй, копуши, где вы были до сих пор? "Гном" отправляется  через  семь
минут!
     --  А  мы  на  нем  вовсе  и  не летим, -- ответил Мак-Рей. -- Можно не
спешить.
     -- Как не летите? Вы что, передумали?!
     Джозефина рассмеялась:
     -- Да нет, просто мы взяли билеты на экспресс. Поменялись  кое  с  кем.
Так что у нас еще минут двадцать в запасе.
     -- Вот как! Парочка богатых туристов, а?
     -- Ну, разница в цене невелика, зато избежим двух пересадок, и не будем
болтаться  в  космосе целую неделю вместо двух дней. -- Джо многозначительно
потерла поясницу.
     -- Она плохо переносит невесомость, Джек, -- объяснил Аллан.
     -- Я и сам се плохо переношу, всю дорогу мучился. И все  же  не  думаю,
чтобы вам пришлось уж так скверно, Джо: па Луне вы уже достаточно привыкли к
слабому тяготению.
     -- Может быть, -- согласилась она, -- но все же большая разница -- одна
шестая земной гравитации или совсем никакой.
     В разговор вступила жена Джека Крейла:
     --  Джозефина Мак-Рей, вы что, захотели рисковать жизнью, летя в ракете
с атомным двигателем?
     -- А почему бы и нет, дорогая? Вы же работаете в атомной лаборатории.
     -- Ну! В лаборатории мы соблюдаем все меры  предосторожности.  Торговой
палате  следовало бы запретить эти экспрессы. Может быть, я и старомодна, но
я-то вернусь так же, как и приехала сюда, --  на  добром  старом  химическом
топливе.
     --  Не запугивай ее, Эмма, -- возразил Крейл, -- технические дефекты на
этих ракетах уже устранены.
     -- Не все. Я бы..
     -- Неважно, -- перебил ее Аллан.  --  все  решено,  пора  на  стартовую
площадку.  Прощайте,  друзья!  Спасибо,  что  проводили.  Рады  были  с вами
познакомиться.  Если  вернетесь  в  наши  богоспасаемые  края,   обязательно
навестите нас.
     -- До свидания, ребята!
     -- До свидания, Джо!
     -- Привет Бродвею!
     -- Пока! И непременно пишите!
     -- Хорошего старта!
     Они  предъявили  билеты  и  через  переходную  камеру прошли в вагончик
скоростной дороги, соединявшей собственно порт со стартовой площадкой.
     -- Пристегните ремни! -- бросил через плечо водитель.
     Они поспешно  уселись  на  мягкие  сиденья.  Люк  захлопнулся:  тоннель
впереди  был  лишен  воздуха.  Через  пять минут Аллан и Джо уже вылезали из
вагончика в двадцати милях от порта, за  холмами,  которые  покрывали  крышу
Луна-Сити,  предохраняя  от  радиоактивных  излучений двигателей космических
экспрессов.
     На "Ястребе" они попали в одно купе с семьей миссионера. Достопочтенный
доктор Симмонс  счел  нужным  объяснить,  почему  он  путешествует  в  такой
роскоши.
     --  Все из-за ребенка, -- говорил он, пока его жена привязывала девочку
к  маленькому  противоперегрузочному  креслицу,  укрепленному  тяжами  между
креслами  родителей,  -- она никогда не бывала в космосе, вот мы и решили не
рисковать ее здоровьем.
     При звуке сигнальной сирены все застегнули ремни. Сердце  Джо  забилось
еще сильнее. Наконец... наконец-то!
     Заработали  двигатели,  вжимая  их в подушки. Джо и не подозревала, что
можно чувствовать себя такой тяжелой. Ей было хуже, куда хуже, чем  на  пути
сюда с Земли. Все время, пока ракета набирала скорость, ребенок громко рыдал
от  ужаса  и непривычных ощущений. Казалось, прошло бесконечно долгое время,
прежде чем корабль перешел в свободный полет. Когда  исчезло  отвратительное
ощущение  огромной  тяжести,  Аллан  отстегнул  верхний  ремень, стягивавший
грудь, и сел.
     Как ты, малышка?
     -- Прекрасно. -- Джо тоже отстегнула ремень и обернулась к нему.  Потом
она икнула. -- Ох, нет, совсем не прекрасно.
     Минут  через  пять у нее уже не было никаких сомнений в характере своих
ощущений: ей хотелось только одного -- умереть.  Аллан  выплыл  из  каюты  и
вызвал  корабельного  врача,  который  сделал  ей укол. Аллан подождал, пока
подействует  наркотик,  а  потом   отправился   разыскивать   буфет,   чтобы
испробовать   собственное   средство  от  космической  болезни  --  микстуру
Мазерсилла от тошноты, смешанную пополам  с  шампанским.  К  сожалению,  ему
пришлось  убедиться,  что  эти  великолепные  порознь средства не действуют.
Может, не надо было их смешивать?
     У маленькой Глории Симмонс космической  болезни  не  было.  Вскоре  она
обнаружила,  что невесомость очень забавна, и упруго, точно воздушный шарик,
отскакивала от потолка, пола и переборок. Джо не могла на это  смотреть.  Ей
хотелось шлепнуть девчонку.
     Торможение,  хотя  и превратило их вновь в неподвижные бревна, было все
же огромным облегчением после  тошнотворной  невесомости.  Для  всех,  кроме
Глории.  Она  снова  заплакала  от  страха  и  боли. Мать что-то пыталась ей
объяснять, отец молился.
     Они ощутили резкий толчок, завыла сирена. Джо с трудом подняла голову:
     -- Что это? Авария?
     -- Не думаю. Кажется, мы приземлились.
     -- Не может быть! Мы продолжаем тормозить -- я же тяжелая, как свинец.
     Аллан слабо улыбнулся:
     -- Я тоже. Земное притяжение -- Забыла?
     Они распрощались с семьей миссионера еще на  корабле,  так  как  миссис
Симмонс решила подождать стюардессу из космопорта. Чета Мак-Рей, поддерживая
друг друга, с трудом выбралась из ракеты.
     --  Не  может  того  быть, что это только сила тяжести, -- протестовала
Джо. Ей казалось, будто  ноги  вязнут  в  зыбучем  песке.  --  Я  же  прошла
специальный  курс  адаптации  к  земному притяжению на центрифуге там, у нас
дома, то есть я хотела сказать, в Луна-Сити. Наверное, мы просто ослабели от
космической болезни.
     Аллан с трудом распрямился.
     -- Ты права. Мы же два дня ничего не ели.
     -- Аллан, разве ты тоже не ел?
     -- Конечно. Назовем это не вполне регулярным питанием. Ты голодна?
     -- Умираю от голода.
     -- Как насчет обеда в бифштексной у Кина?
     -- Чудесно. Ой, Аллан, мы ведь и вправду вернулись! -- У нее  в  глазах
опять блеснули слезы.
     С  Симмонсами  они  встретились  снова,  когда,  перелетев через долину
Гудзона в вагончике скоростной дороги, вышли на Большом Центральном вокзале.
Пока  они  ожидали  на  перроне  прибытия   своего   багажа,   Джо   увидела
достопочтенного  пастора, который грузно выбирался из вагончика. На руках он
держал Глорию. Жена шла следом. Симмонс осторожно опустил девочку на перрон.
Глория с минуту постояла  на  дрожащих  толстеньких  ножках,  потом  рухнула
наземь.  Так  она и лежала, тоненько всхлипывая. Какой-то космонавт, судя по
форме -- нилот, остановился и с жалостью посмотрел на ребенка.
     -- На Луне родилась? -- спросил он.
     -- Ну да, конечно, сэр. -- Несмотря на все  неприятности,  Симмонс  был
чрезвычайно обходителен.
     -- Возьмите ее на руки. Ей снова придется учиться ходить.
     Космонавт   печально   покачал   головой  и  ушел.  Симмонс  постоял  с
озабоченным видом, потом, не обращая внимания на грязь,  сел  на  пол  возле
ребенка.
     Джо   была  слишком  слаба,  чтобы  попытаться  помочь  Симмонсам.  Она
огляделась, ища Аллана, но тот был занят: прибыл его рюкзак, который бросили
прямо к ногам Аллана. Казалось, кто-то пригвоздил  рюкзак  к  полу.  А  ведь
Аллан  прекрасно  знал,  что в мешке нет ничего, кроме цветных и черно-белых
микрофильмов,  нескольких  сувениров,  туалетных  принадлежностей  и  других
мелочей  --  всего  фунтов пятьдесят. Не мог этот рюкзак быть таким тяжелым,
просто не мог. И все же это было так.
     -- Носильщика, мистер? -- обратился к Аллану щуплый  седой  старичок  и
подхватил рюкзак, как перышко.
     Аллан крикнул:
     --  Пошли,  Джо!  --  и  двинулся  за  старичком,  чувствуя себя весьма
неловко.
     Носильщик замедлил шаг, приноравливаясь к тяжелой поступи Аллана.
     -- Вы что, с Луны?
     -- Да.
     -- Есть где остановиться?
     -- Нет.
     -- Ладно, придется вам помочь. Есть  у  меня  один  приятель,  работает
портье в "Коммодоре"...
     Носильщик  довел  их  до  полотна  самодвижущейся  дороги, а затем и до
гостиницы. Они были слишком измотаны,  чтобы  идти  куда-нибудь  обедать,  и
Аллан  заказал  обед в номер. Джо уснула прямо в горячей ванне, и ее удалось
извлечь оттуда с большим трудом:  никак  не  хотела  расстаться  с  приятным
ощущением  потери  веса  в  воде.  Аллан  еле-еле  убедил  жену,  что мягкий
резиновый матрац обладает почти такими же  достоинствами.  Спать  они  легли
рано.
     Около четырех утра Джо пробудилась от тревожного сна.
     -- Аллан, Аллан!
     -- М-м-м? Что случилось? -- Он протянул руку к выключателю.
     -- Да ничего особенного. Просто мне приснилось, что я опять в ракете...
Аллан, отчего здесь так душно? У меня ужасно болит голова.
     --  А?  Не должно быть душно, у нас ведь номер с кондиционированием. --
Аллан пошмыгал носом. -- А у меня голова тоже болит, -- признался он.
     -- Ну, так открой окно.
     Едва лишь холодный наружный воздух проник в комнату, Аллан  задрожал  и
быстро  юркнул  под  одеяло.  Он  еще  не успел заснуть, размышляя, можно ли
вообще спать под городской грохот, врывавшийся в открытое окно, как его жена
снова заговорила:
     -- Аллан!
     -- Ну? Что еще?
     -- Милый, я совсем окоченела. Можно я переберусь к тебе?
     Солнечный свет струился в окно, теплый и мягкий. Когда солнечный зайчик
коснулся век Аллана, он открыл глаза. Жена тоже проснулась. Она вздохнула  и
прижалась к нему.
     --  Ой,  милый,  погляди-ка! Голубое небо -- мы дома! Я и забыла, какое
оно чудесное.
     -- А ведь здорово вернуться! Как ты себя чувствуешь?
     -- Гораздо лучше. А ты?
     Великолепно. -- Он откинул одеяло. Она взвизгнула и натянула одеяло  на
себя.
     --  Не  смей!  Ты  с ума сошел! Закрой окно, а я пока хочу понежиться в
тепле.
     -- Ладно.
     Аллан двигался куда легче, чем накануне, но лежать в кровати  было  еще
приятнее. Он снял телефонную трубку и сказал:
     -- Отдел обслуживания.
     -- Что вам угодно заказать? приятным контральто ответила трубка.
     --  Апельсиновый сок и кофе на двоих, шесть яиц -- лучше яичницу, белый
хлеб. И пришлите "Таймс" и "Сатердей ивнинг пост".
     -- Через десять минут будет исполнено.
     -- Спасибо.
     Подающее устройство загудело, когда он  брился.  Аллан  взял  поднос  и
подал Джо завтрак в постель. Поев, он отложил газету и сказал:
     -- Оторви-ка на минуту нос от своего журнала.
     --  С  удовольствием.  Уж  очень  велика  эта проклятая штуковина, ее и
держать-то устанешь.
     -- А ты бы выписала облегченное лунное издание. Правда, обойдется оно в
восемь или девять раз дороже, но...
     -- Не дури. Ну что ты задумал?
     -- Как насчет того, чтобы выбраться  из  нашего  затхлого  гнездышка  и
отправиться покупать одежду?
     -- 0-о-ох... Нет. Не пойду я на улицу одетая по лунной моде!
     --  Боишься,  что  станут  глазеть.  Для  своих  лет  ты стала чересчур
стыдливой.
     -- Нет, милорд, просто не могу я  выходить  на  улицу  всего-навсего  в
шести унциях нейлона и паре сандалий. Для начала мне нужна теплая одежда. --
И она еще глубже запряталась под одеяло.
     --  Прямо-таки  больно  слышать  такие слова от отважной покорительницы
космоса. Слушай, а может, вызвать портного в номер?
     -- Пожалуй, слишком накладно. Ты-то все равно собирался  выходить?  Так
купи мне любую тряпку, лишь бы она согревала.
     Мак-Рей заупрямился:
     -- Пробовал я уже для тебя покупать...
     -- Ну, пожалуйста, в последний раз... Сбегай к Суку и купи синее джерси
для улицы, десятый размер. И пару чулок.
     -- Уговорила.
     --  Вот  и  молодец. А я тут бездельничать не буду: вон какой длиннющий
список людей, которым я должна позвонить, а кое с кем и повидаться.
     Сначала Аллан отправился купить одежду для себя. Привычные  ковбойка  и
шорты   грели   не   лучше   соломенной   шляпы   в  зимнюю  вьюгу.  Хотя  в
действительности было совсем не холодно, солнце излучало приятное тепло,  но
человеку,   привыкшему  к  постоянной  температуре  не  ниже  семидесяти  по
Фаренгейту, погода казалась холодной. Аллан всячески старался либо  подольше
оставаться  в  метро,  либо  идти  по  той стороне Пятой авеню, которая была
защищена крышей.
     Аллан подозревал, что продавец всучил ему завалящий  костюм  и  что  он
выглядит в нем деревенщиной. Костюм, правда, согревал, но и весил изрядно. К
тому же он стягивал грудь и затруднял дыхание. Интересно, думал Аллан, долго
ли еще придется мучиться, пока снова обретешь земную походку?
     Заботливая  продавщица выполнила заказ Джо и сверх списка подобрала для
нее теплую  пелеринку.  Аллан  отправился  домой,  согнувшись  под  тяжестью
пакетов.  Тщетно он пытался поймать такси. По-видимому, спешили все, а не он
один.  Один  раз  его  чуть  не  сбил   с   ног   какой-то   мальчишка   лет
тринадцати-четырнадцати.  Мальчишка  крикнул:  "Разинь  глаза,  соня!"  -- и
скрылся прежде, чем Аллан подобрал подобающий ответ.
     Когда он вернулся, все у него ныло и он мечтал горячей  ванне.  Принять
ванну не удалось: у Джо сидела гостья.
     -- Миссис Эпплби, это мой муж. Аллан, это матушка Эммы Крейл.
     -- Как поживаете доктор... или вас следует называть профессором?
     -- Лучше просто мистер.
     --  Когда  я  узнала, что вы в городе, я чуть не сгорела от нетерпения,
так хотелось поскорее услышать о моей  драгоценной  девочке...  Как  ей  там
живется?  Похудела?  Хорошо  ли выглядит? Уж эти мне современные девицы... Я
всегда втолковывала ей, что надо побольше гулять. Сама я ежедневно  совершаю
променад  в  парке  --  вы  только  посмотрите  на  меня.  Она прислала свою
фотографию, кажется, я ее захватила с собой.  На  ней  она  выглядит  совсем
плохо, наверно, неважно питается. Эта синтетическая пища...
     -- Не ест она синтетической пищи, миссис Эпплби.
     --  ...  должно  быть,  малопитательна,  не  говоря уже о вкусе. Что вы
сказали?
     -- Ваша дочь питается вовсе не синтетической пищей, -- повторил  Аллан.
--  Свежие  фрукты  и овощи у нас в Луна-Сити в избытке. Растения, понимаете
ли, выращиваются в специальных условиях.
     -- Вот я об  этом?  и  толкую.  Признаться,  не  понимаю,  как  это  вы
получаете  пищу  из  этих  машин,  кондиционирующих  воздух, там: у себя, на
Луне...
     -- В Луне, миссис Эпплби.
     --... но она не  может  быть  здоровой.  Наши  домашние  установки  для
кондиционирования воздуха вечно ломаются и ужасно пахнут. Просто невыносимо,
мои  дорогие.  И  вы  думаете, что, возможно, построить небольшую установку,
такую, что... Хотя, конечно, если вы хотите,  чтобы  она  еще  изготавливала
синтетическую пищу...
     -- Миссис Эпплби...
     -- Да, доктор? Вы что-то хотели сказать? Лично я...
     --  Миссис  Эпплби,  --  с  отчаянием  заговорил Мак-Рей, -- растения в
Луна-Сити выращиваются на огромной  гидропонической  ферме,  в  колоссальных
чанах.  Там  масса  зелени.  Растения  извлекают  из  воздуха  углекислоту и
обогащают его кислородом.
     -- Но... вы в этом уверены? Помнится, Эмма говорила...
     -- Совершенно уверен.
     -- Ну-ну... Я не претендую на понимание подобных вещей, я  ведь  натура
художественная,  как  частенько говаривал мой бедный Герберт. Герберт -- это
отец Эммы, он был всецело поглощен техникой, хотя я и настаивала,  чтобы  он
слушал хорошую музыку и просматривал критические обзоры бестселлеров. Боюсь,
что  Эмма  пошла  по  стопам  отца.  Я просто мечтаю, чтобы она бросила свою
дурацкую работу. Неподходящее это дело для женщины, как вы считаете,  миссис
Мак-Рей? Все эти атомы и нейтроны, и прочие штуки, которые летают вокруг нас
в воздухе. Я читала о них в разделе "Популярная наука" в журнале...
     -- Она хорошо в этом разбирается, и работа ей по душе.
     --  Ну,  разумеется,  так  и  должно  быть.  Это  же  так важно -- быть
удовлетворенной тем, что делаешь, пусть ты даже и занимаешься ерундой. И все
же я беспокоюсь о девочке похоронить себя вдали от  цивилизации!  Поговорить
не с кем, ни театров, ни культурной жизни, ни общества...
     --   В   Луна-Сити  демонстрируются  стереокопии  каждого  бродвейского
спектакля, имеющего успех. -- В голосе Джо зазвучали резкие нотки.
     -- ...--О-о? В самом деле? Но ведь это совсем не то, что пойти в театр,
моя дорогая, там же общество изысканных людей. Вот когда  я  была  девушкой,
мои родители...
     Аллан, позабыв о всяком приличии, сказал:
     -- Уже час. Ты обедала, родная? Миссис Эпплби выпрямилась в кресле:
     --  О  боже!  Пора  бежать.  Моя  портниха  --  такая  тиранка,  но она
гениальна, надо будет дать вам ее адрес, Вы были очаровательно любезны,  мои
дорогие,  и  я  вам бесконечно благодарна за рассказ о моей бедняжке. Как бы
мне хотелось, чтобы она оказалась такой же благоразумной, как вы.  Она  ведь
знает,  что  я  всегда готова предоставить свой дом в ее распоряжение, да уж
если на то пошло, то и в распоряжение... ее мужа. Заходите  ко  мне  почаще.
Обожаю разговаривать с людьми, которые побывали на Луне...
     -- В Луне.
     --  Это  так  сближает  меня  с  моей  милой  крошкой.  До свидания, до
свидания.
     Когда дверь за ней закрылась. Джо сказала:
     -- Аллан, мне необходимо глотнуть чего-нибудь покрепче.
     -- Мне тоже.
     Джо  долго  возилась  с  покупками  --  занятие,   оказавшееся   весьма
утомительным. К четырем часам они отправились в Центральный парк насладиться
красотой  осеннего  пейзажа  под ленивое цоканье лошадиных копыт. Вертолеты,
голуби и перистые полосы, оставленные ракетными двигателями, придавали парку
идиллическую прелесть и безмятежность. Джо проглотила подступивший  к  горлу
комок и прошептала:
     -- Аллан, разве это не прекрасно?
     --  Да,  конечно.  Как все-таки здорово вернуться! Слушай, ты заметила,
что Сорок вторую улицу опять снесли?
     Вернувшись  в  номер  гостиницы,  Джо  рухнула  на  кровать,  а   Аллан
немедленно сбросил ботинки. Сев в кресло и растирая ноющие ноги, он сказал:
     -- Весь вечер буду ходить босиком. Господи, как болят ноги!
     -- И у меня. Но мы же собирались к твоему отцу, милый.
     --  Что-о-о?  Вот  черт,  я  и  забыл. Джо, нет, ты просто с ума сошла!
Позвони ему и договорись на другой вечер. Мы же совсем выдохлись.
     -- Но, Аллан, он ведь наприглашал кучу твоих друзей.
     -- Чушь собачья! Нет у меня в Нью-Йорке никаких друзей!  Договорись  на
ту неделю.
     --  На  ту?  Гм-м-м...  Слушай,  Аллан,  давай-ка  лучше  сразу уедем в
деревню.
     У Джо был крошечный клочок земли в Коннектикуте -- старая,  заброшенная
ферма, оставленная ей родителями.
     --  А  я-то  думал, что тебе хочется недельки две походить по театрам и
концертам. С чего вдруг такая спешка?
     -- Сейчас покажу. -- Она подошла  к  окну,  которое  не  закрывалось  с
самого  полудня.  --  Погляди-ка  на подоконник. -- И она нарисовала на слое
сажи свои инициалы. -- Аллан, этот город грязен!
     -- Было бы странно, если бы девять миллионов людей не поднимали пыли.
     -- Но всю эту грязь мы вдыхаем в легкие! Почему  здесь  не  соблюдаются
законы по борьбе со смогом?
     -- Это не смог, а нормальная городская грязь.
     --  Луна-Сити  никогда не был таким грязным! Там можно носить одно и то
же белое платье, пока оно не надоест. Здесь его и на один день не хватит.
     -- Над Манхаттаном нет крыши, а  копоти  в  воздухе  хоть  отбавляй  от
выхлопных газов.
     -- В том-то и дело. Я тут или мерзну, или задыхаюсь.
     --  А  мне  казалось, что ты мечтаешь о прикосновении дождевых капель к
своей мордашке.
     -- Не будь занудой. Я и теперь  хочу  того  же,  но  только  на  свежем
воздухе и среди зелени.
     -- Ладно. Мне это тоже по душе: надо поскорее приступить к своей книге.
Я поговорю с твоим агентом по недвижимости.
     --  Я  уже  говорила  с ним сегодня утром по телефону. Мы можем ехать в
деревню когда угодно. Он начал там наводить порядок сразу же после получения
нашего письма.
     В доме отца Аллана в тот вечер все гости ужинали стоя, но Джо сейчас же
уселась и попросила принести ей еду. Аллан тоже с удовольствием  присел  бы,
но  положение  почетного  гостя  обязывало его провести весь прием на ногах.
Возле буфета его поймал отец и ухватил за пуговицу:
     -- Попробуй-ка эту гусиную печенку, сынок. Полагаю, после лунной  диеты
она покажется тебе чудесной. Аллан согласился, что печенка великолепна.
     -- Ну, сынок, а теперь ты должен рассказать гостям о своих странствиях.
     -- Никаких речей, папа! Пусть они читают "Нейшнл джиогрэфик мэгэзин".
     --  Чепуха!  --  Отец  повернулся  к  гостям: -- Внимание, сейчас Аллан
расскажет нам о жизни лунатиков!
     Аллан закусил губу. Конечно, жители Луна-Сити  именно  так  и  называли
друг друга, но здесь это слово звучало совсем иначе.
     -- Да мне и говорить не о чем. Лучше продолжайте ужинать.
     Рассказывай, а мы будем закусывать!
     -- Расскажите нам о городе лунатиков!
     -- А вы видели лунного человека?
     -- Давай, Аллан, загни-ка нам про жизнь на Луне!
     -- Да не на Луне, а в Луне.
     -- Какая разница?
     --  Наверно, никакой. -- Он колебался: действительно, объяснить, почему
лунные колонисты так подчеркивали, что живут внутри земного  спутника,  было
трудно,  но  манера  говорить  "на  Луне"  раздражала  его так же, как слово
"Фриско" раздражает жителей Сан-Франциско.  --  В  Луне  --  просто  мы  так
говорим.  На  поверхности мы проводим очень мало времени, разве что персонал
Ричардсоновской  обсерватории,  изыскатели  и  так  далее.  Жилые  кварталы,
разумеется, расположены под поверхностью.
     -- Боитесь метеоритов, что ли?
     --  Не  больше,  чем  вы  --  молнии. Подземное строительство облегчает
решение проблемы отопления и герметизации. Облегчает и удешевляет.  Проходка
горных пород не так уж трудна, а трещиноватая почва выполняет роль вакуумной
оболочки в термосе.
     --  Но,  мистер Мак-Рей, -- спросила очень серьезная дама, -- неужели у
вас не болят уши от столь высокого воздушного давления?
     Аллан обвел комнату рукой:
     -- Здесь точно такое же давление, как и там, -- пятнадцать фунтов.
     Дама была сбита с толку, но быстро нашлась:
     -- Возможно, вы и правы, хотя этому и трудно поверить. И все же я бы не
могла жить замурованной в пещере. А вдруг произойдет взрыв из-за  разницы  в
давлении?
     --  Давление  в  пятнадцать  фунтов  не  опасно.  Инженерам  приходится
работать при давлении в  тысячи  фунтов  на  квадратный  дюйм.  Кроме  того,
Луна-Сити  подобно  кораблям  состоит  из множества отсеков. Это гарантирует
безопасность. Живут же голландцы под защитой плотин, есть дамбы и в низовьях
Миссисипи. Метро, океанские лайнеры, самолеты -- все это искусственная среда
для обитания человека. Луна-Сити кажется вам странным только потому, что  он
так далек.
     Дама содрогнулась:
     --  Даже  представить  себе  что-либо  подобное  жутко! Какой-то весьма
самоуверенный низенький человечек протолкался вперед;
     -- Мистер Мак-Рей,  даже  если  допустить,  что  вся  эта  затея  имеет
значение  для  науки и так далее, то почему все-таки надо выбрасывать деньги
налогоплательщиков на содержание города на Луне?
     -- Полагаю, что вы сами уже  ответили  на  этот  вопрос,  --  сдержанно
сказал Аллан.
     -- А вы чем это оправдываете? Ответьте, сэр!
     --  Это  не  требует оправданий. Лунная колония уже многократно окупила
себя.  Все  лунные  предприятия  выплачивают  налоги  на  прибыль:  и  Шахты
Артемиды,  и  Космические  пути сообщений, и Компания обеспечения комических
полетов, и туристическая  корпорация  Дианы,  и  Корпорация  исследований  в
области  электроники,  и  Лунные  биологические лаборатории, не говоря уже о
Лабораториях Резерфорда, -- вон их сколько. Согласен, Программа  космических
исследовании   иногда   пощипывает  налогоплательщиков,  поскольку  является
объединенным владением правительства и Фонда Гарримана.
     -- Ах, так вы признаетесь в этом! А здесь важен принцип!
     У Аллана невыносимо горели ноги.
     -- Принцип, принцип! Есть только один принцип:  научные  работы  всегда
окупались.  Он  повернулся  спиной  к собеседнику и положил себе еще гусиной
печенки. Кто-то тронул его за плечо.
     Аллан узнал старого школьного друга.
     -- Здорово ты отбрил старину Биттла, поздравляю. Так  ему  и  надо:  он
ведь, кажется, радикал.
     Аллан улыбнулся:
     -- Все же не следовало выходить из себя.
     --  Ты  его  хорошо  отделал. Слушай, Аллан, завтра вечером я собираюсь
совершить экскурсию с  парочкой  приезжих  клиентов  по  злачным  местечкам.
Поехали, а?
     --  Спасибо,  но  мы  уезжаем в деревню. -- Как же можно упускать такой
случай? Столько времени быть погребенным на Луне и не позволить  себе  самых
невинных удовольствий после этакой тоски!
     Аллан почувствовал, что краснеет от гнева.
     --  Спасибо  за  предложение, но... ты видел когда-нибудь зрелищный зал
отеля "Лунное небо"?
     -- Нет. Собираюсь съездить. Разумеется, когда разбогатею.
     -- Тамошний ночной клуб тебе бы понравился.  Ты  же  никогда  не  видел
танцоров,  взмывающих  в воздух на пятьдесят футов и выделывающих пируэты во
время Замедленного спуска. Не  пробовал  лунного  коктейля.  Не  видел,  как
работают  жонглеры  при  малой силе тяжести...-- Аллан встретился взглядом с
глазами Джо, сидевшей в другом конце комнаты. -- Извини, старик, жена ждет.
     Джо была бледна.
     -- Милый, уведи меня. Задыхаюсь. Совсем расклеилась.
     -- Пошли.
     Они извинились и уехали.
     Утром Джо проснулась с сильным  насморком,  и  для  поездки  в  деревню
пришлось  взять  воздушное  такси.  Под  ними  плыли  низкие  облака, но над
облачной пеленой сияло солнце. Их вновь наполнила радость сознания, что  они
вернулись домой
     Аллан нарушил мечтательное молчание:
     -- Забавно, Джо! Меня ни за какие коврижки не заманить обратно на Луну,
но вчера  я  поймал  себя на том, что стоит лишь раскрыть рот -- и я яростно
защищаю все лунное.
     Она кивнула:
     -- Я тебя понимаю. Честное слово, Аллан, кое-кто из этих людишек  ведет
себя  так,  будто  убежден,  что Земля плоская. Одни из них просто ничему не
верят, а другие так ограниченны, что ничего не понимают. Не знаю,  кто  меня
больше бесит.
     Стоял  легкий  туман,  когда они приземлились. Домик встретил их уютом.
Агент Джо к приезду  хозяев  разжег  камин  и  загрузил  холодильник  всякой
снедью.  Через  десять  минут  после  посадки  они  уже  пили горячий пунш и
наслаждались покоем и теплом.
     -- Ну вот, -- сказал, сладко потягиваясь, Аллан, -- все в порядке. И  в
самом деле, как здорово вернуться!
     --  Гм-м...  Все  хорошо,  кроме  этой  дороги.  Новое  супершоссе  для
скоростных грузовых и легковых машин было проложено всего в пятидесяти ярдах
от  их  домика,  и  рев  мощных  дизелей,  одолевающих  подъем,  был  слышен
великолепно.
     -- Да забудь ты об этом шоссе. Повернись к нему спиной и смотри на лес.
     Они  уже  настолько привыкли к ходьбе, что могли наслаждаться короткими
лесными прогулками. Им повезло: стояло теплое бабье лето. Уборщица  попалась
молчаливая  и  работящая.  Аллан разбирал материалы трехлетних исследований,
готовясь приступить к своей книге.  Джо  помогала  ему  с  расчетами,  снова
привыкала к стряпне, спала и отдыхала.
     В  день, когда засорился туалет, ударили первые заморозки. Обратились к
деревенскому водопроводчику, который пообещал заглянуть на  следующий  день.
Пока же пришлось прибегнуть к маленькому уютному строению -- реликту древних
времен, стоявшему возле поленницы. Там жили полчища пауков.
     Водопроводчик их не порадовал:
     --  Новый  унитаз.  Новую  трубу.  Стоит  сменить и остальную арматуру.
Пятнадцать- шестнадцать сотен долларов. По ориентировочному подсчету.
     -- Хорошо, -- сказал Аллан,-- начнете сегодня же?
     Водопроводчик расхохотался:
     -- Я вижу, мистер, вам невдомек, как трудно  в  такое  время  раздобыть
материалы и рабочих. Только весной, когда земля оттает.
     -- Это невозможно, друг. Во сколько бы ни обошлось, делайте сейчас.
     Местный житель пожал плечами:
     -- Ничем не могу быть полезен. До свидания.
     Когда он ушел, Джо взорвалась:
     -- Аллан, он просто не хотел нам помочь!
     --  Что  ж,  возможно.  Вызову  кого-нибудь  из  Норфолка  или  даже из
Нью-Йорка. Не можем же мы всю зиму бегать по снегу в эту избушку  на  курьих
ножках.
     -- Очень надеюсь, что не придется.
     --  Конечно,  нет.  Ты  и  так  простужена. -- Аллан мрачно уставился в
огонь. -- Боюсь, что это я сам виноват и мое чувство юмора.
     -- Как так?
     -- Знаешь, все тут стали подсмеиваться над нами, когда  пронюхали,  что
мы с Луны. Мне-то было наплевать, но все же иной раз становилось не по себе.
Помнишь, на прошлой неделе я ходил в деревню?
     -- Что же случилось?
     -- Они напустились на меня в парикмахерской. Сначала я и ухом не повел,
а потом  что-то  во мне взыграло. Начал я им рассказывать про Луну. Вспомнил
бородатые анекдоты насчет  червей  --  обитателей  вакуума,  про  окаменелый
воздух.  До  них  не  сразу  дошло,  что  я  их  дурачу,  а когда дошло, все
обозлились. Наш друг -- специалист по санузлам -- был в  этой  же  компании.
Очень сожалею, малышка.
     --  Ничего.  -- Джо поцеловала мужа. -- Если мне придется пробираться в
туалет по снегу, то сознание, что ты хоть немного отыгрался  на  них,  будет
некоторым утешением.
     Водопроводчик  из  Норфолка  оказался  более  деятельным,  но  дождь  и
последовавшая за  ним  гололедица  сильно  задержали  работу.  Аллан  и  Джо
простудились. На девятый день после аварии Аллан сидел за письменным столом,
когда  услышал  скрип двери. Значит, вернулась Джо с покупками. Он продолжал
трудиться, но вскоре спохватился, что жена так и не вошла в комнату со своим
обычным "Привет!". Пришлось идти выяснять, в чем дело. Джо, сидя на кухонной
табуретке, тихонько плакала.
     -- Милая, -- сказал он настойчиво, -- родная моя, что случилось?
     -- Она подняла глаза:
     -- Не дадо бы дебе зать.
     -- Высморкайся. Теперь вытри глаза. Чего это мне  не  надо  знать?  Что
произошло?
     Она  заговорила,  отмечая  знаки  препинания  взмахами носового платка.
Сначала лавочник сказал, что у него нет щеток для мытья посуды. Потом, когда
она ему на них показала, он стал уверять, что  щетки  проданы.  Наконец,  он
прошелся  по  адресу тех, кто "приглашает в Деревню чужих рабочих и отбивает
хлеб у честных людей". Джо разозлилась и напомнила эпизод в  парикмахерской.
Лавочник стал еще суровее.
     --  "Леди, -- сказал он мне, -- не знаю, были ли вы с мужем на Луне или
нет. Меня это не интересует, как и ваши деньги". Ох, Аллан, как мне плохо!
     -- Ну, сейчас ему станет куда хуже, чем тебе! Где шляпа?
     -- Аллан, никуда я тебя не пущу! Не хватало еще, чтобы  ты  ввязался  в
драку.
     -- Я не позволю ему грубить тебе!
     --  У  него не будет такой возможности. Ох, милый, так старалась делать
вид, что все в порядке, но больше не могу. Я тут не останусь.  И  не  только
из-за  лавочника,  а  из-за  холода, тараканов и постоянного насморка. Я так
измучилась. И ноги все время болят...-- Она опять заплакала.
     -- Вот те раз! Ну, так уедем, родная. Поедем во Флориду. Я буду кончать
книгу, а ты -- загорать на солнце.
     -- Не хочу во Флориду! Я домой хочу! ^
     -- Что-о? В Луна-Сити?
     -- Да. О боже, я знаю, что ты не хочешь, но я не  могу  выносить  всего
этого.  И  не  и  грязи  дело,  и  не  в  холоде,  и  не  в  этом  идиотском
водопроводчике, а в том, что здесь нас никто не понимает. В  Нью-Йорке  было
не лучше. Эти землеройки ничего не смыслят!
     Он улыбнулся:
     -- Продолжай передачу, детка, я на приеме.
     -- Аллан!
     Он кивнул:
     --  Я  уже  давно понял, что в душе лунатик, но боялся признаться тебе.
Ноги у меня тоже ужасно болят, и мне осточертело, что  со  мной  обращаются,
как  с  ненормальным.  Я  старался  быть  терпимым, но эти землеройки просто
невыносимы.  Мне  не  хватает  людей  с  нашей  доброй  старой   Луны.   Они
цивилизованны.
     Она закивала головой:
     -- Может, это предубеждение, но у меня такие же ощущения.
     -- Это не предубеждение. Что надо, чтобы попасть в Луна-Сити?
     -- Билет.
     --  Господи, да я же не о туристской поездке, а о том, что нужно, чтобы
получить там работу! Ты знаешь: интеллект. Отправка человека на  Луну  стоит
дорого,  а  содержание  его  там -- тем более. Чтобы окупить себя, он должен
обладать многими достоинствами: высоким  умственным  коэффициентом,  хорошим
индексом  совместимости,  отличным  образованием.  Все  это  делает человека
приятным, легким в общении и интересным.  Мы  избалованы:  тупость  среднего
обывателя,  которой  землеройки  почти  не замечают, мы находим невозможной,
потому что лунатики другие. И неважно, что Луна-Сити -- самый удобный  город
из всех, построенных человеком. Главное -- люди. Поедем домой.
     Он подошел к телефону, старинному аппарату, предназначенному только для
передачи  речи,  и  вызвал  Нью-йоркское  отделение Управления. Пока он ждал
ответа, Джо спросила:
     -- А если нас не возьмут?
     -- Вот и я этого боюсь.
     -- Они знали, что лунные компании редко  соглашаются  брать  на  работу
тех, кто однажды уехал. Требования к физической выносливости в таких случаях
резко повышались.
     --  Алло..,  Алло...  Управление?  Можно соединиться с сектором набора?
Алло... Да не могу я включить изображение, У меня настенный висячий  аппарат
средних  веков.  Говорит  Аллан  Мак-Рей,  специалист  по  физической химии,
контракт ? 1340729. И моя жена, Джозефина Мак-Рей, контракт  ?  1340730.  Мы
хотим возобновить контракты. Я говорю, что мы хотим возобновить контракты...
Ладно, подожду.
     -- Моли Бога, милый, моли.
     --  Я  и  молю...  Как  вы  сказали?  Мое место еще не занято? Чудесно!
Чудесно! А как насчет моей жены? --  Он  слушал  с  озабоченным  видом.  Джо
затаила  дыхание.  Затем  он  прикрыл  трубку  рукой: -- Эй, Джо, твое место
занято. Спрашивают, пойдешь ли ты временно младшим бухгалтером.
     -- Скажи -- да!
     -- Вот  и  прекрасно.  Когда  мы  можем  пройти  испытания?  Прекрасно,
спасибо.  До свидания. -- Он повесил трубку и повернулся к жене: -- Проверка
состояния здоровья и психики -- когда угодно, а  по  специальности  экзамены
сдавать не надо.
     -- Чего же мы ждем?
     --  Ничего. -- Он набрал номер Норфолкской службы вертолетов. -- Можете
доставить нас на Манхаттан? Силы господни, неужели у вас нет радара?  Ладно,
ладно,  до  свидания!  --  Он  фыркнул. -- Их вертолеты не поднимаются из-за
плохой погоды. Сейчас вызову Нью-Йорк и попробую заказать более  современную
машину.
     Через полтора часа они уже садились на крышу башни Гарримана.
     Психолог был предельно доброжелателен.
     --  Ладно, разделаемся с проверкой психики до того, как за вас примутся
терапевты. Расскажите мне о себе.
     Он почти вывернул их наизнанку, время от времени покачивая головой:
     -- Понятно, понятно. А канализацию вам все-таки починили?
     -- Только что закончили.
     -- Сочувствую вам по поводу болей в ногах, миссис Мак-Рей. У меня  тоже
здесь ноют подъемы. Значит, по этой причине вы и решили вернуться обратно?
     -- О нет!
     -- А по какой же, миссис Мак-Рей?
     --  Честное  слово,  не  по  этой!  Просто  я хочу иметь Хело с людьми,
способными понимать меня. Если я чем-нибудь больна, то только тоской по дому
и людям моего склада. Я хочу вернуться  домой  и  готова  взяться  за  любую
работу, лишь бы попасть туда. Мое место на Луне, клянусь, только там.
     Доктор стал необычайно серьезен:
     -- А что с вами, мистер Мак-Рей?
     --  Да, в общем-то, почти то же самое. Пытался писать книгу, но не могу
здесь работать. Тоскую по дому. Хочу вернуться.
     Доктор Фельдман улыбнулся:
     -- Это не так уж трудно.
     -- Вы хотите сказать, что мы приняты?! Если выдержим проверку здоровья?
     -- Да бог с ней, с проверкой! Вы же  проходили  ее  перед  отправкой  с
Луны, данные достаточно свежие. Конечно, придется съездить в Аризону, пройти
карантин  и  систему  адаптационных  процедур.  Вы,  вероятно, удивлены, что
вопрос решается так просто. Ответ элементарен: нам не  нужны  люди,  которых
влечет  высокая  зарплата. Нам нужны люди, которые будут счастливы только на
Луне и станут ее постоянными жителями. Теперь,  когда  вы  получили  "лунный
удар", мы будем рады вашему возвращению.
     Он встал и протянул руку.
     Ночевали они в том же "Коммодоре". Джо внезапно осенило:
     --  Аллан,  а  как  ты  думаешь,  не  удастся  ли  нам получить прежнюю
квартиру?
     -- Ох, вот уж не знаю. Надо бы дать старушке Стоун радиограмму.
     -- Лучше позвони ей, Аллан. Мы можем позволить себе такую роскошь.
     -- Идет!
     Потребовалось около десяти минут, чтобы попасть  на  линию.  Физиономия
мисс Стоун, когда она их увидела, стала чуть менее угрюмой.
     --  Мисс  Стоун, мы возвращаемся домой! Обычная трехсекундная задержка,
потом:
     -- Я знаю. Телеграмма пришла минут двадцать назад.
     -- Ах, вот как! Мисс Стоун, наша прежняя квартира свободна?
     Они ждали ответа.
     -- Я ее попридержала. Я же знала, что  вы  вернетесь,  И  скоро.  Добро
пожаловать домой, лунатики! Когда экран погас, Джо спросила:
     -- Что она хотела сказать, Аллан?
     -- Похоже, что мы стали для нее своими. Члены, одной лиги.
     --  Наверно,  так...  Ой,  Аллан, погляди-ка! Она подошла к окну. Ветер
согнал облака и открыл Луну. Она была совсем тоненькая, новорожденная.  Море
Плодородия  --  завиток  в  волосах Лунной Девы -- ярко светилось. У правого
края этого "моря" находилась крошечная точка, видимая  лишь  их  внутреннему
взору, -- Луна-Сити.
     Ясный серебристый полумесяц висел над небоскребами.
     -- Милый, разве она не прекрасна?
     -- Конечно, прекрасна. Будет так здорово вернуться! Не хлюпай носом!


     Роберт Хайнлайн.
     Лифт в небеса


Robert Heinlein. Sky Lift (1953)
перевод на русский язык В. Полуэктова


     --  Внимание! Всем факел-пилотам явиться к коммодору! -- голос разнесся
по всему спутнику. Джо Эплби прикрутил душ, чтобы лучше слышать. --  Ко  мне
это  не  относится,--  благодушно  буркнул  он.  --  Я  в  отпуске  и скорее
превращусь в пыль, чем изменю свое мнение.
     Одевшись, Джо поспешил по коридору внешнего кольца огромного  спутника,
где вращение создавало иллюзию притяжения. Когда он добрался до своей каюты,
динамик   снова  пробудился:  --  Внимание!  Всем  факел-пилотам  явиться  к
коммодору! Эплби гадко выругался.
     Кабинет коммодора был переполнен. У всех на  лацканах  были  нашивки  в
виде  факелов;  только  врач  и  сам коммодор Беррио носили нашивки ракетных
пилотов. Беррио быстро глянул на Джо и продолжил:  --  ...ситуация.  Станцию
"Прозерпина" может спасти только срочный полет к Плутону. Есть вопросы?
     Все  молчали. У Эплби были, конечно, вопросы, но он не хотел напоминать
Беррио, что явился слишком поздно.
     --  Прекрасно,--  произнес  коммодор.--  Господа,  это  --  работа  для
факел-пилотов. Мне нужен доброволец.
     --  Вот и хорошо,-- подумал Эплби.-- Теперь иди вызывайся, или убирайся
прочь. Если поспешить,  еще  успею  на  ближайший  транспорт  к  Земле.  Тем
временем Коммодор продолжал:
     -- Итак, добровольцев прошу остаться, остальные могут идти.
     --  Отлично!  --  подумал Эплби.-- Теперь главное, не сразу рвануться к
двери, а с достоинством выскользнуть среди прочих, старших по чину.
     Но никто не вышел. Эплби почувствовал  себя  обманутым,  хотя  не  имел
права  распускаться,  ибо дело, похоже, было весьма серьезным. Коммодор сухо
произнес:
     -- Спасибо, господа.  Подождите,  пожалуйста,  в  кают-компании.  Эплби
вышел   вместе   с   остальными,  ворча  про  себя.  Конечно,  ему  хотелось
когда-нибудь слетать к Плутону, только не теперь, с отпускными документами в
кармане. Как и все факел-пилоты, он  презирал  огромные  расстояния.  Старые
пилоты  все еще смотрели на такие перелеты глазами ракетчиков -- для них это
означало целые годы, а факельные корабли преодолевали  такие  расстояния  за
считанные  дни  при  таких  же  ускорениях. По траекториям ракетных кораблей
полет к Юпитеру и обратно продолжался пять лет, к Сатурну -- вдвое дольше, к
Урану -- еще вдвое. До Плутона же ракетные корабли вовсе не могли  добраться
--  полет  только  в  одну  сторону длился бы девятнадцать лет. Но факельные
корабли помогли основать станцию даже там. На "Прозерпине" была  лаборатория
низких   температур,   лаборатория   внесистемных   излучений,  параллаксная
обсерватория, физическая лаборатория -- все под  звездчатым  куполом,  среди
неописуемого холода.
     В  пяти  миллионах  миль  от  станции  "Прозерпина" Эплби и его коллеги
набились в кают-компанию.
     -- Эй, Джерри,-- спросил Джо,--  можешь  ты  сказать  мне,  на  что  мы
вызвались? Джерри Прайс обернулся.
     --  А,  опоздавший  Джо  Эплби!  Ну,  ладно,  расскажу,  только  закажи
чего-нибудь выпить. Одним словом, с "Прозерпины"  приняли  радиограмму:  там
разразилась эпидемия болезни Ларкинса.
     Эплби   присвистнул   тихо  и  протяжно.  Болезнь  Ларкинса  вызывалась
вирусом-мутантом, возможно, марсианского происхождения. Жертва быстро теряла
красные кровяные тельца и вскоре наступала смерть.  Помогало  только  полное
переливание крови, раз за разом, пока болезнь не проходила.
     -- Поэтому, юноша, кто-то должен отбуксировать к Плутону бак с кровью.
     Эплби мрачно уставился перед собой.
     --  Мой старый хозяин хотел мне добра. "Джо,-- предупреждал он,-- держи
рот на замке и никогда не рыпайся в добровольцы".
     -- Ну, выберут-то только одного,-- усмехнулся Джерри.
     -- А сколько туда лететь. Восемнадцать дней, или около этого? Мои  дела
на Земле ждать не могут.
     --  Восемнадцать  дней  -- это если лететь с повышенным ускорением. А у
них нет больше доноров.
     -- Насколько больше? Полтора "же"?
     Прайс покачал головой.
     -- Точнее -- два.
     -- Два "же"?!
     -- Ну и что? Многие выдерживали и побольше.
     -- Да, во время старта, но не изо дня в день. Два "же" превратят сердце
в лохмотья.
     -- Не стоит переживать, тебе это не грозит. Я и сам  отнюдь  не  герой.
Если  ты  ускользнешь в отпуск, вспомни обо мне. Я явлюсь несчастным, словно
ангел милосердия в безбрежной пустыне. Закажи-ка еще чего-нибудь выпить.
     Эплби подумал, что Джерри, собственно, прав. Нужны только два пилота  и
были  великолепные  шансы  успеть  на ближайший транспорт к Земле. Он достал
маленькую   черную   телефонную   книжечку   и    полистал    ее.    Подошел
офицер-ординарец.
     -- Господин лейтенант Эплби?
     Джо кивнул.
     -- Коммодор просит немедленно явиться к нему, господин лейтенант.
     -- Иду,-- Джо взглянул на Прайса.-- Ну, что скажешь? Кто герой?
     --  Хочешь,  я  позабочусь  о твоих... э-э, неотложных делах?-- спросил
Джерри.
     -- Ты что, не в своем уме?
     -- Я и не надеялся. Всего хорошего, приятель.
     В кабинете Беррио сидели врач и пожилой лейтенант.
     -- Садитесь, Эплби. Вы знакомы с лейтенантом Клюгером? Он ваш командир,
вы -- второй пилот.
     -- Так точно, коммодор.
     -- Эплби, лейтенант Клюгер -- опытный факел-пилот, он не  раз  бывал  в
деле,  а  вас  рекомендовали медики -- по их данным, вы прекрасно переносите
ускорения. Этот полет пройдет с огромным ускорением.
     -- С каким именно, коммодор?
     -- Три с половиной "же",-- помешкав, ответил Беррио.
     --  Три  с  половиной  "же"  --  это  не  полет,  а  верная   смерть,--
запротестовал  врач.--  Мне  жаль,  коммодор, но три с половиной "же" -- это
слишком.
     -- По уставу решение принимает капитан корабля,--  насупился  Беррио,--
но от этого зависит жизнь трехсот человек.
     -- Доктор,-- сказал Клюгер,-- позвольте взглянуть на график.
     Врач  подвинул бумагу через стол, Клюгер положил ее так, чтобы Джо тоже
мог видеть.
     Кривая сначала поднималась, потом полого  опускалась,  внезапно  делала
"колено" и, наконец, отвесно падала.
     --   К   этому   времени,--  врач  показал  на  "колено",--  доноры  на
"Прозерпине" начнут страдать от потери  крови  так  же,  как  и  пациенты  с
болезнью  Ларкинса. После этой точки не останется консервированной крови, не
останется надежды.
     -- Что это за кривая?-- спросил Джо.
     -- Это эмпирический  график  болезни  Ларкинса,  выведенный  на  основе
наблюдения за двумястами восемьюдесятью больными.
     Эплби  заметил отвесные линии, над каждой из них было указано ускорение
и время полета. Несколько левее шла линия  с  надписью  "Земная  нормаль  --
восемнадцать  дней".  Это  будет  обычный  полет,  но  кровь  уже  никому не
понадобится.  Двойное  ускорение  сокращало  полет  до  двенадцати  дней   и
семнадцати  часов,  но  и тогда половина людей на станции умрет. Три "же" --
уже лучше, но все равно недостаточно. Он видел,  почему  коммодор  предлагал
три  с  половиной  "же"  -- эта линия как раз касалась калена, полет занимал
девять дней и пятнадцать часов, таким образом они могли спасти почти всех...
но пилоты... о, боже, что будет с пилотами!
     Время полета сокращалось обратно квадрату скорости. Восемнадцать  часов
требовали  ускорение  в  двадцать  один  "же".  Чтобы  долететь  за четыре с
половиной дня, требовались  фантастические  шестнадцать  "же".  Но  рядом  с
надписью  "шестнадцать  "же" -- четыре с половиной дня" протянулась еще одна
линия.
     -- Эй, да здесь расчет для киберфакела -- это же выход! Разве он еще не
готов?
     -- Готов, но какие у него шансы? -- тихо спросил Беррио.
     Джо замолк. Даже  внутри  орбиты  Марса  автоматические  корабли  часто
терялись,  а  при дистанции свыше четырех миллиардов миль шансы были и вовсе
ничтожны.
     -- Мы все же пошлем его,-- пообещал Беррио,-- и если он дойдет,  тотчас
же  сообщим вам,-- он посмотрел на Клюгера.-- Командир, времени в обрез. Что
вы решили?
     -- Доктор...-- Клюгер повернулся к врачу.-- А не можем ли мы  прибавить
еще  половину "же"? Я слышал о шимпанзе, который выдержал двадцать семь дней
в центрифуге при еще большей тяжести.
     -- Шимпанзе -- не человек.
     Джо взорвался:
     -- Сколько выдержал этот шимпанзе, доктор?!
     -- Три с четвертью "же" в течение двадцати семи дней.
     -- Вот как? В каком состоянии он был после испытания?
     -- У него не было никакого состояния,-- проворчал врач.
     Клюгер посмотрел на диаграмму, бросил взгляд на Джо и сказал коммодору:
     -- Мы пойдем на трех с половиной "же".
     Через сорок семь минут к станции  пришвартовался  патрульный  факельник
"Саламандра". Джо и Клюгера провели в корабль через гармошку переходника. От
полного  промывания  и целой дюжины других малоприятных процедур Джо ослаб и
клевал носом. "Слава богу,-- думал он,-- что старт в автоматическом режиме".
     Корабль создавался для больших ускорений. Приборы управления и контроля
нависали над бассейнами  пилотов,  оттуда  они  могли  одними  пальцами,  не
поднимая  рук,  управлять  кораблем. Врач и его ассистент устроили Клюгера в
одном бассейне, а двое других занялись Эплби. Один из них спросил:
     -- Нижнее белье гладкое? Складок нет?
     -- Вроде, нет.
     --  Я  посмотрю,--  он   проверил   белье,   подогнал   приспособления,
необходимые  человеку,  который  вынужден  днями лежать в одном положении.--
Мундштук слева -- вода, два справа -- глюкоза и мясной бульон.
     -- И ничего пожевать?
     Врач повернулся и ответил:
     -- Вам  не  понадобится  жевать,  да  вы  и  не  захотите.  И  глотайте
осторожнее.
     -- Доктор, я же не в первый раз лечу!
     -- Конечно, конечно, но, все равно, будьте осторожны.
     Бассейны   походили   на  большие  ванны,  наполненные  особой  плотной
жидкостью. Они были покрыты прорезиненными покрывалами, утолщенными по краям
и еще больше -- на углах. Во время ускорения люди будут плавать в жидкости и
покрывала охватят их тела. Когда же наступит невесомость, покрывала  удержат
жидкость в бассейнах.
     Эплби  уложили  посреди бассейна, закрепили клейкими лентами и положили
под голову массивный противоперегрузочный воротник. Врач подошел и  сам  все
проверил.
     -- Все ли ясно?
     -- Да.
     --  Помните:  глотать  осторожно.  Всего  хорошего,--  и  он  вместе  с
техниками покинул корабль.
     Иллюминаторов в кабине не было, они были ни к чему. Прямо  перед  лицом
пилота  висели  консоли  с экранами и приборами, возле самого лба был окуляр
для обзора и ориентации по звездам. Один из огоньков вспыхнул зеленым -- это
отсоединили пассажирский переходник. Клюгер через зеркало посмотрел на  Джо.
-- Ну что, начали?
     --  Минус  семь  минут  ноль  четыре.  Свободный полет. Камера горячая.
Свободный путь. Зеленый на старт.
     -- Я проверил ориентацию, -- Клюгер оторвался  от  окуляров.--  Проверь
еще раз.
     -- Сейчас,-- Джо нажал одну из кнопок, его окуляр опустился. Три звезды
сошлись точно в перекрестье нитей. -- Лучше не бывает, командир.
     -- Просите разрешение на старт.
     --   "Саламандра"-   контролю!   Просим   разрешить  старт.  Автоматика
запрограммирована. Все огни зеленые.
     -- Контроль -- "Саламандре". Старт разрешаю. Всего хорошего!
     -- Разрешение на старт получено, командир. Минус три ноль ноль! --  Джо
угрюмо подумал, что мог бы теперь быть на полпути к Земле.
     Когда   на  табло  замелькали  последние  секунды,  он  забыл  о  своем
потерянном отпуске --  его  охватила  стартовая  лихорадка.  Лететь...  куда
угодно,  неважно  куда...  лететь!  Он улыбнулся, когда зажегся факел. Потом
навалилась тяжесть.
     При  трех  с  половиной  "же"  он  весил  шестьсот  тридцать  фунтов  и
чувствовал  себя  так, словно на нем лежали мешки с песком, грудь придавило,
голову вжало в противоперегрузочный  воротник.  Он  попытался  расслабиться.
Жидкость  в  бассейне  должна  поддержать  его!  В  коротком  перелете нужно
собраться, но при длительном ускорении лучше расслабиться.
     Джо дышал медленно. В атмосфере чистого  кислорода  можно  было  дышать
пореже,  но  он  боролся  за  то,  чтобы  вообще  дышать: он чувствовал, как
напрягается его сердце, прокачивая тяжелую кровь  через  сплюснутые  сосуды.
"Это  ужасно,-- думал он.-- Выдержу ли?" Однажды ему пришлось вынести девять
минут при четырех "же" и он хорошо помнил, как ему было погано.
     -- Джо! Джо!
     Он открыл глаза и попытался кивнуть.
     -- Слушаю, командир,--  он  посмотрел  в  зеркало;  лицо  Клюгера  было
искажено чудовищным ускорением.
     -- Проверить ориентацию!
     Джо  позволил  руке всплыть, свинцовыми пальцами нажал несколько кнопок
на пульте. -- Точно соответствует расчетной, командир. -- Хорошо.  Свяжитесь
с Луной.
     Факельное излучение отсекало станции Земли, но Луна была впереди. Эплби
вызвал  лунный  контроль,  сообщил  ему данные старта и получил указания для
коррекции курса. Он повторил цифры и время для Клюгера,  а  тот  скормил  их
бортовому  компьютеру.  Джо  обнаружил,  что  забыл  во время работы о своем
невыносимом весе и теперь  чувствовал  себя  еще  хуже,  чем  прежде.  Болел
затылок  и здорово было похоже, что под левой ногой образовалась складка. Он
подвигался в бассейне взад-вперед, но стало еще хуже.
     -- Как дела, командир?
     -- Все в порядке, Джо. Отдохните, я принимаю вахту.
     Эплби попытался успокоиться. Он  чувствовал  себя  заживо  погребенным.
Кости  ныли,  складка  мучительно  мешала.  Боль  в  затылке  стала  жуткой,
очевидно, при старте он потянул какую-то мышцу.  Он  пошевелил  головой,  но
было только два положения -- плохое и еще хуже. Джо закрыл глаза и попытался
заснуть,  но  уже  десять  минут  спустя  он  опять бодрствовал, а его мысли
сошлись на трех вещах: на боли в затылке, на досадной складке под ногой и на
давящем, чудовищном весе.
     "Слушай, друг,-- сказал он самому себе.-- Это  все  надолго.  Не  мучай
себя,  иначе  устанешь  от  бессмысленного  напряжения.  Как там говорится в
пособии: "Идеальный  пилот  хладнокровен.  Он  не  доставляет  себе  никаких
ненужных  забот.  Однако  его  живой  темперамент  не  позволяет воображению
рисовать чертей на стене". Это писалось явно для домоседов. Этого бы  умника
сюда, под пресс в три с половиной "же".
     "Прекрати,  парень!"  Он  обратил все мысли на амурную тему -- он часто
использовал такой самогипноз,  чтобы  в  одиночестве  пролететь  миллион  --
другой  миль,  но  вскоре признал, что воображаемый гарем на этот раз бросил
его на произвол судьбы. Он послал подальше всех девушек разом и почувствовал
себя совсем несчастным.
     Обливаясь потом, Джо очнулся  в  кошмаре  --  будто  он  с  невероятным
ускорением летит к Плутону. -- Боже мой, это же все на самом деле!
     Казалось,  тяжесть  стала  еще мучительнее. Он пошевелил головой -- бок
пронзила острая боль. Он тяжело дышал, по лицу, заливая глаза,  сбегал  пот.
Он хотел стереть его, но обнаружил, что рука не подчиняется, кончики пальцев
ничего  не  чувствуют. Джо с трудом положил руки поперек тела и снова закрыл
глаза, но и это не помогло. Уставившись  на  комбинированное  табло  времени
ускорения,  он  попытался вспомнить, когда ему нужно принимать вахту. Долгие
минуты спустя он понял, что со  времени  старта  прошло  шесть  с  половиной
часов.
     Лицо Клюгера в зеркале все еще скалилось под воздействием ускорения, но
глаза были закрыты.
     -- Командир! -- крикнул Джо. Клюгер не пошевелился.
     Джо  нащупал  кнопку  тревоги,  но  раздумал  будить его: нужно же этой
несчастной свинье немного поспать!
     Но кто-то должен следить за кухней -- значит, прочь туман из мозгов. На
табло ускорения было точно три с половиной "же", приборы контроля сообщали о
безупречной  работе  факела.  Счетчик  излучения  показывал   менее   десяти
процентов опасной дозы.
     Комбинированное  табло  высвечивало  время с момента старта, скорость и
расстояние -- все, что нужно в безвоздушном пространстве.  Ниже  три  других
шкалы показывали, как эти данные должны выглядеть в идеале -- это было нужно
для  управления  факелом.  Он  был  зажжен  менее семи часов назад, скорость
подошла к двум миллионам миль в час, корабль пролетел свыше шести  миллионов
миль.   Третий   ряд   указателей   корректировал  все  данные  относительно
гравитационного поля Солнца, но Джо не  смотрел  на  них:  на  орбите  Земли
притяжение  солнца  составляло  всего одну двухтысячную "же", сущие пустяки,
пусть компьютер учитывает это в своих расчетах. Джо  быстро  установил,  что
идеал и полученные данные совпадают.
     Тем  временем  замолчала  лунная станция. Он крутил верньер до тех пор,
пока луч радара не нащупал Марс и тогда передал сигнал: "Где я". Он не  стал
ждать  ответа -- Марс был в семнадцати радио-минутах. Вместо этого он взялся
за  ориентацию  по  звездам.  Звезды  едва  сдвинулись,  курс  не   требовал
коррекции.
     Он  продиктовал  данные  в  бортжурнал и тут навалилась слабость. Ребра
болели, каждый вдох вызывал боль в межреберье. Руки и ноги онемели -- им  не
хватало  крови.  Он  подвигался  взад и вперед и это вконец ослабило его. Он
замер и стал наблюдать за скоростью. Каждую  секунду  она  увеличивалась  на
двадцать  семь миль в секунду, а каждый час -- более чем на полмиллиона миль
в час. Джо впервые позавидовал пилотам ракет: чтобы достичь своей  цели,  им
требовалась вечность, но летали они с комфортом.
     Без факельных кораблей человек никогда бы не осмелился забраться дальше
Марса.  При  прямом переходе массы в энергию даже фунт песка дает пятнадцать
миллиардов лошадиных сил в час. Атомный ракетный корабль  использует  только
часть процента, а новейший факельный -- более восьмидесяти процентов. Камера
факела  была  маленьким  солнцем,  рвущиеся  из  нее частицы почти достигали
скорости света.
     Эплби гордился тем, что был факел-пилотом, но только не теперь. Затылок
чудовищно болел. Он хотел подтянуть колено, но не смог, ему стало  дурно  от
чудовищной  тяжести  в  желудке.  Проклятье! Клюгер еще умудрялся спать! Как
можно требовать от человека, чтобы он выдерживал такое? Прошло  лишь  восемь
часов,  а он чувствовал себя так, словно его пропустили через жернова. Можно
ли выдержать такое девять дней кряду?
     Позже -- время стало чем-то неопределенным -- он  услышал,  что  кто-то
зовет его.
     -- Джо! Джо!
     Разве нельзя дать человеку спокойно умереть? Взгляд Эплби пополз вверх,
нащупал зеркало, он постарался что-нибудь разобрать.
     -- Джо! Вы должны меня сменить. Я словно пьяный.
     -- Я уже сменил вас, командир.
     -- Когда?
     Взгляд Джо пополз вверх, к хронометру и ему пришлось закрыть один глаз,
чтобы прочесть цифры.
     -- Э... примерно шесть часов назад.
     -- Что? Сколько же сейчас времени?
     Джо не ответил, угрюмо пожелав Клюгеру испариться.
     --  Я, должно быть, потерял сознание,-- неуверенно сказал Клюгер.-- Как
дела? Может быть, вы ответите мне?
     -- Что? О, все в порядке -- все по схеме номер  одиннадцать.  Командир,
моя левая нога не вывихнута? Я ее не вижу.
     -- Отстаньте вы со своей ногой! Какие данные вы получили?
     -- Что за данные?
     -- Что за данные? Мы летим вместе, Джо! Вы на службе!
     "Он  прав,--  мрачно  подумал  Джо.--  А  я  должен  закрыть глаза и не
обращать на него внимания".
     Клюгер повторил:
     -- Данные, Джо!
     -- А? Черт побери, прочтите же их в  бортовом  журнале,  если  вам  так
интересно!  --  он  ожидал взрыва в ответ, но ничего не произошло. Когда Джо
очнулся в следующий раз, Клюгер лежал с  закрытыми  глазами.  Джо  осторожно
потянул  из  мундштука  и одна капля попала ему в дыхательное горло. Приступ
кашля отозвался болью во всем теле и настолько  ослабил  его,  что  пришлось
снова отдыхать.
     Собравшись  с  силами, Джо проверил приборы. Двенадцать часов и... нет,
минутку! Сутки и двенадцать часов! Невероятно, но скорость превысила  десять
миллионов  миль  в  час,  до  Земли теперь было свыше девятнадцати миллионов
миль; они проскочили орбиту Марса.
     -- Командир! Эй! Лейтенант Клюгер!
     Лицо Клюгера застыло оскаленной маской.  Глухая  паника  охватила  Джо,
когда   до  него  дошел  смысл  ситуации.  Звезды  показывали.  что  корабль
разбалансирован. Либо он стабилизируется сам по себе,  либо  скорректировать
курс  должен  был  Клюгер. А может, он сам должен был сделать это? Джо решил
прослушать бортовой журнал, он пошарил среди кнопок и нашел ту, что  пускала
магнитофонную ленту.
     Джо  бездумно  перемотал  ленту к самому началу и прослушал все записи,
незаписанные  места  прокручивались  с  большой  скоростью,  записанные   --
медленнее.  Он услышал только собственное сообщение о первом контроле, потом
узнал, что со станции Фобос около Марса передали пожелание счастливого пути,
а потом пошутили:
     -- Где огонь?
     Да,  несколько  часов  назад   Клюгер   корректировал   баланс.   Лента
перемоталась,   пошла  медленнее.  Клюгер  наговорил  сообщение  сумбурно  и
бессвязно.
     -- Джо! Джо!
     -- Ох, заткнись! -- услышал Джо собственный ответ.  Сам  он  ничего  об
этом не помнил.
     Нужно  было  что-то  сделать, но он чувствовал себя слишком измотанным,
чтобы еще и думать о чем-то. Все тело болело, кроме ног -- их он  больше  не
чувствовал.  Джо  закрыл  глаза  и  попытался  ни  о  чем не думать, а когда
очнулся, со времени старта прошло уже три дня. Он  снова  закрыл  глаза,  по
щекам покатились слезы.
     Звонок  дребезжал,  не  смолкая ни на секунду. Джо с усилием понял, что
это общая тревога, но его ничего не интересовало, кроме одного --  когда  же
это  прекратится.  Пальцы онемели, но он нашел выключатель и только собрался
отдохнуть, как услышал окрик Клюгера:
     -- Джо!
     -- А?
     -- Джо, не засыпай больше, или я снова включу тревогу. Ты меня слышишь?
     -- Да.
     -- Джо, я должен с тобой поговорить. Я больше не выдержу.
     -- Чего ты больше не выдержишь? -- у, дерьмо, врубить тревогу -- на это
его хватило!
     -- Я умираю, Джо. Я ослеп, ничего не вижу. В глазах полно крови. Джо, я
должен сбросить ускорение. Я должен...
     -- Ну, а я разве против? -- раздраженно ответил Джо.
     -- Разве ты не понимаешь, Джо? Ты  должен  прикрыть  меня.  Я  один  не
могу... Мы должны оба диктовать в бортжурнал, тогда никто не придерется.
     -- Что говорить в бортжурнал?
     --  Проклятье,  Джо,  слушай внимательней. Я не могу долго говорить. Ты
должен сказать, что напряжение стало невыносимым и  что  ты  решил  сбросить
ускорение,  а  потом  я отдам приказ и все будет в порядке,-- Эплби с трудом
разобрал его мучительный шепот.
     Он не мог понять, что Клюгер хочет от него,  не  мог  вспомнить,  зачем
Клюгеру понадобилось это чудовищное ускорение.
     -- Быстрее, Джо!
     Но  этого  Джо уже не слышал. Нужно было просыпаться, прислушиваться --
а, пусть все катится к дьяволу!
     -- Да засните же вы, наконец!
     Джо задремал, но сигнал тревоги снова вырвал его из сна. На этот раз он
быстро вспомнил, где расположен выключатель. Клюгер снова  включил  тревогу,
Джо выключил. Клюгер сдался и Джо потерял сознание.
     Очнулся Джо в невесомости. Невольно наслаждаясь легкостью во всем теле,
он вспомнил,  что  летит  в  "Саламандре",  летит  к  Плутону. Разве они уже
долетели? Нет,  табло  показывало  четыре  дня  и  еще  пару  часов.  Может,
оборвалась  лента  курсового  компьютера?  Или  перегорел  автомат? И тут он
вспомнил о своем последнем пробуждении.
     Клюгер отключил факел. С лица командира  исчезла  напряженная  гримаса,
черты его стали вялыми, оно казалось совсем старым.
     -- Командир! Командир Клюгер! -- крикнул Джо. Веки Клюгера затрепетали,
губы шевельнулись, но Эплби ничего не услышал.
     -- Командир! Вы меня слышите?
     -- Я должен был это сделать,-- прошептал Клюгер.-- Я спас нас обоих. Ты
сможешь  повернуть  корабль,  Джо?  --  глаза его были открыты, но, кажется,
ничего не видели.
     -- Командир, вы меня слышите? Я должен снова включить факел.
     -- Что? Нет, Джо, нет!
     -- Я должен.
     -- Нет, Джо, это приказ!
     Эплби  взглянул  на  него,  потом  ударил  в  челюсть.  Голова  Клюгера
бессильно  мотнулась  взад  и  вперед. Джо вытянулся между бассейнами, нашел
позиционный переключатель и переставил его  из  положения  "пилот  и  второй
пилот"  в  положение  "второй пилот". Теперь приборы Клюгера были мертвы. Он
посмотрел на командира -- его голова теперь бессильно лежала на воротнике --
и забрался в свой бассейн. Он откинул голову  на  место  и  нащупал  кнопку,
которая  включала  курсовую  ленту  компьютера. Полет обязательно нужно было
завершить, но он не мог  вспомнить,  почему.  Джо  нажал  кнопку  и  тяжесть
навалилась снова.
     Очнулся  он от приступа тошноты. Шла секунда за секундой, он задыхался.
Когда приступ миновал, Джо посмотрел на  приборы.  "Саламандра"  только  что
сделала  сальто,  сменив  ускорение на торможение. Они прошли половину пути,
приблизительно  восемнадцать  миллиардов  миль.   Скорость   превышала   три
миллиарда  миль  в  час, теперь они начали ее гасить. Джо решил, что об этом
нужно сообщить командиру. О стычке он совсем не помнил.
     -- Эй, командир!
     -- Клюгер не шевельнулся. Джо снова  позвал  его,  потом  нажал  кнопку
тревоги.  Но  звонок разбудил не Клюгера, а воспоминания Джо. Он ужаснулся и
отогнал их. Стыд, раскаяние и паника поднялись над физической немощью --  он
вспомнил  все. Джо знал, что должен отметить конфликт в бортовом журнале, но
не мог сообразить, что нужно сказать. Он сдался и попытался отдохнуть.
     Он проснулся. Что-то точило подсознание... Он должен был что-то сделать
для командира...  это  было  как-то  связано   с   автоматическим   грузовым
кораблем...
     Да,  точно!  Если  автоматический  факельник  достиг Плутона, они могут
покончить с этим. Посмотрим -- со времени старта прошло свыше пяти  дней.  И
если автоматический факельник вообще добрался туда, тогда...
     Он  перемотал  ленту  назад  и  прослушал  сообщение: "Станция Земля --
"Саламандре": нам ужасно неприятно это сообщать, но факельник -- автомат  не
вышел на рандеву. Мы полагаемся только на вас. Беррио". Слезы разочарования,
влекомые тройной тяжестью, заструились по его щекам.
     На  восьмой  день Джо понял, что Клюгер мертв. Не из-за запаха -- он не
смог бы отличить его от запаха собственного тела. И даже не из-за того,  что
с  момента  второго  старта  командир  не шевелился -- чувство времени у Джо
притупилось, он бы просто не осознал  этого.  Однажды  ему  почудилось,  что
Клюгер вскрикнул, вздрогнул и приподнялся.
     --  Поспеши,  Джо!  --  но  тяжесть  примяла  его. Это видение было так
отчетливо, что Эплби, очнувшись, хотел ответить. Потом взглянул на Клюгера в
зеркало. Лицо командира выглядело как обычно, но Джо с ужасом  осознал,  что
Клюгер мертв. Все же он попытался разбудить его сигналом тревоги, но в конце
--  концов  сдался;  пальцы  онемели,  он не чувствовал тела ниже пояса. Джо
спросил себя, не мертв ли и он сам, надеясь,  что  так  оно  и  есть,  потом
соскользнул  в  привычную летаргию. Он не пришел в сознание даже после того,
как через девять  с  лишним  дней  автопилот  убавил  факел.  Очнулся  он  в
невесомости  посреди  кабины,--  должно быть, как-то выплыл из бассейна. Джо
чувствовал блаженную расслабленность и сильный голод.
     Окружающие предметы прояснили связь событий. Он  спустился  в  бассейн,
проверил  приборы. Уже два часа в свободном полете! План предусматривал, что
подход к станции нужно  будет  рассчитать,  скорректировать  курс  в  начале
свободного полета, а уж потом передать компьютеру. Прошло уже два часа, а он
еще ничего не сделал!
     Джо  скользнул между бассейном и консолью приборов, обнаружил при этом,
что одна нога парализована. Плевать -- ни в бассейне, ни в свободном  полете
она  не  пригодится.  Руки  действовали,  хотя  и  не  особенно  хорошо. Джо
вздрогнул, увидев труп Клюгера, но  быстро  пришел  в  себя  и  принялся  за
работу. Он не имел никакого представления, где находится корабль. Плутон мог
оказаться  в  миллионах  миль, а мог быть и прямо перед носом. Может, их уже
обнаружили и передали полетные данные  для  подхода?  Джо  решил  прослушать
бортовой журнал.
     "Прозерпина"  --  "Саламандре":  слава  богу,  вы  добрались.  Передаем
программу для торможения..." -- он прослушал данные по времени,  направлению
и скорости, потом повторные данные. И еще сообщение:
     "Передаем  уточненные  данные. "Саламандра", поторопитесь!" И, наконец,
пару минут назад было еще одно: "Саламандра",  почему  медлите  с  подходом?
Может быть, нам рассчитать баллистику?"
     Дикость  идеи,  что кто-то другой, кроме факел-пилота, может рассчитать
баллистику подхода, до него не дошла. Он попытался работать быстрее, но руки
плохо  слушались.  Он  вводил  неправильные  данные  и   был   вынужден   их
пересчитывать.  Через  полчаса  до него дошло, что в этом виноваты не только
пальцы. В баллистических расчетах он разбирался не хуже,  чем  во  флирте  с
девушками, но сейчас в мозгу все перепуталось. Он не мог вычислять.
     "Саламандра"  -- "Прозерпине": пожалуйста, дайте баллистические расчеты
для выхода на орбиту вокруг Плутона".
     Ответ пришел быстро, он понял, что они не сомневались в его согласии. С
тяжеловесной тщательностью он оторвал ленту и скормил ее  компьютеру.  Потом
увидел,  какое  ускорение  они  должны  развить...  четыре и три сотых "же".
Четыре "же"...
     А он-то рассчитывал на нормальный полет. Так бы  и  было,  если  бы  не
пропущенные  часы. Но так случилось и это было уже слишком. Он выругался про
себя и, улегшись,  устроив  поудобнее  воротник,  нажал  кнопку,  передающую
управление  на  автопилот.  У  него  была в запасе пара минут, он провел их,
что-то бормоча про себя. Черт побери, они могли  бы  рассчитать  ему  лучшую
баллистику.  Он сам должен был рассчитать ее! Но они все время торопили его.
Добрый старый Джо, ты снова куль с песком! Этот чертов Клюгер ухмыляется как
дурак, сбагрив ему всю работу -- если бы только он не был до  такой  степени
мертв...
     Навалилось ускорение и Джо потерял сознание.
     Когда   корабль  подошел  к  точке  рандеву,  с  него  сняли  мертвеца,
полумертвеца, а в грузовом отсеке нашли бак с кровью.
     Корабль обеспечения доставил новых пилотов для  "Саламандры"  и  забрал
домой  Эплби.  Он  не выходил из госпитального отсека, пока его не отправили
лечиться на Луну. Там его навестили Беррио и врач станции.  Коммодор  весело
сообщил Джо, что он хорошо, дьявольски хорошо справился с заданием.
     Когда все было сказано, врач помог Джо подняться.
     -- Эй, коммодор! -- вдруг сказал Эплби.
     -- Да, сынок?
     --  Э-э...  есть  еще одно, чего я никак не пойму, э-э... да, не пойму:
э-э... вот что:  почему  мне  нужно  лечиться  в  геронтологической  клинике
Луна-Сити?  Это  же,  э-э...  для  старичков,  да?  Так  я всегда думал -- я
правильно понимаю, коммодор?
     -- Я уже говорил вам, Джо,-- вмешался  врач,--  что  здесь  дают  самую
лучшую физиотерапию. Для вас мы получили особое разрешение.
     -- Правда, коммодор? -- Джо казался озадаченным.-- Разве не смешно, что
я буду лежать в лечебнице для престарелых?
     -- Все в полном порядке, сынок.
     -- Хорошо, коммодор, -- слабо усмехнулся Джо.-- Если вы так говорите...
-- Они пошли к двери.
     --  Доктор,  задержитесь  на  минуточку.  Ординарец, помогите господину
Эплби.
     -- Джо, вы сможете двигаться?
     -- О, конечно, конечно, коммодор. Моей ноге уже много лучше. Вы же сами
видите,-- он оперся на ординарца и они медленно вышли.
     --  Доктор,--  спросил  Беррио,--   давайте   открытым   текстом.   Джо
выздоровеет?
     -- Нет, коммодор.
     -- Поправится ли он, по крайней мере?
     --   Может   быть,   немного.   Небольшое   лунное  притяжение  поможет
активировать силы, заложенные в природе человека.
     -- Умственные способности восстановятся?
     Доктор помялся.
     -- Значит так, коммодор: большое ускорение -- это  ускорение  процессов
старения.   Ткани   рвутся,  тонкие  сосуды  лопаются,  а  сердце  выполняет
практически непосильную работу. Начинается распад нервной ткани, потому  что
мозг получает недостаточно кислорода.
     Коммодор треснул кулаком по столу. Врач тихо сказал:
     -- Не усложняйте все это еще больше, коммодор.
     --  Проклятье,  доктор! Вспомните, каким он был раньше! Почти ребенок и
такой жизнелюб, а теперь? Старик!
     -- Попробуйте посмотреть на это под другим углом,-- сказал  врач.--  Вы
потеряли одного человека, а спасли двести семьдесят.
     --  "Потерял  одного  человека?"  Если  вы  говорите  о  Клюгере, то он
посмертно получит медаль, а его жена --  пенсию.  Большего  мы  не  в  силах
сделать. Только я думал не о Клюгере.
     -- Я тоже,-- ответил врач.



Роберт Хайнлайн.
Логика империи


Robert Heinlein. Logic of Empire (1941)
перевод на русский язык И. Ермашовой



     - Не будь таким сентиментальным болваном. Сэм!
     - Сентиментальный я или нет, - упорствовал Сэм, - но,  когда  я  вижу
рабство, я понимаю, что это-рабство. А на  Венере  царит  самое  настоящее
рабство!
     Хэмпфри Уингейт фыркнул.
     - Просто смешно! Клиенты Компании - служащие, работающие по законным,
добровольно заключенным контрактам.
     Джонс удивленно поднял брови.
     - В самом деле?  Что  же  это  за  контракт,  на  основании  которого
человека бросают в тюрьму, если он уходит с работы?
     - Неверно!  Каждый  рабочий  имеет  право  уволиться  после  обычного
двухнедельного предупреждения - уж мне ли не знать! Я...
     - Да, да, - устало согласился Джонс. - Ты юрист.  Тебе  все  известно
насчет контрактов. Но дело в том, глупый ты человек, что все это -  только
юридическая видимость. Свободный контракт великолепно! А то, о чем  говорю
я, факты, а не казуистика. Мне безразлично, что написано в  контракте,  но
фактически люди там рабы!
     Уингейт осушил свой бокал и поставил его на стол.
     - Так что я, по-твоему, круглый дурак? Ну, что же, я скажу тебе,  Сэм
Хоустон Джонс, кто ты такой: обыкновенный салонный болтун! Тебе никогда  в
жизни не приходилось зарабатывать на хлеб, и ты находишь  просто  ужасным,
что другому приходится это делать. Нет, погоди минутку,  -  продолжал  он,
увидев, что Джонс порывается что-то  сказать,  -  послушай  меня.  Клиенты
Компании на Венере гораздо лучше устроены, чем большинство людей их класса
здесь,  на  Земле.  Им  обеспечены  работа,  питание,  жилье.   Если   они
заболевают, им оказывается медицинская помощь. Но беда в том, что эти люди
не хотят работать...
     - А кто хочет работать?
     - Не будь смешным. Если бы  они  не  были  связаны  довольно  жестким
контрактом, ничто не помешало бы им бросить хорошую работу, как только она
им надоест, и потребовать  от  Компании  бесплатного  проезда  обратно  на
Землю. Так вот, хоть это и не приходит тебе в голову, в твою  благородную,
свободолюбивую, милосердную голову, но  Компания  имеет  обязательства  по
отношению к своим акционерам - к тебе, в частности! - и не может позволить
себе гонять туда и обратно межпланетный транспорт  для  людей,  считающих,
что мир обязан их содержать.
     - Ты убил меня своим сарказмом,  дружище,  проговорил  Джонс,  сделав
гримасу. - Я стыжусь того, что я акционер.
     - Тогда почему же ты не продашь свои акции?
     На лице Джонса отразилось негодование.
     - Какое же это разрешение вопроса?  Ты  думаешь,  что,  спустив  свои
акции, я могу снять с себя ответственность  за  то,  что  мне  известно  о
Венере?
     - Да ну их к черту! - воскликнул Уингейт. - Пей!
     - Ладно,  -  согласился  Джонс.  Это  был  его  первый  вечер   после
возвращения из учебного полета в качестве офицера запаса: теперь надо было
наверстывать упущенное.
     Скверно, подумал  Уингейт,  что  этот  полет  привел  его  именно  на
Венеру...


     "Вставайте!  Вставайте!  Поднимайтесь!   Поднимайтесь,   бездельники!
Выкатывайтесь отсюда! Пошевеливайтесь!"
     Уингейту показалось, что этот хриплый голос пропиливает насквозь  его
больную голову. Едва он открыл глаза, как его ослепил резкий  свет,  и  он
тут же зажмурился, но голос не собирался оставлять его  в  покое:  "Десять
минут до завтрака, - дребезжал он. - Идите, получайте свой завтрак, не  то
мы его выкинем!"
     Уингейт опять открыл глаза и, напрягая всю силу воли,  заставил  себя
поглядеть вокруг. На уровне его глаз  двигались  ноги,  большей  частью  в
обмотках, хотя некоторые босые - то была отталкивающая, обросшая  волосами
нагота. Неразбериха мужских голосов, в которой он  мог  уловить  отдельные
слова,   но   не   фразы,   сопровождалась   неотвязным    аккомпанементом
металлических звуков, приглушенных, но проникающих  повсюду:  шррг,  шррг,
бомм! Шррг, шррг, бом! Каждое такое "бом" ударяло по его трещавшей от боли
голове. Но еще сильнее бил по нервам другой шум -  беззвучное  жужжание  и
шипение; он не мог определить, откуда идет этот шум.
     Воздух был насыщен запахом человеческих  тел,  скученных  на  слишком
тесном пространстве. Запах не был настолько отчетлив,  чтобы  назвать  его
зловонием, и в воздухе было достаточно  кислорода.  В  помещении  ощущался
теплый, слегка отдающий мускусом запах тел, все еще согретых  постелью,  -
не грязных, но и не свежевымытых. Это было угнетающе и  неаппетитно,  а  в
его нынешнем состоянии почти тошнотворно.
     Уингейт мало-помалу начал  осматриваться:  он  находился  в  каком-то
помещении, тесно уставленном койками. Оно  было  полно  народу  -  мужчин,
которые вставали, шлепали ногами но  полу,  одевались.  Уингейт  лежал  на
нижней, первой из четырех  узких  коек,  громоздившихся  у  стены.  Сквозь
просветы между ног, двигавшихся мимо его лица,  он  мог  видеть  такие  же
этажи коек вдоль стен, от пола до потолка. Кто-то присел на край койки  и,
натягивая носки, прижался широкой спиной к  его  ногам.  Уингейт  подтянул
ноги. Незнакомец повернул к нему лицо.
     - Я толкнул вас,  голубок?  Извините.  -  Затем  добродушно  добавил:
"Лучше выматывайтесь отсюда. Жандарм будет орать,  чтобы  все  койки  были
подняты." Он широко зевнул и встал, уже позабыв об Уингейте и его делах.
     - Погодите минутку! - быстро окликнул его Уингейт.
     - А?
     - Где я? В тюрьме?
     Незнакомец с беззлобным интересом  пристально  посмотрел  на  залитые
кровью глаза Уингейта, на его отекшее, неумытое лицо.
     - Эх,  парень-парень,  вы,  видно,  здорово  влопались,  пропив  свои
подъемные!
     - Подъемные? О чем вы, черт возьми, толкуете?
     - Вот еще, господи! Вы что, не знаете, где находитесь?
     - Нет.
     - Да ведь... - у него, казалось, не было  большой  охоты  говорить  о
вещах, само собой разумеющихся, однако по лицу Уингейта  видно  было,  что
тот действительно ничего не знает. - Что ж, вы на "Вечерней Звезде" летите
на Венеру.
     Несколько минут спустя незнакомец тронул его за рукав.
     - Не огорчайтесь так, голубок. Право же, не стоит так волноваться.
     Уингейт отнял руки от лица и прижал их к вискам.
     - Не может быть,  -  сказал  он,  обращаясь  больше  к  себе,  чем  к
кому-либо другому, - не может быть...
     - Да бросьте! Пойдемте, возьмете свой завтрак.
     - Я не хочу есть.
     - Пустяки. Я понимаю, что с  вами  происходит...  Со  мной  тоже  так
бывало. Все же поесть надо.
     Подошедший жандарм разрешил спор, ткнув Уингейта дубинкой в бок.
     - Что  здесь,  по-вашему,   лазарет   или   салон   первого   класса?
Поднимите-ка койки на крюки!
     - Потише, начальник, - примирительно сказал новый знакомый  Уингейта,
- нашему приятелю сегодня не по себе.
     Он одной рукой стащил Уингейта с койки и поставил на ноги,  а  другой
поднял койку вверх, плотно прижав ее к  стене:  крюки  щелкнули,  и  койка
закрепилась вдоль стены.
     - Ему будет  еще  больше  не  по  себе,  если  он  вздумает  нарушать
заведенный порядок, - предупредил унтер-офицер и прошел дальше.
     Уингейт неподвижно  стоял  босиком  на  плитах  холодного  пола:  его
охватило ощущение беспомощности  и  нерешительности,  которое  усиливалось
оттого, что он был в  одном  нижнем  белье.  Его  покровитель  внимательно
разглядывал эту жалкую фигуру.
     - Вы забыли свой мешок. Вот... - Он просунул руку в углубление  между
нижней койкой и стеной  и  вытащил  оттуда  плоский  пакет  из  прозрачной
пластмассы. Сломав печать, он вынул содержимое  -  рабочий  комбинезон  из
грубой бумажной ткани. Благодарный Уингейт надел  его.  -  После  завтрака
добейтесь у надсмотрщика пары башмаков, - добавил  его  новый  друг.  -  А
сейчас нам надо поесть.
     Когда они подходили к камбузу, последний из очереди как раз отошел от
окошка, и оно захлопнулось. Товарищ Уингейта застучал в него кулаком:
     - Откройте!
     Окошко с шумом распахнулось.
     - Добавок нет! - изрекла появившаяся в просвете физиономия.
     Незнакомец просунул в окошко руку, чтобы оно снова не захлопнулось.
     - Мы не хотим добавки, друг. - сказал он, - мы еще не начинали.
     - Почему же вы, черт подери, не можете являться вовремя?  -  заворчал
человек в камбузе. Все же он кинул на широкий  подоконник  два  порционных
пакета. Рослый товарищ Уингейта передал ему пакет и присел прямо на  полу,
прислоняясь спиной к переборке камбуза.
     - Как вас зовут, голубок? -  спросил  он,  раскрывая  свой  картонный
пакет. - Меня - Хартли, Сэтчел Хартли.
     - А меня Хэмпфри Уингейт.
     - Ладно, Хэмп.  Рад  с  вами  познакомиться.  Так  вот,  что  это  за
спектакль вы мне тут  устроили?  -  Он  подхватил  ложкой  огромный  кусок
яичницы и отпил глоток сладкого кофе из уголка бумажного пакетика.
     - Да меня, наверно, напоили и втащили на корабль. - сказал Уингейт, и
лицо его исказилось от тревоги. Он попытался выпить кофе, подражая Хартли,
по коричневая жидкость вылилась ему на лицо.
     - Эй, это не дело! - воскликнул Хартли. - Суньте уголок в  рот  и  не
нажимайте, а только сосите. Вот так! - Он продемонстрировал свой метод.  -
Ваша теория звучит для меня не очень убедительно. Компании  не  приходится
вербовать людей обманным путем, когда целые толпы  ждут  очереди,  что  бы
завербоваться. Что же случилось? Вы не можете вспомнить?
     Уингейт попытался это сделать.
     - Последнее, что я помню, проговорил он, -  это  инцидент  с  пилотом
из-за проездной платы.
     Хартли кивнул.
     - Они всегда мошенничают. Вы полагает, он вас оглушил?
     - Ну, нет... вряд ли. Я как будто чувствую себя недурно, если  бы  не
проклятое похмелье...
     - Пройдет. Можете быть довольны, что "Вечерняя Звезда"  -  корабль  с
большой  силой  тяжести,  а  не  траекторная  штука.  А  то  бы  вы   были
по-настоящему больны, уж поверьте мне.
     - Что это значит?
     - А то, что на этом корабле регулируют скорость полета. Им приходится
это делать, потому что это пассажирский корабль. Если бы  нас  послали  на
транспортном,  было  бы   совсем   другое   дело.   Вами   просто-напросто
выстреливают, и вы летите по траектории без тяжести весь  остальной  путь.
Вот там новичкам достается! - Он ухмыльнулся.
     Уингейт был  не  в  состоянии  распространяться  насчет  каких-нибудь
других тяжких испытаний, кроме тех,  что  выпали  на  его  долю  в  данный
момент.
     - Совершенно не могу себе представить, как я сюда попал,  -  повторил
он. - Вы не думаете, что  они  могли  втащить  меня  на  борт  по  ошибке,
принимая за кого-то другого?
     - Не  могу  сказать.  Послушайте,  вы  не  собираетесь  кончать  свой
завтрак?
     - Мне хватит.
     Хартли воспринял эти слова  как  приглашение  и  быстро  управился  с
порцией Уингейта. Потом он встал, скомкал оба картонных пакета  и,  бросив
их в мусоропровод, сказал:
     - Что же вы теперь намерены делать?
     - Что я намерен  делать?  -  На  лице  Уингейта  появилось  выражение
решимости. - Я собираюсь отправиться прямо к капитану и потребовать у него
объяснений - вот что я намерен делать!
     - Я действовал бы осторожнее, Хэмп, - заметил Хартли  с  сомнением  в
голосе.
     - К черту осторожность! - Уингейт быстро вскочил. - Ох, моя голова!
     Чтобы отделаться от лишних хлопот,  жандарм  направил  его  к  своему
начальнику.  Хартли  ждал  вместе  с  Уингейтом  за  дверью  каюты,  чтобы
составить ему компанию.
     - Вы постарайтесь уладить дело как можно скорее, - посоветовал он.
     - Почему?
     - Мы через несколько  минут  остановимся  на  Луне,  чтобы  запастись
горючим. Эта остановка будет вашим последним шансом выбраться отсюда, если
вы, конечно, не захотите идти обратно пешком.
     - Я не подумал об этом, - обрадовался Уингейт. - Я  считал,  что  мне
при всех условиях придется проделать весь круговой рейс.
     - Это было бы вполне возможно; но вы через одну-две недели  могли  бы
захватить на  Луне  "Утреннюю  Звезду".  Если  они  допустили  ошибку,  им
придется вернуть вас обратно на Землю.
     - Это уж я устрою, - с воодушевлением сказал Уингейт.  -  Я  пойду  в
Луна-Сити прямо в банк и поручу снестись с  моим  банком,  чтобы  получить
аккредитив и купить билет на рейс Луна-Земля.
     В обращении Хартли произошла еле  уловимая  перемена.  Он  никогда  в
жизни  не  получал  в  банке  аккредитива.  Может  быть,  такому  человеку
действительно достаточно пойти к капитану, чтобы добиться своего!

     Жандармский офицер слушал историю  Уингейта  с  явным  нетерпением  и
скоро прервал ею, чтобы просмотреть список эмигрантов. Проведя пальцем  по
всему списку до буквы "У", он указал на соответствующую  строчку.  Уингейт
прочитал ее, чувствуя, как у него холодеет сердце.  Тут  стояло  его  имя,
правильно написанное.
     - А теперь уходите, - приказал  офицер,  -  и  не  отнимайте  у  меня
времени.
     Но Уингейт был тверд.
     - Этот вопрос не подлежит вашей компетенции, отнюдь  нет.  Я  требую,
чтобы вы провели меня к капитану.
     - Да вы... - Один момент Уингейту  казалось,  что  этот  человек  его
ударит. Он решил предостеречь его.
     - Будьте осторожны. Вы,  видно,  являетесь  жертвой  непреднамеренной
ошибки, но перед законом ваша позиция будет весьма шаткой, если вы  будете
игнорировать статьи космического права, на основании которого этот корабль
лицензирован. Не думаю, чтобы ваш  капитан  очень  обрадовался,  если  ему
придется давать объяснения по поводу ваших действий в федеральном суде.
     Было  ясно,  что  он  разозлил  этого  полицейского.  Но  человек  не
становится старшим жандармом, если он подвергает риску своих  начальников.
По лицу офицера заходили желваки,  но  он  молча  нажал  кнопку.  Появился
младший жандарм.
     - Проводите этого человека к администратору. - Он повернулся спиной к
Уингейту в знак того, что аудиенция окончена, и  стал  набирать  номер  по
внутреннему телефону.
     Уингейта быстро пропустили  к  администратору,  который  одновременно
являлся коммерческим агентом Компании.
     - Что произошло? - спросил администратор. - Если у вас  есть  жалоба,
почему вы не можете подать ее в обычном порядке на утреннем приеме?
     Уингейт объяснил свое дело насколько мог ясно и убедительно.
     - Итак, - сказал он в заключение, - я хочу,  чтобы  меня  высадили  в
Луна-Сити.  У  меня  нет  никакой  охоты  доставлять  Компании  какие-либо
неприятности  из-за  того,  что,  несомненно,  явилось   следствием   моей
собственной непредумышленной ошибки. Тем более - я вынужден это признать -
возлияния в этот вечер были довольно  обильны,  и,  возможно,  в  какой-то
степени я сам был виной недоразумения.
     Рассеянно выслушавший его администратор ничего не  ответил.  Он  стал
рыться в возвышавшейся на одном конце стола  груде  папок,  вынул  одну  и
раскрыл. Перед ним лежала пачка официальных  бумаг  стандартного  размера,
скрепленных в верхнем углу. Несколько  минут  он  внимательно  изучал  их.
Уингейт ждал. Астматическое дыхание администратора с шумом  вырывалось  из
его легких, и он то и дело постукивал ногтями  по  зубам.  Уингейт  сказал
себе, что, если этот человек еще  хоть  раз  протянет  руку  ко  рту,  он,
Уингейт, завопит и начнет швырять вещи на пол. В это момент  администратор
бросил ему через стол папку.
     - Взгляните сюда, - сказал он.
     Уингейт увидел, что одна  из  бумаг  -  это  контракт  между  Хэмпфри
Уингейтом  и  Компанией  по  эксплуатации  Венеры  сроком  на  шесть  лет,
оформленный по всем правилам.
     - Это  ваша  подпись?  -  спросил   администратор.   Профессиональная
осторожность Уингейта сослужила ему хорошую службу. Желая выиграть  время,
он тщательно изучал подпись и старался овладеть собой.
     - Что ж, - сказал он наконец. - Я согласен,  что  эта  подпись  очень
похожа на мою, но я не признаю, что это - моя подпись. Я не графолог.
     У администратора вырвался жест досады.
     - У меня нет времени препираться с вами. Давайте  проверим  отпечаток
пальца. Вот! - Он кинул через стол полоску  бумаги  для  оттиска.  Уингейт
хотел было воспользоваться своим законным правом и отказаться... нет,  это
ему только повредило бы. Терять было нечего - на контракте не  могло  быть
отпечатка его пальца. Если только не...
     Но все было именно так. Даже своим неопытным глазом он видел, что оба
оттиска тождественны. Он поборол охватившую его панику.  Может  быть,  все
это кошмар, вызванный его вчерашним спором с Джонсом? А если не кошмар,  а
явь, то не мистификация ли это, которую он должен раскрыть... Но людей его
класса не мистифицируют; вся эта история слишком смехотворна. Он осторожно
подбирал слова:
     - Я не хочу оспаривать  вашу  позицию,  мой  дорогой  сэр.  Некоторым
образом мы оба, вы и я, стали жертвой достойной сожаления шутки.  Вряд  ли
приходится доказывать, что у человека в бессознательном состоянии, в каком
я, очевидно, вчера находился, могли взять оттиск пальца без его ведома.  С
первого  взгляда  контракт  действителен,  и  я,  конечно,  признаю   вашу
добросовестность в этом деле. Но фактически у документа не хватает  одного
необходимого для всякого контракта элемента.
     - Какого?
     - Намерения обеих сторон войти в договорные  отношения.  Невзирая  на
подпись и оттиск пальца, фактом является то, что у меня не было  намерения
заключить договор, и это легко может  быть  доказано  другими  фактами.  Я
преуспевающий адвокат с хорошей практикой, как покажут  уплачиваемые  мною
налоги. Бессмысленно предполагать и ни один суд этому не  поверит,  что  я
добровольно отказался от моей привычной жизни ради  шести  лет  работы  по
контракту со значительно меньшим доходом.
     - Ах, так, значит, вы адвокат? А вы уверены, что это  так?  Почему  в
таком случае вы выдаете себя здесь за радиотехника?
     При этой неожиданной фланговой атаке Уингейтом снова овладела паника.
Он в самом деле был специалистом по радио - это была его  страсть  в  часы
досуга, но как они это узнали? "Молчи! - сказал он себе.  -  Не  признавай
ничего!"
     - Все  это  вздор,  -  запротестовал  он.  -  Я  требую,  чтобы  меня
пропустили к капитану! Я могу расторгнуть этот договор  в  течение  десяти
минут!
     Администратор немного выждал, прежде чем ответить.
     - Вы кончили?
     - Да.
     - Очень хорошо. Теперь буду говорить  я.  Послушайте  меня,  господин
космический адвокат. Проект этого контракта составлен одним  из  хитрейших
юридических умов на двух планетах.  При  этом  особенно  учитывалось,  что
контракты  будут  подписывать  лодыри,  которые   сначала   пропьют   свои
подъемные, а затем решат, что вовсе не желают  работать  на  Венере.  Этот
контракт  предупреждает  всякие  возможные  протесты,  и  он  так   хорошо
продуман, что его не расторгнет сам дьявол. Ваши басни  уличного  адвоката
вы в данном случае рассказываете тоже не дурачку; вы говорите с человеком,
который  знает  юридически,  на  каком  он  свете.  А  насчет  свидания  с
капитаном, если вы думаете, что командиру  такого  корабля  больше  нечего
делать,  как  слушать  горячечный  бред   самозванного   профессионального
болтуна, то вы очень ошибаетесь! Возвращайтесь-ка в ваше помещение!
     Уингейт хотел что-то сказать, но потом раздумал и  повернулся,  чтобы
идти. Ему нужно было поразмыслить обо всем этом.  Администратор  остановил
его.
     - Постойте. Вот копия вашего контракта. - Он кинул бумаги,  и  тонкие
белые листы рассыпались по полу. Уингейт подобрал их и молча вышел.
     Хартли ждал его в коридоре.
     - Как дела, Хэмп?
     - Неважно. Я не хочу об этом вспоминать. Мне надо подумать.
     Не говоря ни слова, они возвращались той же дорогой, которой  пришли,
и вскоре подошли к  трапу,  который  вел  на  нижние  палубы  космического
корабля. В этот момент с него спустился какой-то человек. Уингейт  отметил
это без всякого интереса.
     Потом он еще раз поднял глаза. Внезапно  нелепые  события  этого  дня
сплелись в единую цепь, и он, обрадованный, закричал:
     - Сэм! Ах ты, старый пьянчуга! Я должен был догадаться, что это  твоя
проделка!
     Все теперь было ясно. Сэм инсценировал все это  похищение  и,  напоив
Хэмпфри, отправил его в  полет.  Шкипер  был,  вероятно,  его  приятель  -
какой-нибудь офицер запаса. И они вдвоем состряпали это дело.  Разумеется,
то была грубая шутка, но он был слишком счастлив, чтобы  сердиться.  Джонс
все равно заплатит ему за свои штуки -  как-нибудь  на  обратном  пути  из
Луна-Сити!
     Тут только он заметил, что Джонс оставался серьезным.
     Более того, он был одет в такой же синий  комбинезон,  какой  был  на
завербованных рабочих.
     - Хэмп, - сказал он, - ты все еще пьян?
     - Я? Нет. В чем де...
     - Неужели ты не понимаешь, что мы попали в переделку?
     - Ах, черт. Сэм, шутка шуткой, по теперь уж хватит? Я понимаю, говорю
тебе. Я не сержусь, это было здорово разыграно!
     - Разыграно? - проговорил  Джонс  с  горечью.  -  Или  ты  тоже  меня
разыгрывал, когда уговаривал завербоваться?
     - Я уговаривал тебя завербоваться?
     - Да, конечно. Ты  был  так  чертовски  уверен,  что  знаешь,  о  чем
говоришь. Ты утверждал, что мы можем  завербоваться,  провести  месяц  или
около того на Венере и вернуться домой. Ты хотел держать со мной  пари,  и
вот мы поехали в доки и нанялись. Нам это  показалось  блестящей  идеей  -
единственным способом разрешить наш спор.
     Уингейт тихо свистнул.
     - Будь я... Сэм! Я ни черта не помню. Я, должно быть, изрядно  выпил,
прежде чем потерял сознание.
     - Да, очевидно, так. Жаль, что ты не потерял сознание раньше. Но я не
виню тебя. Не насильно же ты меня тащил. Во всяком случае, я сейчас пойду,
чтобы попытаться поправить дело.
     - Погоди-ка, послушай раньше, что случилось со мной. Ах, да, Сэм, это
Сэтчел Хартли. Хороший парень!
     Хартли стоял рядом в  нерешительном  ожидании;  он  шагнул  вперед  и
поздоровался.
     Уингейт рассказал Джонсу обо всем и добавил:
     - Так что, как видишь, тебе вряд ли окажут особенно  радушный  прием.
Я, вероятно, уже все испортил.  Но  нам  обязательно  удастся  расторгнуть
контракт, как только мы сможем добиться разбора  дела,  если  сошлемся  на
время заключения договора. Мы завербовались менее чем за двенадцать  часов
до отбытия корабля. Это противоречит Космическому предохранительному акту.
     - Да, да, я понимаю. Луна находится в своей последней четверти;  они,
наверно,   стартуют   вскоре   после   полуночи,   чтобы   воспользоваться
благоприятным положением Земли.  Интересно,  который  был  час,  когда  вы
завербовались?
     Уингейт достал копию своего контракта. Нотариальная печать  указывала
время одиннадцать часов тридцать две минуты.
     - Слава богу! - крикнул он. - Я знал,  что  тут  где-нибудь  окажется
ошибка. Контракт недействителен, сразу видно. Это докажет бортовой журнал.
     Джонс внимательно изучал бумагу.
     - Взгляни еще раз, - сказал он.  -  Печать  показывает  11.32,  а  не
23.32.
     - Но это невозможно, - запротестовал он.
     - Да, конечно. Однако это - официальная отметка. Очевидно, их  версия
будет такова, что мы  завербовались  утром,  нам  выдали  подъемные  и  мы
устроили великолепный кутеж, после чего нас потащили на борт, Я как  будто
припоминаю, что у нас были хлопоты с вербовщиком,  который  не  хотел  нас
нанимать. Возможно, мы уговорили его, отдав ему свои подъемные.
     - Но ведь мы  нанимались  не  утром.  Это  неправда,  и  я  могу  это
доказать!
     - Разумеется, ты можешь это доказать, но как ты можешь  это  доказать
прежде, чем вернешься на Землю?
     - Вот таково положение,  -  заключил  Джонс  после  нескольких  минут
довольно бесплодной дискуссии. - Нет никакого смысла пытаться  расторгнуть
наши контракты, во всяком случае здесь: нас просто высмеют.  Единственное,
что остается, - это сделать попытку столковаться при помощи денег.  Только
таким образом нам, мне кажется, удастся выбраться  отсюда  в  Луна-Сити  -
внести деньги в банк Компании, и к тому же много денег!
     - Сколько?
     - Тысяч двадцать по меньшей мере...
     - Но это несправедливо!
     - Перестань, пожалуйста, толковать о справедливости.  Неужели  ты  не
можешь понять, что мы у них в  руках?  Тут  не  будет  никакого  судебного
решения; куш должен быть достаточно велик, чтобы побудить  второстепенного
служащего Компании пойти на  риск  и  сделать  то,  что  не  предусмотрено
регламентом.
     - Но я не могу найти такую сумму.
     - Об этом не беспокойся. Я беру все на себя.
     Уингейт хотел было возразить, но  передумал.  Бывают  моменты,  когда
очень удобно иметь богатого друга.
     - Я должен дать радиограмму сестре, - продолжал Джонс,  -  чтобы  она
все устроила.
     - Почему сестре, а не вашей фирме?
     - Потому что надо действовать  быстро.  Юристы,  ведущие  дела  нашей
семьи, всячески будут добиваться  подтверждения.  Они  пошлют  радиограмму
капитану с запросом, действительно  ли  у  него  на  борту  находится  Сэм
Хоустон Джонс, а капитан ответит "нет", так как я завербовался под  именем
Сэм Джонс. У меня была глупая мысль: как  бы  не  попасть  в  "Новости  по
радио" и не повредить интересам семьи.
     - Ты не можешь осуждать ваших юристов, - возразил Уингейт из  чувства
кастовой солидарности, - они распоряжаются чужими деньгами.
     - Я не осуждаю их, но я хочу, чтобы  были  приняты  срочные  меры,  а
сестра  сделает  все.  Она  по  тексту  радиограммы  поймет,  что  это  я.
Единственная трудность - добиться у администратора разрешения послать ее.
     Джонс ушел, чтобы выполнить свое  намерение.  Хартли  ждал  вместе  с
Уингейтом  -  для  компании,  а  также  из  понятного  интереса  к   таким
необычайным событиям. Когда Джонс наконец возвратился, его  лицо  отражало
нескрываемую досаду. При  взгляде  на  него  Уингейтом  внезапно  овладело
мрачное предчувствие.
     - Тебе не удалось послать радиограмму? Он не разрешил?
     - Нет, все-таки разрешил, - ответил Джонс, - но этот администратор...
ну и крепкий же это орешек!


     Даже без воя сирены Уингейт почувствовал бы,  что  они  снижаются  на
Луна-Сити. Сила тяжести на поверхности Луны составляет всего  одну  шестую
по сравнению с Землей,  и  это  уменьшение  немедленно  сказалось  на  его
расстроенном желудке. Хорошо еще, что он мало ел. Хартли и Джонс  привыкли
к космическому пространству и легко переносили такие  изменения  скорости.
Странно, как мало сочувствия испытывают те, кто не  подвержен  космической
болезни, к тем, кто  от  нее  страдает.  Трудно  сказать,  почему  зрелище
человека,  мучимого  рвотой,  задыхающегося,   со   слезящимися   глазами,
извивающегося от боли в желудке, кажется чуть ли не забавным, но это так.
     Ни у Хартли, ни у Джонса не было  врожденного  садизма,  который  так
часто проявляется в подобных  случаях,  -  как  у  того  остряка,  который
предлагал солонину в качестве  лекарства.  Но  сами  они  не  страдали,  и
поэтому давно уже забыли о своем собственном мучительном опыте, когда  они
еще были новичками, и просто не  в  состоянии  были  понять,  что  Уингейт
буквально переживает "судьбу горше смерти". Даже  значительно  горше,  ибо
мучение это длилось целую вечность, настолько искажено чувство  времени  у
тех, кто страдает от космической и морской болезни, а также (как я слышал)
у курильщиков гашиша.
     В действительности же остановка на Луне длилась менее четырех  часов.
Лишь к концу стоянки Уингейт овладел собой настолько,  что  у  него  снова
возник интерес к радиограмме Джонса. К тому же Джонс заверил  его,  что  в
Луна-сити он сможет провести время до отправки обратно на Землю  в  отеле,
снабженном центрифугой.
     Но ответ на радиограмму запаздывал. Джонс ожидал вестей от сестры  по
истечении часа - возможно, еще до того, как "Вечерняя Звезда" опустится  в
доках Луна-Сити. По мере того, как проходили часы,  он  стал  получать  из
радиокаюты все менее дружелюбные ответы на свои вопросы. В семнадцатый раз
обозленный техник резко предложил ему  проваливать.  Вслед  за  тем  Джонс
вдруг услышал предупредительный гудок к поднятию корабля;  он  вернулся  и
сообщил Уингейту, что его план, очевидно, рухнул.
     - У нас, правда, еще в запасе десять минут, - произнес  он  с  полной
безнадежностью. - Если радиограмма придет до того, как  нам  дадут  старт,
капитан сможет высадить нас в последнюю минуту. Но похоже на то,  что  нет
больше никаких шансов.
     - Десять минут... - произнес Уингейт. - А мы не могли  бы  как-нибудь
выбраться наружу и бежать?
     Джонс, казалось, уже был доведен до белого каления.
     - А  тебе  уже  случалось   когда-нибудь   убегать   в   безвоздушном
пространстве?


     Во время перелета от Луна-Сити до Венеры Уингейт был  слишком  занят,
чтобы мучиться от космической болезни. Он многому научился по части  мытья
уборных и проводил десять часов в  день,  совершенствуясь  в  своей  новой
профессии. Жандармы злопамятны.
     Вскоре после того, как  "Вечерняя  Звезда"  покинула  Луна-Сити,  она
вышла за пределы, в  которых  возможна  радиосвязь  с  Землей;  оставалось
только ждать прибытия в Адонис - порт Северной полярной колонии на Венере.
Там  Компания  имела  достаточно  мощную  радиостанцию,  чтобы  поддержать
непрерывную связь с Землей, за исключением  шестидесяти  дней  прохождения
Венеры по ту сторону Солнца и более короткого периода солнечных помех  при
ее прохождении между Землей и Солнцем.
     - На Венере нас, наверно,  будет  ждать  приказ  об  освобождении,  -
заверил Джонс Уингейта, - и  мы  тут  же  возвратимся  с  обратным  рейсом
"Вечерней Звезды", но уже в каюте первого класса. В самом  худшем  случае,
нам придется ждать "Утреннюю Звезду". Это будет  не  так  плохо;  раз  мне
переведут деньги, мы сможем потратить их в Венеробурге.
     - Ты, наверно, был там во время своего  учебного  полета,  -  спросил
Уингейт, и в  его  голосе  послышалось  любопытство.  Он  не  сибарит,  но
сенсационная  репутация  самого  ужасного  -  или  самого   блестящего   в
зависимости от взглядов  ценителя  -  увеселительного  заведения  на  трех
планетах была достаточно велика, чтобы поразить воображение даже  наименее
падкого на удовольствия человека.
     - Нет, к сожалению! - возразил Джонс. -  Я  все  время  находился  на
досмотре корпуса корабля. Кое-кто из наших ребят туда ездил... Ну и ну!  -
Он тихо свистнул и покачал головой.
     Но оказалось, что никто не ожидал их  прибытия,  не  было  и  никакой
радиограммы. Снова стояли они возле помещения  связи,  пока  им  грубо  не
приказали вернуться в свои помещения и готовиться к высадке, "и живее!"
     - Увидимся в приемочном бараке, Хэмп! - были последние слова  Джонса,
и он убежал в свое помещение.
     Жандарм,  в  распоряжении  которого  находились  Хартли  и   Уингейт,
выстроил своих подчиненных в нестройную колонну по два  в  ряд.  Неприятно
резкий металлический голос громкоговорителя передал приказ. Их  повели  по
центральному проходу вниз, через все четыре палубы, к нижним  пассажирским
воротам. Они прошли через воздушную камеру и сошли с  корабля,  но  не  на
открытый воздух Венеры, а  в  туннель  из  листового  металла,  ведущий  в
какое-то здание, которое  находилось  на  расстоянии  примерно  пятидесяти
ярдов.
     Воздух  в  туннеле  был  едким  -  здесь  распыляли  обеззараживающие
средства, но Уингейту он показался свежим  и  живительным  после  спертого
воздуха на корабле. При силе тяжести на поверхности  Венеры,  составляющей
пять  шестых  земной  силы   тяжести,   этого   было   достаточно,   чтобы
предотвратить тошноту и вызвать чувство легкости и силы;  все  это  вместе
вселяло в него неразумный оптимизм, создавало бодрое настроение.
     Туннель вел в довольно просторное помещение без окон, но ярко и ровно
освещенное из скрытого источника света. В нем не было никакой мебели.
     - Команда, стой! -  крикнул  жандарм  и  передал  бумаги  худощавому,
похожему на конторщика человеку, стоявшему  у  внутренней  двери.  Человек
взглянул на бумаги,  сосчитал  людей,  одну  бумагу  подписал,  вернул  ее
унтер-офицеру, и тот ушел через туннель обратно на корабль.
     Похожий на конторщика человек повернулся к иммигрантам. На  нем,  как
заметил Уингейт, были надеты одни короткие трусы, не шире повязки,  и  все
его тело, даже ноги, было покрыто сильным загаром.
     - Ну, вот что, - сказал он мягким голосом, - скиньте одежду и бросьте
ее в тот ящик! - Он указал на приспособление, вделанное в одну из стен.
     - Зачем? - спросил Уингейт. Он сказал это без всякого вызова,  но  не
сделал ни одного движения, чтобы повиноваться.
     - Ну, ну, - обратился к нему конторщик, все еще мягко,  но  с  ноткой
раздражения в голосе. -  Давайте  не  будем  спорить.  Это  для  вашей  же
безопасности. Мы не можем себе позволить импортировать болезни.
     Уингейт сдержался, чтобы не ответить резко, и  дернул  молнию  своего
комбинезона. Несколько человек, ожидавших, чем кончится спор,  последовали
его примеру. Комбинезоны, башмаки, белье, носки - все было брошено в ящик.
     - Следуйте за мной! - приказал их новый хозяин. В следующем помещении
их  встретили  четыре  человека   в   резиновых   перчатках,   вооруженные
электрическими  ножницами.   Началась   стрижка.   Уингейт   снова   хотел
запротестовать, но решил,  что  игра  не  стоит  свеч.  Он  лишь  подумал:
"Неужели и женщины вынуждены подвергаться таким жестким карантинным мерам?
Как это, должно быть, обидно - пожертвовать красивой копной волос, которую
растили двадцать лет".
     Затем их повели под душ. Завеса из  теплой  водяной  пыли  совершенно
закрывала проход через комнату. Уингейт с удовольствием устремился к воде;
с тех пор как он покинул Землю, ему впервые удалось сносно помыться.  Было
вдоволь жидкого зеленого мыла и оно хорошо пенилось. Полдюжины  служителей
одетых столь же скудно, как  и  их  проводник,  стояли  у  дальнего  конца
водяной стены и следили за тем, чтобы люди оставались под душем положенное
время и хорошо помылись. В некоторых  случаях  они  с  этой  целью  делали
весьма интимные замечания. У каждого  служителя  к  поясу  был  прикреплен
красный крест на белом поле, подтверждающий его официальное положение.
     В коридоре Уингейт и остальные попали  в  поток  горячего  воздуха  и
быстро обсохли.
     - Остановитесь! - Уингейт подчинился, и обратившийся к  нему  санитар
со скучающим видом приложил к верхней части его руки тампон,  от  которого
он почувствовал холод, затем поцарапал это  место.  -  Это  все,  следуйте
дальше! - Уингейт присоединился к очереди у одного из столов. То же  самое
было проделано с другой его рукой. К тому  времени,  когда  он  подошел  к
дальнему концу  помещения,  его  руки  были  покрыты  маленькими  красными
царапинами, более двадцати на каждой.
     - Что все это значит?  -  спросил  он  последнего  санитара,  который
сосчитал царапины и отметил его имя на листе.
     - Анализы... чтобы установить вашу сопротивляемость и иммунитет.
     - Сопротивляемость чему?
     - Всему. Как земным болезням, так и здешним. Здешние - это по большей
части грибковые заболевания. Проходите, вы задерживаете очередь!
     Позднее Уингейт узнал об этом подробнее. Для того, чтобы житель Земли
приспособился к условиям жизни на Венере,  требовалось  от  двух  до  трех
недель. Пока он не  будет  обладать  иммунитетом  против  опасностей  этой
планеты, было  бы  просто  смертельно  подвергать  свою  кожу  и  особенно
слизистые оболочки  действию  прожорливых  невидимых  паразитов,  которыми
кишит поверхность Венеры.
     Беспрестанная  борьба  за  существование,  которая  повсюду  является
главным условием развития, на Венере особенно интенсивна. Это -  следствие
усиленного обмена веществ во  влажных  испарениях  ее  джунглей.  Болезни,
вызываемые  на  Земле  патогенными  микробами,  были  почти  ликвидированы
обычным бактериофагом. Здесь, на Венере, где болезни были почти те  же,  с
некоторыми  отличиями,   тот   же   бактериофаг   оказался   способен   на
видоизменение,  сделавшее  его  и  здесь  столь  же   сильно   действующим
средством. Но, кроме микробов, оставались еще голодные грибковые паразиты.
     Представьте себе худшие из грибковых  заболеваний  кожи,  которые  вы
когда-либо встречали, -  стригущий  лишай,  чесотку,  паршу,  бластомикоз,
споротрихоз. Добавьте к этому ваше  представление  о  плесени,  о  влажной
гнили, о питании гнилыми  поганками.  Затем  представьте  себе  всех  этих
паразитов в их ускоренном движении: нарисуйте себе картину, как они  кишат
у вас прямо на глазах и атакуют вас -  подмышки,  глазные  яблоки,  мягкие
влажные ткани вашего рта, как они устремляются в ваши легкие...
     Первая экспедиция на Венеру целиком погибла. Со второй поехал врач, у
которого было достаточно воображения, чтобы  запастись  довольно  большим,
как ему казалось, запасом салициловой кислоты  и  ртутного  салицилата,  а
также маленьким ультрафиолетовым  излучателем.  Трое  из  участников  этой
экспедиции вернулись.
     Но широкая колонизация требует приспособления к окружающей  среде,  а
не изоляции от нее. Луна-Сити на первый взгляд  может  служить  отрицанием
этой аксиомы,  но  так  только  кажется.  "Лунатики"  всецело  зависят  от
воздушного   котла,   вмещающего   лишь   пространство   их   герметически
закупоренного города. Но Луна-Сити не является самоснабжающейся  колонией.
Это всего-навсего  аванпост,  обсерватория,  место  для  разработки  недр,
станция для снабжения горючим.
     Венера - колония. Колонисты дышат воздухом Венеры, едят ее  продукты,
подвергают свою кожу  действию  ее  климата  и  себя  -  всем  опасностям,
таящимся в ее природе. При  этом  обитатели  Земли  могут  жить  только  в
холодных полярный районах Венеры, где климат напоминает джунгли Амазонки в
жаркий день, во время сезона дождей. Здесь они босиком шлепают по болотам,
не избегая главных опасностей новой среды. К этому их и готовят.
     Уингейт съел свой обед  -  удовлетворительную,  но  пресную  и  грубо
сервированную пищу - и закусил кисло-сладкой дыней; он съел такую огромную
порцию, что в чикагском ресторане за нее  взяли  бы  столько  же,  сколько
стоит хороший обед для средней семьи. Устроившись на ночь в отведенном ему
месте, он попытался разыскать  Сэма  Хоустона  Джонса,  но  не  мог  найти
никаких его следов, и никто из завербованных не мог припомнить, чтобы  его
видели. Один из служащих карантина посоветовал Уингейту разузнать о  своем
друге у агента Компании. Уингейт  так  и  сделал  -  в  своей  обаятельной
манере, которой он умел пользоваться, имея дело с мелкими служащими.
     - Приходите завтра утром. Будут вывешены списки.
     - Благодарю вас, сэр. Извините, что потревожил  вас,  но  я  не  могу
найти моего друга и беспокоюсь, не заболел ли он или не  случилось  с  ним
что-нибудь. Не могли бы вы мне сказать, нет ли его в списке больных.
     - Что ж... подождите минуту, - служащий стал водить пальцем по  своим
записям. - Хм... вы говорите, он был на "Вечерней Звезде"? - Да, сэр.
     - Нет, он не... Мм, нет... О да, вот он! Он здесь не сходил.
     - Что вы сказали?
     - Его отправили на "Вечерней Звезде" дальше, в  Новый  Оклэнд,  Южный
полюс. Он был нанят как помощник машиниста. Если бы вы мне это сказали,  я
бы сразу сообразил. Все рабочие-металлисты из этой партии посланы на новую
Южную электростанцию.
     Через минуту Уингейт достаточно овладел собой, чтобы произнести:
     - Очень благодарен за вашу любезность.
     - Ничего, пожалуйста. - Служащий отвернулся.
     - Колония Южного полюса! -  пробормотал  Уингейт.  -  Колония  Южного
полюса...
     Его единственный друг - на расстоянии двенадцати тысяч  миль.  Теперь
Уингейт  почувствовал  себя   совершенно   одиноким-одиноким,   обманутым,
покинутым. За время, прошедшее между его пробуждением на борту  корабля  и
встречей с Джонсом, у него не было возможности ясно оценить  свое  тяжелое
положение. Он еще сохранял высокомерие светского  человека,  инстинктивное
убеждение в том, что все это несерьезно: такие вещи просто не случаются  с
людьми, во всяком случае, с людьми известного круга.
     Но с тех пор его человеческое достоинство было столько раз оскорблено
и унижено (особенно постарался жандармский офицер), что он уже не был  так
уверен  в  том,  что  застрахован  от  несправедливости   или   произвола.
Постриженный  и  вымытый  помимо  своей  воли,  лишенный  своей  одежды  и
облаченный в тропические рабочие штаны,  увезенный  на  миллионы  миль  от
своей привычной социальной среды, вынужденный подчиняться приказам  людей,
равнодушных к его чувствам и заявляющих  свои  права  на  его  личность  и
поступки, и вот теперь отрезанный от общения с единственным человеком,  на
поддержку  которого  он  мог  рассчитывать,  Уингейт  понял,  наконец,   с
отчетливостью, от которой похолодел, что с ним, с  ним,  Хэмпфри  Бэнтоном
Уингейтом, преуспевающим  адвокатом  и  членом  всех  юридических  клубов,
теперь может случиться все, что угодно.
     - Уингейт!
     - Это вы, Джек? Продолжайте, не заставляйте их ждать!
     Уингейта протолкнули в пролет двери, и он  оказался  в  переполненном
помещении. Более тридцати человек сидели у стен. У стола, рядом с  дверью,
сидел служащий, занятый своими бумагами. В центре, возле  невысокой,  ярко
освещенной трибуны стоял человек с чрезвычайно бойкими манерами.  Служащий
у двери поднял глаза и бросил Уингейту:
     - Поднимитесь туда, чтобы все  могли  вас  видеть!  -  Он  указал  на
трибуну.
     Уингейт, мигая от яркого света, двинулся вперед и  выполнил  то,  что
ему велели.
     - Контракт номер 482-23-06, - прочитал  служащий,  -  клиент  Хэмпфри
Уингейт, шесть лет, радиотехник без свидетельства, разряд заработной платы
шесть-Д, контракт представляется для найма.
     Три недели понадобилось им, чтобы сделать его пригодным к работе. Три
недели - и ни слова от Джонса.  Он  безропотно  позволял  проделывать  над
собой все опыты, а теперь должен был вступить  в  активный  период  своего
принудительного труда. Затем заговорил бойкий человек.
     - Ну вот, патроны, прошу. У вас есть человек, подающий  исключительно
большие надежды. Я едва решаюсь назвать вам, какие оценки  он  получил  за
свои способности, приспособляемость и  общие  знания.  Скажу  только,  что
администрация предлагает за него тысячу долларов.  Но  было  бы  неразумно
использовать такого человека для обычной административной работы, когда мы
так нуждаемся в хороших рабочих, чтобы  вырывать  богатства  из  дебрей  и
недр. Смею предсказать, что счастливый покупатель, который приобретет себе
этого рабочего, уже через месяц  поставит  его  производителем  работ.  Но
осмотрите его сами, поговорите с ним и решайте!
     Служащий что-то шепнул ему. Он кивнул и продолжал:
     - Меня просят уведомить вас, джентльмены и патроны, что клиент сделал
обычное  законное  предупреждение  за  две  недели  о  своем   увольнении,
разумеется, если он покроет все расходы!
     Он весело рассмеялся и многозначительно подмигнул, как будто  за  его
замечанием крылась необыкновенно удачная шутка. Никто не обратил  внимания
на его сообщение, один лишь Уингейт с отвращением оценил характер остроты.
Он предупредил о своем желании уволиться на другой же день после того, как
узнал, что Джонс направлен в колонию Южного полюса. Но тут  же  обнаружил,
что хотя теоретически он имел право уйти с работы, но фактически это  лишь
давало ему право умереть с голоду на Венере, если он  не  отработает  свои
подъемные и проезд в оба конца.
     Несколько  человек  собрались  вокруг  трибуны  и   внимательно   его
рассматривали, обсуждая его качества: "Не особенно мускулист...", "У  меня
нет особой охоты предлагать  цену  за  этих  щеголеватых  молодчиков,  они
смутьяны...", "Да, но тупой не оправдывает своих харчей...", "Что он может
делать? Пойду, погляжу его анкету...". Они направились к столу служащего и
стали рассматривать результаты  многочисленных  анализов  и  исследований,
которым  подвергался  Уингейт  во  время  своего  карантина.  Только  один
субъект, с маленькими блестящими глазками, остался возле трибуны: он боком
продвинулся к Уингейту, поставил одну ногу на подмостки, приблизил к  нему
свою физиономию и заговорил доверительным тоном:
     - Меня не интересуют те дутые, рекламные  листы,  парень.  Расскажите
мне сами о себе.
     - Тут нечего много рассказывать.
     - Говорите  смелее.  Вам  у  меня  понравится.  Совсем  как  дома.  Я
бесплатно вожу своих парней в Венеробург. Есть у вас опыт  в  обращении  с
неграми?
     - Нет.
     - Ну,  здешние  туземцы,  собственно,  не  негры,  это   только   так
говорится. У вас такой вид, словно вы умеете командовать бригадой.  Был  у
вас такой опыт?
     - Не особенно большой.
     - Ладно... может быть, вы слишком скромны.  Я  люблю,  когда  человек
держит язык за зубами. Я никогда не позволяю моему надсмотрщику  применять
плетку.
     - Еще бы, - перебил его другой патрон, подойдя к трибуне,  -  это  вы
оставляете для себя, Ригсби!
     - А вы не лезьте не в свое дело, Ван-Хайзен!
     Ван-Хайзен, пожилой коренастый  человек,  не  обратил  на  его  слова
никакого внимания и заговорил с Уингейтом:
     - Вы предупредили о своем увольнении. Почему?
     - Все это было ошибкой. Я был пьян.
     - А пока будете вы честно работать?
     Уингейт задумался.
     - Да, - сказал он наконец.
     Ван-Хайзен кивнул, тяжелой походкой отошел к своему стулу и осторожно
опустил на него свое массивное тело,  подтянув  штаны,  такие  же,  как  у
рабочих. Когда все расселись, агент весело объявил:
     - Ну, вот, джентльмены, если  вы  готовы,  давайте  послушаем  первое
предложение на этот контракт. Я был бы рад, если бы  сам  мог  сделать  на
него заявку - на должность моего помощника, честное слово! Так вот... я не
слышу предложений...
     - Шестьсот!
     - Прошу  вас,  патроны!  Разве  вы  не  слышали,  что  я  упомянул  о
предложении на тысячу?
     - Я не подумал, что вы сказали  это  серьезно.  Он  какой-то  сонный.
Агент Компании поднял брови.
     - Извините, мне придется попросить клиента сойти с трибуны.
     Но, прежде чем Уингейт успел сойти, другой голос произнес:
     - Тысяча!
     - Ну, вот так-то лучше! - воскликнул агент. - Я должен был знать, что
вы, джентльмены, не допустите, чтобы от вас ускользнула такая возможность.
Но этого еще мало. Слышу ли я тысячу сто? Давайте, патроны, ведь не можете
вы наживать свои богатства без клиентов! Слышу ли я...
     - Тысяча сто!
     - Тысяча сто от патрона Ригсби! Ну и дешевка это была бы -  за  такую
цену! Сомневаюсь, однако, чтобы он вам достался. Слышу ли я тысячу двести?
     Грузный коренастый человек поднял указательный палец.
     - Тысяча двести от патрона Ван-Хайзена. Я вижу, что сделал  ошибку  и
только отнимаю у вас время; интервалы должны быть не менее двухсот.  Слышу
ли я тысячу четыреста? Слышу ли я тысячу четыреста?  Идет  раз  за  тысячу
двести... идет два...
     - Тысяча четыреста! - бросил Ригсби мрачно.
     - Тысяча семьсот! - сразу же добавил Ван-Хайзен.
     - Тысяча восемьсот! - сердито отрезал Ригсби.
     - Нет, - протянул агент. - Интервалы не менее двухсот! Прошу  вас!  -
Ладно, проклятье, тысяча девятьсот!
     - Я слышу тысячу девятьсот. Эту цифру трудно написать. Кто  даст  две
тысячи сто?
     Ван-Хайзен снова поднял палец.
     - Значит - две тысячи сто! Наживать деньги стоит денег! Что я  слышу?
Что я слышу? - Он сделал паузу. - Идет за две тысячи сто  раз...  идет  за
две тысячи сто два... Вы так легко отказываетесь, патрон Ригсби?
     - Ван-Хайзен... - остальное было произнесено слишком невнятно,  чтобы
можно было разобрать.
     - Еще один шанс, джентльмены! Идет...  идет...  Пошел!  -  Он  громко
хлопнул ладонями. - Продан Ван-Хайзену за две тысячи сто! Поздравляю, сэр,
с удачной покупкой!
     Уингейт пошел вслед за  своим  новым  хозяином  к  дальней  двери.  В
проходе их остановил Ригсби:
     - Ладно, Ван, вы позабавились! Определяю ваши убытки в две тысячи.
     - Прочь с дороги!
     - Не будьте идиотом. Это - невыгодная сделка. Вы не умеете заставлять
людей потеть, а я умею!
     Ван-Хайзен, не слушая его, быстро прошел мимо. Уингейт последовал  за
ним  в  теплую  зимнюю  изморось,  к  стоянке,  где  параллельными  рядами
выстроились   стальные   "крокодилы".   Ван-Хайзен    остановился    возле
тридцатифутового "Ремингтона".
     - Влезайте!
     Длинный, похожий  на  ящик  корпус  амфибии  был  нагружен  до  самой
ватерлинии запасами, приобретенными Ван-Хайзеном на базе. Растянувшись  на
брезенте, покрывавшем груз, лежало человек шесть. Один из них уставился на
Уингейта, затем перемахнул через борт.
     - Хэмп! О Хэмп!
     Это был Хартли. Уингейт сам удивился радости, охватившей его при этой
встрече. Он схватил руку Хартли  и  обменялся  с  ним  обычными  ласковыми
ругательствами.
     - Ребята! - крикнул Хартли, - познакомьтесь с Хэмпом Уингейтом. Это -
замечательный малый. Хэмп, познакомьтесь с компанией. Вот Джимми -  позади
вас. Он крутит эту баранку. - Названный им парень весело  кивнул  Уингейту
и, пройдя вперед, сел на место механика. По знаку Ван-Хайзена, втиснувшего
свои телеса в маленькую кормовую кабину, он повернул  руль,  и  "крокодил"
пополз, шлепая по грязи и лязгая звеньями своих гусениц.
     Трое из шести рабочих были старожилы,  в  том  числе  и  Джимми.  Они
привезли с фермы на рынок продукты и теперь увозили  закупленные  припасы.
Ван-Хайзен приобрел контракты  еще  на  двух  рабочих,  кроме  Уингейта  и
Сэтчела Хартли. Уингейт узнал этих людей, так как встречал их на "Вечерней
Звезде" и в карантине. Они выглядели несколько удрученными, и Уингейту это
было понятно. Но люди с фермы как будто  чувствовали  себя  отлично.  Они,
очевидно, смотрели на поездку с грузом в город и обратно как на прогулку и
лежали, непринужденно болтая и знакомясь с приезжими.
     Нескромных вопросов они не задавали.  Никто  не  расспрашивает  вновь
прибывшего на Венеру, кем он был до того, как попал на борт корабля,  если
он сам не заговорит об этом. Это не принято.
     Как только они выбрались из предместья Адониса, машина  скатилась  по
склону на пологий берег и тяжело  шлепнулась  в  воду.  Ван-Хайзен  поднял
окошко в перегородке, отделявшей кабину от трюма, и заорал:
     - Дурак! Сколько раз я говорил тебе, спускайся на воду потихоньку!
     - Извините, хозяин, я проглядел, - ответил Джимми.
     - Ты не зевай, а то я найду себе другого  механика!  -  и  Ван-Хайзен
захлопнул окошко.
     Джимми оглянулся вокруг и подмигнул другим клиентам. Он был занят  по
горло: болото, которое они пересекали,  выглядело  как  твердая  почва-так
густо оно поросло буйной растительностью. "Крокодил" теперь был на  плаву,
широкие звенья гусениц действовали, как гребные колеса. Клинообразный  нос
судна раздвигал в стороны кустарники и болотную траву, ломал и перемалывал
деревца. По временам гусеницы врезались в тину грунта, и тогда "крокодил",
переползая через отмель, снова превращался в сухопутный транспорт.  Тонкие
нервные руки Джимми твердо держали руль, он огибал большие деревья, но при
этом выбирал самый краткий и прямой путь, внимательно следя за  местностью
и за судовым компасом.
     Вскоре беседа стала затихать, и один из рабочих фермы затянул  песню.
У него был недурной  тенор,  мало-помалу  к  нему  присоединились  другие.
Уингейт заметил, что и он, запоминая слова, подтягивает певцу.  Они  спели
"Расчетную книжку" и "С тех пор, как надсмотрщик увидел мою кузину", затем
грустную песенку под названием  "Они  нашли  его  в  зарослях".  Но  потом
последовала легкая песенка "Ночью, когда прекратился дождь" -  бесконечная
вереница строф,  рассказывающих  о  различных  и  маловероятных  событиях,
происшедших по этому случаю ("Заказал надсмотрщик круговую кружку...")
     За "Рыжую девчонку из Венеробурга" Джимми  наградили  аплодисментами.
Все восторженно подхватили припев. Уингейт нашел  эту  песенку  невозможно
вульгарной. Однако у него не было времени задумываться  над  этим;  теперь
запели песню, которая вытеснила из его головы все предыдущие.
     Ее начал тенор мягко и протяжно. Другие пели  припев,  пока  запевала
отдыхал, - все, кроме Уингейта;  он  сидел  глубоко  задумавшись.  В  трех
стихах второго куплета вместо тенора пел хор.

                Ты тиснул палец и подписал свое имя.
                (Уходи, уходи!)
                Тебе подъемные уплатят, а ты стыд заглуши.
                (Будь проклят этот день, будь он проклят!)
                Тебя на ферму пошлют на острове Эллис.
                Ты увидишь, что стало с нашим братом, рабом на шесть лет.
                Они не выплатили подъемных, и снова их запрягли!
                (Чтоб остались тут, чтоб остались!)
                Но я расплачусь и скоплю деньги на обратный путь!
                (Ты так говоришь, ты так говоришь!)
                И тогда я отправлюсь на Землю!
                (Настанет тот день, настанет!)
                О, мы все это слышали тысячу и один раз!
                Мы не скажем и теперь: "Лжешь!"
                Мы хотели бы, чтоб так и случилось.
                Но мы снова увидим тебя в Венеробурге, где ты
                платишь за свои удовольствия!
                (Очень медленно) и никогда ты не выплатишь
                подъемных в этой петле!
                (Уходи!)

     Уингейт был подавлен. На него подействовала  и  песня,  и  тепловатый
мелкий дождик, его  угнетал  непривлекательный  ландшафт,  низко  нависший
белый туман - то, что Венера неизменно  предлагает  вам  вместо  открытого
неба. Он отодвинулся в дальний угол трюма и сидел  один,  пока  Джимми  не
крикнул: "Свет впереди!"
     Уингейт высунулся за борт и с любопытством  посмотрел  в  направлении
своего нового жилища.
     Прошел месяц, а от Сэма  Хоустона  Джонса  -  ни  слова!  Венера  уже
повернулась один раз вокруг своей оси, за двухнедельной зимой  последовало
такое же короткое лето, ничем не отличающееся от зимы, только разве  дождь
лил немного сильнее, и было несколько жарче. Теперь снова наступила  зима.
На ферме Ван-Хайзена, расположенной вблизи полюса, как и на большей  части
обитаемой территории  Венеры,  никогда  не  наступала  полная  тьма.  Слой
облаков высотой в несколько миль смягчает свет солнца,  низко  нависающего
над  планетой  в  течение  длинного  дня,  и  умеряет  жару.   В   течение
двухнедельных периодов, называемых  "ночью"  и  "зимой",  рассеянный  свет
создает впечатление нескончаемых сумерек.
     Месяц - и ни слова. Месяц - и ни солнца, ни луны, ни звезд, ни  зари.
Никогда здесь не бывает свежего, живительного дуновения утреннего ветерка,
ни радостной игры лучей полуденного солнца, ни желанных вечерних  теней  -
абсолютно ничего, чтобы отличить один знойный, удушливый час  от  другого.
Одна только тяжелая монотонность сна, труда, еды и  снова  сна  -  ничего,
кроме разрывающей сердце тоски по прохладному голубому небу далекой Земли.
     Обычай требовал, чтобы новички ставили угощение  старожилам.  Уингейт
заказал для надсмотрщика водки, называемой рира, и когда он в  первый  раз
расписался в своей расчетной книжке, то обнаружил, что  этот  товарищеский
жест стоил ему дополнительного четырехмесячного пребывания, прежде чем  он
законным образом сможет покинуть  свою  "работу".  После  этого  он  решил
никогда больше не заказывать риры  и  отказался  от  короткого  отпуска  в
Венеробург, поклявшись сберегать каждый грош, чтобы расплатиться  за  свои
подъемные и проезд.
     Но вскоре Уингейт понял, что рира, слабый алкогольный напиток, -  это
не порок, не роскошь, а необходимость. Для жизни человека  на  Венере  она
была так же нужна,  как  и  ультрафиолетовые  лучи,  применяемые  во  всех
осветительных системах колонии. Рира вызывала  не  опьянение,  а  душевную
легкость, освобождение от тревог, и без этого напитка он  не  мог  уснуть.
Три ночи самобичевания и мучений, три дня он чувствовал себя изнуренным  и
ни на что не способным, ловя на себе суровый  взгляд  надсмотрщика,  и  на
четвертый день он вместе с другими заказал себе  бутылку,  с  тупой  болью
сознавая,  что  цена  этой  бутылки  еще  раз  наполовину  сокращает   его
микроскопическое продвижение к свободе.
     Уингейт не был допущен к работе на радиостанции:  у  Ван-Хайзена  уже
был радист. Хотя Уингейт и значился в списках как  помощник  радиста,  его
отправили на  болото.  Перечитывая  свой  контракт,  он  обнаружил  пункт,
предоставляющий его хозяину право так поступить.
     Он  отправился  на  болото.  Вскоре   он   научился   обольщением   и
запугиванием  заставлять  хрупкий  туземный   народец,   существа-амфибии,
собирать урожай  луковиц  подводных  растений  -  венерианского  гиацинта,
болотных корнеплодов Венеры. Научился подкупом приобретать  сотрудничество
их  старейшин,  обещая  им  премии  в  виде  "тигарек".  Это  был  термин,
обозначавший не только сигареты, но и вообще  табак  -  единицу  обмена  в
торговых сделках с туземцами.
     Он работал также в сарае, где  очищали  луковицы,  и  научился,  хотя
медленно и неловко, срезать верхнюю пористую кожу с ядра луковицы размером
в горошину. Только это ядро имело коммерческую ценность, и  его  следовало
вынимать в целости, не повредив и не порезав. Руки  Уингейта  огрубели  от
сока, запах вызывал у него кашель и жег глаза, но это было  приятнее,  чем
работать на топях, так  как  здесь  он  находился  среди  женщин.  Женщины
работали быстрее, чем мужчины, и их маленькие пальцы более  умело  очищали
нежные ядра. Мужчины  привлекались  к  этой  работе  только  при  обильном
урожае, когда требовались дополнительные рабочие руки.
     Уингейт научился своему новому ремеслу у работавшей  в  сарае  старой
женщины, по-матерински  ласковой,  которую  другие  женщины  звали  Хэйзл.
Работая, она ни на минуту не умолкала, а ее искривленные пальцы  спокойно,
без  всякого  напряжения  делали  свое  дело.  Уингейт  закрывал  глаза  и
представлял себе, что он  вернулся  на  Землю,  что  он  снова  мальчик  и
слоняется на кухне у бабушки, в то время как она шелушит  горох  и  что-то
непрерывно рассказывает.
     - Не выматывайся, парень, - сказала ему Хейзл, - делай свое  дело,  и
пусть дьяволу будет стыдно, грядет великий день!
     - Какой великий день, Хейзл?
     - День, когда ангелы господни поднимутся и поразят  силы  зла.  День,
когда князь тьмы будет сброшен в преисподнюю и пророк приимет  власть  над
детьми неба. Так что ты не тревожься;  не  важно,  где  ты  будешь,  когда
придет Великий день, - важно только, чтобы на тебя снизошла благодать.
     - А ты уверена, Хейзл, что мы доживем до этого дня?
     Она оглянулась вокруг, затем с таинственным видом прошептала:
     - Этот день почти уже наступил. Уже теперь пророк шествует по стране,
собирая свои силы. Со светлой фермерской  земли  долины  Миссисипи  придет
человек, известный в этом мире, - она зашептала еще  тише,  -  под  именем
Нехемия Скэддер!
     Уингейт надеялся, что ему удалось скрыть, как он поражен  и  как  все
это его рассмешило. Он вспомнил это имя. Какой-то пустозвон евангелист  из
лесной глуши, там, на Земле, -  мелкое  ничтожество,  мишень  для  веселых
шуток местных газетчиков! К их скамье подошел надсмотрщик.
     - Работайте, работайте, вы! Здорово отстаете!
     Уингейт поспешил повиноваться, но Хэйзл пришла ему на помощь:
     - Оставь его, Джо Томпсон. Требуется  время,  чтобы  научиться  этому
делу.
     - Ладно, мать, - ответил надсмотрщик с усмешкой, - ты  заставляй  его
трудиться, слышишь!
     - Хорошо, ты лучше позаботься о  других.  Эта  скамья  выполнит  свою
норму.
     Уингейта лишили двухдневного заработка за порчу  ядер.  Хэйзл  отдала
ему тогда процент с общего заработка. Надсмотрщик  это  знал,  но  все  ее
любили, даже надсмотрщики, а они, как  известно,  никого  не  любят,  даже
самих себя.
     Уингейт стоял возле ворот огороженного участка, где  находился  барак
для холостяков. Оставалось пятнадцать минут  до  вечерней  переклички;  он
вышел,  его  влекло  подсознательное  стремление  отделаться   от   боязни
пространства - от болезни, владевшей им все время пребывания на Венере. Но
ничто не помогало. Здесь некуда  было  выходить  на  "открытый  воздух"  -
заросли заполняли всю расчищенную территорию; покрытое облаками  свинцовое
небо низко нависало над головой, и влажный зной  давил  обнаженную  грудь.
Все же здесь было лучше, чем в бараке, хоть там  имелись  влагопоглощающие
установки.
     Он еще не получил своей вечерней порции риры и поэтому был угнетен  и
расстроен.  Однако  сохранившееся  еще   у   него   чувство   собственного
достоинства позволяло  ему  хоть  на  несколько  минут  предаваться  своим
мыслям, прежде чем уступить веселящему наркотику. "Я погиб, - подумал  он.
- Еще через пару месяцев я буду пользоваться каждым случаем, чтобы попасть
в Венеробург. Или еще хуже: сделаю заявку на жилье для семейного и  обреку
себя и своих малышей на вечное прозябание".
     Когда Уингейт прибыл сюда, женщины-работницы  со  своим  однообразным
тупым умом и банальными лицами казались ему совершенно непривлекательными.
Теперь он с ужасом обнаружил, что не был больше столь разборчив.  Он  даже
начал лопотать, как другие, бессознательно подражая туземцам-амфибиям.
     Он уже раньше заметил, что иммигрантов можно  разделить  примерно  на
две категории: одна - это дети природы, другая -  надломленные.  К  первым
относятся люди без воображения и умственно малоразвитые. Вероятно,  они  и
там, на Земле, не знали ничего лучшего: жизнь в колониях  казалась  им  не
рабством, а свободой  от  ответственности:  обеспеченное  существование  и
возможность время от времени покутить. Другие - это изгои, те, кто некогда
кем-то были, но из-за свойств своего характера или вследствие  несчастного
случая лишились  места  в  обществе.  Возможно,  они  услышали  от  судьи:
"Исполнение приговора будет приостановлено, если поедете в колонии".
     Охваченный  внезапной  паникой,  Уингейт  понял,   что   теперь   его
собственное положение определяется почти так же и он становится  одним  из
надломленных. Его жизнь на Земле рисовалась ему как в тумане: вот уже  три
дня он не мог заставить себя написать еще одно письмо  Джонсу;  он  провел
всю последнюю смену в размышлениях о том, не взять ли ему  несколько  дней
отпуска для поездки в Венеробург. "Сознайся, мой милый, сознайся, - сказал
он себе, - ты уже скользишь  вниз,  твой  ум  ищет  успокоения  в  рабской
психологии. Освобождение от своего  бедственного  положения  ты  полностью
свалил на Джонса, но откуда ты знаешь, что он может тебе помочь?  А  вдруг
его нет уже в живых?" Из глубин своей памяти  он  выловил  фразу,  которую
когда-то вычитал у одного философа: "Раба никто не освободит,  кроме  него
самого".
     Ладно, ладно, возьми себя в руки, старина. Держись крепко. Больше  ни
капли риры! Хотя нет, это непрактично: человек не может  не  спать.  Очень
хорошо, тогда никакой риры до выключения света в бараке: сохрани ясный  ум
и по вечерам думай над планом освобождения. Держи ухо востро, узнавай все,
что можешь, находи друзей и жди, когда подвернется случай.
     Сквозь мрак он увидел приближавшуюся к воротам  человеческую  фигуру.
Это была женщина. Одна из эмигранток? Нет. Это была Аннек Ван-Хайзен, дочь
патрона.
     Аннек была крепкая, рослая, белокурая девушка с  печальными  глазами.
Он много раз видел, как она разглядывала рабочих,  возвращающихся  в  свои
бараки, или бродила в одиночестве на расчищенном от зарослей участке перед
фермой. Аннек была не уродлива, но и не привлекательна, Чтобы украсить  ее
крупную фигуру, требовалось нечто  большее,  чем  рабочие  штаны,  которые
носили все колонисты, наиболее терпимую в этом климате одежду.
     Аннек остановилась перед ним, дернула молнию мешочка, заменявшего  ей
карман, и вынула пачку сигарет.
     - Я нашла их тут, рядом. Это вы, наверное, потеряли?
     Он знал, что она лжет, она ничего не поднимала с того момента, как он
увидел ее издали, и сорт сигарет был такой, какой курили на  Земле:  здесь
их имели только патроны: ни один завербованный не мог их  себе  позволить.
Что было у нее на уме?
     Уингейт заметил, как она волнуется, как часто дышит, и  со  смущением
понял, что эта девушка пытается сделать ему подарок. Почему?
     Уингейт не был высокого мнения о своей внешности или обаянии, да и не
имел для этого никаких оснований. Но он не понимал, что среди  иммигрантов
он выделялся, как павлин на птичьем дворе. Все же он должен был  признать,
что Аннек находила его приятным:  не  могло  быть  другого  объяснения  ее
выдумке, ее трогательному маленькому подарку.
     Первым движением Уингейта было резко ее осадить. Он ничего  не  хотел
от нее и был возмущен этим вторжением в его уединение. Он сознавал  также,
что это может осложнить его положение, даже сделать его опасным. Нарушение
местных обычаев - а тут было именно такое нарушение  -  поставило  бы  под
угрозу всю социальную и экономическую жизнь в  колониях.  С  точки  зрения
патронов, сношения с завербованными были невозможны в такой же мере, как и
с амфибиеобразными туземцами. Связь между  рабочим  и  женщиной  из  касты
патронов легко могла бы разбудить старого судью Линча.
     Но у Уингейта не хватало духу быть грубым с Аннек.  Он  увидел  немое
восхищение в ее глазах: было  бы  бессердечно  оттолкнуть  девушку.  Кроме
того, в манере Аннек не было ничего вызывающего, не  было  и  робости:  ее
обращение было по-детски наивным и непосредственным.  Уингейт  вспомнил  о
своем намерении найти  друзей;  здесь  ему  предлагалась  дружба,  правда,
опасная дружба, но она могла бы  оказаться  полезной  для  него,  для  его
освобождения. На какой-то момент он почувствовал стыд оттого, что  как  бы
взвешивал, насколько полезен для него этот беззащитный ребенок. Но Уингейт
подавил это чувство, говоря себе, что ведь  он  не  причинит  ей  зла.  Во
всяком  случае,  не  надо  забывать  старой  поговорки   о   мстительности
разгневанной женщины!
     - Да, возможно, и я потерял их, - сказал он. Затем  добавил:  "Это  -
мои любимые сигареты".
     - Разве? - воскликнула она со счастливой улыбкой.  -  Тогда  возьмите
их, пожалуйста!
     - Спасибо. А вы не выкурите со мной одну? Хотя нет, это, наверно,  не
годится: ваш отец будет недоволен, что вы здесь задерживаетесь.
     - О, он сидит за своими расчетами. Я посмотрела, прежде чем выйти,  -
ответила Аннек и, казалось, не заметила, что сама раскрыла свой  маленький
обман. - Но вы курите, я... я вообще не курю.
     - Может быть, вы предпочитаете пенковую трубку, как ваш отец?
     Она смеялась дольше, чем того заслуживала его  плоская  острота.  Они
продолжали пустую болтовню: урожай  созревает  хорошо,  погода  как  будто
прохладнее, чем на прошлой  неделе,  нет  ничего  приятнее,  как  подышать
немного свежим воздухом после ужина.
     - А вы когда-нибудь гуляете после ужина? - спросила Аннек.
     Уингейт не сказал, что за долгий день на болоте он слишком устает,  а
только подтвердил, что гуляет.
     - Я тоже, - выпалила  Аннек.  -  Очень  часто...  возле  водонапорной
башни. Уингейт посмотрел на нее.
     - Разве? Я это запомню. - Сигнал к перекличке дал ему желанный  повод
распрощаться. "Еще три минуты, - подумал он, - и мне пришлось бы назначить
ей свидание".
     На следующий  день  Уингейта  снова  послали  на  болото:  горячка  с
очисткой луковиц в сарае  уже  прошла.  "Крокодил"  с  трудом  продвигался
вперед, высаживая на каждом участке  одного  или  нескольких  рабочих.  На
борту оставалось четверо - Уингейт, Сэтчел, механик Джимми и  надсмотрщик.
Снова  остановились,  и  из  воды  с  трех   сторон   показались   плоские
светлоглазые головы амфибиеобразных туземцев.
     - Вот, Сэтчел, - сказал надсмотрщик, - это - твой участок. Полезай за
борт!
     Сэтчел оглянулся вокруг.
     - А где мой ялик? - Колонисты пользовались  маленькими  плоскодонными
яликами  из  дюралюминия,  чтобы  собирать  в  них  урожай.  Но  на  борту
"крокодила" не осталось ни одного ялика.
     - Он тебе не понадобится. Ты будешь очищать это поле для посева.
     - Это-то ладно. Все же я никого тут не  вижу  и  не  вижу  поблизости
твердой ночвы.
     Ялики служили для двух целей: если человек работал отдельно от других
людей с Земли и на некотором расстоянии  от  надежной  сухой  почвы,  ялик
становился для него спасательной лодкой, если "крокодил",  который  должен
был  его  забрать,  выходил  из  строя  или  если  по  какой-либо  причине
приходилось сесть  или  лечь,  будучи  на  посту.  Старожилы  рассказывали
мрачные истории о людях, которые простаивали по колено в  воде  в  течение
двадцати четырех, сорока восьми, семидесяти двух часов,  а  затем  тонули,
лишившись рассудка только от усталости.
     - Сухое место есть вон там! - Надсмотрщик указал рукой в  направлении
группы деревьев на расстоянии, может быть, четверти мили.
     - Возможно, это и так, - ответил Сэтчел спокойно. - Посмотрим.  -  Он
взглянул  на  Джимми,  который  повернулся  к  надсмотрщику   в   ожидании
приказаний.
     - Проклятье! Не спорь со мной! Перелезай за борт!
     - Нет, - сказал Сэтчел. - Не раньше, чем я увижу что-нибудь  получше,
чем два фута ила, где мне придется сидеть на корточках!
     Маленький водяной народец с живым интересом следил  за  спором.  Одни
лопотали и сюсюкали на  своем  языке,  а  те,  кто  немного  понимал  речь
колонистов, по-видимому, объясняли своим собратьям,  что  происходит.  Это
еще больше обозлило и без того взбешенного надсмотрщика.
     - В последний раз говорю, выходи!
     - Так вот, - сказал Сэтчел, поудобнее размещая свое большое  тело  на
полу судна. - Я рад, что мы покончили с этим вопросом.
     Уипгейт стал позади надсмотрщика, и  это,  вероятно,  спасло  Сэтчела
Хартли по меньшей мере от пролома черепа. Уингейт схватил надсмотрщика  за
руку, когда тот замахнулся, одновременно на него бросился  и  Хартли;  все
трое сцепились и несколько секунд боролись на дне "крокодила".
     Хартли сидел на груди у надсмотрщика, в то время как Уингейт  вырывал
кистень из сжатых пальцев его правой руки.
     - Счастье,  что  вы  увидели,  как  он  выхватил  кистень,  Хэмп,   -
проговорил Сэтчел. - А то мне сейчас уже не понадобился бы аспирин!
     - Да, и я так думаю, - ответил Уингейт и отшвырнул  оружие  далеко  в
болото. За ним немедленно нырнули туземцы. - Мне кажется, теперь ты можешь
его отпустить.
     Надсмотрщик, быстро вскочив на ноги, ничего не сказал и повернулся  к
механику, спокойно остававшемуся все время на своем месте у руля. - Почему
ты, черт тебя подери, не помог мне?
     - Я полагал, что вы сами сможете постоять за себя, хозяин, -  ответил
Джимми уклончиво.
     Уингейт и Хартли были оставлены работать  помощниками  тех,  кто  был
высажен на другие участки. Надсмотрщик не обращал на них внимания и  отдал
только короткий приказ высадить их. Но  когда  они,  вернувшись  в  барак,
умывались перед ужином, им велели явиться в Большой дом.
     Их ввели в кабинет патрона, и они увидели, что надсмотрщик  уже  там.
Он самодовольно ухмылялся, в то время как выражение лица Ван-Хайзена  было
самое мрачное.
     - Что я слышу о вас обоих? - налетел  он  на  Уингейта  и  Хартли.  -
Отказываетесь работать, набрасываетесь на десятника - видит бог, я  покажу
вам, где раки зимуют!
     - Позвольте, патрон Ван-Хайзен, - начал  Уингейт  тихо,  почувствовав
себя вдруг в привычной атмосфере судебного  разбирательства.  -  Никто  не
отказывается от исполнения своих обязанностей. Хартли  только  протестовал
против того, что его заставляли выполнять  опасную  работу,  не  обеспечив
разумных мер безопасности. Что же касается драки, то это десятник напал на
нас;  мы  действовали  с  целью  самозащиты  и  остановились,  как  только
обезоружили его.
     Надсмотрщик наклонился к Ван-Хайзену и  шепнул  ему  что-то  на  ухо.
Патрон казался еще более рассерженным, чем раньше. - Вы вели себя  так  на
виду у туземцев, у туземцев! Вам известен закон колоний? Я мог бы  послать
вас за это на рудники!
     - Нет, - возразил Уингейт, это десятник вел себя  так  в  присутствии
туземцев. Наша роль была пассивной. Мы лишь оборонялись.
     - Вы называете нападение на десятника пассивной ролью?  Ну  так  вот,
слушайте меня. Ваше дело - работать. Дело десятника - указывать вам, где и
как работать. Он не такой болван, чтобы пускать на ветер деньги, которые я
в вас вложил. Только он один может судить о том, опасна ли  работа,  а  не
вы!
     Надсмотрщик снова  шепнул  ему  что-то  на  ухо.  Ван-Хайзен  покачал
головой. Десятник настаивал, но патрон прервал его нетерпеливым  жестом  и
снова повернулся к обоим рабочим.
     - Вы не получите сегодня ни ужина, ни риры. Завтра увидим, как будете
себя вести.
     - Но, патрон Ван-Хайз...
     - Все. Идите в свой барак.
     Когда огни  были  погашены  и  Уингейт  прополз  на  свою  койку,  он
обнаружил, что кто-то спрятал в ней еду. Он  с  благодарностью  съел  все,
спрашивая себя, кто бы это мог сделать. Он был сыт, но при отсутствии риры
этого было недостаточно, чтобы уснуть. Уставившись в гнетущую тьму барака,
он обдумывал свое положение. Оно и до этого было почти невыносимо,  теперь
же мстительный и всесильный надсмотрщик превратит его жизнь  в  сущий  ад.
Уингейт уже достаточно видел и слышал, чтобы  знать,  что  этот  ад  очень
скоро  наступит.  Прошло,  должно  быть,  около  часа,  когда   он   вдруг
почувствовал, как чья-то рука толкнула его в бок.
     - Хэмп, Хэмп, - услышал он шепот, - выходи наружу. Есть дело!  -  Это
был Джимми.
     Уингейт осторожно пробрался между рядами коек и выскользнул  в  дверь
следом за Джимми. Сэтчел уже  был  на  дворе,  и  рядом  с  ним  виднелась
четвертая фигура.
     Это была Аннек Ван-Хайзен. Как она сумела пройти на запертый  участок
барака для холостяков? Глаза ее припухли, словно от слез. Джимми заговорил
полушепотом:
     - Девушка сказала, что мне завтра прикажут отвезти вас обоих  обратно
в Адонис.
     - Зачем?
     - Она не знает. Но полагает, что вас  хотят  продать  на  Юг.  Вообще
говоря, это не очень правдоподобно, старик еще никогда никого не  продавал
на Юг, но ведь никто прежде и не бросался на его надсмотрщиков.  В  общем,
не знаю.
     Они потеряли несколько минут на бесплодную  дискуссию.  Затем,  после
гнетущего молчания, Уингейт спросил Джимми:
     - Ты не знаешь, где они хранят ключи от "крокодила"?
     - Нет. Почему вы...
     - Я могла бы достать их для вас, - предложила Аннек.
     - Но вы не умеете управлять "крокодилом", - сказал Джимми.
     - Я несколько раз наблюдал, как ты это делаешь.
     - Ну, положим, вы справитесь с этим, - продолжал возражать Джимми.  -
Положим, что вам удастся бежать на этом судне. Вы погибнете, проплыв  лишь
десять миль. Если вас даже не поймают, то вы  умрете  от  голода.  Уингейт
пожал плечами.
     - Я не собираюсь позволить продать себя на Юг.
     - Я тоже, - добавил Хартли.
     - Погодите минуту.
     - Что ж, я не вижу...
     - Погодите минуту, - раздраженно  повторил  Джимми.  -  Разве  вы  не
видите, что я думаю.
     Некоторое время все молчали. Наконец Джимми сказал:
     - Хорошо, дитя мое. Вы лучше отойдите немного в сторону и  дайте  нам
поговорить. Чем меньше вы будете знать об этом, тем лучше для вас.
     У Аннек был обиженный  вид,  но  она  послушно  отошла.  Трое  мужчин
коротко посовещались. Потом Уингейт сделал  Аннек  знак  присоединиться  к
ним.
     - Большое спасибо за все, что вы сделали для нас, Аннек, - сказал он.
- Мы придумали выход из положения.  -  Он  сделал  паузу,  зачем  смущенно
добавил: "Ну что ж, спокойной ночи!"
     Она подняла на него глаза.
     Уингейт не знал, что ему делать. Он проводил  ее  за  угол  барака  и
снова пожелал спокойной ночи. Когда он вернулся, его лицо было  все  таким
же смущенным. Все трое вошли в барак.
     Патрон Ван-Хайзен тоже никак не мог  уснуть.  Для  него  всегда  было
мучительно наказывать своих людей. Черт возьми, почему они не  могут  быть
хорошими парнями и оставить его в покое! Правда, в эти дни у него было  не
очень-то много покоя.  На  сбор  урожая  он  затрачивал  больше,  чем  мог
выручить в Адонисе, во всяком случае, после уплаты процентов. В этот вечер
он занялся своими счетами, чтобы как-нибудь отделаться от охватившего  его
неприятного чувства. Но ему трудно было сосредоточиться  на  цифрах.  Этот
Уингейт... Он купил его для того, чтобы он не достался проклятому  Ригсби,
а не затем, чтобы иметь еще одного рабочего. Он уже и так вложил в рабочих
слишком много денег, хотя десятник все время  жаловался,  что  не  хватает
рабочей силы. Теперь придется либо продать несколько человек, либо просить
банк снова продлить закладную.
     Рабочие больше не окупают затрат на их содержание.  Это  уже  не  тот
сорт людей, которые прибывали на Венеру, когда он был молод.
     Он снова склонился над  своими  книгами.  Если  рыночные  цены  снова
немного поднимутся, банк за несколько более высокий процент, чем в прошлом
сезоне, охотно учтет его векселя. Может быть, тогда все обойдется...
     Его размышления были прерваны приходом  дочери.  Он  всегда  рад  был
видеть Аннек, но на этот раз то, что она хотела ему сказать и что  наконец
выпалила, лишь окончательно  взбесило  его.  Занятая  своими  собственными
думами, Аннек даже не заметила, что причинила отцу почти физическую боль.
     Но тем самым вопрос разрешился, поскольку это касалось  Уингейта.  Он
отделался от этого смутьяна. С резкостью, с какой он никогда не  обращался
с Аннек, Ван-Хайзен велел ей идти спать.
     Разумеется, все это только его собственная ошибка,  сказал  он  себе,
ложась в постель. Ферма на Венере не место для воспитания молодой девушки,
лишившейся матери. Его Аннекхен - теперь уже почти взрослая  женщина,  как
может она найти мужа здесь, в этой глуши? Что она будет делать,  когда  он
умрет? Она ведь не знает, что после него ничего не останется, ничего, даже
на обратный билет до Земли. Нет, она не будет женой  рабочего!  Нет,  пока
останется хоть капля крови в его старом, усталом теле.
     Что ж, Уингейту придется уехать и тому, кого они  называют  Сэтчелом,
тоже. Но он не продаст их на Юг. Нет, нет, он никогда не поступал так ни с
одним из своих людей. Он с отвращением подумал об  огромных,  напоминающих
фабрики плантациях в нескольких милях к югу  от  полюса,  где  температура
всегда  на  двадцать-тридцать  градусов  выше,  чем  на  его  болотах,   и
смертность  среди  рабочих  составляет  нормальную  статью  в  калькуляции
стоимости урожая. Нет, он отвезет их и продаст на вербовочной станции. Кто
их там купит - уже не его дело. Но он не продаст их прямо на Юг.
     Ему пришла на ум новая мысль. Он стал что-то вычислять и  решил,  что
ему, быть может, удастся за контракты этих двух не выдохшихся еще  рабочих
получить достаточно денег, чтобы купить для Аннек билет на Землю.  Он  был
уверен, что его сестра  примет  Аннек,  вернее,  почти  уверен,  хотя  она
поссорилась с ним из-за его женитьбы на матери Аннек. Время от времени  он
мог бы посылать дочери немного денег. И, может быть, она сумеет там  стать
секретаршей или  получит  еще  какую-нибудь  превосходную  профессию,  как
другие девушки на Земле.
     Но как тоскливо будет на ферме без Аннекхен! Он был  так  погружен  в
свои тяжелые думы, что не услышал, как  его  дочь  выскользнула  из  своей
комнаты и вышла во двор.
     На следующее утро, собираясь на работу, Уингейт и Хартли притворились
удивленными, когда их оставили в бараке. Джимми было приказано  явиться  в
Большой дом; они увидели его несколькими минутами позже - он выкатывал  из
сарая "Ремингтон". Джимми захватил их с  собой,  затем  подкатил  назад  к
Большому дому и стал ждать патрона. Вскоре вышел Ван-Хайзен и,  не  сказав
никому ни слова и ни на кого не взглянув, влез в свою кабину.
     "Крокодил" взял направление на Адонис, тяжело  и  шумно  двигаясь  со
скоростью десять миль в час. Уингейт и Сэтчел беседовали  вполголоса  и  с
любопытством чего-то ждали. После томительно долгого ожидания Джимми вдруг
остановил "крокодил". Ван-Хайзен поднял окошко кабины.
     - Что случилось? - спросил он. - Машина испортилась?
     Джимми ответил ему с усмешкой: - Нет, я сам остановил ее. - Зачем?  -
Выйдите, тогда узнаете.
     - Я так и сделаю, черт возьми! - Окошко захлопнулось: Ван-Хайзен стал
протискиваться своим жирным телом в узкие  двери  кабины.  -  Это  что  за
дурацкие  штуки?  -  Лучше  вылезайте  и  идите  пешком,  патрон.   Вашему
путешествию - конец.
     Ван-Хайзен, казалось, лишился дара речи, но выражение его  лица  было
достаточно красноречиво.
     - Я говорю серьезно, - продолжал Джимми. - Это  -  конец  путешествия
для вас. Я всю дорогу держался твердой почвы,  чтобы  вы  могли  вернуться
назад пешком. Идите по следу, который я  проложил.  Вы  сможете  проделать
этот путь за три-четыре часа, хоть вы и такой жирный.
     Патрон перевел глаза с Джимми на других. Уингейт и  Сэтчел  наступали
на него, их глаза были недружелюбны.
     - Лучше ступайте, папаша, -  сказал  Сэтчел  мягко,  -  пока  вас  не
выкинули головой вперед.
     Ван-Хайзен прижался спиной  к  перилам  машины,  схватившись  за  них
руками.
     - Я не покину моего собственного судна, - прохрипел он.
     Сэтчел поплевал на ладонь, затем стал потирать руки.
     - Ладно, Хэмп, он хотел этого...
     - Постой минутку. - Уингейт обратился к Ван-Хайзену.
     - Послушайте, патрон Ван-Хайзен, мы не хотим обойтись с  вами  грубо,
если не будем к этому вынуждены. Но нас трое, и мы полны решимости.  Лучше
вылезайте без скандала.
     С лица старика градом лил пот и, очевидно,  не  только  от  удушающей
жары. Его грудь бурно поднималась, казалось,  он  готов  к  сопротивлению.
Вдруг внутри у него будто что-то погасло. Все его тело обмякло,  выражение
лица, до этого вызывающее, стало настолько пришибленным, что на него  было
неприятно смотреть.
     Не говоря больше ни слова,  Ван-Хайзен  перелез  через  борт,  ступив
прямо в грязь, которая была ему по щиколотку. Он долго стоял там, сутулый,
с согнутыми коленями...
     Когда они были уже далеко  от  места,  где  бросили  своего  хозяина,
Джимми повернул "крокодил" в другом направлении.
     - Дойдет он, как ты думаешь? - спросил Уингейт.
     - Кто? Ван-Хайзен? Вероятно... Конечно, дойдет...  -  Он  был  теперь
всецело поглощен машиной. Она  сползла  вниз  по  склону  и  шлепнулась  в
судоходный водоем. Через несколько минут болотная трава сменилась открытой
водой; Уингейт увидел, что они находятся в широком озере,  дальние  берега
которого терялись в тумане. Джимми взял курс по компасу.
     Далекий берег  оказался  песчаной  отмелью,  скрывавшей  заболоченный
рукав. Некоторое время Джимми следовал по рукаву, затем остановил машину и
неуверенно произнес:
     - Это должно быть где-то здесь. - Он пошарил под брезентом, сложенным
в углу пустого трюма, и вытащил широкое плоское  весло.  Затем  подошел  к
перилам и, высунувшись,  сильно  ударил  веслом  по  воде.  Шлеп!..  Шлеп,
шлеп... Шлеп!.. Он ждал.
     Плоская голова амфибиеобразного туземца рассекла воду вблизи  берега;
он смотрел на Джимми светлыми веселыми глазами.
     - Алло! - окликнул его Джимми. Туземец сказал что-то на своем  языке.
Джимми отвечал на том  же  говоре,  вытягивая  губы,  чтобы  воспроизвести
странные клохчущие звуки. Туземец выслушал, а затем снова нырнул  в  воду.
Он вернулся - по-видимому, следовало бы  сказать,  что  она  вернулась,  -
через несколько минут, и с нею еще одна.
     - Тигарек? с вожделением сказала вновь прибывшая.
     - Тигарек, когда прибудем на  место,  голубушка!  -  Джимми  старался
выиграть время. - Вот... влезай! - Он протянул руку, туземка  приняла  ее,
не человеческая, но все же странно приятная фигурка грациозно взвилась  на
борт. Она легко уселась на перила, рядом с механиком. Джимми пустил машину
полным ходом.
     Как долго вел их маленький лоцман, Уингейт не знал - часы  на  пульте
управления  были  испорчены,  но  его  желудок  подсказал  ему,  что   это
продолжается уже слишком долго. Он  порылся  в  кабине  и  вытащил  оттуда
скудный рацион, который поделил с Сэтчелом и Джимми. Предложил немного еды
и туземке, но она понюхала ее и отвернула голову.
     Вскоре после этого вдруг раздался свистящий звук, и  в  дясяти  ярдах
впереди них поднялся столб дыма. Джимми сразу остановил судно.
     - Не стреляйте! - крикнул он, - Это мы, ребята!
     - Кто вы такие? - раздался невидимый голос.
     - Путешественники!
     - Вылезайте, чтобы мы могли вас видеть!
     - Хорошо.
     Туземка толкнула Джимми в бок.
     - Тигарек! - заявила она твердо.
     - А? Да, конечно. - Он стал отсыпать ей табак, пока она  не  признала
количество достаточным, затем прибавил пачку сигарет.
     Туземка вытащила из-за левой щеки веревку,  завязала  свою  добычу  и
скользнула за борт. Они увидели, как она поплыла, подняв пакет высоко  над
водой.
     - Живей, покажитесь! - торопили их из зарослей.
     - Мы идем! - Они вылезли в воду, которая была им  по  пояс,  и  пошли
вперед, держа руки над головой. Отряд в составе четырех человек  вышел  из
укрытия и осмотрел их, держа оружие наготове.  Старший  разведчик  обыскал
карманы их рабочих штанов и послал одного из солдат осмотреть "крокодил".
     - У вас строгая охрана, - заметил Уингейт.
     Старший разведчик взглянул на него.
     - И да и нет, - сказал он. - Этот маленький народец сообщил нам,  что
вы плывете. Они стоят всех сторожевых псов на свете!
     Они снова  отправились  в  путь.  Теперь  машиной  управлял  один  из
разведчиков.  Их  конвоиры  не  были  недружелюбны,   но   и   не   желали
разговаривать.
     - Подождите, пока вас примет Начальник, - отвечали они на вопросы.
     Местом  их  назначения  оказалась  широкая  полоса  довольно   высоко
расположенной  равнины.  Уингейт  был  поражен,  когда  увидел   множество
строений и массу народа.
     - Как же они могут сохранить  такое  место  в  тайне?  -  спросил  он
Джимми.
     - Если бы штат Техас был покрыт вечным туманом,  а  жителей  было  бы
столько, сколько в Уокегана или в Иллинойсе, вы тоже могли бы  там  многое
скрыть!
     - Но разве все это не обозначено на карте?
     - На карте Венеры? Не будьте наивным.
     На основании нескольких слов, которыми он раньше обменялся с  Джимми,
Уингейт  ожидал  увидеть  лагерь  беглых  рабочих,  которые  скрываются  в
зарослях и находят  случайное  пропитание  в  окружающих  болотах.  Но  он
обнаружил здесь культуру и  энергичную  администрацию.  Правда,  это  была
примитивная   поселенческая   культура   и   несложное    административное
устройство, с малым числом законов и неписаной конституцией, но  зато  тут
действовала система правил общежития. Нарушители  подвергались  наказанию,
не более несправедливому, чем на Земле.
     Хэмпфри Уингейта поразило, что беглые  рабы  -  пена,  выброшенная  с
Земли человеческим прибоем, - были способны создать общество. Его  предков
удивляло,  когда  ссыльные  уголовники  с  Ботани  Бэй   развили   высокую
цивилизацию в Австралии. Уингейта феномен Ботани Бэй, конечно, не удивлял:
это принадлежало истории, а история никогда не  вызывает  удивления,  если
она уже свершилась.
     Успех этой колонии стал понятнее Уингейту, когда он  больше  узнал  о
характере Начальника, который был вдобавок и генералиссимусом, и верховным
судьей, избираемым  всей  общиной.  В  качестве  судьи  Начальник  выносил
решения, не скрывая своего отвращения к системе свидетельских показаний  и
к  теории  права,  что  напоминало  Уингейту  рассказы,  слышанные  им  об
апокрифическом старом судье Бине: но общине это, как видно, нравилось.
     Чаще  всего  Начальнику  приходилось  выносить  решения   по   поводу
инцидентов, вызываемых большим недостатком женщин в колонии  (мужчин  было
втрое больше). Уингейту пришлось признать, что тут действительно возникала
ситуация, в которой традиционный обычай мог быть только источником бед: он
восторгался проницательностью,  здравым  смыслом  и  знанием  человеческой
природы, с какой Начальник разбирался в сильных  человеческих  страданиях,
создавая  условия  для  терпимого   сосуществования.   Человек,   которому
удавалось  сохранить  мир  при  таких  обстоятельствах,  не   нуждался   в
юридическом образовании.
     Начальник избирался всеобщим голосованием,  а  его  советниками  были
члены выборного совета. Уингейт был убежден, что Начальник мог бы стать во
главе  любого  общества.  Этот  человек  обладал  беспредельной  энергией,
большой жизненной силой, у него был громогласный смех, смелость  и  умение
выносить решения. Он был "натурализованным" жителем Венеры.
     Трем беглецам  было  предоставлено  несколько  недель  отдыха,  чтобы
прийти в себя и найти себе занятие, которое было бы полезно для  общины  и
обеспечило бы их самих. Джимми оставался при своей машине,  конфискованной
для общины. По молчаливому согласию, существовавшему в  общине,  тот,  кто
привел машину, имеет право ею  управлять.  Сэтчел  получил  назначение  на
работу в поле и делал  почти  то  же,  что  у  Ван-Хайзена.  Он  признался
Уингейту, что теперь ему приходится трудиться больше, но  все  же  он  был
доволен, потому что, как он выразился, "здесь как-то свободнее".
     Мысль о том, чтобы вернуться к сельскому хозяйству, внушала  Уингейту
отвращение, хотя для этого у него  не  было  никаких  разумных  оснований.
Однако на этот раз его опыт в области радио сослужил ему  хорошую  службу.
Община  имела  временную  маломощную   радиостанцию,   которая   постоянно
использовалась для перехватов, но редко для передач из  опасения,  как  бы
община не была обнаружена. Прежде лагери беглых рабов нередко уничтожались
полицией Компании вследствие неосторожного пользования  радио.  Поэтому  в
общине осмеливались  включать  радиопередатчик  только  в  случае  крайней
необходимости.
     Но без радио им  обойтись  было  трудно.  Помощь  маленького  народца
давала им возможность поддерживать контакт с другими общинами беглецов, но
это была крайне ненадежная связь, и обычно сообщения, кроме самых простых,
искажались до неузнаваемости.
     Когда обнаруживалось, что у Уингейта были соответствующие технические
познания, ему была доверена радиоаппаратура общины. Предыдущий радиотехник
пропал без вести в зарослях. Помощником Уингейта был  приятный  старик  по
кличке Доктор, который  мог  слушать  сигналы,  но  ничего  не  понимал  в
эксплуатации и ремонте радиоаппаратуры.
     Уингейт горячо взялся за исследование устаревшей установки. Проблемы,
возникавшие у него из-за нехватки оборудования, и необходимость пустить  в
ход  радиостанцию,  доставляли  ему  такое  удовольствие,  какого  он   не
испытывал с тех пор, как был мальчишкой.
     Он с увлечением пытался сделать радиосвязь безопасной. Его  захватила
идея, заимствованная из какого-то описания эпохи первых шагов  радио.  Его
радиоустановка, как и все другие, действовала на основе модуляции  частот.
Он где-то нашел чертеж передатчика совершенно устаревшего  типа.  Не  имея
почти никаких деталей, чтобы продолжать свои опыты,  он  выработал  схему,
которая,  как  ему  казалось,  должна  будет  действовать  и  сможет  быть
присоединена к имеющемуся у него аппарату.
     Он попросил у Начальника разрешения проделать необходимые опыты.
     - Почему же нет? - прогремел в  ответ  Начальник.  -  Я  не  имею  ни
малейшего представления о вещах, о которых вы говорите, голубчик, но  если
вы  считаете,  что  можно  построить  радиостанцию,  которую  Компания  не
обнаружит, возьмитесь за это. Вам бы не надо и спрашивать меня, это - ваше
дело!
     Проблема была более сложной, чем Уингейт себе представлял. Он работал
над ней, пользуясь неловкой, но беззаветной помощью Доктора. Первые  схемы
соединений Уингейту не удались; но пять недель спустя, после сорок третьей
попытки,  схема  уже  действовала.  Доктор,  находившийся  в  зарослях  на
расстоянии нескольких миль, сообщил, что ему удалось услышать передачу при
помощи маленького специально сконструированного приемника.
     Одновременно Уингейт работал над своей книгой. Он не мог бы  сказать,
зачем он ее пишет. Пожалуй, ее можно было назвать  политическим  памфлетом
против  колониальной  системы.  Но  здесь  ему  некого  было  убеждать   в
правильности своих тезисов; не мог  он  также  ожидать,  что  когда-нибудь
предложит книгу вниманию читающей публики. Теперь его родиной была Венера.
Он знал, что у него нет никаких шансов вернуться; единственный путь  лежал
через Адонис, а там  его  ожидал  ордер  на  арест  за  все  преступления,
значащиеся в кодексе, - нарушение контракта, хищение, увод, заговор.  Если
бы полиция Компании его поймала, она заточила бы  его  в  тюрьму  на  веки
вечные.
     Нет, книга возникла не потому, что он надеялся  ее  опубликовать,  но
вследствие полуосознанной потребности привести в порядок  свои  мысли.  Он
произвел  полную  переоценку  ценностей,  которыми  прежде  жил;  для  его
душевного  покоя   было   необходимо   сформулировать   новые.   Для   его
педантичного,  лишенного  особенного  воображения  ума  было  естественным
желание изложить на бумаге все свои соображения и заключения.
     Несколько неуверенный в себе, он показал рукопись Доктору.  Он  знал,
что прозвище этого человека связано с его  прежней  профессией  на  Земле.
Доктор был профессором экономики и философии в одном из  университетов,  и
он рассказал ему кое-что о том, как он попал на Венеру.
     - Маленькая история, в которой была замешана одна из моих  студенток,
- признался он. - Моя жена заняла неблагожелательную позицию в этом  деле,
и так же поступило правление университета. Правление давно уже расценивало
мои воззрения как слишком радикальные.
     - А это так и было?
     - О боже, нет! Я был твердокаменным консерватором,  но  у  меня  была
неудачная манера выражать консервативные принципы  скорее  реалистическим,
чем аллегорическим языком.
     - Сейчас вы, вероятно, радикал?
     Доктор слегка поднял бровь.
     - Отнюдь нет! Радикал или консерватор - все  эти  термины  существуют
для эмоциональных позиций, а не для социологических воззрений.
     Доктор взял рукопись, прочитал ее до конца и возвратил  Уингейту  без
всяких замечаний. Но Уингейт настаивал, чтобы он сказал ему свое мнение.
     - Ладно, если вы требуете, мой друг...
     - Да.
     - Я сказал  бы,  что  вы  впали  в  самое  распространенное  из  всех
заблуждений относительно социальных и экономических факторов - уверовали в
"дьявольскую теорию"!
     - Как вы сказали?
     - Вы приписываете экономической подлости создание условий, являющихся
просто следствием человеческой глупости. В колониальном рабстве нет ничего
нового;  это  -   неизбежный   результат   империалистической   экспансии,
естественный результат устарелой финансовой системы.
     - Я подчеркиваю в моей книге роль, которую играют банки.
     - Нет, нет и нет. Вы полагаете, что банкиры негодяи. Вовсе  нет.  Так
же, как и служащие Компании, или патроны,  или  правящие  классы  там,  на
Земле, не являются негодяями. Людей вынуждает  необходимость,  и  вот  они
вводят разные усовершенствования, которые оправдывали бы их действия.  Это
даже не алчность. Рабство экономически невыгодно, непродуктивно,  но  люди
втягиваются в эту систему, как только обстоятельства вынуждают их к этому.
Другая финансовая система... но это уже второй вопрос.
     - Я все же думаю, что все это  коренится  в  извращенности  людей,  -
сказал Уингейт упрямо.
     - Не извращенность, а просто глупость. Я не могу доказать вам, но  вы
убедитесь сами.
     Ввиду успеха "тихого  радио"  Начальник  послал  Уингейта  в  большую
поездку  по  другим  лагерям  Свободной  Федерации,  чтобы  и  им   помочь
установить новое оборудование и научить, как  с  ним  обращаться.  Уингейт
провел в поездке месяц, много работал и получил огромное удовлетворение от
своей работы: свою поездку он закончил с приятным  сознанием,  что  сделал
для свободных людей в борьбе против их врагов больше, чем это  могло  быть
достигнуто в результате кровавого сражения.
     Когда он вернулся в свою общину, то нашел  там  ожидавшего  его  Сэма
Хоустона Джонса. Уингейт бросился к нему.
     - Сэм! - крикнул он. - Сэм! Сэм! - Он схватил его за руку, колотил по
спине и осыпал его ласковыми ругательствами, как все сентиментальные люди,
когда пытаются таким образом скрыть свои чувства. -  Сэм!  Ах  ты,  старый
негодяй! Когда ты прибыл сюда? Как тебе удалось бежать? И как это ты, черт
тебя побери, сумел проделать весь путь от Южного полюса? Или тебя перевели
до того, как ты бежал?
     - Здорово, Хэмп, - сказал Сэм, - А теперь спрашивай по порядку  и  не
так быстро!
     Но Уингейт продолжал возбужденно тараторить:
     - Господи боже мой, как приятно видеть такого урода, старина!  Как  я
рад, что ты приехал  сюда,  это  замечательное  место.  У  нас  тут  самое
предприимчивое  маленькое  государство  во  всей   Федерации.   Оно   тебе
понравится. Здесь все - замечательные ребята!
     - А ты у  них  кем  будешь?  -  спросил  Джонс,  разглядывая  его.  -
Президентом местной торговой палаты?
     Уингейт взглянул на него, затем рассмеялся.
     - Я понял. Но серьезно, тебе здесь понравится.  Разумеется,  тут  все
иначе, чем на Земле, но Земля - это дело прошлое. Не  лучше  ли  забыть  о
том, чего не вернешь, а?
     - Погоди минуту,  тут  явное  недоразумение,  Хэмп.  Послушай,  я  не
бежавший раб. Я здесь для того, чтобы увезти тебя домой.
     Уингейт открыл рот, закрыл его, потом снова открыл.
     - Но, Сэм, - сказал он, - это невозможно. Ты не знаешь!..
     - Думаю, что знаю.
     - Но ты ошибаешься. Для меня  не  может  быть  возврата.  Если  бы  я
вернулся, мне пришлось  бы  предстать  перед  судом,  и  они,  несомненно,
воздали бы мне по заслугам. Даже если бы я отдался на милость суда и сумел
бы отделаться легким приговором, то прошло бы двадцать лет, прежде  чем  я
был бы свободным человеком. Нет, Сэм, это невозможно. Ты  не  знаешь  всех
обвинений, которые мне предъявят.
     - Я-то не знаю, а? Это обошлось мне в кругленькую сумму, пока  я  все
распутал.
     - Как?
     - Я знаю, как ты бежал. Я знаю, что вы похитили "крокодил" и высадили
своего патрона, что ты уговорил  двух  других  батраков  бежать  вместе  с
тобой. Мне пришлось действовать самой тонкой лестью и дать,  уже  не  буду
говорить сколько отступного, чтобы  уладить  все  дело.  Господи  помилуй,
Хэмп, почему ты не совершил что-нибудь более невинное, например, убийство,
изнасилование или ограбление почтовой конторы?
     - Ну что ж, Сэм, то, что я совершил, я  сделал  не  для  того,  чтобы
причинить тебе  хлопоты.  Я  совсем  выкинул  тебя  из  моих  расчетов.  Я
действовал на собственный страх и  риск.  Мне,  право,  очень  жаль  твоих
денег...
     - Забудь об  этом.  Деньги  не  имеют  для  меня  значения.  Мне  они
достаточно опротивели; у меня их много просто потому, что я был  осторожен
в выборе родителей. Я пошутил, но, видно, это получилось не совсем удачно.
     - Ладно, извини. - Смех Уингейта был несколько  искусственный.  Никто
не любит благотворительности. - Но расскажи мне, что случилось. Я все  еще
пребываю в неизвестности.
     - Хорошо.
     Джонс был так же поражен и расстроен разлукой со своим  другом  после
высадки в Адонисе, как и  Уингейт.  Но  он  знал,  что  ничего  не  сможет
сделать, пока не получит  помощь  с  Земли.  Он  много  недель  работал  в
качестве рабочего-металлиста на Южном полюсе в  беспрестанном  ожидании  и
ломая себе голову, почему сестра не отвечала на его обращения. Он  написал
ей несколько писем в дополнение к первой  радиограмме,  так  как  это  был
единственный род связи, который он  мог  себе  теперь  позволить.  Но  дни
тянулись за днями, а ответа не было.
     Когда он получил, наконец, радиограмму от сестры,  все  разъяснилось.
Сестра не могла сразу  получить  его  радиограмму,  потому  что  она  сама
находилась не на Земле, а на борту той же самой "Вечерней Звезды", в каюте
первого класса, под именем своей горничной.  "Это  -  обычай  моей  семьи,
чтобы избежать публичности, - пояснил Джонс. - Если бы я радировал не  ей,
а нашим поверенным, или если бы на корабле  было  известно  настоящее  имя
сестры, мы бы встретились с ней в первый же день".
     Радиограмма не была ей передана также и на Венере, потому что к  тому
времени планета проходила по другую сторону Солнца. Примерно на протяжении
шестидесяти земных дней не было связи между Землей и Венерой.  Радиограмма
оставалась в  конторе  фирмы  до  тех  пор,  пока  поверенным  не  удалось
связаться с его сестрой.
     Получив радиограмму, она подняла целую бурю.  Джонс  был  освобожден,
неустойка по его контракту уплачена,  и  достаточно  крупная  сумма  денег
переведена на его имя на Венеру менее чем за двадцать четыре часа.
     - И это все, -  закончил  Джонс,  -  за  исключением  того,  что  мне
придется по возвращении объяснить сестрице, как я попал в эту историю.  Уж
и задаст она мне трепку!
     Джонс нанял ракету на Северный полюс и там сразу  же  напал  на  след
Уингейта.
     - Если бы ты задержался еще хоть на один день, я бы тебя  застал.  Мы
нашли твоего бывшего хозяина примерно в одной миле от ворот его фермы.
     - А, старая каналья все же добрался. Я очень рад.
     - И слава богу, а то бы я не нашел тебя. Он был страшно  изможден,  и
сердце его бешено колотилось. А ты знаешь, что на Венере бросить  человека
на произвол судьбы считается  уголовным  преступлением  и  с  обязательным
смертным приговором, если жертва умирает?
     Уингейт кивнул.
     - Да, я знаю. Правда, я никогда не слышал, чтобы какой-нибудь  патрон
был  наказан,  если  находили  труп  рабочего.  Но  это  -  между  прочим.
Продолжай.
     - Ну вот. Он был ужасно обижен.  Я  его  не  виню,  хотя  и  тебя  не
осуждаю. Никто не хочет быть проданным на Юг,  а  я  догадываюсь,  что  ты
ожидал именно этого. Итак, я заплатил ему за твой контракт  -  погляди  на
меня, я теперь твой новый владелец! - и за контракты  двух  твоих  друзей.
Все же он не был удовлетворен. Мне, наконец,  пришлось  добавить  к  этому
билет первого класса на Землю для его дочери и пообещать найти ей  работу.
Полагаю, что наша фирма может себе позволить еще одну служащую. Как бы  то
ни было, старина, ты  теперь  свободный  человек.  Единственный  вопрос  -
разрешит ли нам Начальник уехать отсюда. Это как будто не полагается.
     - Да, в том-то и дело. Кстати, я  и  забыл:  как  же  ты  нашел  нашу
общину?
     - Пришлось заняться сыском, но это долго рассказывать. Вот  потому-то
я так и задержался. Рабы не любят болтать.  Во  всяком  случае,  Начальник
назначил нам прием на завтра.
     Уингейт долго не мог уснуть. После первого взрыва бурной  радости  он
начал размышлять. Действительно ли он хочет вернуться? Вернуться к закону,
к специфической терминологии, к действиям в интересах той стороны, которая
его нанимает, к бессмысленным светским обязанностям, к пустой, бесплодной,
полной всякого вздора  жизни  богатого,  преуспевающего  класса,  в  среде
которого он родился и которому служил? Хотел  ли  он  этого,  он,  который
боролся и трудился среди настоящих людей?  Ему  казалось,  что  устаревшее
маленькое  "изобретение"  в  области  радио  представляло  собой   большую
ценность, чем все, что он когда-либо делал на Земле.
     Затем он вспомнил о своей книге. Может быть, он мог  бы  добиться  ее
опубликования?  Не  исключено,  ему  удалось  бы   разоблачить   позорную,
бесчеловечную систему продажи людей и законное рабство? Сон разом слетел с
него. Вот где его ожидало настоящее дело! Он должен вернуться на  Землю  и
защищать  права  рабочих-эмигрантов.   Возможно   все   же,   что   судьба
предопределяет жизнь человека. Может  быть,  он  как  раз  тот  избранник,
которому удастся это сделать:  подходящее  социальное  положение,  большой
опыт... Он может заставить себя слушать!
     Уингейт заснул, и ему снился прохладный, сухой ветерок, ясное голубое
небо, лунный свет...
     Сэтчел и  Джимми  решили  остаться  на  Венере,  хотя  Джонс  мог  бы
договориться с Начальником и об их отъезде. "Да ведь дело в том, -  сказал
Сэтчел, - что нас там, на Земле, ничего не ожидает, не  то  мы  просто  не
уехали бы оттуда. И, кроме того, нельзя же вам взять  на  себя  содержание
еще  двух  безбилетных  пассажиров!  Да  здесь  вовсе  не  так  уж  плохо.
Когда-нибудь тут будет замечательно. Мы  останемся  здесь  и  будем  расти
вместе с общиной!"
     Они повезли Джонса и  Уингейта  в  Адонис.  В  этом  теперь  не  было
опасности, ибо Джонс официально стал их владельцем. "Крокодил" возвратился
из Адониса в общину, нагруженный различными товарами, которые, как настоял
Джонс, должны были считаться их выкупом. В  сущности,  разрешение,  данное
Начальником,  никогда  не  рисковавшим  тайнами  своих  доверителей,  было
получено именно потому, что его привлекла возможность послать надежного  и
не вызывающего подозрения властей агента за  запасами,  в  которых  община
сильно нуждалась. Начальник отнюдь не был заинтересован в планах  Уингейта
начать борьбу за отмену работорговли.
     Прощание с Сэтчелом и Джимми оказалось для Уингейта более  тяжелым  и
грустным, чем он мог ожидать.
     В первые дни и недели по возвращении на Землю Уингейт  и  Джонс  были
слишком заняты, чтобы часто встречаться. За  время  обратного  путешествия
Уингейт обработал свою рукопись и теперь проводил целые дни,  знакомясь  с
приемными издателей. Только один из них проявил к  нему  больший  интерес,
чем того требовало формальное письмо с отказом.
     - Мне очень жаль, мой друг, - сказал ему этот издатель.  -  Я  охотно
опубликовал бы вашу книгу, несмотря на ее спорный характер,  если  бы  она
имела хоть малейший шанс на успех. Но, откровенно  говоря,  она  не  имеет
никаких литературных достоинств. Я охотнее прочитал бы краткое резюме.
     - Я вас понимаю, - ответил Уингейт сердито.  -  Крупная  издательская
фирма не может себе позволить  печатать  то,  что  вызовет  раздражение  у
сильных мира сего.
     Издатель вынул сигару изо рта и взглянул на молодого человека, прежде
чем ответить.
     - Я, очевидно, должен был бы обидеться, но я не обижаюсь. Все  это  -
широко распространенное  недоразумение.  Сильные  мира  сего,  как  вы  их
называете, не прибегают к насилию  в  нашей  стране.  Мы  издаем  то,  что
публика будет покупать,  для  этого  мы  и  занимаемся  изданием  книг.  Я
предложил бы вам, если вы меня послушаетесь, один способ привлечь к  вашей
книге внимание читающей публики. Вам  нужен  соавтор,  человек,  владеющий
искусством писать книги, он сделает вашу книгу интересной.
     Как раз в тот день, когда Уингейту вернули от  его  тайного  соавтора
переработанную рукопись, его посетил Джонс.
     - Сэм, - обратился к нему Уингейт. - Погляди, что эти грязные пачкуны
сделали  с  моей  книгой!  Слушай:  "...Я   снова   услышал   свист   бича
надсмотрщика.  Хилое  тело  моего  товарища  покачнулось  от   удара.   Он
закашлялся и медленно соскользнул в воду, доходившую ему до пояса; цепи на
ногах потянули его вниз".  Честное  слово.  Сэм,  ты  когда-нибудь  слышал
подобный вздор? И взгляни  на  новое  название  книги:  "Я  был  рабом  на
Венере!" Это звучит как признание в суде. Джонс молча кивнул.
     - Послушай-ка это, - продолжал Уингейт.  Рабыни,  "битком  набитые  в
тесном помещении, как скот в загоне, с обнаженными телами, блестевшими  от
пота, отпрянули от..." - о черт, я не могу читать дальше!
     - Да ведь на них ничего и не было надето, кроме рабочих штанов!
     - Да, но это не имеет никакого  отношения  к  делу.  Костюм  работниц
Венеры - это необходимость в тех  климатических  условиях.  Нет  оснований
ухмыляться по этому поводу. Этот человек превратил мою книгу  в  идиотскую
эротическую писанину, и у него хватает наглости защищать  свой  текст!  Он
утверждает, что полемическую брошюру на социальную тему надо писать сочным
языком.
     - Ну что  ж,  он,  может  быть,  и  прав  в  некотором  отношении.  В
"Путешествиях Гулливера" имеется несколько колоритных  эпизодов,  а  сцены
бичевания в "Хижине дяди Тома" отнюдь не подходящее чтение для  детей,  не
говоря уже о "Гроздьях гнева".
     - Будь я проклят, если прибегну к такого  рода  дешевой  сенсации.  Я
борюсь за честное дело, которое каждый может понять.
     - Так ли это? - Джонс вынул трубку  изо  рта.  -  Интересно,  сколько
пройдет времени, пока у тебя откроются глаза. Что представляет собой  твое
дело? В нем нет ничего нового; то же самое происходило на  Старом  Юге,  а
затем в Калифорнии, в Мексике, в Австралии, в Южной Африке. Почему? Потому
что в условиях свободного предпринимательства, когда денежная  система  не
может удовлетворить  его  нужды,  использование  капитала  метрополии  для
развития колоний неизбежно приводит к снижению жизненного уровня в  стране
и к рабскому труду в колониях.  Богатые  становятся  богаче,  а  бедные  -
беднее. Любая добрая воля гак называемых правящих классов не изменит этого
положения,  потому  что  основная  проблема  требует  научного  анализа  и
математического ума. Ты полагаешь,  что  сможешь  объяснить  эти  проблемы
широкой публике? - - Я могу попытаться.
     - А чего я достиг, когда пытался разъяснить это тебе, до того, как ты
своими глазами увидел последствия? А ты ведь - малый не дурак. Нет,  Хэмп,
эти вещи слишком трудно объяснить людям;  они  слишком  абстрактны,  чтобы
заинтересовать кого бы то ни было. Ты ведь  на  днях  выступал  в  женском
клубе?
     - Да.
     - И что же, ты имел успех?
     - Да, вот...  Председательница  позвонила  мне  заранее  и  попросила
ограничить мое  выступление  десятью  минутами,  так  как  должна  прибыть
президентша и у них будет мало времени в запасе.
     - Хм... Ты видишь теперь, с чем конкурируют твои  великие  социальные
откровения!  Но  это  не  беда.  Десяти  минут  вполне  достаточно,  чтобы
объяснить  эту  проблему  человеку,  если  он  способен  ее   понять.   Ты
кого-нибудь убедил?
     - Да... Я не уверен.
     - Ты меня не убеждай, что не уверен! Может быть, они тебе и  хлопали,
но сколько человек подошли к тебе после  выступления  и  выразили  желание
подписать чеки? Нет, Хэмп, благоразумные рассуждения  никуда  не  приведут
тебя в этом развращенном мире. Для того чтобы заставить себя  слушать,  ты
должен быть демагогом или политическим проповедником, вроде этого  типа  -
Нехемии  Скэддера.  Мы  весело  и  с  треском  несемся  на  всех  парах  в
преисподнюю, и это не прекратится, пока все не провалится ко всем чертям!
     - Но... О черт, что же мы можем сделать?
     - Ничего. Все должно стать гораздо хуже,  прежде  чем  стать  немного
лучше. Давай выпьем!



     Роберт Хайнлайн.
     Долгая вахта


Robert Heinlein. The Long Watch (1949)



     Девять  кораблей  взметнулись  с  Лунной  Базы.  Вскоре  восемь  из них
образовали круг, в центре которого был девятый - самый маленький. Этот строй
они сохраняли на всем пути до Земли.
     На маленьком корабле виднелась эмблема адмирала, однако на нем не  было
ни  одного  живого  существа.  Это  был  даже  не  пассажирский  корабль,  а
радиоуправляемый самолет, предназначенный для радиоактивного груза.  В  этом
рейсе  он  имел  на  борту  один лишь свинцовый гроб и гейгеровский счетчик,
который ни на минуту не утихал.
     Из передовой статьи "Десять  лет  спустя",  пленка  38,17  июня  2009г.
Архивы "Нью-Йорк Таймс"

     I
     Джонни  Далквист  выпустил  на  гейгеровский счетчик струю дыма. Горько
усмехнулся и снова выпустил дым. Все его тело было теперь радиоактивно. Даже
его дыхание, дым его сигареты могут заставить взвыть гейгеровский счетчик.
     Как долго он здесь находится? На Луне время почти  не  имеет  значения.
Два  дня?  Три?  Неделю?  Он  мысленно  оглянулся  назад:  последнее, что он
запомнил, был момент, когда его  вызвал  заместитель  начальника,  сразу  же
после утреннего завтрака...
     - Разрешите доложить. Лейтенант Далквист.
     Полковник  Тауэрс  поднял  глаза.  -  А,  Джон  Эзра! Садитесь, Джонни.
Сигарету?
     Джонни сел, заинтригованный и  польщенный.  Он  восхищался  полковником
Тауэрсом - его выправкой, умением командовать, боевыми заслугами. Сам Джонни
не  имел  боевых заслуг, он был произведен в офицеры после того, как получил
степень доктора ядерной физики. Теперь он состоял младшим бомбардиром Лунной
Базы.
     Полковник заговорил о политике; Джонни это  озадачило.  Наконец  Тауэрс
дошел  до  существа  вопроса:  небезопасно,  сказал  он,  оставлять  в руках
политиков руководство миром. Власть должна  принадлежать  избранной  группе.
Короче говоря, Лунному Дозору.
     Далквиста  удивили  не  столько  эти  слова,  сколько  сам  факт такого
разговора между ним и полковником.  Сама  по  себе  мысль  Тауэрса  казалась
разумной.  Лига  наций  распалась  -  разве не может случиться то же самое с
Организацией Объединенных Наций? А что тогда? Новая  мировая  война.  Но  вы
ведь знаете, Джонни, как ужасна была бы такая война?
     Далквист  с  этим  согласился. Тауэрс был доволен. Он так и сказал, что
Джонни понял, о чем идет речь. Старший бомбардир и сам мог бы справиться, но
лучше, если в таком деле будут участвовать оба специалиста.
     Резким движением Джонни  выпрямился.  -  Вы  действительно  собираетесь
что-то  сделать  в  этом отношении? - Он полагал, что начальник хотел только
побеседовать. Тауэрс улыбнулся.
     - Мы не политики, мы не занимаемся разговорами, мы действуем!
     Джонни свистнул.
     -Когда это начнется? - спросил он. Тауэрс щелкнул выключателем.  Джонни
был  ошеломлен,  услышав  свой  собственный  голос:  то  была запись беседы,
происходившей в столовой для младших офицеров. Политический спор, в котором,
как он вспомнил, ему пришлось участвовать... Это было  очень  интересно!  Но
то,  что  за  ним шпионили, его возмутило. Тауэрс выключил аппарат. - Мы уже
действуем, - сказал он. -  Мы  знаем,  кто  надежен,  а  кто  нет.  Возьмите
Келли...  -  Он  указал  рукой  на  громкоговоритель.  -  Келли  политически
неблагонадежен. Вы заметили, что его не было за завтраком?
     - О! Я думал, что он на вахте.
     -Для Келли вахты кончились. Успокойтесь, он невредим.
     Джонни немного подумал. - А в каком списке значусь я? - спросил он. - Я
надежен или ненадежен?
     - Рядом с вашим именем стоит знак вопроса. Но я все время говорил,  что
на  вас можно положиться. - На его устах играла покоряющая улыбка. - Вы ведь
не предадите меня, Джонни?
     Далквист не отвечал; тогда Тауэрс сказал резко:
     - Ну, так как же - что вы думаете об этом? Говорите!
     - Что ж, по-моему, вы переоценили свои силы.  Если  это  и  верно,  что
Лунная  База  может  держать  Землю в своей власти, то сама Лунная База тоже
очень удобная мишень. Одна бомба - и бац!
     Тауэрс взял со стола радиограмму и протянул ее  Джонни;  там  было:  "У
меня ваше чистое белье. Зак".
     - Это  означает,  -  сказал  Тауэрс,  -  что  все  бомбы на "Трюгве Ли"
выведены из строя. Мною получены рапорты со всех кораблей, которые могли  бы
нам  угрожать.  -  Он  поднялся.  - Подумайте об этом и зайдите ко мне после
завтрака.  Майору  Моргану   понадобится   ваша   помощь,   чтобы   изменить
стабилизацию частот у бомб.
     -Стабилизацию частот?
     - Разумеется.  Чтобы  не  допустить  их  срабатывания  до того, как они
достигнут своих объектов.
     - Что? Но ведь вы сказали, что ваша цель - предотвратить войну?  Тауэрс
сделал отрицательный жест
     - Не  будет  никакой  войны - всего лишь психологическая демонстрация -
один-два незначительных города.  Маленькое  кровопускание,  для  того  чтобы
избежать всеобщей войны. Простая арифметика.
     Он положил руку на плечо Джонни.
     - Вы  ведь  не щепетильны, иначе вы не были бы бомбардиром. Смотрите на
это как на хирургическую операцию. И подумайте о вашей семье.
     Джонни Далквист думал о своей семье.
     - Прошу вас, сэр, я хотел бы видеть командующего.
     Тауэрс нахмурился.
     - Коммодора нельзя видеть. Вы  знаете,  что  я  говорю  от  его  имени.
Зайдите ко мне после завтрака.
     Коммодора  действительно  нельзя  было  видеть:  коммодор был мертв. Но
Джонни этого не знал.
     Далквист вернулся в столовую, сел и закурил сигарету. Впрочем,  он  тут
же  встал, смял окурок и направился к западной воздушной камере Базы. Там он
надел свой космический комбинезон и подошел к часовому. - Откройте, Смитти!
     На лице моряка отразилось удивление. - Я никого не  могу  выпустить  на
поверхность  без  разрешения  полковника  Тауэрса,  сэр.  Разве  вы этого не
знаете?
     - О да! Дайте мне вашу приказную книгу.  -  Далквист  взял  книгу,  сам
выписал  себе  пропуск  и  подписал  его  "по приказу полковника Тауэрса". -
Позвоните начальнику и проверьте, - добавил он.
     Часовой прочитал приказ и сунул книгу в карман.
     - О нет, лейтенант. Вашего слова достаточно.
     -Вам не хочется беспокоить начальника, а? Я вас понимаю.
     Джонни вошел в камеру,  затворил  внутреннюю  дверь  и  подождал,  пока
оттуда вытянет воздух.
     Выйдя  на поверхность Луны, он прищурился от яркого света и поспешил на
станцию космических ракет: там его  ждала  машина.  Он  протиснулся  в  нее,
опустил  колпак  и нажал пусковую кнопку. Ракетная машина взвилась к холмам,
юркнула между ними и выбралась на равнину, усеянную  управляемыми  ракетами,
как  именинный  пирог  свечками.  Затем она стремительно нырнула в туннель и
помчалась сквозь холмы. Джонни  вдруг  ощутил  щемящую  боль  в  желудке  от
падения скорости - машина остановилась у подземного склада атомных бомб.
     Далквист  вылез  из машины и включил свой приемник-передатчик. Часовые,
стоявшие в космических комбинезонах у входа, взяли винтовки наперевес.
     - Доброе утро, Лопец, -  сказал  Далквист  и  прошел  мимо  часового  к
воздушной камере. Он отворил дверь.
     - Эй, - окликнул его часовой, - никто не может входить туда без приказа
начальника.
     Он опустил ружье, порылся в походной сумке и вытащил какую-то бумагу. -
Читайте, лейтенант! Далквист отстранил бумагу. - Я сам составил этот приказ.
Это вы читайте его; вы его неправильно поняли.
     - Как  же  так, лейтенант? Далквист взял у него из рук бумагу, взглянул
на нее, затем указал на одну строчку.
     - Видите? "За исключением лиц, особо назначенных начальником" -  а  это
бомбардиры, майор Морган и я.
     Часовой казался встревоженным.
     - Посмотрите  в  вашем  уставе,  черт  возьми,  - продолжал Далквист. -
Найдите  "особо  назначенные"  -  это  в   пункте   "Помещение   для   бомб.
Безопасность. Процедура...". Не говорите мне, что вы забыли устав в казарме!
     - О  нет,  сэр!  Устав  при  мне.  Часовой сунул руку в сумку. Далквист
протянул ему приказ: часовой после минутного колебания,  прислонив  ружье  к
бедру, взял в левую руку бумагу, а правой стал искать устав в сумке.
     Далквист  схватил винтовку и, ударив часового, сбил его с ног. Затем он
отшвырнул ружье и проскользнул в  воздушную  камеру.  Захлопывая  дверь,  он
увидел,  как  часовой  с  трудом  поднялся  и схватился за пистолет. Наглухо
запирая внешнюю дверь, Джонни почувствовал дрожь в пальцах; в дверь  ударила
пуля.
     Он  бросился  к  внутренней  двери, потянул спусковой рычаг, вернулся к
внешней и всем своим телом налег на ее ручку.  Он  сразу  почувствовал,  что
часовой поднимает ее кверху; лейтенант тянул ее вниз. Он едва удерживал ее в
условиях измененного веса на Луне. Тем не менее ручка медленно поднималась.
     Воздух  из бомбового погреба через клапан втягивался в камеру. Далквист
ощутил, как космический комбинезон на его теле стал оседать, когда  давление
в  камере  начало  уравниваться  с  давлением  в  комбинезоне.  Он  перестал
напрягаться и позволил часовому поднять ручку двери.  Это  не  имело  больше
значения:  тринадцать  тонн  воздушного  давления  держали  теперь  дверь на
прочном запоре.
     Внутреннюю дверь, ведущую в бомбовый погреб, Джонни закрепил так, чтобы
она не могла захлопнуться. До тех пор пока дверь открыта,  камера  не  будет
функционировать: никто не сможет войти.
     Перед  ним в бомбовом погребе рядами лежали атомные бомбы, по одной для
каждой управляемой ракеты, на достаточно большом расстоянии одна от  другой,
чтобы  предупредить  малейшую возможность внезапной цепной реакции. Это были
самые смертоносные изобретения во всей вселенной, и каждая из них  была  его
детищем.   Теперь   Джонни  встал  между  ними  и  каждым,  кто  вздумал  бы
злоупотреблять ими.
     И все же у него не было никакого плана, никакого  понятия  о  том,  как
сможет использовать свое временное преимущество.
     Вдруг из громкоговорителя раздался голос:
     - Эй! Лейтенант! Что тут происходит? Вы сошли с ума?..
     Далквист не отвечал. Пусть Лопец стоит там в полной растерянности - тем
больше  у него останется времени, чтобы принять какое-нибудь решение. Джонни
Далквисту понадобится столько  минут,  сколько  он  сможет  выиграть.  Лопец
продолжал протестовать. Наконец он замолчал.
     Джонни  упорно  преследовал  одну цель: любыми средствами не допустить,
чтобы  бомбы  -  его  бомбы!  -  были  использованы  для  "демонстрации  над
незначительными  городами". Но что делать дальше? 1 Что ж, во всяком случае,
Тауэрс не сможет проникнуть через камеру. Джонни будет сидеть здесь хотя  бы
до второго пришествия!
     Не  обольщайся,  Джон  Эзра!  Тауэрс  сможет  проникнуть  сюда. Немного
взрывчатки под внешнюю дверь - воздух сразу вытянет - и наш  мальчик  Джонни
потонет в крови своих разорвавшихся легких, а бомбы по-прежнему будут лежать
невредимыми.  Они  изготовлены так, чтобы выдержать падение с Луны на Землю;
вакуум не нанесет им никакого вреда.
     Джонни решил  оставаться  в  своем  космическом  комбинезоне,  взрывное
снижение давления ему вовсе не улыбалось. Пожалуй, лучше все-таки умереть от
старости.
     Или же они могут просверлить дыру, выпустить воздух и открыть дверь, не
повредив  затвора.  Что  еще?  Тауэрс может также построить новую камеру, за
стенами старой. Хотя вряд ли - ведь успех задуманного переворота зависит  от
быстроты  действий.  Тауэрс  почти  наверняка  изберет  самый быстрый путь -
взрыв. И Лопец, вероятно, сейчас  уже  вызывает  Базу.  Тауэрсу  понадобится
пятнадцать  минут, чтобы переодеться и прибыть сюда. Здесь он, возможно, еще
немного поторгуется, а затем - вжжж! И партия окончена. Пятнадцать  минут...
Через   пятнадцать  минут  бомбы  могут  попасть  в  руки  заговорщиков;  за
пятнадцать минут он должен их обезвредить.
     Атомная бомба - это всего лишь две  или  больше  частей  разъединенного
вещества, например плутония: разъединенные, они не более взрывчаты, чем фунт
масла;  быстрое  соединение, они взрываются. Все дело в механизме и в цепной
реакции, а также в приспособлении для их включения - точно в нужное время  и
в нужном месте.
     Электрические  цепи  -  "мозг  бомбы" - легко разрушить, но сразу бомбу
разрушить трудно как раз ввиду ее простоты. Джонни решил расколотить  "мозг"
и сделать это быстро!
     У  него  под  рукой  были  лишь  простые инструменты, употребляемые при
обращении с бомбами. Кроме бомб, в помещении были еще гейгеровский  счетчик,
громкоговоритель,  приемник-передатчик,  телевизионная установка для связи с
Базой - и больше ничего. Бомбу, над которой работали, обычно брали в  другое
место  -  не  из-за  опасности  взрыва, а чтобы поменьше подвергать персонал
радиации. Радиоактивный материал бомб  скрыт  в  "набивке",  в  этих  бомбах
"набивкой"  было золото. Оно задерживает альфа- и бета-лучи и в значительной
мере смертельную гамма-радиацию, но не нейтроны.
     Увертливые,  отравляющие   нейтроны,   выделяемые   плутонием,   должны
вырываться  на  свободу,  в  противном  случае произойдет цепная реакция - и
взрыв. Все  помещение  было  затоплено  незримым,  почти  неуловимым  дождем
нейтронов.  Помещение  было  нездоровое;  по  регламенту  в  нем  полагалось
оставаться как можно меньше времени.
     Гейгеровский счетчик слабым потрескиванием отмечал "фоновую"  радиацию,
космические  лучи,  следы  радиоактивности  в  коре  Луны; во всем помещении
возникла вторичная радиоактивность, вызванная нейтронами. Свободные нейтроны
имеют опасное свойство заражать все, на что они  попадают,  возбуждая  всюду
радиоактивность,  будь  то  бетонная  стена  или человеческое тело. Из этого
помещения придется скоро уходить.
     Далквист  повернул  ручку  гейгеровского  счетчика:  аппарат   перестал
щелкать. При помощи вторичной цепи он выключил влияние "фоновой" радиации на
данном  уровне.  Это  еще раз напомнило ему, как опасно здесь оставаться. Он
вынул чувствительную пленку; когда он сюда вошел, она  была  чистой.  Теперь
самый   чувствительный  конец  пленки  уже  слегка  потемнел.  Радиоактивное
излучение! Посредине  пленку  пересекла  красная  линия.  Теоретически  если
носитель  пленки  в  течение  недели  подвергается  достаточно  большой дозе
радиации, чтобы затемнить пленку вплоть  до  этой  линии,  то  он  "конченый
человек". Джонни так себе и сказал.
     Громоздкий  космический  комбинезон стал отставать от его тела; следует
поторопиться. Кончить дело и сдаться: лучше попасть в тюрьму, чем оставаться
в столь "горячем" месте.
     Джонни схватил с инструментальной полки молоток  и  взялся  за  работу,
останавливаясь  лишь  для  того,  чтобы выключать телеприемник. Первая бомба
доставила ему много хлопот. Он  начал  разбивать  обшивочный  лист  "мозга",
затем  остановился,  чтобы  превозмочь  тягостное чувство: он всю жизнь чтил
тонкую аппаратуру.
     Собравшись с духом,  он  размахнулся;  звякнуло  стекло,  металл  издал
скрежещущий  звук.  Настроение Джонни изменилось: он начал ощущать постыдное
удовольствие от разрушения. Теперь он  с  энтузиазмом  размахивал  молотком,
раскалывал, разрушал!
     Джонни  был  так поглощен своим делом, что сначала даже не услышал, как
его позвали по имени.
     - Далквист! Отвечайте! Вы там?
     Джонни вытер пот с лица и посмотрел  на  телевизионный  экран.  На  нем
таращил глаза возмущенный Тауэрс.
     Тут  только  Джонни  увидел,  что  он успел уничтожить всего лишь шесть
бомб.
     Неужели они схватят его до того,  как  он  кончит?  О  нет!  Он  должен
довести это до конца. Выкручивайся, сынок, выкручивайся!
     - Да, полковник. Вы меня звали?
     - Разумеется, звал! Что все это значит?
     - Мне очень жаль, полковник...
     Выражение лица Тауэрса стало немного спокойнее.
     - Включите свой экран, Джонни, я вас не вижу. Что это был за шум?
     - Экран  включен,  -  соврал Джонни.- Он, вероятно, испортился. Шум? О,
сказать правду, полковник, я тут принимаю меры,  чтобы  никто  не  мог  сюда
войти.
     После минутного колебания Тауэрс твердо сказал:
     - Я  могу  лишь  допустить,  что вы больны, и послать вас к врачу. Но я
требую, чтобы вы вышли оттуда сейчас же. Это приказ, Джонни.
     Джонни медленно проговорил: - Сейчас я не  могу,  полковник.  Я  пришел
сюда, чтобы принять решение, и я еще не успел этого сделать. Вы велели зайти
к вам после завтрака.
     - Я полагал, что вы будете у себя на квартире.
     - Да,  сэр,  но  я  подумал, что должен стоять на страже у бомб, на тот
случай, если я решу, что вы не правы.
     - Это не вы должны решать, Джонни. Я ваш  начальник.  Вы  дали  присягу
повиноваться мне.
     - Да, сэр.
     Все  это  лишь  потеря времени: полковник, эта старая лиса, может быть,
уже послал сюда отряд.
     - Но я дал также присягу охранять мир. Не могли бы вы приехать  сюда  и
обсудить это со мной? Я не хотел бы поступить неправильно.
     Тауэрс улыбнулся.
     - Прекрасная  идея, Джонни. Ждите меня там. Я уверен, что вы поймете, в
чем тут дело. - Он выключил телепередатчик.
     "Ну вот, - сказал про  себя  Джонни,  -  надеюсь,  вы  уверены,  что  я
помешался,   коварное   вы   ничтожество!"   Он  схватил  молоток,  стремясь
использовать выигранные минуты.
     Но он почти сразу остановился: его вдруг осенило, что разрушить  "мозг"
недостаточно.  Запасных  "мозгов",  правда,  не  было, но на складе хранился
большой запас нужных материалов, и Морган мог бы срочно изготовить временные
цепи управления для бомб. Да и Тауэрс сам мог бы это сделать  -  правда,  не
очень  искусно,  но  они  все же действовали бы. Ему придется разрушить сами
бомбы, и не более чем за десять минут!
     Но бомба  -  это  массивный  кусок  металла,  прочно  стянутый  большим
стальным  обручем. Он не сможет разрушить бомбы. Во всяком случае, за десять
минут. Проклятье!
     Разумеется, тут есть один выход. Он хорошо знал цепи управления и  знал
также,   как  их  разбивать.  Взять  хоть  вот  эту  бомбу:  если  он  вынет
предохранительный стопор, отключит взрыватель, укоротит задерживающую цепь и
выключит предохранительную цепь, затем развинтит то и отобьет это, он сможет
при помощи одной только длинной крепкой проволоки взорвать бомбу.
     А там он взорвет и другие, и саму  долину  -  и  все  полетит  прямо  в
царство небесное!
     Так  вот,  Джонни Далквист, таковы дела! Все это время Джонни уничтожал
бомбы;  осталось  наконец  взорвать  последнюю.  Готовая  к  взрыву,  бомба,
казалось,  угрожала:  она будто притаилась перед прыжком. Он поднялся весь в
поту.
     Он спрашивал себя, хватит ли у него  мужества  на  то,  чтобы  взорвать
себя;  он  не  хотел струсить в последнюю минуту и надеялся, что воля его не
покинет. Он сунул руку в карман куртки и  вынул  фотографию  Эдит  и  дочки.
"Милая,  -  сказал  он,  -  если я выберусь отсюда, я никогда больше не буду
подвергать себя опасности". Он поцеловал  фотографию  и  положил  обратно  в
карман. Теперь не оставалось ничего другого, как ждать.
     Почему задерживается Тауэрс? Джонни хотел удостовериться, что полковник
находится  в  зоне взрыва. Забавная ситуация - я сижу здесь, готовый поднять
его на  воздух!  Эта  мысль  развеселила  его;  она  вызвала  другую,  более
приятную: зачем взрывать себя живым?
     Был другой способ все уладить - управление "мертвой руки". Приспособить
все таким образом, чтобы бомба не взорвалась до тех пор, пока он держит руку
на выключателе,  или  рычаге,  или  на  чем-либо  подобном.  Тогда, если они
взорвут дверь или застрелят его, все полетит к черту!
     Все же было бы лучше удержать их  угрозой  -  рано  или  поздно  должна
прийти  помощь:  Джонни  был уверен, что большая часть Дозора не участвует в
этом отвратительном заговоре. И  вот  тогда  Джонни  торжественно  прибывает
домой!  Какая  встреча!  Он  уйдет в отставку и устроится преподавателем: он
выстоял свою вахту.
     Все  это  время  Джонни  напряженно  работал.   Сделать   электрический
замыкатель?  Нет,  слишком  мало  времени.  Он  сделает простое механическое
сцепление. Но едва только он  взялся  за  это,  как  громкоговоритель  снова
окликнул его: - Джонни!
     - Это вы, полковник? - пальцы Джонни продолжали быстро работать.
     - Впустите меня.
     - Ну  нет,  полковник, такого уговора не было! (Что здесь, черт возьми,
могло бы послужить длинным рычагом?)
     - Я войду один, Джонни, даю вам слово. Мы поговорим без свидетелей.
     Его слово!
     - Мы можем говорить через громкоговоритель, полковник.
     Эврика! Вот он, трехфутовый щуп, свисающий с инструментальной полки.
     - Джонни, я предупреждаю вас! Впустите меня, или я взорву дверь!
     Проволоку! Ему нужна проволока, достаточно длинная и крепкая. Он сорвал
со своего комбинезона антенну.
     - Вы этого не сделаете, полковник. Это разрушит бомбы.
     - Вакуум не повредит бомбам. Бросьте морочить голову.
     - Лучше посоветуйтесь с майором Морганом. Вакуум  не  повредит  им,  но
снижение давления в результате взрыва разрушит все цепи.
     Полковник  не  был специалистом по бомбам; он затих на несколько минут.
Джонни продолжал работать, Наконец Тауэрс заговорил:
     - Далквист, это была наглая ложь. Я проверил у майора Моргана. Даю  вам
шестьдесят  секунд,  чтобы  вы  надели  комбинезон,  если он снят. Я намерен
взорвать дверь.
     - Нет, вы этого не  сделаете!  -  крикнул  Джонни.  -  Вы  когда-нибудь
слышали о выключателе "мертвой руки"?
     Теперь надо быстро найти противовес и ремень!
     - Что вы имеете в виду?
     - Я  приспособил  номер  семнадцатый,  чтобы  взорвать ее вручную. Но я
устроил так, что бомба не взорвется, пока я держусь  за  ремень,  который  у
меня  в  руке.  Если  же со мной что-нибудь случится, все летит в воздух! Вы
находитесь примерно в пятидесяти футах от центра взрыва. Подумайте об этом!
     На миг наступила тишина.
     - Я вам не верю!
     - Нет?  Спросите  Моргана.  Он  поверит.  Он  может  проверить  это  на
телевизионном  экране.  - Джонни привязал пояс от своего комбинезона к концу
щупа.
     - Вы сказали, что ваш экран испорчен.
     - Я соврал. Теперь я докажу вам это. Пусть меня вызовет Морган.
     Вскоре на экране появилось лицо майора Моргана.
     - Лейтенант Далквист?
     - Эй, Стинки! Подождите секунду! -  С  большой  осторожностью  Далквист
сделал последнее соединение, продолжая держать в руке конец щупа. Все так же
осторожно  он скользнул рукой по ремню и зажал в руке его конец, сел на пол,
вытянул руку и включил телевизионный экран.
     - Вы видите меня, Стинки?
     - Я вас вижу, - ответил Морган сухо. - Что это за вздор?
     - Маленький сюрприз, который я вам приготовил.
     Джонни начал объяснять все: какие цепи он выключил, какие укоротил, как
он временно приспособил механическое сцепление. Морган кивнул.
     - Но вы нас запугиваете, Далквист. Я уверен, что вы не разъединили цепь
К. У вас не хватит духу взорвать себя.
     Джонни коротко рассмеялся.
     - Разумеется, нет. Но в этом вся прелесть. Я не могу взлететь,  пока  я
жив.  Если  ваш  грязный  босс, экс-полковник Тауэрс, взорвет дверь, тогда я
мертв, но и бомба взорвется. Мне будет все равно, но ему нет. Скажите ему об
этом. - Он выключил передатчик.
     Вскоре Тауэрс снова заговорил через громкоговоритель:
     - Далквист?
     - Я вас слушаю.
     - Вам нет никакой надобности губить свою жизнь. Выходите, и вы получите
отставку с сохранением полного  жалованья.  Вы  сможете  вернуться  к  вашей
семье. Обещаю вам.
     Джонни был взбешен.
     - Оставьте мою семью в покое?
     - Подумайте о них, Далквист.
     - Замолчите.   Идите   назад   в  вашу  дыру.  Я  чувствую  потребность
почесаться, и тогда вся эта лавочка обрушится вам на голову.

     II
     Джонни вздрогнул и выпрямился. Хоть он  и  задремал,  но  его  рука  не
отпустила  ремня:  у  него  мурашки  пробежали по спине, когда он подумал об
этом.
     Может быть, ему следует обезвредить бомбу и положиться на то,  что  они
не  посмеют  его вытащить? Но шея изменника Тауэрса уже была в петле, Тауэрс
способен рискнуть. Если бы он это сделал и бомба была бы обезврежена, Джонни
был бы мертв, и Тауэрс завладел бы всеми бомбами. Нет, он уже зашел  слишком
далеко  и  ради  нескольких минут сна не допустит, чтобы его девочка выросла
при милитаристской диктатуре.
     Он услышал щелканье гейгеровского счетчика и вспомнил, что  пользовался
вторичной  цепью.  Радиоактивность в помещении, наверное, все увеличивается,
может быть,  еще  оттого,  что  разбиты  "мозговые"  цепи  -  ведь  приборы,
несомненно,   радиоактивны;  они  достаточно  долго  пробыли  в  близости  к
плутонию. Он вынул из кармана контрольную пленку.
     Темная зона распространилась в  сторону  красной  черты.  Джонни  сунул
пленку  обратно. "Лучше найти выход из тупика, приятель, - сказал он себе, -
или будешь светиться, как циферблат  часов  на  ночном  столике!"  Это  была
чистая  риторика  -  зараженная  живая  ткань  не горит, она просто медленно
умирает.
     Телевизионный экран снова засветился: появилось лицо Тауэрса.
     - Далквист? Я хочу поговорить с вами.
     - Проваливайте!
     - Вы должны согласиться, что не убедили нас.
     - Не убедил? Черт, я заставил вас остановиться.
     - На время. Я принимаю меры, чтобы достать другие бомбы.
     - Вы лжец!
     - Но вы меня задерживаете. Я хочу сделать вам предложение.
     - Оно меня не интересует.
     - Погодите.  Когда  все  это  кончится,  я   буду   главой   Всемирного
правительства.  Если  вы  будете  сотрудничать  со  мной, даже теперь, после
всего, что вы натворили, я сделаю вас начальником администрации.
     Джонни грубо посоветовал Тауэрсу, что  ему  следует  сделать  со  своим
предложением.
     - Не  будьте  идиотом,  -  прошипел  Тауэрс,  -  что вы выиграете, если
умрете?
     - Какой же вы негодяй, Тауэрс! Вы говорили о моей семье. Я лучше  хотел
бы,  чтобы они умерли, чем жили под властью такого копеечного Наполеона, как
вы. Ну, теперь уходите - мне надо кое о чем подумать.
     Тауэрс  выключил  телепередатчик.  Джонни  снова  достал  свою  пленку.
Затемненная  часть  как  будто не увеличилась, но настойчиво напоминала, что
пора уходить. Он испытывал голод и жажду, и не мог же  он  вечно  оставаться
без  сна!  Четыре  дня  потребуется,  чтобы прислать корабль с Земли; раньше
этого ему нечего ожидать спасения. А  он  не  проживет  четырех  дней:  лишь
только затемнение распространится за красную черту, наступит смерть.
     Его единственным шансом было разрушить бомбы настолько, чтобы их нельзя
было восстановить,  и  выбраться  отсюда  до того, как пленка затемнится еще
сильнее. Он подумал обо всех возможных способах,  затем  взялся  за  работу.
Повесил  груз на ремень, привязал к нему шнур. Если Тауэрс взорвет дверь, он
дернет ремень, прежде чем умереть.
     Существовал простой, хотя и трудный способ разрушить  бомбы  настолько,
чтобы  Лунная База не могла их восстановить. Сердцевину бомбы составляли два
полушария из плутония, их  плоская  поверхность  была  гладко  отполирована,
чтобы  сделать  полное  соприкосновение;  только  в  таком случае может быть
вызвана цепная реакция, от которой зависит атомный взрыв.
     Джонни начал разбивать одну бомбу на части.
     Ему  пришлось  отбить  четыре  массивных   выступа,   затем   расколоть
стеклянную  оболочку  вокруг  внутренней аппаратуры. После этого бомба легко
распалась. Наконец перед ним лежат два  светящихся,  гладких,  как  зеркало,
полушария.
     Удар  молотком  - и одно из них перестало быть столь совершенным... Еще
удар - и второе полушарие треснуло, как отекло.
     Несколько  часов  спустя  Джонни,  смертельно   усталый,   вернулся   к
снаряженной  бомбе.  Заставляя  себя оставаться спокойным, он с чрезвычайной
осторожностью обезвредил ее. Вскоре два ее серебристых полушария  тоже  были
приведены  в  негодность.  Теперь  в  погребе  больше  не  осталось ни одной
исправной бомбы. А вокруг на полу были разбросаны огромные богатства в  виде
самого  ценного  и  самого  смертоносного  металла во всей вселенной. Джонни
посмотрел на эти разрушения.
     - Скорее в комбинезон, и прочь отсюда, сынок! - проговорил он вслух.  -
Интересно, что скажет Тауэрс?
     Он  направился  к полке, чтобы повесить молоток. Когда он проходил мимо
гейгеровского счетчика, тот бешено защелкал. Гейгеровский  счетчик  вряд  ли
реагирует  на  плутоний,  но  вызванная  плутонием  радиоактивность  на него
действует. Джонни посмотрел на молоток, затем  поднес  его  к  гейгеровскому
счетчику. Счетчик взревел.
     Джонни отбросил молоток и поспешил обратно к своему комбинезону.
     Когда  он  поравнялся  со  счетчиком, тот снова сильно защелкал. Джонни
остановился. Вытянув руку, Джонни приблизил ее.  к  счетчику.  Его  щелканье
превратилось  в  рев.  Не  двигаясь  с  места,  Джонни сунул руку в карман и
вытянул свою пленку. Она была вся черна, из конца в конец.

     III
     Губительные  частицы,  проникая  в  тело  человека,  быстро   достигают
костного  мозга.  Тут  уж  ничто  не  поможет  -  жертва обречена. Нейтроны,
излучаемые плутонием, устремляются сквозь тело, ионизируя  ткань,  превращая
атомы  в  радиоактивные  изотопы,  разрушают  и  умертвляют ее. Роковая доза
ничтожно мала - массы в десятую  часть  крупинки  столовой  соли  более  чем
достаточно,  она  может  проникнуть  через  ничтожную  царапину.  Во времена
исторического "Манхэттенского проекта" немедленная ампутация рассматривалась
как единственно возможный способ оказания первой помощи.
     Джонни все это знал, но это уже не тревожило его.  Он  сидел  на  полу,
курил  сигарету  и  думал.  В  голове  Джонни проносились события его долгой
вахты.
     Он выпустил струю дыма на счетчик и невесело усмехнулся,  услышав,  как
счетчик  ответил усиленным щелканьем. Теперь даже дыхание его было "горячим"
- углерод,  наверное,  превратился  в  радиоактивный  изотоп,  карбон-14,  и
выделяется  из  его крови, как двуокись углерода. Впрочем, теперь это уже не
имеет значения.
     Сдаваться больше  не  было  никакого  смысла,  да  ему  и  не  хотелось
доставлять Тауэрсу такое удовольствие - он закончит свою вахту именно здесь.
Кроме того, пусть они думают, будто одна бомба готова к взрыву, это помешает
им  захватить  сырье,  из  которого  изготовляются  бомбы. Это может в конце
концов сыграть большую роль.
     Без удивления он принял тот факт, что не чувствует себя несчастным. Ему
было приятно, что он не испытывает более никакой тревоги. Он не ощущал  боли
и  даже  не испытывал голода. Физически он чувствовал себя все еще хорошо. В
душе его был покой. Он был мертв -  он  знал,  что  он  уже  мертв,  но  еще
некоторое время был в состоянии ходить и дышать, видеть и чувствовать.
     Джонни  не  испытывал  тоски.  Он не был одинок, его окружали вызванные
воображением друзья: полковник Боун, слишком больной,  чтобы  двигаться,  но
требующий,  чтобы  его  перевезли  через  линию  фронта;  умирающий  капитан
"Чезапика"  все  с  тем  же  бессмертным  вызовом  на  устах;  Роджер   Юнг,
всматривающийся  во  мрак.  Они  собрались  вокруг  него  в  темном бомбовом
погребе.
     И разумеется, тут была Эдит. Она была единственная, чье присутствие  он
ощущал  всегда.  Джонни хотелось бы более ясно видеть ее лицо. Она сердится?
Или она гордится им и довольна?
     Она гордится, хотя и несчастна, - теперь  он  видит  ее  лучше  и  даже
чувствует прикосновение ее руки.
     Он сидел очень тихо. Сигарета догорела, обжигая кончики его пальцев. Он
сделал  последнюю  затяжку,  снова  выпустив  дым  прямо  на счетчик, и смял
окурок. Это была  его  последняя  сигарета.  Он  собрал  несколько  окурков,
скрутил  еще  одну  из  бумажки, найденной в кармане, осторожно закурил ее и
уселся поудобнее, ожидая, когда снова покажется Эдит. Он был счастлив.
     Он все еще сидел, прижимаясь к корпусу бомбы;  последняя  его  сигарета
лежала, погасшая, возле него, когда вновь ожил громкоговоритель.
     - Джонни?  Эй,  Джонни! Вы меня слышите? Это Келли. Все кончено. Прибыл
"Лафайетт", и Тауэрс пустил себе пулю в лоб. Джонни! Ответьте мне!
     ...Когда они отворили наружную дверь, первый из вошедших держал впереди
себя на длинном шесте гейгеровский  счетчик.  Он  остановился  на  пороге  и
быстро попятился назад.
     - Эй,  начальник, - позвал он. - Лучше достаньте носилки, а заодно уж и
свинцовый гроб...

     "...Четыре дня понадобилось маленькому кораблю  и  его  эскорту,  чтобы
достигнуть  Земли.  Четыре  дня,  в  продолжение  которых  все люди на Земле
ожидали его прибытия. В течение девяноста  шести  часов  были  отменены  все
обычные   телевизионные   программы:  вместо  них  передавалась  бесконечная
панихида: похоронный марш, песня "Возвращаемся  на  родину",  песни  Лунного
Дозора.
     Девять кораблей приземлились в ракетном порту Чикаго. Гроб с маленького
корабля был перенесен на самолет; после этого корабль взорвали, выбросив его
в космос, чтобы он никогда не мог послужить менее возвышенной цели.
     Панихида  продолжалась,  пока  самолет  направлялся  в  городок в штате
Иллинойс,  где  родился  лейтенант  Далквист.  Там  гроб  был  поставлен  на
пьедестал,  окруженный  барьером,  переступать  который  было небезопасно. В
карауле стояла космическая гвардия, винтовки к ноге, с опущенными  головами;
толпа людей стояла вокруг. А панихида все продолжалась.
     Бесчисленные  цветы  увяли,  и прошло много-много времени до того, пока
свинцовый гроб заделали в  белый  мрамор.  Такой  вы  и  видите  эту  могилу
сегодня".


                          РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
                          ДА БУДЕТ СВЕТ!


     "Let There be Light" - Пер. с англ. Д.Старков

     Эту  телеграмму  доктор естествознания,  доктор  философии  и
вообще   большой   ученый  Арчибальд  Дуглас  прочитал   с   явным
раздражением.
     ПРИБЫВАЮ   ГОРОД  СЕГОДНЯ  ВЕЧЕРОМ  ТЧК  ПРОШУ   КОНСУЛЬТАЦИИ
ХОЛОДНОГО СВЕТА ТЧК БУДУ ВАШЕЙ ЛАБОРАТОРИИ ДЕСЯТЬ ВЕЧЕРА
                                          подпись: ДР. М.Л.МАРТИН.

     Прибываю,  значит? Прошу, значит? Да что  ему  тут  -  отель?
Может  быть, этот Мартин думает, что он, Арчибальд Дуглас, склонен
тратить  свое  время  на любого неощипанного гуся,  который  может
раскошелиться на телеграмму? Про себя он уже составлял  изысканно-
обескураживающий ответ, но тут заметил, что телеграмма послана  из
какого-то  аэропортика на Среднем Западе. Черт с ним, пусть  едет.
Встречать его Дуглас, во всяком случае, не собирается.
     Однако  естественное  любопытство  побудило  Дугласа  достать
справочник  "Кто  есть кто в науке" и отыскать нахала.  Справочник
гласил:  Мартин,  М.Л.,  биохимик и эколог,  доктор  мирангологии,
магистр  артоники  и  телеологии,  ведущий  специалист  в  области
пыльпево-чешуйчатых калахари и эмфатических эфемизмов драмадоидов,
руководитель  кафедры  преднатольного  эндемогенеза  -  в   общем,
степеней  у  него  на шестерых хватит... Хм-м -  член  редколлегии
"Гугген-хенмовского  обзора  фауны  Ориноко";  автор   "Вторичного
симбиоза  коррупчатых долгоносиков", и так далее - еще  три  дюйма
мелкого шрифта. Да, непростой такой старикашка, что и говорить.
     Немного  погодя  Дуглас  обследовал свою  персону  в  зеркале
лабораторного умывальника. Грязный рабочий халат он снял,  вытащил
из  жилетного  кармана  расческу и  тщательно  расчесал  блестящие
темные  волосы.  Элегантный клетчатый  пиджак,  шляпа  с  широкими
полями - ну вот, и на люди показаться можно. Дуглас потрогал шрам,
светлым штрихом прорезавший смуглую щеку. Неплохо, даже со шрамом.
Если бы не перебитый нос, вид был бы просто шикарный!
     Ресторан,  где он обычно ужинал в одиночестве, был наполовину
пуст.  И  оживленней  здесь не станет, пока театры  не  закроются,
однако на вкус Дугласа еда здесь была что надо, и свинг-бэнд тоже.
Он  как  раз заканчивал ужин, когда мимо прошла молодая женщина  и
села за соседний столик лицом к нему. Он ненавязчиво осмотрел  ее.
Ничего  себе штучка! Фигуркой как балерина, роскошные,  пшеничного
цвета  волосы, огромные, томные глазищи! Лобик, впрочем, несколько
узковат, но слишком уж ты многого хочешь.
     Он  решил  предложить ей выпить. Если все  пойдет  как  надо,
доктор  Мартин  может  катиться ко  всем  чертям.  Дуглас  написал
приглашение на обороте меню и подозвал официанта.
     - Лео, это - одна из ваших девочек?
     - Нет, м'сье. Никогда раньше не видел.
     Дуглас   откинулся   на  спинку  стула   и   принялся   ждать
результатов. Он всегда безошибочно узнавал этот призывный  взгляд,
и  в  исходе  своего предприятия был абсолютно уверен.  Незнакомка
прочла  записку и, слегка улыбнувшись, оглядела его. Он подмигнул.
Девица  подозвала официанта, попросила у него карандаш и  написала
что-то на обороте меню. Лео тут же вручил ему ответ.
                      "Благодарю за любезное
                      приглашение, но сегодня
                  вечером я занята другими делами".
     Оплатив счет, Дуглас вернулся в лабораторию.

     Лаборатория   располагалась  на  последнем   этаже   фабрики,
принадлежавшей   Дугласу-старшему.  В  ожидании  доктора   Мартина
Арчибальд оставил входную дверь и лифт внизу открытыми, а чтобы не
терять  времени даром, решил выяснить, почему это с  недавних  пор
стала  дребезжать  центрифуга. Ровно  в  десять  загудел  лифт,  и
Арчибальд направился к двери встречать гостя.
     Перед  ним  стояла та самая сладкая блондиночка,  которую  он
пытался подцепить в ресторане.
     Дуглас немедленно возмутился:
     - Как вы сюда попали? Шли за мной?
     Блондинка опешила.
     - У меня - встреча с доктором Дугласом. Пожалуйста. передайте
ему, что я уже здесь.
     - Черт побери! Что это за шуточки?! Она с трудом держала себя
в руках.
     - Думаю, доктор Дуглас знает об этом лучше вас. Доложите ему,
что я приехала - немедленно!
     - Да я и есть доктор Дуглас!
     - Вы? Вы больше похожи на бандита с большой дороги.
     -  И тем не менее. Так что прекрати валять дурака, сестренка,
и расскажи, в чем дело. Как тебя зовут?
     - Я - доктор М.Л. Мартин.
     На мгновение Дуглас растерялся, но затем ухмыльнулся.
     -  Без  дураков? А вы не морочите голову своему  деревенскому
братишке? Входите, док.
     Она  последовала  за ним с настороженностью бездомной  кошки,
готовой, чуть что, выпустить коготки. Усевшись в кресло, она снова
засомневалась:
     - Но вы - действительно доктор Дуглас?
     Он усмехнулся.
     -  Во  плоти  - и могу это доказать. А вот вы...  Я  все  еще
думаю, что меня хотят надуть. Она пожала плечами.
     -  Чего же вы хотите? Может, мне вам показать свидетельство о
рождении?
     -  А  может, вы прикончили этого бедного старикана -  доктора
Мартина - а тело сбросили в шахту лифта? Она встала, взяла сумочку
и перчатки:
     -  Ради этой встречи я проехала полторы тысячи миль. Извините
за беспокойство. До свидания, доктор Дуглас.
     Арчибальд смутился.
     -  Да  вы  не обижайтесь, это я так... Забавно, что известный
доктор Мартин оказывается вылитой копией Мерилин Монро. Садитесь.
     Он мягко отобрал у нее перчатки.
     -  Позвольте  мне  еще  раз предложить вам  выпить.  Она  еще
сердилась, но скоро природное легкомыслие взяло верх.
     - Ладно уж... Шрамоносец.
     - Вот, так-то лучше. Скотч или бурбон?
     - Бурбон - и поменьше воды.
     Однако  когда  коктейли  были готовы, а  сигареты  раскурены,
напряжение возникло вновь.
     -  Скажите, - начал Дуглас, - а чем я обязан вашему визиту? Я
ведь в биологии - ноль.
     Она   выпустила  колечко  дыма,  отогнав  его  наманикюренным
пальчиком.
     -  Помните свою статью в апрельском номере "Физикл Ревью"?  О
холодном свете и возможных путях работы над этой проблемой?
     - Хемилюминесценция против электролюминесценции, - кивнул он.
- Для биолога не так уж много интересного.
     - Не скажите, я довольно давно работаю над той же проблемой.
     - С какой точки зрения?
     -  Хотела  выяснить, как светятся светлячки. В Южной  Америке
мне   попались  несколько  очень  ярких  экземпляров,  вот   я   и
заинтересовалась.
     -  Хм...  Наверное,  в этом что-то есть. И  что  вам  удалось
выяснить?
     -  Не  больше  того,  что уже и без меня  известно.  Как  вы,
наверное,  знаете,  светлячки  как источник  света  эффективны  до
неправдоподобия:  КПД  почти девяносто шесть  процентов.  А  какая
эффективность у обычной лампы накаливания?
     - В лучшем случае два процента.
     -  Вот именно, глупый маленький жучок выдает в пятьдесят  раз
больше, даже в ус не дуя. Сравнение не в нашу пользу, верно?
     - Да уж, - признал Дуглас. - Давайте дальше о светляках.
     -  Так  вот. В брюшке у них содержится очень сложное активное
органическое  вещество  под  названием  "люциферин".  Окисляясь  в
присутствии  катализатора, оно превращается в  люциферазу,  и  вся
энергия   окисления  преобразуется  в  зеленоватый  свет,   причем
совершенно без выделения тепла. Восстановите люциферин  с  помощью
водорода - и процесс можно повторять до бесконечности. Я выяснила,
как добиться этого в лабораторных условиях.
     -  Да?! Так поздравляю! Я вам не нужен и могу прикрывать свою
лавочку.
     -  Не спешите с выводами. На практике у меня ничего не вышло.
Слишком  сложная технология, а достаточной интенсивности света  не
получается.  И потому я приехала к вам. Не могли бы мы  объединить
наши знания и силы?
     Через  три  недели, в четыре утра доктор М.Л.  Мартин  -  для
друзей просто Мэри Лу - жарила яичницу на бунзеновской горелке. На
ней  были  шорты и свитер, поверх них - длинный резиновый  фартук,
золотая  гривка распущена по спине, круглая попка и ножки -  будто
взяты с обложки журнала.
     Обернувшись к Дугласу, распластанному в кресле, она сказала:
     -  Послушай-ка, ты, горилла, кажется, кофеварке пришел конец.
Не сварить ли кофе во фракционном дистилляторе?
     - А я думал, ты змеиный яд там держишь...
     - Ну да. Но я сполосну, ты не бойся.
     -  Женщина!  Если тебе плевать на то, что может случиться  со
мной, ты хоть бы себя пожалела...
     -  Ерунда. Раз уж та гадость, которую ты пьешь, еще не довела
тебя до язвы желудка, от змеиного яда тем более вреда не будет.
     Она отшвырнула фартук и села, закинув ногу на ногу.
     -   О,   закрой  свои  бледные  ноги!  Мэри  Лу,   для   моей
романтической души это слишком!
     -   Плевать,  а  души  у  тебя  вообще  нет,  одни  низменные
инстинкты. Давай лучше займемся делом. На чем мы остановились?
     Дуглас запустил пятерню в волосы и закусил губу.
     - Остановились мы, похоже, перед каменной стеной. Все, что мы
испробовали, не оставляет никаких надежд.
     -  Но ведь проблема, судя по всему, лишь в том, чтобы довести
лучистую энергию до видимого спектра.
     -  Ух  ты, ясноглазая моя! Просто-то как: взять и довести  до
спектра...
     -   Ты   свой   сарказм  оставь.  Именно  там   при   обычном
электрическом  освещении  потери и  возникают.  Вольфрамовая  нить
раскаляется добела, может быть, два процента превращаются в  свет,
а остальное уходит в инфракрасное и ультрафиолетовое излучение.
     - Красиво, а главное - истинная правда.
     -  Чурбан  ты  этакий, конечно, ты устал, однако слушай,  что
старшие  говорят.  Должен же существовать способ точной  настройки
длины волн, ну, как в радио.
     Дуглас слегка оживился.
     -  В  нашем случае это не подойдет, даже если б тебе  удалось
разработать    индукционно-емкостный   контур    с    естественной
резонансной частотой в пределах видимого спектра. Слишком  сложная
конструкция  для каждого светящегося фрагмента. А  если  настройка
будет неточной, то вообще никакого света не получится.
     - Но разве способ контроля частоты только один?
     -   Практически   один.  Правда,  в  некоторых   -   особенно
любительских  -  передатчиках используются  специально  вырезанные
кварцевые кристаллы. Они имеют свою естественную частоту  и  таким
образом контролируют длину волн.
     -   А   почему   мы  не  можем  вырезать  кристалл,   имеющий
естественную частоту в области видимого спектра?
     Дуглас резко выпрямился.
     -  Детка!  Похоже,  ты попала в точку!  Он  поднялся  и  стал
расхаживать взад-вперед, рассуждая вслух:
     - Для обычных частот используются обычные кристаллы кварца, а
для   коротких   волн   -  турмалин.  Частота   вибрации   зависит
непосредственно  от формы кристалла. Существует  простая  формула-
Дуглас взял с полки толстый справочник.
     -  Ага, вот. Для кварца - каждый миллиметр кристалла удлиняет
волну  на сто метров. А частота, естественно, обратна длине волны.
И для турмалина - то же самое, но волны более короткие...
     Он продолжал читать вслух:
     -    При   воздействии   электрических   разрядов   кристаллы
изгибаются,  и,  напротив, будучи изогнуты,  выдают  электрический
разряд.   Период  колебания  -  является  неотъемлемым   качеством
кристалла,  зависящим  от  его  геометрических  пропорций.  Будучи
подключенным к передающему радиоконтуру, кристалл заставляет  весь
контур  работать  на  одной  постоянной частоте,  присущей  самому
кристаллу.  Вот оно, малыш, вот! Если нам удастся найти подходящий
кристалл  и  обработать  его так, чтобы он вибрировал  на  частоте
видимого  спектра  -  то  способ преобразования  электроэнергии  в
световую без потерь на тепло у нас в кармане!
     Мэри Лу восхищенно охнула:
     -  Вот  какой у нас мальчик! Способный, только ленивый!  Ведь
может, если захочет!

     Почти  полгода  спустя Дуглас пригласил в лабораторию  своего
отца,  чтобы  продемонстрировать достигнутые результаты.  Проводив
тихого,  седого джентльмена в свою святая святых, он  сделал  знак
Мэри Лу - задернуть шторы, а затем показал на потолок.
     -  Вот,  пап.  Холодный свет - его стоимость составляет  лишь
ничтожную долю от стоимости электрического освещения!
     Старик  поднял  глаза и увидел подвешенный  к  потолку  серый
экран,  размером и формой напоминавший крышку ломберного  столика.
Мэри   Лу  повернула  выключатель.  Экран  засиял  мягким   светом
перламутровой раковины. Сильный, нерезкий свет заливал комнату.
     Молодой  ученый  улыбался  отцу. Он  был  счастлив  и  ожидал
похвалы, как щенок ожидает ласки.
     - Ну как, пап? Сто свечей - электролампы сожрали бы сто ватт,
а у нас тут - всего ничего, пол-ампера на четыре вольта!
     Старик растерянно заморгал, глядя на экран.
     -  Замечательно, сынок. Вправду замечательно. Хорошо, что вам
удалось добиться этого.
     - Пап, а знаешь, из чего сделан экран? Вид силиката алюминия.
Дешево,  потому  что  можно использовать  для  производства  любую
глину:  бокситы,  криолиты, да почти все, что  угодно  -  лишь  бы
содержало  алюминий!   То  есть   сырья  -  в  любом  штате   хоть
экскаватором греби!
     - Ты, сынок, уже готов запатентовать процесс?
     - Конечно!
     -  Тогда  давай  перейдем в твой кабинет: нам  нужно  кое-что
обсудить. И даму свою пригласи.
     Торжественная  серьезность отца несколько омрачила  ликование
Арчибальда. Когда все сели, он спросил:
     - Что-нибудь случилось, отец? Нужна моя помощь?
     -  Боюсь, Арчи, ты ничем не сможешь мне помочь. Мало того,  у
меня к тебе просьба: я хочу просить тебя закрыть свою лабораторию.
     Арчибальд не повел и бровью.
     - Вот как?
     -  Ты  знаешь, я всегда гордился твоей работой. А с тех  пор,
как  умерла  твоя мама, моей главной целью было - обеспечить  тебя
необходимым оборудованием и средствами.
     - Да, пап, ты всегда был щедр на этот счет.
     -   Мне   хотелось   предоставить  тебе  как   можно   больше
возможностей. Но теперь настали трудные времена. Фабрика больше не
в   состоянии  финансировать  твои  исследования.  Мне,  вероятно,
придется просто закрыть предприятие.
     -  Неужели  так  плохо,  пап? Я  думал,  что  у  нас  заказов
хватает...
     -  Заказов у нас больше чем достаточно, но дела обстоят  так,
что  никакой выгоды нам это не сулит. Помнишь, я говорил тебе  про
закон   о  коммунальных  услугах,  который  приняли  на  последней
законодательной сессии?
     -  Да,  что-то  такое  припоминаю... Но разве  губернатор  не
наложил на него вето?
     -  Они обошли вето губернатора. Такой бесстыдной коррупции  в
нашем штате еще не бывало - лоббисты продали и душу, и тело!
     Голос старика задрожал в бессильном гневе.
     - А нас это касается?
     -  Этот  билль  якобы  уравнивает  тарифы  на  электроэнергию
согласно  обстоятельствам. Но на самом деле  он  просто  позволяет
контрольной  комиссии вертеть потребителями как ей хочется.  А  ты
знаешь, что это за комиссия... В политику я никогда не ввязывался,
но  теперь  они  и меня приперли к стенке. Я больше не  выдерживаю
конкуренции.
     -  Силы небесные! Они не смеют так поступать! Надо подать  на
них в суд!
     Старик поднял брови:
     - В нашем штате?
     Дуглас встал и принялся расхаживать по комнате.
     - Но ведь что-то мы можем! Отец покачал головой.
     -  Меня  бесит, что они проделывают такие фокусы с ресурсами,
которые  фактически  принадлежат  народу!  Программа  федерального
правительства позволила нам получать много дешевой энергии. Страна
могла бы богатеть, однако местные пираты наложили на электричество
лапу и пользуются этим, чтобы подчинить себе сограждан.

     Когда  старый джентльмен удалился, Мэри Лу положила  руку  на
плечо Дугласа и заглянула ему в глаза.
     - Бедный ты мой...
     Арчибальд был подавлен.
     - Так-то вот, Мэри Лу. И как раз на самом интересном месте. Я
ведь занимался этим в основном из-за отца.
     - Я знаю.
     -  Но  теперь эти толстопузые рэкетиры подмяли под себя  весь
штат.
     Вид у Мэри Лу был разочарованный и немного презрительный.
     -  Ну  и  слюнтяй же ты. Арчи Дуглас! Неужели ты  так  все  и
спустишь этим мерзавцам?
     Дуглас мрачно посмотрел ей в глаза.
     - Нет, не спущу. Я буду драться. Но наверняка проиграю. Такие
штуки - не по моей части.
     Она прошлась по комнате.
     -  Я  тебе  удивляюсь! Ты изобрел величайшую вещь  со  времен
динамо, и еще что-то болтаешь о проигрыше?!
     - Это ты изобрела...
     - О Господи! А кто разработал состав? Кто смешивал его, чтобы
получить  полный  спектр? Это твое дело  и  твои  заслуги!  В  чем
проблема? Энергия! Из-за энергии тебя скрутили в бараний  рог!  Но
ты  ведь  физик. Найди способ получить энергию, не  кланяясь  кому
попало!
     - Какую тебе нужно? Атомную?
     -  Это  ты  загнул.  Ты  - пока что не  Комиссия  по  ядерной
энергетике.
     - Можно поставить ветряк на крыше.
     -  Уже  лучше,  простенько, но со  вкусом.  Ты  пошевели  как
следует  мозгами, а я пока кофе сварю. Похоже, нам опять предстоит
бессонная ночь.
     Он усмехнулся.
     - Ладно, Совесть Нации, сейчас примусь шевелить.
     Она счастливо улыбнулась.
     - Вот это разговор!
     Он. подошел к ней, обнял за талию и поцеловал. Она притихла в
его  объятиях,  но  когда  поцелуй  завершился,  вдруг  резко  его
отпихнула.

     Когда  рассвет  окрасил их лица болезненной  бледностью,  они
принялись устанавливать два экрана холодного света - один напротив
другого.  Арчи сближал их до тех пор, пока между ними не  осталось
пространство шириной в дюйм.
     -  Ну  вот,  практически  весь свет попадет  на  второй.  Эй,
красотка, включай первый!
     Мэри  Лу  повернула  выключатель.  Первый  экран  засветился,
отдавая свой свет второму.
     - Сейчас поглядим, насколько эта замечательная теория верна.
     Дуглас присоединил к клеммам второго экрана вольтметр и нажал
кнопку. Стрелка отклонилась за два вольта.
     Мэри Лу озабоченно оглянулась:
     - Ну как?
     - Работает! Безо всяких! Экраны работают в двух направлениях!
Дай им энергию - получишь свет. Дай им свет - получишь энергию!
     - А каковы потери, Арчи?
     - Сейчас.
     Он подключил амперметр и вытащил логарифмическую линейку.
     -  Так...  Около тридцати процентов. Большей частью -  утечка
света по краям экрана.
     -  Арчи.  солнце встает. Попробуем вытащить второй  экран  на
крышу и посмотрим, как ему понравится солнышко.
     Через несколько минут экран и измерительные приборы оказались
на  крыше под лучами восходящего солнца. Арчи подключил вольтметр,
стрелка снова отклонилась за отметку в два вольта.
     Мэри Лу чуть не запрыгала от радости:
     - Работает!
     -  Должен  работать,  - заметил Арчи. - Если  свет  с  одного
экрана  смог заставить его генерировать энергию, то солнце  -  тем
более. Подключи амперметр: посмотрим, что мы тут имеем.
     Амперметр показал восемнадцать и семь десятых ампера. Мэри Лу
взяла линейку и высчитала результат.
     -  Восемнадцать и семь на два... Получается - тридцать семь и
четыре  десятых  ватта,  около пяти сотых от  лошадиной  силы.  Не
слишком-то много: я думала, .выйдет больше.
     -  Все  правильно, малыш. Мы ведь используем  только  видимый
спектр,  а  солнце  как  источник света  эффективно  процентов  на
пятнадцать,  остальные восемьдесят пять приходятся на инфракрасную
и ультрафиолетовую области. Дай-ка линейку
     Получив линейку. Дуглас продолжал:
     -  Солнце излучает около полутора лошадиных сил, или  один  и
одну   восьмую   киловатта  на  каждый   квадратный   ярд   земной
поверхности,  расположенной  перпендикулярно  лучам.  Около  трети
поглощает атмосфера - даже в жаркий полдень над Сахарой... Значит,
одна лошадка на квадратный ярд. А на восходе - и для наших широт -
получится не больше трети лошадиной силы. Из расчета эффективности
в  пятнадцать процентов - около пятисот лошадок. Проверяем -что  и
требовалось доказать. Что ты глядишь так мрачно?
     - Я думала, на этой крыше мы сможем получить энергию для всей
фабрики.  Но если на одну лошадиную силу нужно двадцать квадратных
ярдов...
     - Не вешай нос, детка! Мы создали экран, вибрирующий только в
области  видимого  спектра. А можем, наверное,  сконструировать  и
другой  -  так  сказать, атонический - чтобы реагировал  на  волны
любой  длины.  Он будет усваивать всю лучистую энергию,  какая  на
него попадет, и превращать ее в электрическую. В ясный полдень, да
с  такой крышей мы хоть тысячу лошадей получим! Только надо  будет
завести цепь аккумуляторов, чтоб копить энергию для пасмурных дней
и ночных смен.
     Большие голубые глаза Мэри Лу смотрели на него с восторгом:
     -  Арчи,  а голова у тебя когда-нибудь болит? Через  двадцать
минут  он  снова сидел за своим столом. погрузившись в расчеты,  а
Мэри Лу пыталась наскоро сообразить завтрак.
     -  Мэри Лу Мартин, - оторвался от бумаг Арчибальд. - не стоит
тратить время на кулинарные изыски.
     Обернувшись, она замахнулась на него сковородой.
     -  Слушаю  и  повинуюсь, мой господин. И все же. Арчи,  ты  -
простой,  темный  неандерталец  и  в  радостях  жизни  ничего   не
смыслишь!
     -  Может, и так. Но ты сюда посмотри: вот он - экран, который
будет вибрировать по всем имеющимся частотам.
     - Серьезно, Арчи?!
     -  Без дураков, малыш. В наших прежних экспериментах это  уже
было,  но  мы этот вариант прохлопали - слишком увлеклись экраном,
вибрирующим в заданных пределах. И еще я тут кое-что выяснил.
     - Так расскажи мамочке!
     -   Мы  сможем  создать  экраны,  излучающие  в  инфракрасной
области,   почти  так  же  легко,  как  экраны  холодного   света.
Понимаешь? Это же - нагревательные элементы любого вида и размера,
экономичные,   не   требующие  больших  мощностей,   без   высоких
температур  - то есть, не огнеопасные и не представляющие  угрозы,
скажем,  для детей. Я думаю, реально спроектировать такие  экраны,
чтобы  можно  было, во-первых, - он загнул палец.  -  использовать
солнечную   энергию  с  максимальной  эффективностью;   во-вторых,
вырабатывать энергию в виде холодного света или, в-третьих, тепла,
или,    в-четвертых,   электричества.   Можем   соединить   экраны
последовательно  и  получить любой вольтаж, можем  -  параллельно,
получая  любую  силу тока. И вся энергия - практически  бесплатно,
только вот на саму установку придется потратиться!
     Прежде, чем что-либо сказать, Мэри Лу несколько секунд  молча
смотрела на Дугласа.
     -  И  все  это  - ради того, чтобы получать свет подешевле...
Ладно  уж.  молотилка  ты этакая, давай завтракать.  Мужчин  нужно
кормить, иначе от них никакого проку.
     Ели  молча  -  каждый был занят новой идеей.  Наконец  Дуглас
заговорил:
     - Мэри Лу, ты хоть понимаешь, что мы с тобой придумали?
     - Вроде бы понимаю.
     -  Это  же бесподобно! Мы можем располагать таким количеством
энергии...   Солнце   постоянно  отдает  Земле   двести   тридцать
триллионов  лошадиных сил, а мы до сих пор  ни  одной  из  них  не
использовали.
     - Арчи, неужели действительно так много?
     -  Да, я своим же расчетам было не поверил, пока в справочник
Ричардсона  не  заглянул! Выходит, в любом квартале  города  можно
получить  больше  двадцати тысяч лошадей!  Понимаешь,  что  отсюда
следует?  Даровая  энергия! Богатство для всех! Это  -  величайшее
достижение со времен паровой машины!
     Тут он замолк, увидев мрачную мину Мэри Лу.
     - В чем дело, малыш? Я ошибся? Она вертела в пальцах вилку.
     -  Нет,  Арчи,  все  правильно.  Я  тоже  сейчас  подумала...
Разукрупнение больших городов, машины, облетающие физический труд,
всякие удобства... Это прекрасно. Однако у меня такое чувство, что
тут-то и начнутся для нас главные неприятности. Знакомо тебе такое
название - "Брикейджес, Лтд"?
     - Это что, переработка вторсырья?
     -  Разве что на первый взгляд... Арчи, ты в своей жизни читал
хоть что-нибудь, кроме "Докладов американского общества инженеров-
физиков"?  Хотя  бы Бернарда Шоу? У него в одной  пьесе,  кажется,
"Назад  к  Мафусаилу", есть весьма язвительное описание того,  как
индустриальные корпорации противостоят любым переменам, угрожающим
их  прибылям. А ты, сынок, угрожаешь всему промышленному укладу  -
вот  прямо  сейчас  сидишь  и угрожаешь!  Следовательно,  с  этого
момента  ты сам в опасности. Что, по-твоему, произошло  с  ядерной
энергией?
     Дуглас откинулся на спинку кресла.
     -  Да  ерунда  это все. Ты просто устала, вот  и  дергаешься.
Индустрия   всегда   приветствовала   изобретения.   Все   крупные
корпорации  имеют  свои  исследовательские  отделы,  где  собирают
лучших  ученых страны. И именно сейчас они по горло заняты ядерной
физикой.
     -  Конечно.  И каждый молодой-талантливый может получить  там
работу.  Вот  тут-то  он  и попался, потому  что  изобретения  его
принадлежат  компании, и только те из них, которые  способны  дать
компании богатство и власть, имеют шанс когда-либо увидеть свет. А
остальным - крышка! Ты что, думаешь, они позволят вольному стрелку
вроде  тебя  пустить псу под хвост их миллиарды, уже  вложенные  в
дело?
     Он сдвинул брови, но затем рассмеялся.
     - Да плюнь на них, малыш! Это несерьезно.
     -  Хорошо бы! Ты слыхал когда-нибудь о силанезной вуали? Нет?
Это такой синтетический материал, вроде шифона, он лучше носится и
легче стирается, и стоит около сорока центов за метр, а шифон -  в
четыре раза дороже. Но этого замечательного материала больше нигде
не  достанешь. А бритвенные лезвия? Пять лет назад мой брат  купил
одно. Его не нужно было затачивать, и он все еще им пользуется, но
если  когда-нибудь  потеряет, придется опять  вернуться  к  старым
бритвам. В продаже таких больше нет. А приходилось ли тебе слышать
о  тех  ребятах,  которые  нашли  топливо  куда  лучше  и  дешевле
газолина?  Около четырех лет назад один из них все же появился  на
публике  и  доказал справедливость своих требований, однако  через
несколько  недель утонул. Несчастный случай! Я не  утверждаю,  что
его  убили, но как ни смешно, его расчетов так и не нашли. Или вот
еще.  Я  когда-то  читала в "Лос-Анджелес Дейли Ньюс",  что  некто
купил в Сан-Диего машину - обычную машину вроде пикапа, заправился
и  поехал  в Лос-Анджелес. Бензина на это ушло всего два  галлона.
Затем он поехал в Агуа-Калиенте, а оттуда - обратно в Сан-Диего. И
израсходовал  три  галлона. Через неделю  фирма  разыскала  его  и
предложила  крупную сумму, если он согласится вернуть  машину.  По
ошибке  ему  достался  образец,  не предназначенный  для  продажи,
карбюратор  в  нем  был с каким-то фокусом. Ты видел  когда-нибудь
тяжелый лимузин, потребляющий галлон на семьдесят миль? Нет. То-то
и  оно. И не увидишь - пока делами заправляет "Брикейджес Лтд.". И
это  чистая правда, если хочешь, можешь посмотреть архивы.  У  нас
ведь  автомобили  делают не для того, чтобы  на  них  ездить,  они
должны  быстрее изнашиваться, чтобы потребитель раскошеливался  на
новые.  Вот  паровые машины гораздо реже попадали бы в аварии,  да
вдобавок служили бы, по крайней мере, лет по тридцать.
     Дуглас засмеялся.
     -   Балаболка  ты  моя,  оставь  эти  мрачные  мысли.   Мания
преследования  какая-то. Давай лучше о чем-нибудь поприятней  -  к
примеру,  о  нас  с  тобой. Ты так здорово умеешь  варить  кофе...
Словом, не купить ли нам лицензию на совместное проживание?
     Она не отвечала.
     - В самом деле, почему нет? Я молод, здоров... Бывают гораздо
хуже.
     -  Арчи.  я  еще  не  рассказывала об одном  вожде  из  Южной
Америки? Ради меня он был готов на все!
     - Не припомню. И что?
     -  Он  хотел,  чтоб  я  вышла за него замуж.  Даже  предложил
заколоть семнадцать прежних жен для свадебного пира.
     - И как это отразится на моем предложении?
     -  Все  познается  в сравнении. В наши дни девушке  не  стоит
упускать такого шанса.

     Арчи  нервно  курил,  расхаживая  по  лаборатории.  Мэри   Лу
испуганно  наблюдала  за  ним  с рабочего  табурета  и,  когда  он
остановился,  чтобы прикурить новую сигарету от предыдущей,  робко
спросила:
     - И как, титан мысли, идут наши дела?
     Он прикурил, обжегся, невнятно выругался и ответил:
     -   Ты,   Кассандра,  пожалуй,  была  права.  Теперь  у   нас
неприятностей больше, чем я мог себе представить. Для начала:  наш
электромобильчик.  работавший от солнечной энергии,  кто-то  облил
керосином  и  сжег. Этому я значений не придал: думал,  так  себе,
случайность.  Но  когда я отказался отдать им на  откуп  все  наше
дело, они буквально завалили нас дурацкими судебными исками!  Выше
крыши!
     - Законных оснований у них нет.
     -  Знаю... Зато денег у них немерено, чего о нас не  скажешь.
Они в состоянии месяцами тянуть эти процессы. Может, и годами.  Но
мы-то и года не выдержим.
     - Что будем делать? Ты пойдешь на переговоры?
     - Не хотелось бы. Опять станут покупать или запугивать каким-
нибудь новым хитроумным способом. Если бы не отец, давно бы послал
их  куда подальше. Он для подобных игр слишком стар - уже два раза
кто-то ломился к нему в дом.
     - Думаю, конфликты на фабрике ему покоя не добавляют.
     -  Еще  бы.  А  раз  неприятности  начались,  как  только  мы
запустили экраны в серийное производство, то это наверняка  по  их
указке.  Раньше  у отца никаких проблем с персоналом  не  было.  С
профсоюзами  он  всегда  ладил,  а  к  рабочим  относился,  как  к
домочадцам. Понятно, что теперь он весь на нервах! Меня  и  самого
эта вечная слежка раздражает. Мэри Лу выпустила колечко дыма.
     - За мной хвост уже недели две.
     - Ах вот как... Ладно. С этим я прямо сегодня разберусь.
     - Пойдешь продаваться?
     - Нет.
     Подойдя  к  столу, Дуглас вынул из ящика свой  автоматический
пистолет 38-го калибра и сунул в карман. Спрыгнув с табурета, Мэри
Лу  бросилась к нему. Положив руки на плечи Дугласа, она заглянула
ему в глаза.
     - Арчи...
     - Что, детка? - мягко ответил он.
     -  Арчи, не руби сплеча! Ведь случись что с тобой, ни  с  кем
другим я жить не смогу... Он погладил ее по голове.
     - Это - лучшее, что я слышал за последнее время.
     Вернулся  Дуглас  около часу дня. Мэри  Лу  встретила  его  у
лифта.
     - Как?
     -  А-а,  все  та  же  старая песня. Несмотря  на  мои  смелые
заявления, ничего не выходит.
     - Угрожали?
     - Ну, не то чтоб... Только спросили, на сколько я застраховал
свою жизнь.
     - А ты что сказал?
     -  Ничего.  Полез за носовым платком и позволил им посмотреть
на  пушку  в  кармане. Думаю, это заставит их  изменить  ближайшие
планы на мой счет, если, конечно, они у них были. После этого наша
беседа  как-то увяла, и я ушел, но хвост за мной был. У  Мэри  был
ягненочек.  собаки  он  верней...  Как  только  Мэри  со  двора  -
ягненочек за ней...
     - Это тот, вчерашний?
     -  Да.  Или  другой, из того же инкубатора. Хотя  вряд  ли  -
вместе такие не рождаются, иначе со страху бы передохли, посмотрев
друг на друга, когда родились.
     - Да-а-а... Ты обедал?
     -  Нет  еще. Пойдем в столовую, схватим чего-нибудь. А  дела,
они от нас никуда не денутся...
     Столовая  была  пуста.  Они почти не  разговаривали.  Голубые
глаза  Мэри Лу были устремлены к потолку. После второй чашки  кофе
она тронула Дугласа за плечо.
     - Я знаю, что делать.
     - Поподробней, пожалуйста.
     - Из-за чего они на нас взъелись?
     - У нас есть то, что им требуется.
     -  Неправильно.  У  нас есть то, что они хотели  бы  спрятать
подальше,  чтобы этого вовсе никто никогда не узнал.  Поэтому  они
пытаются  купить тебя или запугать. А не подействует  -  придумают
чего-нибудь и похлеще. Секрет в твоих руках, поэтому ты опасен для
них,  а  значит, и сам в опасности. А если представить  себе.  что
никакого секрета нет? Что он всем известен?
     - Они здорово расстроятся!
     -  Да, но что они смогут сделать? Ничего! Эти бонзы практичны
донельзя.  Они  за  твою  жизнь ни цента не  дадут,  если  это  не
принесет им выгоды.
     - Что же ты предлагаешь?
     - Раскрыть секрет. Рассказать всему миру, как это делается! И
пусть эти энергетические и световые экраны производят все, кому не
лень.  Процесс тепловой обработки смеси настолько прост, что любой
химик-производственник  сможет его  повторить,  если  будет  знать
технологию.  Тысячи  фабрик  смогут  изготовлять  эти  экраны   на
имеющемся оборудовании - сырье ведь прямо под ногами валяется!
     - Господь с тобой, Мэри Лу, а мы с чем останемся?
     -  Да  что мы теряем? Ты заработал каких-то две тысячи,  пока
держал процесс в тайне. А если раскрыть тайну - патент все равно у
тебя.  и  ты можешь получать свои проценты, пусть самые ничтожные,
скажем,  десять процентов с каждого квадратного ярда. В первый  же
год выпустят миллионы квадратных ярдов: значит, у тебя будут сотни
тысяч  долларов. На всю жизнь хватит! Сможешь завести себе  лучшую
лабораторию в стране!
     Дуглас хлопнул салфеткой о стол.
     - Малыш! Похоже, ты права!
     - И при этом не забывай, что ты делаешь это для своей страны!
Повсюду,  где  много  солнечного света, по всему  юго-западу,  эти
фабрики  будут  расти, как грибы! Энергия  -  даром!  Да  на  тебя
молиться будут!
     Дуглас встал. Глаза его сияли.
     -  Так  и  сделаем. Погоди, сейчас расскажу обо всем отцу,  а
потом устроим газетчикам встряску!
     Через  два часа телетайпы всех информационных агентств страны
выстукивали  сообщение.  Непременным  условием  публикации  Дуглас
поставил   наличие   полного  технологического   описания   своего
открытия.  Когда  они  с Мэри Лу выходили из  здания  "Ассошиэйтед
Пресс",  на  улицах уже продавали экстренный выпуск.  ГЕНИЙ  ДАРИТ
НАРОДУ   БЕСПЛАТНУЮ   ЭНЕРГИЮ!!!  Купив  газету,   Арчи   подозвал
мускулистого парня, неотступно следовавшего за ними.
     -  Поди-ка  сюда, сынок. Да ладно, кончай дурака валять.  Тут
для тебя дело есть.
     Он  протянул  топтуну  газету. Тот взял  ее  с  неохотой.  На
протяжении  всей его долгой и безрадостной карьеры с  ним  еще  ни
разу не обращались столь бесцеремонно.
     -  Снеси-ка  ты  газетку  своим хозяевам:  скажешь,  мол,  им
валентинка  от  Арчи Дугласа. Понял? Так не стой  столбом,  давай,
тащи, пока не схлопотал!
     Арчи  еще следил, как топтун растворяется в толпе, когда Мэри
Лу взяла его за руку:
     - Ну как? Моей деточке стало лучше?
     - Еще бы!
     - Больше тебя ничто не беспокоит?
     - Только одно.
     Схватив Мэри Лу за плечи, Дуглас повернул ее к себе лицом.
     -  Пора  мне и с тобой разделаться, а уж как, я знаю.  Крепко
сжав запястье Мэри Лу, он поволок ее через улицу.
     - Арчи, какого черта?! Отпусти сию минуту!
     -  Ну нет! Вон тот дом видишь? Это суд. И прямо там, рядом  с
окошком,  где  выдают  лицензии  на  собак,  мы  сможем  с   тобой
пожениться.
     - А я не собираюсь за тебя замуж!
     -  Еще как собираешься! Или сейчас, прямо тут, посреди улицы,
возьму и заору!
     - Шантаж?!
     При  входе  в  здание  она еще немного поупиралась  -  однако
больше для вида.





                            РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
                    ДАЛИЛА И КОСМИЧЕСКИЙ МОНТАЖНИК


                                                        Моим родителям.


     Пер. с англ. А. Етоев


     Чего  там греха таить - хлебнули мы горя, пока монтировали  Первую
станцию. А все работнички, им за это спасибо.
     Спору  нет,  отгрохать такое сооружение, да еще  за  двадцать  две
тысячи  триста  миль  от  Земли, - дело  непростое.  Это  и  называется
инженерный  подвиг:  куда  до  него  какому-нибудь  Панамскому  каналу,
египетским   пирамидам  или  даже  ядерному  реактору  на  Саскуэханне.
Впрочем,  это неудивительно, строил ее Тини Ларсен - Крошка  Ларсен,  а
раз уж он берется за дело, то делает его до конца.
     В  первый  раз я увидел Тини, когда он играл защитником в  команде
полупрофессионалов Оппенгеймеровского Технологического -  в  нем  он  и
начинал свою строительную карьеру. С той поры, пока Тини учился, всякий
раз  на  летних  каникулах он подрабатывал у меня. Так он  и  пошел  по
строительной  части, только теперь уже он, а не я, ходил  у  другого  в
начальниках.
     Тини  такой  -  ни  в жизнь не возьмет работу, пока  не  дознается
наверняка,  что  проект хорош на все сто. А Первая  станция  изначально
имела  в  своем составе узлы, которые если монтировать, то уж никак  не
людям  в  скафандрах - будь они хоть трижды здоровяки, - а  по  крайней
мере обезьянам о шести лапах.
     Тини  вынюхал  все  ляпы  и минусы - ни  тонны  не  отправилось  в
космос,  пока  он  лично  до  последнего  болтика  не  перелопатил  всю
документацию и чертежи.
     И  только  люди...  Вот  единственный материал,  доставлявший  нам
головную  боль. Женатых на станции почти не было, все больше -  отпетые
холостяки: одни попали сюда, гонясь за длинной деньгой, других  попутал
бес  приключений.  Кто-то  был разжалованным  космонавтом,  иные  имели
специальность,   вроде  электриков  с  прибористами.  Где-то   половину
составляли водолазы-глубинники, а для них, как известно, скафандр,  что
для   другого  пижама.  Были  еще  кессонщики,  монтажники,   сварщики,
разметчики и даже два цирковых акробата.
     Четверых  мы  погнали  за  пьянку  на  рабочем  месте,  Тини  даже
пришлось  сломать одному руку, уж слишком тот не хотел  увольняться.  И
вот  ведь что интересно - где эта пьянь брала выпивку? Источник  мы  не
сразу,  но  отыскали: один умелец-разметчик соорудил низкотемпературный
самогонный  аппарат,  использующий  космический  вакуум.  Так  и   гнал
потихоньку  сивуху  из  ворованной на  складе  картошки.  Если  честно,
расставаться с ним было жалко, да уж чересчур большой оказался нахал.
     А  игра  в  кости! Вы думаете, раз невесомость и станций находится
на  геостационарной  орбите, так и играть нельзя?  Вот  и  нет!  Радист
Петере вам быстро доказал бы, кто прав. Это он придумал одно хитроумное
приспособление.  Представляете, стальных костей  нет,  магнитной  доски
нет, а главное - отсутствует элемент случайности. За последнее-то его и
пришлось уволить.
     Мы  собирались  отправить радиста на Землю ближайшим  транспортным
кораблем - как раз на подходе был "Полу месяц". Я сидел у Тини в каюте,
когда "Полумесяц" начал делать корректировку курса.
     -  Пошли кого-нибудь за Петерсом, Папа, - попросил Тини, подплывая
к иллюминатору, - скажи ему что-нибудь веселенькое на прощанье. Кто там
ему на замену?
     - Тип по имени Г. Брукс Макнай, - ответил я.
     Из корабля, извиваясь змеей, начал выползать трос. Тини сказал:
     - Похоже, у них нелады с привязкой к нашей орбите.
     Он  запросил радиорубку о положении корабля относительно  станции.
Ответ  ему  не понравился, и он приказал соединить его с "Полумесяцем".
Тини ждал, пока на экране появился командир корабля:
     -  Доброе  утро,  капитан. И кого же ты собрался  ловить  на  свою
удочку?
     -  Твой  груз, естественно. Давай, сгружай сюда своих  алкашей.  Я
хочу отвалить до того, как до нас доберется тень.
     Надо  сказать, что каждый день примерно на час с четвертью станция
попадала  в  тень  Земли,  и поэтому, чтобы  не  жечь  зазря  монтажных
прожекторов и не изнашивать скафандров с обогревом, мы работали  в  две
смены по одиннадцать часов каждая.
     Тини покачал головой:
     - И не подумаю, пока вы не скорректируете с нами курс и скорость.
     - А я что сделал!
     - По моим приборам, а не по инструкции.
     -  Тини,  поимей  совесть!  У меня не  так  много  топлива,  чтобы
маневрировать всякий раз. Мы же не минеры, к чему нам такая точность. И
так я из-за тебя опаздываю, а если еще начну жонглировать кораблем ради
паршивых  нескольких тонн, то мне придется садиться на  вспомогательную
площадку. Или вообще планировать, не дай Бог!
     В  то  время  все  корабли  имели  крылья  на  случай  вынужденной
посадки.
     -  Слушай,  капитан, - грубо оборвал его Тини, - ты для чего  сюда
прилетел?  По-моему,  как  раз  для  того,  чтобы  ради  этих  паршивых
нескольких  тонн  скорректировать наши орбиты. А  куда  и  как  ты  там
приземлишься  -  меня  не волнует. Да хоть в Литл-Америку  на  задницу!
Вспомни,  когда  привозил  сюда первые  грузы,  ты  же  с  ними  как  с
ребеночком нянчился. Так вот - и это приказ - давай и с другими так же.
Не порти первого впечатления!
     - Ну хорошо, начальник, - угрюмо ответил капитан Шилдс.
     -  Не  кипятись, Дон, - Тини сменил гнев на милость. - Говорят,  у
тебя есть для меня пассажир?
     - Уж это точно! - на лице Шилдса появилась мстительная улыбочка.
     -  Ты  подержи его чуток у себя, пока мы не покончим с разгрузкой.
Может быть, до тени и справимся.
     -  Отлично!  Просто  здорово!  В конце  концов,  от  неприятностей
никуда  не  денешься, так зачем прибавлять новые?  -  Капитан  ушел  со
связи, оставив моего босса в недоумении.
     Но  раздумывать  над  его словами времени у  нас  не  было.  Шилдс
быстро  развернул  корабль по гироскопу, пару раз  стрельнул  дюзами  и
встал  ровнехонько с нами, при этом топлива, несмотря  на  свое  нытье,
израсходовал  всего ничего. Я выволок за борт всех, кого еще  не  успел
уволить,  и мы быстро принялись за разгрузку, стараясь успеть до  того,
как  нас  накроет земная тень. Невесомость при грузовых работах  всегда
только  на  руку:  мы  выпотрошили "Полумесяц" ровно  за  сорок  четыре
минуты.
     Груз  был  обычный: заправленные кислородные баки  в  комплекте  с
защитными  алюминиевыми отражателями, плиты внешней  обшивки  -  этакие
многослойные   бутерброды  из  листового  титана   и   наполнителя   из
пеностекла, а также ящики с РУВ - реактивными устройствами взлета - для
раскрутки  жилых  отсеков. После того, как все  это  было  выгружено  и
прицеплено к грузовому тросу, по нему же я отослал наших ребят обратно:
это  вопрос  жизни,  без страховки любые работы за  бортом  я  запрещаю
категорически, тут уж никакие байки о любимчиках госпожи  Вселенной  не
проходят. Затем я сказал Шилдсу, чтобы выпускал пассажира и отчаливал.
     Этот   малый   вылез   через  воздушный  шлюз   и   прицепился   к
соединительному  тросу.  Как  матерый  космический   волк,   он   ловко
оттолкнулся  ногами  и  поплыл параллельно  тросу  -  его  страховочный
карабин едва за ним поспевал. Увидев такое дело, я быстро рванул к нему
и  знаками велел следовать за собой. Вскоре вся наша компания - я, Тини
и новичок, - одновременно достигла шлюзовой камеры.
     Кроме  обычного грузового шлюза у нас имелось еще три  экстренных,
компании  "Дженерал  Электрик". Экстренный  шлюз  -  это  та  же  самая
"железная  дева",  только  без  шипов;  он  вмещает  в  себя  скафандр,
космонавта  в  скафандре  и  немного  воздуха  для  продувки.  Работает
экстренный шлюз автоматически - тем самым экономя время при пересменке.
Я  выбрал средний, Тини, как и положено, главный. Новенький, ничуть  не
смутившись, занял то, что ему оставалось.
     Мы  втроем  ввалились  в  кабинет Тини. Тини  щелкнул  зажимами  и
откинул шлем.
     -  Что  ж,  Макнай,  -  сказал  он,  -  рады  тебя  видеть.  Новый
радиотехник тоже освободился от шлема. Я услышал тихий, приятный голос:
     - Спасибо.
     Когда  я на него взглянул, то разом позабыл все на свете.  Даже  я
со своего места увидел, что наш новый радиотехник носит в волосах бант.
     Я  думал, Тини взорвется. Одного взгляда хватило, чтобы сообразить
- новенький был такой же мужчина, как я - Венера Милосская! Тини плюнул
и, придерживая свой шлем, бросился к иллюминатору.
     -  Папа,  -  завопил он на ходу, - радиорубку! Срочно!  Остановить
ракету!
     Но  "Полумесяц" уже превратился в чуть заметную огненную горошину.
Тини стоял как ошпаренный.
     -  Папа,  -  тихо  спросил он, - кроме нас об этом кто-нибудь  еще
знает?
     - Вроде нет.
     Он задумался на секунду:
     -  Тогда  надо спрятать ее от греха подальше. Вот что - запрем  ее
где-нибудь и подождем до следующего корабля. - Ее он словно не замечал.
     -  О ком это вы говорите? - громко спросила его Макнай. Приятности
в ее голосе поубавилось. Тини волком посмотрел на нее:
     - О вас, о ком же еще. Значит, путешествуем без билета?
     -  Не  говорите  глупостей! Я - Г.Б. Макнай,  инженер-электронщик.
Разве вы не получали на меня документов?
     Тини повернулся ко мне:
     -  Папа,  да  ты...  Да  какого... Прошу прощения,  мисс.  Чем  ты
смотрел,  если  тебе  умудрились всучить бабу? Ты хоть  рапорт  на  нее
догадался прочитать?
     Тут уж настала моя очередь возмутиться:
     -  Еще вопрос, кто из нас болван. Где ты видел, чтобы в документах
указывали  пол.  Комиссия по равноправному труду позволяет  делать  это
только в особых случаях, когда это существенно для работы.
     - То есть ты хочешь сказать, что здесь это несущественно?
     -  Так это же не физический труд. Ты ведь знаешь, сколько на Земле
женщин - радисток и диспетчеров.
     -  Мы  не  на Земле. - Лицо Тини стало мрачнее тучи. Он,  наверно,
подумал, каково ему теперь будет осаживать оголодавших двуногих козлов,
которыми  набита  станция. Тем более, что Г.Б. Макнай  выглядела  очень
даже  недурно. Не знаю, может быть, виноваты те восемь месяцев,  что  я
провел  на  орбите без женщин, но про себя я решил твердо  -  новенькая
должна остаться.
     - Я слышал даже о женщинах-космопилотах, - злорадно продолжил я.
     -  А про женщин-архангелов ты ничего не слышал? Так вот, здесь  на
станции женщин не было и не будет!
     -  Погодите,  -  она  в  отличие от меня  была  не  рассержена,  а
обижена, - вы здешний начальник?
     - Ну, - согласился Тини.
     -  Очень  хорошо. Тогда спрашивается, откуда вам знать, женщина  я
или нет?
     - Вы что, пытаетесь отрицать, что вы женщина?!
     -  Зачем же, я горжусь этим. Но если подойти к делу формально,  вы
же,  когда  читаете "Г. Брукс Макнай", не знаете, какого  этот  человек
пола?  Вот  поэтому я всегда пишу "Г" вместо Глории. Терпеть  не  могу,
когда меня начинают жалеть!
     Тини фыркнул:
     -  На это можете не рассчитывать. Я не знаю, как вы сюда пролезли,
но  имейте  в  виду, Макнай, Глория или как вас там,  -  вы  уволены  и
следующим  кораблем вернетесь на Землю. А до отправки  мы  постараемся,
чтобы никто из наших не догадался, что на борту женщина.
     Я прочел по ее губам, как она сосчитала до десяти.
     -  Дадут  мне здесь хоть слово сказать, - проговорила она наконец,
- или вы и дальше будете строить из себя капитана Блая?
     - Говорите.
     -  Никуда  я не пролезала. Я - штатный сотрудник станции,  старший
инженер  по  связи.  Я  сама выбрала эту должность,  специально,  чтобы
разобраться с оборудованием, пока его еще устанавливают, и не собираюсь
из-за вас отказываться от работы. Я остаюсь здесь, вот и все.
     Тини не обратил на это внимания:
     -  Построим  станцию, тогда живите. Всем будет можно  -  мужчинам,
женщинам,  даже  детям.  А  сейчас - никаких  женщин,  говорю  вам  как
начальник.
     -  Ну, это мы еще поглядим. Во всяком случае, уволить меня вам  не
удастся: радиоперсонал на вас не работает.
     В    этом   она   была   права:   заказчик,   компания   "Харримаи
Энтерпрайзис",  обязывалась  при ведении работ  обеспечить  подрядчика,
корпорацию    "Файв   Компаниз   Инкорпорейтед",   некоторыми    своими
специалистами, связистами в том числе.
     Тини усмехнулся:
     -  Уволить  вас  я, может, и не имею права, но отправить  домой  -
могу:  "поставляемый заказчиком персонал должен полностью удовлетворять
подрядчика",  то  есть - меня. Параграф семь, пункт "М",  я  же  его  и
писал.
     -  Тогда вы обязаны знать, что если поставляемый персонал получает
немотивированный  отказ  -  расходы, связанные  с  его  заменой,  несет
непосредственно подрядчик.
     -   Да,  есть  риск  понести  убытки,  но  я  иду  на  него  -  вы
возвращаетесь, и больше вас здесь никогда не будет!
     - Вы... Вы просто глупец!
     -  Может  быть,  но здесь решаю я. И я скорее возьму какого-нибудь
кретина, чем бабу, которая будет вертеть хвостом перед мужиками!
     Она рот раскрыла от изумления. Тини понял, что перегнул палку.
     -  Извините,  мисс, - подавив смущение, добавил он, -  я  серьезно
вам говорю. Вы будете спрятаны до тех пор, пока мы не расстанемся.
     Только  она  собралась ему возразить, как я крикнул, показывая  на
иллюминатор:
     - Посмотри назад, Тини!
     К  иллюминатору, вытаращив от изумления глаза, уже приклеился один
из  монтажников.  Трое  или  четверо  других  плавали  за  его  спиной,
дожидаясь своей очереди.
     Тини  щукой  метнулся  к  иллюминатору, и они  брызнули  в  разные
стороны,  как  перепуганные пескари. Так напугались, бедные,  что  чуть
скафандры  не  потеряли  в спешке. Мне показалось,  что  наш  начальник
собрался  пробить  иллюминатор кулаком, -  а  стекло  в  нем  как-никак
кварцевое.
     Когда он вернулся на место, вид у него был побитый.
     -  Мисс, - он указывал на дверь в глубине каюты, - подождите  пока
в моей спальне.
     Когда она скрылась за дверью, Тини меня спросил:
     - Что теперь будем делать, Папа?
     - Ты, Тини, начальник, ты и решай.
     -  Я  решил,  -  смущенно пробормотал он. - Вызови  сюда  главного
инспектора, хорошо?
     Было  ясно  -  отступать  он  не  собирается.  Группа  инспекторов
принадлежала не нам, а компании "Харриман Энтерпрайзис", и,  по  мнению
Тини,  они  больше  мешали, чем помогали делу.  Кроме  того,  Тини  был
выпускником Оппенгеймера, а Далримпл - главный инспектор, - тот  кончал
МТИ.
     Явился главный инспектор, бодрый и самоуверенный, как всегда:
     -  Доброе  утро,  начальник. Здравствуйте, мистер  Визерспун.  Чем
могу быть полезен?
     Тини  мрачно  изложил  -  чем.  Лицо  Далримпла  так  и  светилось
самодовольством!
     -  Она  права, старина. Ты можешь, конечно, отправить ее  назад  и
даже  указать в рекламации, чтобы прислали мужчину. Но вряд ли я  смогу
сейчас подтвердить твою "уважительную причину".
     - Черт возьми! Далримпл. но мы не можем держать здесь бабу!
     - В контракте это не оговаривается, ты же знаешь.
     -  Если бы твоя компания не прислала нам того шулера, который  был
до нее, - я не вляпался бы во всю эту историю!
     -  Ну,  ну,  давай-ка  без  нервов. Давай  откажемся  от  нее  без
указания причины и вместе понесем убытки. Такое тебя устроит?
     - Еще бы! То есть спасибо!
     -  Не  за  что. Но подумай, что получается, - ты вытурил  Петерса,
заранее не переговорив с новичком, и этим сократил свой штат до  одного
радиооператора.  А  Хэммонд не может дежурить двадцать  четыре  часа  в
сутки.
     - Он может спать прямо в рубке. Сигнал его разбудит.
     -  Ну  уж нет. И базу и эфир надо прослушивать постоянно "Харриман
Энтерпрайзис" направила сюда квалифицированного оператора, и хочешь  ты
этого  или  не хочешь, но боюсь, что тебе придется терпеть  ее  пока  у
себя.
     Тини понял, что от судьбы не уйдешь. Он тихо сказал:
     -  Папа,  поставь ей первую смену. И будет лучше, если  в  эту  же
смену ты поставишь женатых. Затем он позвал Глорию:
     -  Ступайте  сейчас  в радиорубку и потихоньку присматривайтесь  к
работе, чтобы Хэммонд мог поскорее сдать вам дежурство. Прислушивайтесь
к его советам. Человек он порядочный.
     - Знаю, - кротко сказала она, - я его обучала.
     Тини   моментально  заткнулся.  Зато  тут  же  встрял  в  разговор
инспектор:
     -  Начальнику,  конечно,  можно  не  обращать  внимания  на  такие
мелочи, как знакомство, но все-таки позвольте представиться: я - Роберт
Далримпл,  главный  инспектор. А заодно разрешите представить  вам  его
помощника, мистера Визерспуна.
     - Можете называть меня Папой, - сказал я.
     -  Привет, Папа, - она улыбнулась, и я почувствовал, как по  всему
моему телу разливается приятная теплота.
     Потом она ответила Далримплу:
     - Странно, что мы не встречались раньше.
     Тини ее перебил.
     -  Макнай, спать вы будете у меня, - на это она удивленно  подняла
брови, а он с суровым видом продолжил:
     -  Все свое я уберу оттуда сегодня же. Да, и главное - как придете
после дежурства, сразу же запирайте дверь.
     - Спасибо за совет. Именно так я и сделаю.
     Тини при этом покраснел.

     Работы  навалилось так много, что мисс Глорию я  почти  не  видел.
Oредстояло  распределить поступивший груз, установить новые кислородные
баки  и  поставить на них отражатели. Но самой хлопотной  задачей  была
раскрутка   жилых  отсеков.  Сегодня  даже  убежденные   оптимисты   не
рассчитывают, что в ближайшие годы в развитии межпланетных транспортных
средств  возможны особые перемены. Тем не менее "Харриман Энтерпрайзис"
планировала   сдавать  в  аренду  помещения  станции   для   проведения
разнообразных  исследовательских работ,  покрывая  этим  свои  огромные
вложения в строительство.
     ИТТ,  к  примеру, арендовало здесь площадь для своей микроволновой
релейной  станции,  обещая  - только за одно  телевидение  -  несколько
миллионов  в  год,  у  Бюро  погоды  чесались  руки  оборудовать   свою
полусферическую комплексную станцию; у Паломарской обсерватории - у той
просто   была   концессия  ("Харриман  Энтерпрайзис"  пожертвовала   им
площадь); Совет безопасности разрабатывал некий сверхсекретный  проект;
Физическая лаборатория Ферми и Кеттерингский институт тоже имели  здесь
свои  помещения.  В  общем,  дюжина  арендаторов  готова  была  въехать
немедленно  или  в  самое ближайшее время, а закончим  мы  когда-нибудь
отсеки  для  туристов  и  путешественников или  нет,  на  это  им  было
наплевать.  Корпорацией для нас были предусмотрены премии за  досрочное
выполнение работ, а также вознаграждение от заказчика.
     Тем, кто никогда не бывал в открытом космосе, вряд ли придутся  по
сердцу  кувырки  через голову, - по крайней мере, я от них  радости  не
испытывал,  -  ведь здесь, на свободной орбите, вы не  ощущаете  своего
веса,  здесь  нет  ни  "верха",  ни  "низа".  Есть  Земля,  круглая   и
прекрасная,  и всего в каких-то двадцати с лишним тысячах  миль  -  вот
она,  почти рядом, того и гляди, заденешь за нее рукавом. Только  здесь
начинаешь по-настоящему понимать, как она тянет к себе. Но своего  веса
вы просто не чувствуете, ну ни капли, вы парите...
     Парение  просто  незаменимо  для некоторых  видов  работ,  но  что
касается  приема  пищи или, скажем, игры в карты,  не  говоря  уже  про
купание,  - в этих вещах ощущать свой вес и стоять на ногах  более  чем
желательно. Вы чувствуете себя непринужденнее, и ваш обед тогда от  вас
не улетает.
     Вы,  наверное,  видели  фотографии  станции  -  огромный  цилиндр,
похожий  на  большой барабан, по бокам у него "кармашки",  в  них-то  и
швартуются  корабли.  А теперь представьте, внутри  большого  вращается
барабан  поменьше, так вот, этот маленький барабан и есть жилые отсеки,
в  которых центробежная сила создает искусственную гравитацию. Конечно,
можно   раскрутить   целиком  всю  станцию,  но  тогда   попробуйте   -
пришвартуйтесь к этакому "кружащемуся дервишу".
     Поэтому  мы  и делали внутреннюю часть вращающейся,  чтобы  в  ней
можно  было  нормально  жить, а на внешней - стационарной  -  размещали
стыковочные узлы, топливные и кислородные баки, кладовые и все  прочее.
Переход  из  одной  части  в  другую осуществлялся  через  "ступицу"  -
специальный  переходный отсек. Когда мисс Глория оказалась на  станции,
внутренняя часть ее была уже вставлена и загерметизирована,  а  внешняя
представляла собой голый скелет из балок.
     Нет,  это  просто здорово - видеть, как на фоне черного  звездного
неба  переплетаются  отсвечивающие металлом стойки,  рамы  и  фермы  из
титанового  сплава 1403, легкого, прочного, не подверженного  коррозии.
Но  с  космическим кораблем станцию все-таки не сравнишь - на  взрывные
напряжения  ее  конструкция не рассчитана. Потому мы и не  отваживались
сразу раскручивать отсеки, а дожидались, когда нам пришлют РУВ.
     РУВ  -  реактивное устройство взлета - что-то вроде ракеты, только
предназначенное для запуска самолетов. Сейчас их используют где угодно,
если  требуется направленный рывок, например, когда вытягивают грузовик
из  трясины. Мы разместили четыре тысячи РУВ по окружности внешней рамы
жилых  отсеков, каждое - в строго определенном месте.  К  ним  уже  был
подсоединен  шнур и оставалось дать команду "старт", когда  Тини  вдруг
обратился ко мне, явно чем-то озабоченный:
     - Папа, все срочно отставить, заканчиваем отсек Д-113.
     - О'кей, - сказал я. Д-113 входил во внешнюю часть станции.
     -  Подготовь шлюзовую камеру и закинь в отсек двухнедельный  запас
жизнеобеспечения.
     - Это изменит распределение нагрузки при вращении, - возразил я.
     -  Ближайшей  "ночью"  я  сделаю пересчет, а  после  скорректируем
расположение РУВ.
     Далримпл. узнав про это, тут же явился за разъяснениями,  подобное
нарушение графика означало задержку сдаваемых в аренду отсеков.
     - В чем дело? - спросил он Тини.
     Тот  пристально посмотрел на него. В последнее время их  отношения
стали  холоднее обычного: Далримпл постоянно выискивал поводы  посетить
мисс  Глорию.  А  чтобы попасть в ее временное жилище,  бывшую  спальню
Тини,  ему приходилось пробираться через его кабинет. Тини это в  конце
концов  надоело,  и  однажды он попросил Далримпла убраться  и  к  нему
больше не заходить.
     -  В  чем? - спокойно ответил Тини. - Чтобы иметь хотя бы  собачью
конуру, если дом сгорит от пожара. Вот в чем.
     - Ты что имеешь в виду?
     -  То  и имею, что вдруг мы запустим РУВ, а конструкция возьмет  и
развалится.  Хочешь болтаться в космосе, пока тебя не  подберет  какой-
нибудь корабль?
     - Это глупо. Напряжения были рассчитаны.
     - Так всегда говорят после того, как мост рухнул. Будем делать по-
моему.
     Лицо Далримпла потемнело от злости.

     Усилия  Тини, направленные на изоляцию Глории, вызывали у меня  по
меньшей  мере  сочувствие. Вот вам пример. Известно, что в  обязанности
радиотехника  входит  ремонт переговорных устройств,  вмонтированных  в
часы  скафандра. Так почему-то больше всего поломок приходилось  на  ее
смену.  И  мне снова пришлось делать перестановки в рабочих  сменах,  а
заодно  и  уменьшить кое-кому оклады. Техобслуживание не  предусмотрено
при  умышленной  порче  имущества. Были и другие примеры.  Вдруг  стало
модным бриться. Парни перестали по пояс голыми болтаться по станции,  а
времени  на  мытье  стало  уходить  столько,  что  я  уже  было   думал
устанавливать дополнительный опреснитель.
     И  вот  наступил момент, когда отсек Д-113 был подготовлен, а  РУВ
переустановлены.   Не   думаю,  чтобы  я  особенно   волновался   перед
предстоящим  событием. Рабочим было приказано покинуть  отсеки  и  всем
одеться в скафандры. Оседлав балки, люди сидели и ждали.
     В  скафандрах все кажутся близнецами, поэтому, чтобы не  путаться,
мы  пользовались номерами и цветными повязками. Бригадиры имели по  две
антенны,  одну для связи с рабочими, другую - связываться между  собой,
так  называемый  бригадирский канал. У Тини и  у  меня  вторая  антенна
предназначалась для общей радиосвязи.
     Бригадиры доложили, что их люди к взрывным работам готовы, и  Тини
уже  собрался  скомандовать, когда вдруг в самом  центре  опасной  зоны
показалась  продирающаяся сквозь балки фигура. Без страховочного  фала.
Без повязки на рукаве. С одной антенной.
     Конечно, это была мисс Глория! Тини вытащил ее из опасной  зоны  и
обвязал   своим  страховочным  фалом.  Я  слышал,  как  он   грубо   ей
выговаривает:
     - Вы кого тут из себя строите? Начальника на прогулке?!
     Ее голос отвечал:
     -  А  что бы вы мне посоветовали сделать? Причалить к какой-нибудь
звезде?
     -  Я  говорил  тебе  -  нельзя  сюда  лезть!  Если  ты  не  будешь
подчиняться моим приказам - я просто посажу тебя под замок!
     Я  добрался до них, отключил свой передатчик и, - приблизившись  к
Тини вплотную, так что шлем упирался в шлем, сказал:
     - Босс, ты же - в режиме передачи!
     -  О!  -  воскликнул  он  и тут же выключил передатчик.  Она  свой
отключать не стала:
     -  Послушайте, вы, бабуин несчастный, вы же сами послали поисковую
партию,  чтобы убрать всех оттуда, я не стала их дожидаться,  потому  и
вышла  наружу. А про страховочный фал я и знать не знала. Вы же держите
меня взаперти!
     Я  оттащил  Тини  в  сторону,  и  он приказал  главному  электрику
начинать.  А  когда мы увидели великолепное, невиданное доселе  зрелище
взрывных  работ, мы сразу забыли обо всем. Это было похоже на  огромное
колесо  Святой  Екатерины, расцвеченное ракетными вспышками.  И  все  в
абсолютной  тишине,  вокруг был открытый космос - ну  просто  сказочная
картина!
     Взрывные   работы   закончились,  и   показались   жилые   отсеки,
раскручивающиеся подобно маховику; мы с Тини выдохнули  с  облегчением.
Затем пробрались внутрь, чтобы "глотнуть" тяжести.
     Ощущение  было  забавным. Пройдя через "ступицу", я  спустился  по
трапу,  чувствуя, как вновь обретаю вес по мере приближения к  краю.  И
так  же,  как  и  в  тот раз, когда я впервые испытал  его  отсутствие,
накатил  приступ морской болезни. Икры свело судорогой, и я  едва  смог
идти.
     Мы  все  проверили, потом прошли в кабинет и только тут,  наконец,
присели.  В  кабинете было уютно - ровно одна треть  от  величины  силы
тяжести  на краю, как раз столько, чтобы не испытывать неудобств.  Тини
погладил ручки кресла и усмехнулся:
     - А всех бездельников - в изоляцию, в Д-113.
     -  Кстати, об изоляции, - на пороге стояла мисс Глория. - Могу я с
вами поговорить, мистер Ларсен?
     -  А?  Ну конечно! Я сам хотел с вами встретиться. Должен принести
вам свои извинения, мисс Макнай. Я был...
     -  Не  стоит  вспоминать,  - перебила она,  -  вы  были  тогда  на
пределе.   Но   мне  интересно  знать,  долго  ли  вы  еще  собираетесь
навязываться ко мне в дуэньи.
     -  Недолго, - он посмотрел на нее внимательно. - До тех пор,  пока
не придет вам замена.
     - Вот как? Кто здесь у вас главный профсоюзный деятель?
     -  Макзндрюс,  разметчик. Но вряд ли он сможет вам помочь:  вы  же
штатный сотрудник станции.
     -  К  той  проблеме,  которая меня сейчас волнует,  это  не  имеет
отношения. Мне необходимо с ним поговорить. По вашей милости я не  могу
распоряжаться даже своим свободным временем. Это дискриминация, вот что
это такое.
     -  Может  быть,  но  скоро  вы  сможете  убедиться,  что  я  здесь
пользуюсь некоторым авторитетом. Юридически я сейчас капитан корабля. А
капитан в космосе обладает неограниченной властью.
     - Тогда вы должны применять ее разборчиво!
     -  Вот-вот. Именно этим я и занимаюсь, здесь я с вами согласен,  -
ухмыльнулся Тини.
     Мы  не знаем, что сказал ей Макэндрюс, но только мисс Глория стала
вести  себя  совершенно  по-другому.  После  очередного  дежурства  она
заявилась в кино вместе с Далримплом. Тини встал и на середине  картины
демонстративно  покинул  зал  -  из  Нью-Йорка  как  раз  транслировали
"Лисистрата идет в город".
     Тини  подстерег ее, когда она возвращалась одна, но подгадал  так,
чтобы рядом в этот момент оказался я, как свидетель.
     - Гм, мисс Макнай...
     - Да?
     -  Думаю,  вам следовало бы знать... Это, как его... ну, в  общем,
главный инспектор Далримпл - человек женатый.
     - Вы считаете мое поведение непристойным?
     - Нет, но...
     -  Тогда  не лезьте не в свое дело! - Он еще рта не успел открыть,
как она добавила: - И да будет вам известно - я знаю, что у вас четверо
детей, Далримпл мне все рассказал.
     У Тини отвисла челюсть:
     - Как... Но позвольте, я ведь даже не женат!
     - Как? Вот именно - как, хотела бы я знать, - и она удалилась.
     Тини  уже  не пытался прятать ее в каюте; единственное, о  чем  он
просил, - если она куда-нибудь соберется, предупреждать его об  этом  в
любое время. С той поры он тем только и занимался, что пас ее. Меня так
и подмывало предложить ему поменяться местами с Далримплом.
     И  как же я удивился, когда однажды он поручил мне провести приказ
об  ее  увольнении. Я был совершенно уверен, что он и  думать  про  это
забыл.
     - И в чем она виновата? - поинтересовался я.
     - В нарушении субординации!
     Я на это ничего не ответил, а он продолжал:
     - Она же приказы не выполняет.
     -  Зато  она  работу свою выполняет, и притом хорошо. А  эти  твои
приказы...  Да  прикажи ты что-нибудь подобное кому  из  парней,  любой
выполнять откажется.
     - Ты не согласен с моими приказами?
     - Не в этом дело. Ты не докажешь ее вину, Тини.
     -  Тогда  уволим ее за то, что она... женщина! Уж это-то  я  смогу
доказать. Я опять промолчал.
     -  Папа,  - он как будто меня уговаривал, - ты же мастер  стряпать
такие штуки: ну там "никаких персональных претензий, но полагая, что  в
интересах дела..." и прочая дребедень.
     Я   составил  нечто  подобное  и  по  секрету  показал   Хэммонду.
Известно, как радиотехники умеют держать язык за зубами, и я не  очень-
то удивился, когда меня вдруг останавливает О'Коннор, один из лучших на
станции кузнецов, и спрашивает:
     - Папа, скажи, это правда, что Старик избавляется от Брукси?
     - Брукси?
     - Брукси Макнай. Она сама просила так ее называть. Так правда?
     Я  подтвердил и пошел дальше, раздумывая на ходу, а  не  лучше  ли
было ему соврать?
     С  Земли  к  нам  ракета идет примерно четыре часа.  За  смену  до
прилета  "Полярной звезды", на которой должна была улететь мисс Глория,
табельщик принес мне два заявления об уходе. Два человека - не страшно:
с  каждым кораблем мы теряли больше. Но не прошло и часа, как он вызвал
меня  по бригадирскому каналу и попросил срочно зайти к нему в кабинет.
Я как раз был снаружи - проверял качество сварки - и поэтому отказался.
     -  Пожалуйста,  мистер Визерспун, - чуть ли не  умолял  он,  -  вы
должны прийти.
     Когда  кто-то  из  ребят перестает называть  меня  "Папой"  -  это
дурной знак. Я пошел.
     Около  его  двери выстроилась целая очередь, обычно такая  бывает,
когда  на станцию доставляют почту. Я вошел и хлопнул у них перед носом
дверью. Он протянул мне целую кипу заявлений.
     - Что же это происходит в великих глубинах ночи? - спросил я.
     - И есть еще десятка два или три, которых я не успел оформить.
     Ни  в одном из заявлений не стояло конкретной причины - только "по
собственному желанию".
     - Слушай, Джимми. Что же такое делается?
     -  А  вы  все  не догадываетесь? Серьезно? В таком случае  я  тоже
теряюсь в догадках.
     Тогда  я  ему  высказал  все, что об этом  думаю,  и  он  со  мной
согласился. Потом я собрал заявления, вызвал по радио Тини  и  попросил
его, ради всего святого, прийти в свой кабинет.
     Тини в задумчивости жевал губу.
     -  Но  послушай, Папа, они не имеют права бастовать.  В  контракте
это  оговаривается  особо  и  согласовано  со  всеми  заинтересованными
инстанциями.
     - Это не забастовка, Тини. Ты не можешь препятствовать их уходу.
     -  Тогда  пусть  они  платят  за обратный  билет  из  собственного
кармана! Поможешь мне это сделать?
     -  Не  знаю,  не знаю. Многие проработали достаточно долго,  чтобы
получить его бесплатно.
     -  Тогда  нам придется быстро набрать других, иначе мы не уложимся
в сроки.
     -  Если  бы  так, Тини. Мы просто не сможем закончить. К следующей
"ночи" у тебя не останется даже команды обеспечения.
     -  У  меня еще никогда не уходило столько народу. Ладно, я с  ними
поговорю.
     - Бесполезно, Тини. Ты идешь против того, что сильнее тебя.
     - И ты. Папа, против меня?
     - Я всегда за тебя, Тини.
     Тогда он сказал:
     -  Папа, я знаю, ты думаешь, что я упрямый баран, но я прав. Мы не
можем  держать одну женщину на несколько сотен парней. Они же  все  как
чокнутые.
     Я не стал ему объяснять, чем он от них отличается, лишь спросил:
     - По-твоему, это плохо?
     -  Конечно.  Я  не могу позволить, чтобы смех одной бабы  развалил
мне всю работу.
     - Тини, ты видел последние графики хода работ?
     -  У меня не было времени, а что? Я-то знал, почему у него не было
времени:
     -  Ты  окажешься  в  дураках, если начнешь  доказывать,  что  мисс
Глория тормозит работу. Мы же опережаем план.
     - Мы?!
     Пока он изучал графики, я, положа руку ему на плечо, сказал:
     -  Поверь, сынок. Секс на нашей планете хозяйничает не первый год.
Там, на Земле, им от этого просто никуда не деться, и, заметь, несмотря
на  это  даже самые крупные стройки кое-как, но все-таки доводились  до
конца.  Может,  и  нам  здесь стоит попробовать - вдруг  ничего?  Между
прочим, ты сам только что дал готовый ответ.
     - Я?
     -  Ты сказал: "мы не можем держать здесь одну женщину на несколько
сотен парней". Так?
     - Да... То есть нет! Постой, погоди минутку. Ну, предположим, да.
     -  Ты  джиу-джитсу  когда-нибудь занимался? Иногда  побеждаешь  за
счет того, что расслабишься.
     - Да, верно!
     -   А   когда   чувствуешь,  что  противник  сильнее,  ты   просто
уворачиваешься от него. Он вызвал радиорубку:
     -  Макнай,  передайте Хэммонду, чтобы он вас сменил, и зайдите  ко
мне.
     Он  сделал  это  красиво. Поднялся и произнес  речь:  да,  он  был
неправ;  да,  слишком много было потрачено времени, чтобы понять  такую
простую вещь. Но он надеется, что на него не станут держать обиду, ну и
так  далее.  Он связался с Землей и выдал базе задание рассмотреть,  на
каких работах можно задействовать женщин уже сейчас.
     -  Не забудь семейные пары, - ненавязчиво вставил я, - и еще пусть
пришлют нескольких женщин постарше.
     -  Будет  сделано, - согласился Тини. - Больше я ничего не  забыл,
Папа?
     -  Вроде бы ничего. Осталось только подготовить жилплощадь, а  для
этого нужно время.
     -  О'кей.  Глория,  я приказал задержать старт "Полярной  звезды",
так что уже этим рейсом они смогут кого-нибудь к нам прислать.
     - Чудесно! - похоже, она действительно была счастлива.
     Тини закусил губу:
     -  Мне  все  время  кажется, будто я что-то забыл.  Ну-ка,  ну-ка,
конечно!  Папа, попроси их прислать для станции капеллана, и  поскорее.
При нашей новой политике он может понадобиться в любую минуту.
     Я тоже так думал.





                           РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
                        КОСМИЧЕСКИЙ ИЗВОЗЧИК


     Пер. с англ. С. Логинов

     Они уже подходили к дверям, когда раздался телефонный звонок.
     - Не отвечай! - взмолилась жена. - Мы опаздываем на спектакль.
     Но  он  все  же  снял трубку. На экране появилась Ольга  Пирс  -
секретарь местной конторы "Транслунных перевозок".
     -  Попросите к аппарату мистера Пембертона... а, это ты,  Джейк!
Быстренько  собирайся.  Рейс двадцать семь,  Нью-Йорк-Верх  -  Лунный
терминал. Вертолет через двадцать минут.
     - Что за дела? - запротестовал он. - По графику я четвертый.
     -  Был  четвертым. Но ты дублер Хикса, а он только что  срезался
на психотесте.
     - Хикс срезался? Чушь собачья!
     -  Увы,  такое случается и с лучшими пилотами. Так что готовься,
дружище. Пока.
     Жена  нервно  комкала  платочек, не  замечая,  что  пальцы  рвут
тонкое шестнадцатидолларовое кружево.
     -  Джейк,  это  несправедливо. Тебя  не  было  три  месяца.  Еще
немного, и я тебя совсем забуду.
     - Прости, малыш. Придется тебе сходить в театр с Элен.
     -  Джейк,  пойми,  спектакль меня совершенно  не  интересует.  Я
просто  хочу  пойти вместе с тобой... куда-нибудь, где  они  тебя  не
достанут.
     - Меня нашли бы и в театре.
     - Нет. Я стерла запись, которую ты оставил.
     -  Филлис!  Ты  хочешь,  чтобы меня уволили?  Она  не  ответила,
ожидая его раскаяния. Но он молчал, а она не знала, как объяснить ему
свое раздражение.
     Неужели  Джейк  сам не видит, что это вызвано не  досадой  из-за
пропавшего  вечера,  а  томительным страхом, который  она  испытывает
каждый раз, когда муж улетает в космос.
     -  Не  смотри  на  меня так, - попросила она  и,  не  дождавшись
ответа, принялась доказывать: - Тебе не следовало соглашаться, милый.
Они  не  имеют  права  посылать  тебя,  ты  пробыл  на  Земле  меньше
положенного срока. Джейк, ну пожалуйста!..
     Он снимал смокинг.
     -  Я  тысячу  раз  говорил: пилот никогда не получит  регулярных
рейсов, если вздумает корчить из себя законника со сводом правил  под
мышкой. Подумать только - стереть мое контрольное сообщение! Зачем ты
это сделала, Филлис? Стараешься приземлить меня?
     - Нет, дорогой. Просто я думала, что хотя бы в этот раз...
     -  Когда мне предлагают рейс, я беру его, - холодно произнес  он
и вышел из комнаты.
     Вернулся он через десять минут уже переодетый для полета.  Этого
времени ему хватило, чтобы отвлечься от неприятных мыслей. Как обычно
перед рейсом, Джейк был в приподнятом настроении и насвистывал:

           Сказал диспетчер Кейси, что рейс в пять часов.
                Жену целует Кейси, он к рейсу готов.

     Заметив выражение ее лица, он оборвал мотив.
     - Где мой комбинезон?
     - Я сейчас принесу. И приготовлю тебе поесть.
     -  Чтобы  во  время  старта  набитый желудок  размазал  меня  по
стенам?  К  тому же за превышение веса меня оштрафуют. У  тебя  много
лишних денег?
     Подтянутому,  стройному, одетому лишь  в  шорты  и  футболку,  в
легких    сандалиях   на   ногах,   ему   была   уже    гарантирована
пятидесятидолларовая весовая премия, и поэтому Филлис хотела сказать,
что  сэндвич  и чашка кофе не грозят штрафом, который бы их  разорил.
Но,  глянув  на Джейка, она промолчала, чтобы не увеличивать  еще  на
одну фразу стену непонимания между ними.
     Больше  они  не  произнесли ни слова,  пока  на  крышу  дома  не
опустилось аэротакси. Перед уходом Джейк поцеловал жену и попросил не
провожать. Филлис покорно кивнула, но, услышав, как вертолет взлетел,
выбралась  наверх и долго смотрела ему вслед, пока  он  не  исчез  из
виду.

     Путешествующая  публика,  что  без  дела  мотается  на  Луну   и
обратно, любит жаловаться на неудобства транзитных перевозок, но все-
таки охотно пользуется теми маршрутами, которые требуют пересадок  на
орбитальных станциях. Причина этому - деньги.
     Для  трехпересадочного  полета на Луну был  установлен  тариф  в
тридцать  долларов  за каждый фунт веса. Прямой перелет  обошелся  бы
куда  дороже. Корабль, с равным успехом взлетавший и салившийся  и  в
земной  атмосфере, и в безвоздушном пространстве,  был  бы  настолько
технологически сложен и громоздок, что не окупал бы себя и при цене в
тысячу  долларов за фунт принятого на борт веса. При старте  с  Земли
оборудование  для прилунения просто бы превратилось в балласт,  а  на
Луне   ненужными  оказались  бы  все  приспособления  для  полета   в
атмосфере.   Корабль   напоминал  бы  кошмарное   сочетание   парома,
локомотива  и  скоростного лифта. Двигаться такому агрегату  было  бы
тяжело.
     Поэтому   для   выхода   на   орбиту   "Транслунные   перевозки"
использовали   крылатые  ракеты  "Небесный  призрак"  и  "Светлячок",
снабженные  противоперегрузочными устройствами,  позволяющими  сносно
перетерпеть катапультирование с поверхности Земли. Летит  эта  махина
только  до орбитальной станции Нью-Йорк-Верх. Затем начинается  самая
долгая  часть  путешествия. На этом перегоне  использовались  корабли
типа  "Филип  Нолан"  и  "Летучий  голландец",  которые  никогда   не
опускались на планеты и даже собраны были в космосе. Длительный полет
требует  комфорта  и жизненного пространства, поэтому  такие  корабли
слишком велики, чтобы совершать посадки. К тому же у них попросту нет
ни  амортизаторов, ни обтекателей, стабилизирующих полет в атмосфере.
И вообще они похожи на стартовые корабли не больше, чем пульмановский
вагон на парашют.
     Добравшись   до   селеноорбитальной  станции  Лунный   терминал,
пассажир  пересаживался на посадочный модуль  "Лунный  нетопырь"  или
"Гремлин".    Они    годились   только   для    прыжка    на    Луну.
Противоперегрузочное  оборудование у них было  сведено  до  минимума,
отсутствовали крылья, а двигатели были хоть и не слишком  мощные,  но
зато маневренные, чтобы можно было совершать посадку на дюзах.
     Станции   пересадки,  строго  говоря,  были  попросту  огромными
запаянными  со  всех  сторон  консервными  банками,  болтающимися   в
космосе.  Лунный терминал считался вполне приличным  местом,  с  него
отправлялись  рейсы  на  Марс  и Венеру,  а  Нью-Йорк-Верх  и  сейчас
оставался  примитивной  заправочной  станцией,  где  размещался  лишь
небольшой  ресторан и несколько комнат отдыха, в которых центробежное
устройство  создавало искусственную гравитацию. Устройство  это  было
построено  лет  пять  назад  специально  для  пассажиров  со  слабыми
желудками.
     Пембертон   прошел   контрольное  взвешивание   и   поспешил   к
"Небесному  призраку", который покоился в катапульте, словно  дитя  в
колыбельке. При входе сбросил комбинезон, поежившись от холода, отдал
его дежурному и нырнул в люк, потом устроился на противоперегрузочной
койке  и спокойно уснул. С Земли корабль будут поднимать другие,  его
работа начнется в глубоком космосе.
     Разбудил   его  рывок  катапульты.  Казалось,  дрожь  гигантской
тетивы пронизала окрестности пика Пайк. Катапульта швырнула "Небесный
призрак" с вершины, и несколько секунд корабль летел по инерции.  Как
ни  старался  Пембертон выглядеть безучастным, в эти секунды  у  него
всегда замирало дыхание, и он тревожно ожидал рева проснувшихся  дюз.
Если дюзы вдруг не сработают, пилот должен будет перевести корабль на
режим парения и посадить с помощью крыльев.
     В  положенное  время  дюзы дружно взревели, а  Джейк  немедленно
погрузился в сон.
     Когда   "Призрак"   ошвартовался   на   станции   Нью-Йорк-Верх,
Пембертон  направился  в диспетчерскую и немало обрадовался,  увидав,
что вахту несет Шорти Вайнштейн. На самих кораблях не было штурманов-
программистов,  все расчеты передавались отсюда, а вычислениям  Шорти
можно  было  доверять. Это не так мало, если учесть, что от  точности
программы  зависит  сохранность  корабля,  жизнь  пассажиров  и  твоя
драгоценная   шкура  в  придачу.  Чтобы  справиться   с   простеньким
корабельным  компьютером, Пембертону хватало своих  довольно  средних
способностей,  и  потому он особо ценил гений  тех,  кто  рассчитывал
орбиты.
     -   Приветствую   грозу  космических  трасс,   великого   пилота
Пембертона!  -  Вайнштейн  протянул лист с  результатами  штурманских
расчетов.
     Джейк, изумленно приподняв бровь, изучал ряд цифр.
     - Слушай, Шорти, по-моему, ты неправ.
     -  Что?  Не может быть. "Мэйбл" не ошибается, - Вайнштейн дернул
головой  в  сторону гигантского навигационного компьютера  у  дальней
стены.
     -  Ошибку  сделал ты, а не машина. Погляди, ты опять предлагаешь
в  качестве  реперных точек Вегу, Антарес и Регул.  Чтобы  лететь  по
твоим  данным,  вовсе не надо быть пилотом. Если ты в  впредь  будешь
работать так хорошо, гильдия космонавтов взбунтуется и тебя вышвырнут
вон.
     Вайнштейн с самодовольным видом выслушал такой панегирик в  свой
адрес.
     -  Я  вижу,  -  говорил Пембертон, изучая колонки  цифр,  -  что
должен  вылететь только через семнадцать часов. Я точно  так  же  мог
прилететь  сюда  утренним  рейсом.  Не  понимаю,  зачем  было  пороть
горячку?  -  он вспомнил обиженную Филлис, и в его голосе  прозвучало
огорчение.
     - Утренний рейс отменен Советом безопасности.
     -  А  что...  -  начал  было  Джейк,  но  замолк,  понимая,  что
Вайнштейн  знает так же мало, как и он сам. Скорее всего,  траектория
полета должна была пройти в опасной близости от одной из военных баз,
что  кружили вокруг Земли, словно бдительные полисмены. А может быть,
причина   в  чем-то  другом  -  Совет  безопасности  ООН   не   любит
афишировать, каким способом он ухитряется сохранять мир на планете.
     Пембертон пожал плечами.
     - Раз так, я пошел спать. Разбуди меня часа за три до старта.
     - Хорошо. Твоя программа будет готова.
     Пока  он  спал,  "Летучий голландец", мягко уткнувшись  носом  в
стыковочный  узел,  припечатанный  к  станции  гармошками   воздушных
шлюзов,  принимал  багаж  и  пассажиров  из  Луна-Сити.  Когда  Джейк
проснулся,  корабль  уже загрузили под завязку,  полностью  заправили
топливом и объявили посадку.
     Он   остановился  перед  конторкой  радиопочты  узнать,  нет  ли
весточки от Филлис. Ничего не обнаружив, Джейк сказал себе, что  она,
вероятно, послала письмо сразу на Лунный терминал. Пембертон прошел в
ресторан,  купил факсимильный номер "Геральд трибюн" и мрачно  уселся
за столик, собираясь в одиночестве насладиться комиксами и завтраком.
     Но  тут  к  нему  подсел какой-то турист и принялся  забрасывать
глупейшими  вопросами о предстоящем полете. При  этом  любознательный
джентльмен  упорно  величал  его "капитаном",  наверное,  неправильно
истолковав знаки различия, вышитые на футболке.
     Желая  поскорее  избавиться от надоедливого  собеседника,  Джейк
поспешно  проглотил завтрак, заглянул к Вайнштейну забрать  бобину  с
программой для автопилота и поднялся на борт "Летучего голландца".
     После  рапорта капитану он направился на пост управления.  Здесь
не  было  искусственной  тяжести, и по  коридору  приходилось  плыть,
подтаскивая себя за скобы, приделанные к стенам. В рубке он уселся  в
кресло  пилота,  пристегнулся и начал предстартовую  проверку.  Через
минуту в рубку вплыл капитан Келли и занял соседнее кресло. Пембертон
заканчивал холостые прогоны курсопрокладчика.
     - Хочешь сигарету, Джейк? У меня - "Кэмел".
     -   Я  хочу  сначала  проверить  противометеоритную  защиту,   -
проговорил Пембертон, не отрываясь от экрана.
     Келли,  слегка  нахмурившись, смотрел на  него.  Взаимоотношения
капитана  и пилота в космосе напоминали отношения капитана и лоцмана,
так  сочно  описанные Марком Твеном в "Жизни на Миссисипи".  Сходство
было неслучайным. Капитан отвечает за судно, груз, пассажиров, но  по
реке  корабль  ведет  лоцман,  а  в  космосе  -  пилот.  Значит,   он
фактический  и  безусловный хозяин корабля  с  момента  старта  и  до
последней   минуты  пути.  Перед  полетом  капитан   мог   отвергнуть
назначенного  ему  пилота,  но тем его полномочия  и  ограничивались;
вмешиваться в действия пилота он уже не имел права.
     Келли  нащупал лежащую в кармане бумагу и вновь вспомнил  слова,
с которыми дежурный психолог вручил ему этот лист:
     - Я даю вашему пилоту допуск, но вы можете забраковать его.
     - Что случилось? Пембертон славный парень.
     -  Психолог  только  что закончил обследование.  Он  притворился
идиотом-туристом из тех, что изводят соседей по столику  бесконечными
вопросами.   Так   вот,   Пембертон  проявляет   сегодня   повышенную
неуравновешенность. По сравнению с результатами прошлого  осмотра  он
более  асоциален. Я не утверждаю, что это скажется на  поведении,  во
все может быть. Неплохо бы проследить за ним.
     - А вы сами полетели бы с таким пилотом? - спросил Келли.
     - А почему бы и нет?
     -   Тогда   я  беру  его.  Я  верю  своему  пилоту  и  не   вижу
необходимости возить его пассажиром.
     Пембертон заправил ленту в автопилот и повернулся к капитану:
     - Проверка закончена, сэр.
     -   Запускай,  раз  готово,  -  после  принятого  решения  Келли
почувствовал облегчение.
     Пембертон  просигналил приказ начать расстыковку. Пневматическая
система  стала медленно отталкивать корабль, пока он не поплыл  рядом
со станцией, удерживаемый одним лишь тросом.
     Затем  Джейк  развернул "Голландца", быстро раскрутив  гироскоп,
установленный  в  центре  тяжести  корабля  на  вращающемся  подвесе.
Гироскоп вращался в одну сторону, а корабль, в полном соответствии  с
третьим законом Ньютона, - в другую.
     Послушный  программе  автопилот сориентировал  призмы  перископа
так,  чтобы  Вега, Антарес и Регул слились в окуляре  в  одну  точку,
когда  судно  ляжет  на  правильный курс.  Пембертон  плавно  выводил
корабль на нужный курс, торопливость в таком деле неуместна, а ошибка
в одну дуговую минуту дала бы двухсотмильное отклонение от цели.
     Когда  три  изображения совпали в заданной точке,  он  остановил
маховики  и  застопорил гироскоп. Затем провел  контрольную  проверку
прямым  наблюдением  каждой звезды. Морские шкиперы  так  работают  с
секстантом,    разницы   нет   никакой,   если   не   считать,    что
астронавигапионные   приборы  на  много  порядков   точнее.   Правда,
измерения   ничего  не  сообщили  ему  о  правильности  предписанного
Вайнпггейном  курса.  Пилот должен веровать в расчеты  штурмана,  как
истовый   лютеранин   верует  в  Евангелие.  И  все-таки   наблюдения
подсказывали,  что автопилот ведет себя как положено. Удовлетворенный
таким результатом, он отдал последний швартов.
     До старта оставалось семь минут.
     Пембертон    щелкнул    переключателем,   позволив    автопилоту
стартовать  по  сигналу таймера. Сам он ждал, держа  руки  на  панели
управления,  готовый  немедленно  вмешаться,  если  автопилот   вдруг
выкинет какой-нибудь фортель. Как всегда перед стартом, внутри у него
все сжималось от болезненного ощущения тревоги. Адреналин пульсировал
в  крови,  превращая  минуты в долгие часы. Чтобы  убить  эту  бездну
времени, Джейк стал думать о Филлис.
     Неудивительно,  что девочка им недовольна, -  космонавту  вообще
не  следует жениться. Конечно, если однажды он не вернется из  рейса,
она не останется нищей, но ей нужна не страховка, ей нужен муж.
     Шесть минут...
     Если бы его поставили на регулярные рейсы, они могли бы жить  на
Лунном  терминале! Хотя и это не выход. Даже самая идеальная  женщина
не  выдержит  на  станции долго. Это не значит, что Филлис  стала  бы
шлюхой  или,  скажем,  спилась; скорее всего, она  свихнулась  бы  от
тоски.
     Оставалось  пять  минут, когда он понял,  что  ненавидит  Лунный
терминал   и   вообще  космос.  Романтика  межпланетных   путешествий
великолепно выглядит в детских книжках, но он-то знает -  это  прежде
всего работа, монотонная и чреватая смертельными сюрпризами. Всплески
адского  труда  и  бездна утомительного ожидания.  И  никакой  личной
жизни.
     Почему  он  не  взялся за какую-нибудь нормальную работу,  чтобы
ночи проводить дома? Ответ прост. Потому что он космический извозчик,
и  стал  им  слишком давно, чтобы менять жизнь. И  вообще,  может  ли
начать  сначала тридцатилетний женатый мужчина, привыкший к  хорошему
заработку?
     Четыре минуты...
     Он  мог  бы  устроиться агентом по продаже  вертолетов.  Чем  не
профессия?  Говорят, там платят хорошие комиссионные. Жаль,  что  его
тошнит при одной мысли о такой карьере.
     Вот если бы удалось купить участок орошаемой земли... Но что  он
понимает  в выращивании моркови? Ровно столько же, сколько  корова  в
извлечении  кубических корней. Нет уж, ты сделал  свой  выбор,  когда
молоденьким новобранцем на учебных сборах возился с ракетами. А  ведь
мог  стать  инженером-электронщиком или поступить в военную академию.
Теперь  поздно жалеть, что по окончании службы он принялся  возить  с
Луны руду для "Харриман Лунар Эксплуатейшнз".
     - Все в порядке? - в голосе Колли звучала тревога.
     Какого  черта! До старта две минуты с секундами, а  Келли  лезет
со  своими вопросами! Он же знает, что нельзя отвлекать пилота  перед
стартом!
     Джейк  бросил  взгляд в перископ, ему показалось, Антарес  чуть-
чуть  сместился. Он освободил гироскоп, наклонил и раскрутил один  из
маховиков,  резко  остановив его через мгновение.  Изображения  вновь
слились  в одну точку. Джейк не мог бы объяснить, как он это  сделал,
его  работа  напоминала ловкие движения жонглера, которым  невозможно
выучиться по книгам.
     Двадцать  секунд...  По  шкале хронометра,  отсчитывая  секунды,
ползла яркая искра. Пембертон напрягся, готовый продублировать  старт
или  -  если  потребует ситуация или подтолкнет  внутренний  голос  -
отключить  автопилот  и  отказаться  от  полета.  Если  он   окажется
перестраховщиком, это будет стоить ему летного звания, а безрассудная
храбрость может обернуться гибелью его самого и других.
     Но  в  эти  секунды он не думал ни о званиях, ни даже о  жизнях.
Честно  говоря,  сейчас он вообще ни о чем не думал,  а  лишь  ощущал
корабль, словно его нервные окончания проросли в каждую пядь машины.
     Пять   секунд...   -   щелкнули  реле  предохранителей.   Четыре
секунды... три... две... одна...
     Палец   вдавил  кнопку  ручного  старта  одновременно  с  рывком
проснувшихся двигателей.
     Келли  лежал,  вдавленный  в  кресло  стартовой  перегрузкой,  и
наблюдал  за действиями пилота. Пембертон спокойно проверял показания
приборов,  отмечая  время  и  следя за движением  корабля  по  экрану
радара.  Расчеты Вайнштейна, автопилот и сам корабль -  все  работало
слаженно.
     Еще  через  несколько  минут  автопилот  должен  вырубить  тягу.
Пембертон  поставил  палец  на  ручное  отключение,  следя  сразу  за
радаром,   дальномером,  перископом  в  хронометром.  Рев  двигателей
оборвался, и корабль перешел в режим свободного полета, направляясь в
сторону  Луны. Действия человека и автопилота были столь согласованы,
что Пембертон сам не знал, кто выключил тягу.
     Бросив последний взгляд на панель управления, он освободился  от
ремней.
     -  Капитан,  помнишь,  ты  предлагал мне  сигарету?  И,  кстати,
можешь разрешить пассажирам отстегнуть ремни.

     Никакого  дублера в космосе не требуется, и большинство  пилотов
скорее  поделились  бы  своей зубной щеткой, чем  постом  управления.
Пилот  работает  около  часа  на старте и  примерно  столько  же  при
посадке.  В  полете он просто бездельничает, убивая  время  рутинными
проверками в корректировкой курса.
     Пембертон  собирался  в  течение ста  четырех  часов  заниматься
едой,  чтением,  сочинением писем и сном, уделяя  последнему  занятию
особое внимание.
     Проснувшись  в  очередной раз, он проверил положение  корабля  и
принялся писать жене:

     ["Филдис, дорогая. Я не виню тебя за вчерашнюю ссору.  Я  и  сам
был  расстроен, что наш вечер прошел зря. Потерпи немножко, милая.  Я
должен  вскоре  получить регулярные рейсы, а через  десять  лет  меня
отправят в отставку, и у нас будет сколько угодно времена для бриджа,
гольфа а всего остального. Я знаю, это трудно..."]

     Его прервал щелчок селектора.
     -  Ну-ка, Джейк, быстренько скорчи самую компанейскую рожу. Веду
посетителя в пост управления.
     - Никаких посетителей, капитан!
     -   Нет,  Джейк.  У  этого  болвана  письмо  от  самого  старика
Харримана. "Окажите все возможное содействие..." и прочее  в  том  же
духе.
     Мгновение  Пембертон  колебался,  понимая,  что  обижать   такую
важную птицу не стоит.
     -  О'кей,  капитан.  Пусть зайдет ненадолго. Визитером  оказался
мужчина  - общительный и огромный: Джейк прикинул, что в нем примерно
фунтов  восемьдесят облагаемого штрафом веса. За  ним  следовала  его
тринадцатилетняя  копия  мужского  пола.  Ворвавшись  в  дверь,  чадо
немедленно бросилось к пульту управления.
     Пембертон   перехватил   мальчишку  и  заставил   себя   вежливо
произнести:
     - Держись за эту скобу, иначе ты можешь разбить себе голову.
     - Пусти меня! Пап, заставь его отпустить меня!
     Капитан Келли поспешил вмешаться.
     - Я думаю, судья, ему лучше держаться за скобу.
     - М-мм, да, хорошо. Сынок, делай, как говорит капитан.
     - Ого, смотри, пап, вот здорово!
     -   Судья  Шахт,  позвольте  представить  вам  старшего   пилота
Пембертона,  -  быстро  произнес Келли. - Он  покажет  все,  что  вас
интересует.
     - Рад познакомиться, пилот. Любезно с вашей стороны.
     -  Что  бы  вы  хотели  посмотреть, судья? -  осторожно  спросил
Джейк.
     -  Как  бы  сказать... и то, и се. Все, что может заинтересовать
мальчугана.  Это  его первый рейс. Сам-то я старый космический  волк,
налетал, должно быть, больше часов, чем половина вашей команды, -  он
засмеялся.
     Пембертон оставался серьезен.
     - В свободном полете и смотреть-то нечего.
     - Пусть. Мы просто посидим здесь. Хорошо, капитан?
     -  Я  хочу в кресло пилота! - заявил юнец. Пембертон протестующе
замотал головой, но Келли произнес голосом, не терпящим возражений:
     -  Джейк, расскажи мальчику в общих чертах о системе управления,
и мы сразу уйдем.
     -  Мне  не надо ничего рассказывать. Я и так все знаю. Я -  юный
американский космонавт. Вы что, не видите значка?
     Мальчишка,  оттолкнувшись, поплыл к пульту. Пембертон  подхватил
его,  усадил  в  кресло  пилота  и пристегнул  ремни.  Затем  щелкнул
тумблером.
     - Что вы делаете?
     - Обесточил пульт и объясню тебе его работу.
     - Вы что же, не будете запускать двигатели?
     -  Их  сейчас  нельзя  запускать,  -  и  Джейк  принялся  быстро
указывать  на  кнопки, циферблаты, переключатели, счетчики  и  прочие
хитроумные приспособления, стараясь по возможности говорить попроще.
     Малый скорчил недовольную гримасу.
     - А вдруг в корабль попадет метеорит? - спросил он.
     -   Этого   бояться  не  надо.  У  нас  один  шанс  из  миллиона
встретиться в космосе с метеоритом. Метеориты - большая редкость.
     - Да? А вдруг все-таки нарветесь? Вот вы и влипли.
     -  Я  бы так не сказал. Специальный радар стережет нас в радиусе
пятисот  миль. Если что-то держится на постоянном пеленге  в  течение
трех  секунд, автоматически запускаются двигатели. Сначала будет  дан
сигнал тревоги, чтобы люди могли ухватиться за что-нибудь прочное,  а
через  секунду  -  бац!  - мы пулей вылетаем  из-под  носа  у  любого
метеорита.
     -  Что-то  не  верится.  Вот я сейчас  покажу,  как  это  делает
коммодор Картрайт из "Дикой кометы".
     - Не трогай управление!
     - А ты не командуй! Корабль не твой. Мой папа говорит...
     -  Послушай,  Джейк... - услышав свое имя, Пембертон развернулся
к Келли. - Судья Шахт хотел бы узнать...
     Краем  глаза  Джейк засек, как мальчишка потянулся к контрольной
панели. Джейк с криком развернулся, но двигатели уже громыхнули, и на
него обрушился удар, вызванный резким ускорением.
     Опытный  космонавт сродни кошке и при самом резком  переходе  от
невесомости  к ускорению успевает во что-нибудь вцепиться.  Но  Джейк
вместо  того, чтобы держаться самому, хватал мальчишку и  мотался  из
конца в конец рубки, чудом изворачиваясь, чтобы не сбить Шахта. Потом
ударился  головой о раму кессонной двери и в полуобморочном состоянии
был выброшен на нижнюю палубу.

     Келли тряс его.
     - Что с тобой?
     Джейк сел.
     - Все в порядке...
     Он приходил в себя, ощущая дрожь палубы.
     -  Двигатели выруби! - оттолкнув Келли, Джейк метнулся в рубку и
ткнул  в  кнопку  отключения.  Упавшая  тишина  показалась  не  менее
оглушительной, чем рев двигателей. Мгновенно вернулась невесомость.
     Джейк  повернулся,  отстегнул ремни с Шахта-младшего  и  толкнул
его к Келли.
     - Капитан, убери это бедствие из моей рубки.
     - Пусти! Пап, он хочет сделать мне больно!
     Старший Шахт мгновенно ощетинился.
     - Что это значит? Отпустите моего сына!
     - Ваш драгоценный сынок включил двигатели!
     - Детка, это правда?
     Парень смутился.
     - Нет, па, - ответил он. - Это... это был метеор!
     Шахт был явно озадачен. Пембертон презрительно фыркнул.
     -  Он  врет.  Повторяет  то, что я рассказывал  минуту  назад  о
противометеоритном радаре.
     Шахт обдумал положение и вынес вердикт:
     -  Малыш  никогда  не  врет. Стыдитесь, вы взрослый  человек,  а
сваливаете  свою вину на беспомощного мальчика. Я буду жаловаться  на
вас, сэр. Пошли, сынок.
     Джейк схватил его за руку.
     -  Капитан, я требую, чтобы прежде, чем эти двое покинут пост, с
панели  управления сняли отпечатки пальцев. Не было никакого метеора,
а управление было отключено, пока ваш парень не врубил его. К тому же
противометеоритная система предварительно подает сигнал.
     Шахт забеспокоился.
     -  Это нелепо. Я протестую против обвинения. Мой сын не причинил
никакого вреда.
     -  Вы  так уверены? А как насчет сломанных рук и шей? И топлива,
что  уже истрачено и которое еще предстоит истратить, чтобы вернуться
на  прежний курс? Известно ли вам, мистер "космический волк", сколько
топлива  нам  потребуется для согласования орбит с Лунным терминалом?
Скорее  всего, ради спасения корабля нам придется сбрасывать груз,  а
одна  только  его перевозка обходится в шестьдесят тысяч долларов  за
тонну.  Отпечатки  пальцев  подскажут арбитражной  комиссии,  с  кого
взыскивать убытки!
     Когда они наконец остались одни, Келли озабоченно спросил:
     -  Ты что, действительно собираешься сбрасывать груз? У тебя  же
есть маневренный запас.
     -  Я  не уверен, сможем ли мы вообще добраться до Терминала. Как
долго работали двигатели?
     - Не знаю, я сам потерял голову.
     - Надо вскрыть акселерограф и уточнить.
     Келли просветлел.
     -  Да,  конечно!  Если  этот  выродок  не  извел  слишком  много
топлива,  нам придется только развернуть корабль и включить двигатели
на такой же срок.
     Джейк покачал головой.
     - Ты забыл, что у нас совсем другая масса.
     - Ах, да...
     Келли  выглядел  смущенным. Ведь в самом  деле,  изменились  все
характеристики  корабля:  масса,  уменьшившаяся  на  вес   сгоревшего
топлива,  курс,  скорость. Прежней осталась только тяга.  Возврат  на
старую баллистическую кривую казался почти невыполнимой задачей.
     - Но ты попробуешь это сделать?
     -  Я  должен.  Хотя  мне  чертовски  хочется,  чтобы  рядом  был
Вайнштейн.
     Келли  покинул  пост  управления и отправился  к  пассажирам,  а
Джейк  принялся  за работу. Необходимо было узнать курс,  скорость  и
положение  корабля. С помощью радара он определил все три показателя,
хотя  и с недостаточной точностью. Астрономические наблюдения Солнца,
Луны  и Земли дали ему координаты корабля, а курс и скорость,  как  и
прежде,  были  известны лишь приблизительно. Проводить  вторую  серию
наблюдений, чтобы определить все как следует, он уже не мог.
     По  имеющимся  данным  он оценил ситуацию, прибавив  к  расчетам
Вайнштейна   результаты   вмешательства  Шахта-младшего.   Полученные
величины  неплохо  согласовывались  с  наблюдениями,  но  ничего   не
сообщили  о  том,  сможет  ли  он вернуться  на  прежнюю  траекторию.
Требовалось вычислить, хватит ли оставшегося топлива, чтобы  сбросить
скорость и согласовать орбиты.
     В  космосе  нельзя считать, что ты добрался до цели путешествия,
если  примчался к финишу со скоростью несколько миль  в  секунду  или
пусть  даже сотню миль в час. Состыковаться на такой скорости так  же
трудно,  как  подхватить тарелкой падающее яйцо, ничего при  этом  не
разбив.
     Джейк  занялся  расчетами, но маленький бортовой калькулятор  не
мог  тягаться с многотонным компьютером перевалочной станции, а кроме
того,  Джейк  не  был Вайяштейном. Спустя три часа он получил  ответ,
который заставил его усомниться в правильности своих расчетов.
     Джейк вызвал Келли.
     - Капитан? Сброс груза можешь начинать с Шахта и сына.
     - Я так и сделаю. Но сначала посмотри, нет ли другого выхода.
     -  Не  думаю,  что смогу доставить корабль на место без  сброса.
Лучше  скинуть  лишнюю  массу сейчас, перед разгоном.  Это  обойдется
дешевле.
     Келли  и  сам понимал, что это лучший выход, хотя с куда большим
удовольствием он дал бы руку на отсечение.
     - Дай мне подумать, что выбросить.
     -   О'кей!  -  Пембертон  вернулся  к  своим  выкладкам  надеясь
отыскать  в  них спасительную ошибку. Некоторое время  он  размышлял,
потом вызвал радиорубку.
     - Соедините меня с Вайнштейном, Нью-Йорк-Верх.
     - Он вне прямой слышимости.
     -  Знаю.  Говорит  пилот  Пембертон.  Мне  это  нужно  интересах
безопасности корабля. Обеспечьте связь направленным лучом  и  держите
ее.
     - Хорошо, сэр. Я попытаюсь.
     Узнав, в чем дело, Вайнштейн растерялся.
     - Что ты говоришь, Джейк? Я не смогу вести тебя.
     -  Не  дрейфь,  черт  подери. Тебе не придется  меня  вести,  ты
будешь всего лишь решать задачки!
     -  А  какой  смысл в точности до седьмого знака,  если  исходные
данные взяты с потолка?
     -  Сам  знаю. Но ты ведь помнишь, какие у меня приборы и  как  я
управляюсь с ними. А ты дай мне самый лучший ответ.
     - Я попробую.

     Через четыре часа Вайнштейн вышел на связь.
     -  Джейк!  Принимай  информацию. Ты хотел погасить  скорость  до
расчетной, а затем сделать боковую коррекцию. Решение правильное,  но
неэкономное. Я заставил "Мэйбл" рассчитать все снова.
     - Отлично!
     -  Не торопись. Так мы сэкономим мало топлива. Скорее всего,  ты
не сможешь вернуться на траекторию, не сбрасывая груза.
     Пембертон молча проглотил новость, затем ответил:
     - Я сообщу Келли.
     - Подожди. Лучше попробуй решать с самого начала.
     - Что-о-о?
     -  Выкинь за борт программу автопилота и забудь о том, что  было
раньше. Рассматривай маневр как совершенно самостоятельную задачу.  У
тебя  есть  скорость и координаты, вот исходя из  них  и  ищи  способ
добраться  до  Терминала. Наплюй на старую  траекторию  и  иди  новым
маршрутом.
     Пембертон почувствовал себя дураком.
     - Я как-то не подумал об этом.
     -  Разумеется. С твоей тарахтелкой понадобилось бы  недели  три,
чтобы рассчитать новую траекторию. Ты готов записывать?
     - Конечно!
     -  Вот  твои  данные, - и Вайнштейн начал диктовать.  Когда  они
кончили сверку, Джейк спросил:
     - Ты уверен, что выведешь меня куда надо?
     -  Я  надеюсь  на  это.  Если координаты, которые  ты  мне  дал,
абсолютно  точны,  если ты сможешь действовать верней,  чем  автомат,
если  ты  стартуешь  и совершишь стыковку безо всякой  коррекции,  то
тогда  ты,  может  быть, сумеешь просочиться домой.  Повторяю:  может
быть.  Но  в любом случае желаю удачи... - помехи заглушили последние
слова. Джейк вызвал Келли.
     -  Отставить  сброс,  капитан. Пассажирам  пристегнуться.  Старт
через четырнадцать минут.
     - Хорошо, пилот.

     После  того,  как корабль вышел на новую орбиту, у Джейка  опять
появилось  свободное время. Он вытащил неоконченное письмо, перечитал
и порвал его.

     ["Дорогая моя Филлис, - снова начал он - В этом полете я  многое
передумал  и  понял, что был упрямым дураком. Я думаю,  с  этим  пора
кончать.  Я  люблю свой дом, люблю видеть свою жену. Так  зачем  ради
перевозки  какого-то  хлама  рисковать  собственной  шеей   и   твоим
спокойствием?  Я  не хочу больше сидеть у телефона  и  ждать  вызова,
чтобы  везти на Луну всяких твердолобых болванов. Из-за денег я мучил
тебя  и  мучился  сам.  Я боялся рискнуть попробовать  изменить  свою
жизнь. Вряд ли я найду другую работу, где мне станут платить хотя  бы
половину  того,  что здесь, но если ты согласна, я приземлюсь,  и  мы
начнем все сначала. Я люблю тебя. Джейк".]

     Он  отложил  письмо  и отправился спать. Ему  приснилось,  будто
банда юных ракетчиков взяла штурмом рубку управления.

     Вид  Луны  с  близкого расстояния чрезвычайно привлекателен  для
туристов,  но  Пембертон  настоял, чтобы во время  маневра  пассажиры
пристегнулись.  Практически не имея запаса топлива,  Джейк  не  хотел
растягивать маневр ради удобства зевак.
     Вскоре  Терминал показался из-за края Луны и попал в поле зрения
радара.  Оптической видимости не было, поскольку "Летучий  голландец"
приближался к цели задом наперед. После каждого небольшого торможения
Пембертон  считывал показания радара, сравнивая реальное  движение  с
кривой,  вычерченной Вайнпггейном. Одновременно с этим он  следил  за
часами, за окуляром перископа, за схемой полета и индикатором топлива
- и все это разом.
     - Ну как, Джейк? - беспокоился Келли. - Получается?
     -  Откуда  я  могу знать? Будь готов к сбросу.  Еще  прежде  они
договорились освободиться от жидкого кислорода, поскольку вылить  его
через внешние клапаны можно было автоматически.
     - Не говори этого, Джейк.
     -  Да  сгинь  ты! Я ничего не буду сбрасывать ради  собственного
удовольствия...
     Он  нажал  клавиши,  рев двигателей обрубил конец  фразы.  Когда
грохот смолк, раздался вызов из радиорубки.
     - Говорит пилот "Летучего голландца"! - закричал Джейк.
     -  Управление  Терминала. Нам сообщили,  что  у  вас  на  исходе
топливо.
     - Абсолютно верно.
     -  Не  приближайтесь. Мы согласуем скорости на орбите  и  вышлем
заправщика и катер, чтобы забрать пассажиров.
     - Не надо. Я смогу сесть и так.
     - Не пытайтесь. Ждите заправщика.
     -  Не учите меня управлять кораблем! - Пембертон вырубил связь и
склонился  над пультом, насвистывая веселый мотивчик. Келли  вспомнил
слова песенки:

                Закричал Кейси Джонс кочегару: Сигай!
                Эти два паровоза отправляются в рай.

     - Ты хочешь все-таки состыковаться?
     -  Э,  нет. Только приблизиться. Я не могу рисковать, у меня  на
борту  пассажиры.  Но  согласовать скорости на  расстоянии  пятьдесят
миль, а потом ждать заправщика я не собираюсь.
     Стараясь  подойти  к  станции  как  можно  ближе,  он  направлял
корабль с небольшим упреждением, действуя чисто интуитивно, поскольку
теперь  цифры  Вайнштейна  ничего не значили.  Прицелился  он  точно,
тратить  горючее на боковую коррекцию ему не пришлось. Теперь главное
-  не  врезаться  ненароком  в Терминал. Когда  Джейк  уверился,  что
пройдет мимо станции, если двигатели вдруг не включатся, он последний
раз  тормознул.  И как раз в тот самый момент, когда  они  кашлянули,
зашипели и стихли.
     "Летучий  голландец"  парил  в космосе  в  пятидесяти  ярдах  от
Терминала, скорости были согласованы.
     Джейк вышел на связь.
     - Терминал, примите швартовы. Я начинаю стыковку.
     Джейк   сдал  рапорт,  принял  душ  и  направился  к   почтовому
отделению,  чтобы  радировать на Землю письмо, когда  по  селекторной
связи его вызвали в контору.
     "О-хо-хо,  -  сказал  он  себе, -  чует  мое  сердце,  что  Шахт
наябедничал, Интересно было бы узнать, сколько акций у этого враля? А
на мне еще висит история с самовольной швартовкой".
     Явившись, он сухо доложил:
     - Старший пилот Пембертон. сэр.
     Коммодор Соме взглянул на него.
     -  Пембертон?  Прекрасно. Насколько мне известно,  у  вас  права
двух категорий: "космос-космос" и "безвоздушная посадка".
     "Что-то не так", - подумал Пембертон и произнес:
     -  Я не собираюсь оправдываться за то, что случилось в последнем
рейсе.  Если  коммодор не одобряет моих действий, я готов  немедленно
подать в отставку.
     - О чем вы говорите?
     - Разве у вас нет на меня жалобы?
     -  Ах,  это! - Соме отмахнулся. - Да, он был здесь.  Но  у  меня
есть  рапорты  Келли и вашего старшего механика, а  также  экстренное
сообщение со станции Нью-Йорк-Верх. Вы показали высший пилотаж.
     - Вы хотите сказать, что у Компании нет ко мне претензий?
     -  Неужели я когда-нибудь не мог отстоять своих пилотов? Вы были
абсолютно  правы. Я на вашем месте выкинул бы его к  чертовой  матери
через воздушный шлюз. Однако к делу. Вы приписаны к маршруту "космос-
космос", но мне надо отправить спецрейс в Луна-Сити. Не возьметесь ли
вы за это... ради меня?
     Пембертон молчал, не зная, что и сказать.
     -  Тот  кислород,  что вы спасли, предназначен для  "Космических
изысканий".   У  них  нарушилась  герметичность  северного   туннеля,
потеряны  тонны  запасов.  Каждый день простоя  обходится  им  в  сто
тридцать тысяч долларов. "Гремлин" здесь, но пока не прибудет "Лунный
нетопырь", у нас нет другого пилота. Так что вся надежда на  вас.  По
рукам?
     -  Но,  коммодор,  вы  не можете рисковать людьми,  доверив  мне
посадку на дюзах. Я отвык. Мне надо пройти переподготовку.
     -  Никаких  пассажиров, экипажа, капитана.  Вы  рискуете  только
своей шеей.
     - Тогда я берусь.
     Двадцать  восемь  минут спустя уродливый,  но  мощный  "Гремлин"
стартовал   в   направлении  Луны.  Полет  начался  с  мощного  рывка
двигателей,  достаточного, чтобы сойти с орбиты и начать  падение  на
Луну.  Затем  вновь  наступила полоса вынужденного  безделья.  Падать
корабль  мог  и  без  его  помощи,  а  до  поверхности  Луны,   когда
понадобится точное торможение, еще далеко.
     Настроение  у  него  было  прекрасным,  но  потом  Джейк  достал
письма:  свое,  которое  не  успел отправить,  и  письмо  от  Филлис,
пришедшее на Терминал.
     Письмо  от  Филлис было поверхностно нежным и бессодержательным.
Она  не вспоминала ни о размолвке, ни о его неожиданном отъезде.  Она
совершенно   игнорировала  его  профессию.   Письмо   было   образцом
вежливости, и это ему не понравилось.
     Он порвал оба письма и начал новое.

     ["...ты  никогда этого не говорила, но я знаю, что ты ненавидишь
мою  работу. Чтобы обеспечить семью, я должен работать. У  тебя  тоже
есть  работа.  Это очень старая профессия, ею женщины  занимались  от
сотворения  мира:  вслед за мужьями, пересекать в  фургонах  равнины,
ждать  возвращения кораблей из Китая, молча стоять возле  шахты,  где
случился взрыв, на прощание целовать с улыбкой и с улыбкой заботиться
о  муже,  когда он дома. Ты вышла замуж за космонавта, поэтому  часть
твоей  работы  состоит  в том, чтобы бодро признавать  важность  моей
службы  а принимать меня таким, каков я есть. Думаю, ты справишься  с
этим  занятием, когда поймешь все как следует. Я надеюсь на это, ведь
то, что происходит сейчас, никому из нас не приносит радости. Поверь,
я люблю тебя. Джейк".]

     Он  вымучивал письмо, пока не наступило время посадки. На высоте
двадцати  миль он включил автопилот, а когда до Луны оставалась  одна
миля, перешел на ручное управление.
     Скорость  падения  уменьшилась,  но  оставалась  еще  достаточно
большой.  Правильная  безвоздушная посадка  похожа  на  запущенный  в
обратную  сторону  старт ракеты: сначала свободное падение,  а  затем
продолжительная  работа  реактивных  двигателей  и  полная  остановка
корабля   в  момент  касания  поверхности.  При  этом  пилоту   нужно
чувствовать  свое падение. Если чересчур замедлить его,  можно  сжечь
все топливо, а опоздавший с включением двигателей рискует быть убитым
перегрузками или разбиться...
     Через  сорок секунд, сохраняя скорость сто сорок миль в час,  он
поймал   в   перископ  трехсотметровые  башни  Луна-Сити.  Он   резко
затормозил, так что в течение секунды перегрузки составляли  пять  g,
затем  убавил  тягу, остановившись на одной шестой -  нормальное  для
Луны  ускорение свободного падения. Чувствуя себя счастливым,  он  по
каплям ослаблял тягу.
     Пламя  расплескивало  камни, "Гремлин"  парил,  стоя  на  столбе
огня,  затем  с  достоинством, мягко, словно  пушинка,  опустился  на
грунт.

     Наземная  команда занялась кораблем. Герметичный  мобиль  подвез
Пембертона  ко  входу в туннель. Здесь его ждали. Он  еще  не  кончил
заполнять  рапорт, когда услышал, что его вызывают к  аппарату.  Соме
улыбнулся ему с экрана.
     -  Я  наблюдал за посадкой, Пембертон. Переподготовка вам  ни  к
чему.
     Джейк смущенно покраснел.
     - Спасибо, сэр.
     -  Если  вы  не слишком привязаны к маршруту "космос-космос",  я
мог бы предложить вам регулярные рейсы в Луна-Сити. Жилье в Луна-Сити
или здесь. Ну, как?
     Он услышал собственный голос:
     - Луна-Сити. Я согласен.
     По  дороге  на почту Джейк порвал свое третье письмо. Подойдя  к
телефонной стойке, он попросил у блондинки в голубой лунной униформе:
     -  Пожалуйста, соедините меня с миссис Пембертон. Суброб, 64-03,
Додж-Сити, Канзас.
     Она окинула его взглядом.
     - Вы, пилоты, любите тратить деньги.
     -  Иногда  телефонный звонок оказывается дешевле письма.  Будьте
добры, поскорее, пожалуйста.

     Филлис  подбирала  слова  для письма, которое,  как  она  теперь
понимала,  надо было написать раньше. На бумаге легче  выразить,  что
она   не  жалуется  ни  на  одиночество,  ни  на  отсутствие  простых
человеческих  радостей,  но  больше  не  может  вынести  ежеминутного
напряженного ожидания, полного тревоги за его жизнь.
     Но  потом она поняла, что не способна правильно выразить то, что
ее мучает. Она сама не знала, готова ли отказаться от Джейка, если он
не  бросит  свой  космос.  Тут  не найти  логики!  Телефонный  звонок
прозвучал как нельзя кстати.
     Видеоэкран оставался пустым.
     - Дальний, - раздался женский голосок. - Вызывает Луна-Сити.
     У нее оборвалось сердце.
     - Филлис Пембертон слушает.
     Последовала бесконечная пауза. Она знала: радиоволнам  требуется
больше  трех секунд, чтобы преодолеть расстояние от Земли до  Луны  и
обратно, но сейчас она забыла об этом, да это и не успокоило бы ее. В
воображении  маячили  жуткие картины: ее дом  разрушен,  она  сама  -
вдова, а Джейк, ее любимый Джейк, - где-то в космосе мертвый.
     - Миссис Пембертон?
     - Да, да! Говорите же!
     Вновь долгое ожидание.
     Зачем  она  это  сделала? Нельзя было отпускать  его  в  рейс  с
плохим  настроением. А теперь он умер там, думая, что она - ничтожная
пустышка, заботящаяся только о своих удобствах. Она предала его в  ту
самую  минуту, когда была особенно нужна ему. Она пыталась  привязать
его  к  своей юбке, словно маменькиного сынка, а взрослые мужчины  не
выносят такого обращения. Они должны уходить по своим мужским  делам,
и  если пытаться их удерживать, они оборвут любые, самые прочные узы.
Ведь  она  знала об этом с самого начала, еще мама предупреждала  ее,
чтобы она не смела этого делать.
     Она молилась, слушая могильную тишину телефонной трубки.
     И вот там раздался голос, разом смявший все страхи:
     - Это ты, родная?
     - Да, дорогой, да! Что ты делаешь на Луне?
     -  Длинная  история.  При тарифе доллар в секунду  она  может  и
подождать. Ответь только, хочешь ли ты приехать ко мне в Луна-Сити?
     Теперь   настала   очередь  Джейка  страдать   от   запаздывания
радиоволн.  Вдруг Филлис настолько привыкла к размеренной жизни,  что
не  решится  бросить  все и отправиться за ним в небеса?  Наконец  он
услышал:
     - Конечно, дорогой! Когда мне собираться?
     -  А  разве ты не хочешь узнать - зачем?
     Она  принялась  уверять,  что это  неважно,  а  потом   все-таки
попросила:
     - Расскажи.
     Радиоволны  по-прежнему приходили с задержкой, но это  уже  было
неважно. Он рассказал подробности и добавил:
     -  Съезди в Спринте, попроси Ольгу Пирс оформить нужные  бумаги.
Тебе понадобится моя помощь, чтобы собраться?
     Она не раздумывала.
     - Нет, я справлюсь сама.
     -  Ты у меня умница. Я радирую тебе длинное письмо, что взять  с
собой. Я люблю тебя. А пока - до свидания.
     - Я тоже тебя люблю! До свидания, дорогой!
     Пембертон  вышел  из  кабинки,  насвистывая.  Все-таки   славная
девочка  его  Филлис. Верная. Удивительно, как он мог  сомневаться  в
ней?







                           РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
                              РЕКВИЕМ


     Перевод А. Корженевского

     На  одном из высоких холмов на Самоа есть могила, и  там,  на
надгробном камне начертано:
                 К широкому небу лицом ввечеру
                 Положите меня, и я умру,
                 Я радостно жил и легко умру
                 И вам завещаю одно -
                 Написать на моей плите гробовой:
                 "Моряк из морей вернулся домой,
                 Охотник с гор вернулся домой,
                 Он там, куда шел давно".*
       [Стивенсон Р.Л. Завещание / Пер. А. Сергеева - М: Правда. -
1981. - Т.5. - С. 390.]

     Эти же строки можно увидеть и в другом месте - они выцарапаны
на регистрационной пластине от баллона со сжатым воздухом, которая
приколота к грунту ножом.

     Ничего  особенного ярмарка из себя в общем-то не представляла
-  бывают и лучше. Скачки тоже не обещали никаких сюрпризов, хотя,
по  уверениям  организаторов,  в  нескольких  заездах  участвовали
потомки  некогда знаменитых скакунов. Палаток и лотков на  площади
было   немного,   да   и   сами   торговцы   выглядели   несколько
разочарованно.
     Шоферу  Д.Д.  Харримана  казалось,  что  останавливаться  тут
незачем,  поскольку  их ждали в Канзас-сити  на  совещании  совета
директоров. Вернее, там ждали только Харримана, однако и у  шофера
были  свои  причины торопиться - веселая компания на Восемнадцатой
улице.  Тем не менее Харриман не только велел остановиться,  но  и
решил задержаться.
     За  ипподромом располагалась большая огороженная зона.  Перед
входом  в  зону  высилась  полотняная  арка,  украшенная  флагами.
Красные с золотом буквы гласили:

                           Только у нас:
                         ЛУННАЯ РАКЕТА!!!
                    Хотите отправиться в полет?
             Демонстрационные полеты - дважды в день.
               У нас НАСТОЯЩАЯ РАКЕТА - на такой же
                  человек впервые достиг ЛУНЫ!!!
           Не упускайте свой шанс - всего 50 долларов!!!

     У  входа,  разглядывая рекламный щит, околачивался  мальчишка
лет девяти-десяти.
     -  Хочешь  взглянуть  на корабль, сынок?  Глаза  у  мальчишки
заблестели.
     - Еще бы, сэр. Конечно.
     - Я тоже. Пошли.
     Харриман  заплатил  доллар за два розовых  билетика,  которые
давали  право  пройти  за  ограду и осмотреть  ракету.  С  детской
непосредственностью мальчишка выхватил у него из рук свой билет и,
не  оглядываясь, умчался вперед. Харриман остановился  поодаль  и,
окинув   тупоносый   обтекаемый  корпус  ракеты   профессиональным
взглядом,  отметил,  что  это  однодюзовая  модель  с  маневровыми
двигателями в центральной части. Затем, прищурив глаза за стеклами
очков,  прочел  название корабля, выписанное золотыми  буквами  на
празднично-красном корпусе - "Беззаботный". Заплатив еще  двадцать
пять центов, Харриман прошел в кабину управления.
     Иллюминаторы   были   закрыты  темными   противорадиационными
фильтрами, и, когда глаза привыкли к царившему в кабине полумраку,
Харриман   медленно,  любовно  прошелся  взглядом  по   клавиатуре
приборной консоли и расположенным полукругом над ней индикаторам и
экранам. Каждый прибор - на своем месте, и все до единого он  знал
по памяти, словно они были выгравированы у него в душе.
     Охваченный   теплым   ностальгическим   чувством,    Харриман
задумчиво  разглядывал пульт управления, но  тут  в  кабину  вошел
пилот и тронул его за руку.
     -   Прошу   прощения,  сэр,  но  нам  пора   отправляться   в
демонстрационный полет.
     -   А?   -  Харриман  вздрогнул  и  посмотрел  на  вошедшего:
симпатичный,   черт,   крупная  голова,   сильные   плечи;   глаза
бесшабашные,  чувственный  рот, но  волевой  подбородок...  -  Да,
извините, капитан.
     - Ничего страшного.
     - М-м-м... Я хотел спросить, капитан...
     - Макинтайр.
     -  Капитан Макинтайр, вы не возьмете в этот полет еще  одного
пассажира?  - Старик с надеждой взглянул на капитана и  даже  чуть
подался вперед.
     -  Разумеется, если вы желаете. Прошу за мной.  -  Он  провел
Харримана  в  павильончик у ограды, на дверях  которого  значилось
"Контора". - Пассажир на осмотр, док.
     Харриман  хотел  было возразить, но все же  позволил  доктору
прослушать его худощавую грудь стетоскопом, а затем застегнуть  на
руке  резиновый бандаж. Спустя несколько секунд тот убрал  прибор,
взглянул на Макинтайра и покачал головой.
     - Не судьба, док?
     - Верно, капитан.
     Харриман перевел взгляд с одного на другого и сказал:
     - Но сердце у меня в порядке. Почти не болит.
     Врач удивленно вскинул брови.
     -  Ой  ли? Впрочем, дело не только в сердце. В вашем возрасте
кости  становятся хрупкими - слишком хрупкими, чтобы рисковать  на
перегрузках при взлете.
     - Извините, сэр, - добавил капитан, - но Контрольная комиссия
округа  Бейтс платит доктору именно за то, чтобы он не допускал  к
полетам людей, которые могут пострадать при перегрузках.
     Плечи старика поникли.
     - Я в общем-то был готов в этому.
     -  Извините, сэр. - Макинтайр повернулся и вышел, но Харриман
последовал за ним.
     - Минутку, капитан...
     - Да?
     -   Не  согласитесь  ли  вы  и  ваш...  э-э-э...  бортинженер
пообедать  со  мной  после  полета?  Пилот  взглянул  на  него   с
интересом.
     - Почему бы и нет... Спасибо.

     -  Я  никак  не  могу  понять, капитан Макинтайр,  что  может
побудить человека оставить маршрут Земля-Луна.
     Жареные  цыплята  и  горячие бисквиты  в  отдельном  кабинете
лучшего  из  отелей, которыми мог похвастаться  маленький  городок
Батлер, плюс выдержанное бренди и дорогие сигары создали идеальную
атмосферу для откровенного разговора.
     - Мне просто там не понравилось.
     -  Да  брось  ты. Мак. Тебя же вышибли из-за "Правила  G",  -
сказал механик и налил себе еще бренди.
     Макинтайр насупился.
     -  Ну  подумаешь, выпил пару раз лишнего. В конце концов  для
меня бросить - раз плюнуть. Но мне просто осточертели эти дурацкие
правила... И вообще, кто бы говорил? Контрабандист!
     -  Ну и что? А кто бы не польстился, когда там эти камешки на
каждом  шагу  валяются?  Красотища! Они просто  сами  просятся  на
Землю.  Один раз у меня был алмаз величиной... Да если бы меня  не
поймали,  я бы сейчас сидел не здесь, а где-нибудь в Луна-Сити.  И
ты  тоже,  пьянь  ты  этакая... Представляешь:  все  нас  угощают,
девочки  стреляют глазками и сами вешаются на шею... -  Он  уронил
голову на стол и тихо всхлипнул. Макинтайр потряс его за плечо.
     - Набрался.
     - Неважно. - Харриман махнул рукой. - Но скажите, вас в самом
деле устраивает, что вы больше не работаете на лунных перевозках?
     Макинтайр закусил губу.
     -  Он  прав,  конечно... Разумеется, нет. Этот  балаган  меня
совсем  не  устраивает.  Одно время мы перебрасывали  всякий  хлам
вверх и вниз по Миссисипи - спали в туристских лагерях и постоянно
ели  какую-то дрянь. А теперь... В половине случаев местный  шериф
налагает  на  корабль арест, в остальных же обязательно  находится
Общество-Против-Того-Или-Сего, которое, едва мы появимся, подает в
суд,  чтобы  запретить  наши  полеты.  Что  ж  это  за  жизнь  для
космического пилота?
     - Если вы попадете на Луну, это поможет?
     -  Да...  Пожалуй.  Обратно  на  трассу  Земля-Луна  меня  не
возьмут. Но если бы я оказался в Луна-Сити, я бы устроился  возить
руду  для  Компании:  у них вечно не хватает пилотов,  и  там  мое
прошлое никого не волнует. А со временем - если все будет чисто  -
меня бы даже взяли обратно на трассу.
     Харриман задумчиво повертел в руке ложечку и поднял взгляд.
     - Джентльмены, вы готовы выслушать деловое предложение?
     - Возможно. А в чем оно заключается?
     - "Беззаботный" принадлежит вам?
     -  Да.  В  смысле: Чарли и мне. Правда, есть парочка долговых
расписок, где он у нас стоит в обеспечение... А что?
     - Я хотел бы арендовать корабль... чтобы вы с Чарли доставили
меня на Луну.
     Чарли рывком выпрямился.
     -  Ты  слышал  его. Мак? Он хочет, чтобы мы  летели  на  этой
старой калоше на Луну!
     Макинтайр покачал головой.
     -  Ничего  не выйдет, мистер Харриман. Развалюха не выдержит.
Чтобы  достичь  скорости отрыва, нужно специальное горючее,  а  мы
даже  стандартную  смесь не используем - только  бензин  и  жидкий
кислород. И то Чарли постоянно что-то там латает. Когда-нибудь эта
рухлядь просто взорвется.
     -  Послушайте,  мистер Харриман, - вставил  Чарли,  -  а  что
мешает  вам  получить экскурсионное разрешение и отправиться  туда
кораблем Компании?
     -  Это  не для меня, сынок, - ответил старик. - Пустой номер.
Ты же знаешь условия, по которым ООН передала Компании монопольное
право  на  использование  Луны. Ни один  человек,  чье  физическое
состояние  вызывает  сомнения, не может  быть  допущен  в  космос.
Компания   принимает  на  себя  всю  полноту  ответственности   за
безопасность  и здоровье любого гражданина Земли, находящегося  за
пределами стратосферы. Официально - чтобы избежать лишних жертв  в
первые годы освоения космического пространства.
     - И у вас никаких шансов пройти медкомиссию?
     Харриман покачал головой.
     -  Ну тогда... Если уж вы, черт побери, в состоянии позволить
себе  нанять  нас,  почему бы просто не подкупить  кого-нибудь  из
медиков Компании? Это уже делалось, и не раз.
     Губы Харримана изогнулись в печальной улыбке.
     -  Я знаю, Чарли, но тут тоже ничего не выйдет. Видишь ли,  я
для этого слишком известен. Меня зовут Делос Д. Харриман.
     -   Что?  Тот  самый  Харриман?!  Вот  дьявольщина!  Один  из
владельцев  Компании! Да нет, что там, вы же и есть  Компания!  За
чем тогда дело? Для вас правила не писаны.
     - Это весьма распространенное мнение, но оно, к сожалению, не
верное.  У богатых людей свободы отнюдь не больше, чем у других  -
скорее  меньше,  намного  меньше. Я уже пытался  провернуть  такой
фокус,  но  остальные  члены  совета  директоров  мне  просто   не
позволили.  Они боятся нарушить условия ООН и потерять монопольное
право.  Ситуация  и  без  того обходится недешево...  Политические
контакты и прочее...
     - Чтоб я сдох! Ты что-нибудь понимаешь, Мак? У человека полно
"капусты", а он не может ее потратить, как ему вздумается!
     Макинтайр промолчал, ожидая, что скажет Харриман.
     - Капитан Макинтайр, если бы у вас был корабль, вы бы взялись
доставить меня на Луну?
     Тот задумчиво потер подбородок.
     - Это противозаконно.
     - Но я могу очень хорошо заплатить.
     -  Конечно же он возьмется, мистер Харриман! О чем речь. Мак?
Вспомни: Луна-Сити и все такое... О боже!..
     - А почему вам так хочется на Луну, мистер Харриман?
     -  Дело  в  том, капитан, что это моя единственная  настоящая
мечта.  С  самого детства. Я даже не знаю, смогу ли это объяснить.
Вы,  молодые,  росли  вместе с освоением  космоса,  как  я  рос  с
развитием авиации. Я ведь намного старше вас, по крайней мере, лет
на  пятьдесят... Когда я был мальчишкой, почти никто не верил, что
когда-нибудь люди достигнут Луны. Вам-то ракеты знакомы всю жизнь,
и  первый человек высадился на Луне, когда вы еще под стол  пешком
ходили.  А когда я был в таком возрасте, люди просто смеялись  над
этой идеей. Но я верил. Все равно верил. Читал Уэллса, Жюля Верна,
Смита и верил, что мы можем... - нет, что мы обязательно будем  на
Луне.  Еще тогда я решил, что непременно стану одним из  тех,  кто
оставит  на Луне свои следы, что увижу ее обратную сторону,  увижу
висящую  над головой Землю... Помню, я ходил голодный, потому  что
деньги, которые мне давали на ленч, тратил, чтобы заплатить взносы
Американскому  ракетному  обществу. Мне верилось,  что  я  помогаю
приблизить день, когда мы доберемся до Луны... Правда, когда  этот
день  настал,  я  был  уже  стариком. Я прожил  явно  дольше,  чем
следовало,  но я не могу умереть - не умру! - пока не  побываю  на
Луне.
     Макинтайр встал и протянул ему руку.
     - Ищите корабль, мистер Харриман. Я готов.
     -  Молодец,  Мак!..  Я же говорил, что он согласится,  мистер
Харриман.
     По  дороге  до  Канзас-Сити, которая заняла  около  получаса,
Харриман,  убаюканный  легким покачиванием машины  и  собственными
мыслями,  то и дело погружался в тревожную стариковскую полудрему.
Словно  неуловимые тени, всплывали и растворялись в памяти эпизоды
его  долгой жизни. Вот тот случай... Когда же это было?... В 1910-
м,   пожалуй...  Маленький  мальчишка  на  улице  теплой  весенней
ночью...  "Что это, папа?" - "Комета Галлея, сынок". -  "А  откуда
она  взялась?"  -  "Не знаю, сынок. Прилетела откуда-то  издалека,
должно  быть".  -  "Как  красиво! Папа, я хочу  ее  потрогать".  -
"Боюсь, ничего не выйдет, сынок...".
     Или...  "Делос,  ты  хочешь сказать, что вложил  все  деньги,
которые  мы  скопили на дом, в эту бредовую ракетную Компанию?"  -
"Ну не горячись, Шарлотта. Никакая она не "бредовая" - это трезвый
деловой  расчет.  Когда-нибудь - уже  скоро  -  реактивные  ракеты
заполнят  все небо. Корабли и поезда останутся в прошлом. Вспомни,
наконец, что уготовила судьба людям, у которых хватило ума вложить
деньги  в  дело  Генри  Форда!" - "Я эту  песню  уже  слышала".  -
"Шарлотта,  поверь мне, настанет день, когда люди  вознесутся  над
Землей, достигнут Луны и даже других планет. Мы еще в самом начале
пути".  - "А кричать-то зачем?" - "Извини, но..." - "У меня  опять
начинается  головная  боль.  Не  шуми,  пожалуйста,  когда  будешь
ложиться спать".
     Он тогда так и не лег. Всю ночь напролет просидел на веранде,
глядя,   как   ползет   по  небу  полная  Луна.   Утром   придется
расплачиваться  за  бессонную ночь, утром будут  сердито  поджатые
губы жены, обиженное молчание, но он не уступит. В чем угодно,  но
только  не  в этом. И ночь будет его. Сегодня он один на  один  со
старым  другом... Взгляд его скользнул по знакомому лицу.  Где  же
море   Кризисов?  Странно,  но  он  уже  не  может  его  отыскать.
Мальчишкой  находил без труда, а сейчас... Видимо, нужно  заказать
новые   очки...  Эта  постоянная  работа  с  бумагами  зрения   не
улучшает...
     Впрочем, ему даже не нужно видеть Луну перед собой, он и  так
знает все ее черты наизусть - море Кризисов, море Плодородия, море
Спокойствия  - как хорошо это звучит! - Апеннины, Карпаты,  старый
кратер Тихо с раскинувшимися в стороны таинственными лучами.
     Двести  сорок тысяч миль - всего десять раз вокруг  Земли  по
экватору.  Неужели  ж людям не под силу будет перекинуть  мост  на
столь  мизерное  расстояние? Ведь вот она. Луна, почти  рядом,  за
ветвями старого вяза - кажется, протяни руку, и дотронешься...
     Однако он ничем не может помочь: не хватает образования.

     "Делос, мне нужно серьезно с тобой поговорить". - "Да, мама".
- "Я  знаю,  что  ты  надеялся   поступить  в   следующем  году  в
колледж..."(Надеялся!  Он  ради  этого  только  и   жил!   Сначала
Чикагский университет, обучение под руководством Молтона, а  затем
Йерксская обсерватория, работа у самого доктора Фроста...)"...и  я
тоже  надеялась. Но теперь, когда мы остались без папы, а  девочки
уже подрастают, нам очень трудно будет свести концы с концами.  Ты
-  хороший  сын  и работал изо всех сил, чтобы помочь  семье...  Я
знаю, что ты поймешь..." - "Да, мама".

     "Экстренный  выпуск! Экстренный выпуск! СТРАТОСФЕРНАЯ  РАКЕТА
ДОСТИГЛА  ПАРИЖА! Читайте экстренный выпуск!" Худощавый  невысокий
мужчина  в  двухфокусных  очках выхватил  у  разносчика  газету  и
заторопился обратно в контору. "Ты только посмотри, Джордж!" - "А?
Да, любопытно, а что?" - "Да как же ты не понимаешь? Следующий шаг
-  Луна!"  - "Ну и лопух же ты, Делос. Похоже, тебе вредно  читать
эти  дрянные журнальчики. Я тут на прошлой неделе нашел  у  своего
парня один такой - "Удивительные истории" или что-то подобное -  и
устроил ему хорошую выволочку. Твоим родителям следовало поступить
так  же". Харриман расправил узкие, уже поникшие к середине  жизни
плечи.  "Но  они  будут  на  Луне!" Его партнер  рассмеялся:  "Как
скажешь.  Чем  бы  дитя  не тешилось... Однако  ты  лучше  займись
скидками и комиссионными - вот где нас ждут деньги!"

     Длинная  машина прошелестела по Пасео и свернула  на  бульвар
Армор.  Старик  Харриман судорожно дернулся в полудреме  и  что-то
невнятно пробормотал.

     -  Но,  мистер  Харриман... - В глазах  молодого  человека  с
блокнотом отразилось беспокойство.
     -  Ты слышал, что я сказал, - проворчал старик. - Продавай. Я
хочу  обратить  в  наличные все мои акции,  и  как  можно  скорей.
"Космические   пути",   "Снабжение  Космических   Путей",   "Шахты
Артемис", "Развлечения в Луна-Сити" - все до единой.
     -  Но  они  сразу  понизятся в цене. Вы  не  получите  полной
стоимости своих владений.
     -  Ты  думаешь,  я этого не понимаю? Однако я могу  позволить
себе такой ход.
     - А как насчет акций, что вы собирались завещать обсерватории
Ричардсона и стипендиальному фонду Харримана?
     -  Да,  верно.  Эти не продавай. Организуй передачу  акций  в
попечительство   соответствующих  фондов.  Давно   это   следовало
сделать...  Скажи  молодому Каменсу, пусть подготовит  необходимые
документы. Он знает, что мне нужно.
     Вспыхнул экран интеркома на столе.
     - Джентльмены уже прибыли, мистер Харриман.
     - Пригласите их. Это все, Эшли. К делу.
     Выходя   из  кабинета,  секретарь  столкнулся  в   дверях   с
Макинтайром и Чарли. Харриман поднялся из-за стола и засеменил  им
навстречу.
     -   Входите,   парни,   входите.  Очень   рад   вас   видеть.
Усаживайтесь. Усаживайтесь поудобней. Сигары. Угощайтесь.
     -  Мы  тоже  рады  вас видеть, мистер Харриман,  -  признался
Чарли.  -  Сказать  по  правде, нам  просто  необходимо  было  вас
увидеть.
     - Какие-то осложнения, джентльмены? - Харриман перевел взгляд
с одного на другого.
     -  Ваше  предложение по-прежнему в силе, мистер  Харриман?  -
спросил Макинтайр.
     - В силе? Разумеется. А вы часом не собрались на попятную?
     -  Ни в коем случае. Эта работа нам теперь просто необходима.
Дело  в  том, что "Беззаботный" сейчас на дне реки Осейдж  и  дюза
маршевого двигателя у него лопнула до самого инжектора.
     - Боже правый! Но вы не пострадали?
     -  Нет,  разве  что  несколько царапин  и  синяков.  Пришлось
катапультироваться.
     -  Я  даже поймал зубами какую-то рыбину, - добавил  Чарли  и
фыркнул.
     Однако спустя несколько минут они перешли к делу.
     -  Вам двоим придется купить для меня корабль. Сам я не  могу
сделать  это  в  открытую: мои коллеги  сразу  же  поймут,  что  я
задумал,  и  попытаются  мне  помешать.  Необходимые  средства   я
предоставлю.  Ваша  задача - найти корабль,  который  можно  будет
переоснастить для полета к Луне. Придумайте убедительную  легенду:
мол,   получили  заказ  на  стратосферную  яхту  от  какого-нибудь
богатого  бездельника, или собираетесь открыть туристский  маршрут
Арктика-Антарктика, или еще что-нибудь. Главное, никто  не  должен
заподозрить,  что вы готовите корабль к перелету на  Луну.  Затем,
когда   Транспортный   департамент   выдаст   вам   лицензию    на
стратосферные полеты, вы посадите корабль в пустыне, где-нибудь на
западе  -  я  выберу подходящий участок земли  и  куплю  его  -  и
дождетесь  меня. После чего мы установим дополнительные  баки  для
горючего,  поменяем  инжекторы, таймеры  и  все  такое  -  короче,
подготовим корабль к перелету. Ну, как план?
     Макинтайр с сомнением покачал головой.
     -  Тут  немало  работы  будет...  Как  по-твоему,  Чарли,  ты
справишься с этим делом в полевых условиях?
     -  Я-то? Конечно, справлюсь - если ты не будешь отлынивать от
работы.  Дайте мне необходимые материалы и оборудование, и  я  все
сделаю  сам. Только не очень гоните. Разумеется, получится не  бог
весть как красиво, зато...
     -  Красота меня не интересует. Мне нужен корабль, который  не
разнесет   на   куски,  когда  я  начну  щелкать  переключателями.
Изотопное горючее - это тебе не шутка.
     - Не волнуйся. Мак, не разнесет.
     - То же самое ты говорил и про "Беззаботного".
     -  Ну,  это просто нечестно. Мак. Ей богу, мистер Харриман...
По  "Беззаботному" давно уже свалка плакала, и Мак  прекрасно  это
знает.  Но  сейчас все будет по-другому. Мы ведь не  будем  жалеть
денег и сделаем все честь по чести. Верно, мистер Харриман?
     Тот потрепал его по плечу.
     -  Верно,  Чарли.  Денег можешь тратить сколько  угодно.  Это
наименьшая  из  наших  проблем.  И  кстати,  устраивает   ли   вас
предложенное вознаграждение? Мне бы не хотелось, чтобы вы остались
потом на мели...

     -  ...Как  вам  известно,  мои  клиенты  являются  ближайшими
родственниками  мистера  Харримана, и они озабочены  исключительно
его   благосостоянием.  Мы  утверждаем,  что   поведение   мистера
Харримана  за  последние  несколько  недель  и  приведенные  здесь
доказательства  подтверждают  это - свидетельствует  о  старческом
слабоумии,   постигшем   человека,   известного   некогда   своими
блестящими финансовыми операциями. Следовательно, мы с глубочайшим
прискорбием  просим  уважаемый суд, буде  он  согласится  с  нами,
объявить мистера Харримана недееспособным и назначить опекуна  для
соблюдения  его  финансовых интересов и финансовых  интересов  его
будущих  наследников и правопреемников. - Довольный собой  адвокат
сел на место.
     Поднялся мистер Каменс.
     -  Если мой глубокоуважаемый коллега полностью закончил  свое
выступление, я с позволения суда замечу, что последними словами он
практически  подытожил  суть  выступления  и  обнажил  его  смысл.
Финансовые   интересы  будущих  наследников   и   правопреемников!
Совершенно  очевидно,  что заявители убеждены,  будто  мой  клиент
должен  вести  свои  дела таким образом, чтобы  гарантировать  его
племянницам,  племянникам  и  их  потомкам  ничем  не  заслуженное
безбедное  существование  до конца их жизни.  Жена  моего  клиента
умерла, и своих детей у них не было. Известно, что мистер Харриман
всегда  был  щедр  к своим сестрам и их детям в прошлом  и,  кроме
того,   он   позаботился  о  ежегодных  выплатах   для   ближайших
родственников,  не  имеющих достаточных средств  к  существованию.
Теперь же ближайшие родственники моего клиента, как стервятники  -
хуже,  чем  стервятники,  потому что они  даже  не  позволяют  ему
умереть   спокойно,   -   решили   воспрепятствовать   его   праву
наслаждаться  своим  состоянием так,  как  ему  заблагорассудится.
Верно,  он  распродал все свои владения, но что же тут  странного,
когда  пожилой человек решает отойти от дел? Верно,  в  результате
этой  финансовой операции он потерял какую-то часть своих средств,
однако,  как говорится, вещь стоит ровно столько, сколько  за  нее
дадут. Мой клиент решил уйти на покой и потребовал наличные -  что
же  тут  необычного?  Я  согласен,  он  отказался  обсуждать  свои
действия  с  нежно любящими его родственниками.  Но  с  каких  пор
человек обязан обсуждать со своими племянниками вообще что  бы  то
ни было? Следовательно, мы просим глубокоуважаемый суд подтвердить
право  моего  клиента  поступать  со  своей  собственностью  таким
образом,  как  ему заблагорассудится, отклонить исковое  заявление
родственников  клиента и указать им на то, чтобы они  не  лезли  в
дела, которые их не касаются.
     Судья снял очки и в задумчивости протер стекла.
     - Мистер Каменс, суд относится к свободе личности с неменьшим
уважением,  чем  вы. Можете быть уверены, любое  принятое  решение
будет  полностью  в интересах вашего клиента. Тем  не  менее  люди
действительно  стареют, действительно порой впадают  в  старческие
заблуждения,  и  в таких случаях они нуждаются в защите  от  самих
себя.  Я  откладываю вынесение решения до завтра.  Заседание  суда
закрывается.
                      Из "Канзас-Сити Стар":
              "ИСЧЕЗНОВЕНИЕ ЭКСЦЕНТРИЧНОГО МИЛЛИОНЕРА
     ...не   появился   на  последнем  заседании  суда.   Судебные
исполнители, направленные по адресам, где обычно бывает  Харриман,
вернулись с сообщением о том, что его никто не видел с предыдущего
вечера. Вынесено постановление о неуважении к суду и...".

     Закат  в  пустыне возбуждает аппетит не хуже, чем  варьете  в
ресторане.  Чарли  убедительно доказал это,  старательно  подобрав
куском  хлеба  последние остатки мясной подливы в  тарелке,  после
чего Харриман протянул молодым людям по сигаре и сам взял одну.
     -  Мой  врач утверждает, что это вредно для сердца, - заметил
он, раскуривая сигару, - но с тех пор, как я прибыл к вам сюда  на
ранчо,  его  рекомендации вызывают у меня  серьезные  сомнения.  -
Харриман выпустил облако серо-голубого дыма и продолжил: - Похоже,
здоровье человека больше зависит не от того, что он делает,  а  от
того,  хочется ли ему это делать. Я вот сейчас делаю как  раз  то,
что мне хочется.
     - Чего же еще желать от жизни? - согласился Макинтайр.
     - Как продвигается работа, парни?
     -  У меня почти полный порядок, - ответил Чарли. - Сегодня мы
закончили  повторные  испытания новых баков и топливопровода.  Все
наземные   проверки   проведены,  осталось  только   откалибровать
датчики.  Это  быстро  -  всего часа на  четыре,  если  ничего  не
случится. А ты как. Мак?
     Макинтайр принялся загибать пальцы.
     -  Продукты  и  вода уже на борту. Три скафандра,  плюс  один
запасной  и  аварийные  наборы.  Медицинские  припасы.  Все,   что
необходимо  для  стратосферного полета, входило в  комплектацию  с
самого  начала. Пока не прибыло только навигационное  оборудование
для сближения с Луной.
     - Когда ты его ожидаешь?
     -  В  любую  минуту:  его должны доставить  сегодня.  Хотя  в
принципе  мы можем обойтись и без него. Все эти разговоры  о  том,
как трудно проложить трассу отсюда до Луны, просто болтовня, чтобы
произвести  впечатление на публику. Здесь, в  конце  концов,  цель
путешествия  видна  - не то что в океане. С секстантом  и  хорошим
радаром  я  посажу  вас  в  любой точке Луны,  даже  не  раскрывая
звездного  атласа  -  мне  достаточно знать  только  относительные
скорости.
     -  Будет тебе хвастаться, Колумб! - сказал Чарли. - Так уж  и
быть,  поверим,  что  шляпой  в стену  ты  не  промахнешься.  Надо
понимать, ты готов отправиться прямо сейчас, так?
     - Точно.
     - Ну раз так, то я вполне могу провести калибровку и сегодня.
Что-то я немного нервничаю - уж слишком гладко все шло до сих пор.
Если ты мне поможешь, мы управимся еще до полуночи.
     - Ладно, только сигару докурю.
     Некоторое  время  они  курили  в  молчании.  Каждый  думал  о
приближающемся  полете  и  о  том, что  с  ним  связано.  Харриман
старался унять возбуждение,  охватившее его  при мысли о том,  что
мечта всей его жизни вот-вот осуществится.
     - Мистер Харриман?
     - А? Что такое, Чарли?
     - Как люди становятся богатыми - вот как вы хотя бы?
     -   Богатыми?   Трудно   сказать.  Я  никогда   не   старался
разбогатеть.  Никогда не хотел ни богатства,  ни  известности,  ни
чего-либо еще в таком духе.
     - Как это?
     -  Просто  я  хотел жить долго и все увидеть своими  глазами.
Впрочем,  парней  вроде меня было тогда много: мы  сами  мастерили
радиоприемники, делали телескопы и строили аэропланы. У  нас  были
научные клубы, подвальные лаборатории, научно-фантастические  лиги
-    для    таких    парней   в   одном   номере   "Электрического
экспериментатора" больше романтики, чем во всех книгах  Дюма.  Нам
не   хотелось  разбогатеть,  нет  -  мы  просто  мечтали   строить
космические корабли. И некоторым из нас мечта покорилась.
     - Да, судя по вашим словам, вы нескучно жили.
     -  Так  оно  и  было, Чарли. Двадцатый век - век романтики  и
надежд,  несмотря  на  все его трагедии. И  с  каждым  годом  жить
становилось интереснее. Нет, я не хотел быть богатым,  мне  просто
хотелось  дожить  до  того  времени, когда  человек  отправится  к
звездам,  и,  бог  даст,  полететь  на  Луну  самому.  -  Харриман
осторожно  стряхнул пепел в блюдце. - Я прожил хорошую жизнь.  Мне
не на что жаловаться.

     Макинтайр оттолкнул кресло назад.
     - Ладно, Чарли, если ты готов, то давай займемся делом.
     - О'кей.
     Харриман  тоже  поднялся. Он хотел что-то сказать,  но  вдруг
схватился за грудь, и лицо его стало смертельно-бледным.
     - Держи его. Мак!
     - Где у него лекарство?
     - В нагрудном кармане.
     Они  уложили его на диван. Макинтайр отломил головку  ампулы,
обмотав  ее  платком,  и сунул ампулу под нос  Харриману.  Летучее
лекарство, похоже, помогло, и щеки старика немного порозовели. Они
сделали,  что  было  в  их  силах, и теперь  просто  ждали,  когда
Харриман придет в себя. Первым нарушил молчание Чарли:
     - Мак, а может, бросить нам все это дело, а?
     - Почему?
     -  Это  же  чистое  убийство. Старик  не  выдержит  стартовой
перегрузки.
     -  Может,  и не выдержит, но он сам этого хочет.  Ты  же  его
слышал.
     - Но мы обязаны помешать ему.
     -  С  какой  стати? Это его жизнь, и ни ты,  ни  это  вонючее
правительство,  которое всюду сует свой нос, не в праве  запрещать
человеку  рисковать  своей  жизнью, если  он  действительно  этого
хочет.
     - Все равно мне как-то не по себе. Такой отличный старикан.
     - Так чего ж ты хочешь? Отправить его обратно в Канзас-Сити к
этим  старым гарпиям, которые засунут его в дурдом? Чтобы он  умер
там от тоски по своей мечте?
     - Боже, нет!
     -  Ну тогда давай дуй к ракете и готовь приборы к испытаниям.
Я сейчас подойду.
                               ***
     На  следующее  утро в ворота ранчо проехал  джип  с  широкими
колесами  и остановился перед домом. Из машины выбрался плечистый,
крепкий  мужчина  с твердым, но добродушным лицом  и  обратился  к
Макинтайру, который вышел из дома навстречу.
     - Джеймс Макинтайр?
     - А в чем дело?
     - Я - заместитель начальника полиции в здешних местах. У меня
ордер на ваш арест.
     - По какому обвинению?
     -   Действия,  имеющие  целью  нарушить  Акт  о  безопасности
космических полетов. Тут из дома появился Чарли.
     - Что за шум. Мак?
     -  А  вы,  надо полагать, Чарльз Каммингс? На вас  тоже  есть
ордер.   Плюс   на  человека  по  фамилии  Харриман   и   судебное
постановление опечатать ваш космический корабль.
     - У нас нет никакого космического корабля.
     - А вон в том ангаре что?
     - Стратосферная яхта.
     -  Да?  Ну  тогда за неимением корабля я опечатаю  яхту.  Где
Харриман?
     -  А  вон  он.  - Чарли указал рукой, не обращая внимания  на
мрачную гримасу Макинтайра.
     Полисмен  повернул  голову. Чарли врезал  ему,  должно  быть,
точно   в  солнечное  сплетение,  потому  что  тот  свалился   как
подкошенный.
     -  Черт  бы его побрал, - обиженно пробормотал Чарли, потирая
руку. - Тот самый палец, что я уже сломал один раз, когда играл  в
баскетбол. Вечно ему достается...
     -  Быстро давай старика в кабину, - перебил его Макинтайр,  -
пристегни его к противоперегрузочному гамаку.
     - Слушаюсь, капитан.

     Они   прицепили  ракету  к  тягачу,  вывезли  ее  из  ангара,
развернули и двинулись подальше от дома. Затем забрались в кабину.
В  правый иллюминатор Макинтайр заметил очнувшегося полицейского -
тот беспомощно смотрел им вслед.
     Капитан   застегнул   ремни   безопасности   и   связался   с
двигательным отсеком:
     - Все в порядке, Чарли?
     -  Да,  капитан. Но мы не можем взлететь, Мак. У корабля  нет
названия!
     -  У  нас  нет времени на твои суеверия! Тут раздался  слабый
голос Харримана:
     - Назовите его "Лунатик". Лучше и не придумаешь.
     Макинтайр  откинул  голову  на противоперегрузочную  подушку,
нажал две клавиши, затем еще три, и "Лунатик" взлетел.
     -  Ну  как  ты тут, папаша? Чарли встревожено глядел  в  лицо
Харримана. Тот облизал губы и с трудом произнес:
     - Все в порядке, сынок. В лучшем виде.
     -  Ускорение закончено. Теперь будет полегче. Я тебя развяжу,
чтобы  можно  было  шевелиться, но пока тебе  лучше  оставаться  в
гамаке.
     Он потянул за пряжку ремня, и Харриман коротко простонал.
     - Что такое, папаша?
     - Ничего. Все нормально. Но полегче с этим боком.
     Чарли  пробежался  по его боку пальцами, легкими,  уверенными
прикосновениями опытного механика отыскивая повреждение.
     -  Тебе  меня  не  перехитрить, папаша. Но тут  уж  до  самой
посадки я ничем не могу помочь.
     - Чарли...
     - Да?
     -  Ты  можешь передвинуть меня к иллюминатору? Я хочу увидеть
Землю.
     -  Пока  еще  смотреть не на что. Она под  кораблем.  Но  как
только  мы  развернемся, я тебя передвину. А сейчас, пожалуй,  дам
тебе снотворного и разбужу, когда мы развернемся.
     - Нет!
     - А?
     - Я не буду спать!
     - Как скажешь, папаша.
     Чарли,  словно обезьяна, пробрался в нос корабля и  ухватился
за  крепление  пилотского  кресла.  Макинтайр  посмотрел  на  него
вопросительным взглядом.
     - Жив, - ответил Чарли, - но не в лучшей форме.
     - Что с ним?
     -  Два ребра сломаны точно, а уж что там еще, я не знаю. И не
известно,  протянет  ли он до конца полета.  Мак.  Сердце  у  него
совсем ни к черту.
     - Он выдержит, Чарли, не беспокойся. Крепкий старикан.
     - Крепкий? Да он как канарейка - еле-еле душа в теле.
     - Я о другом. Он в душе крепкий, а это важнее.
     -  Ладно. Но если ты хочешь, чтобы после посадки команда была
в полном составе, тебе нужно будет садиться о-о-очень мягко.
     -  Сяду.  Я  сделаю  полный оборот вокруг  Луны  и  пойду  по
сужающейся спирали. Горючего у нас, думаю, хватит.
     Теперь они двигались без ускорения. Когда Макинтайр развернул
корабль, Чарли вернулся к Харриману, отцепил гамак и перенес его к
боковому   иллюминатору.  Макинтайр  зафиксировал   "Лунатика"   в
положении  дюзами  к  Солнцу,  затем  дал  короткий  тангенционный
импульс   двумя  расположенными  в  середине  корабля  маневровыми
двигателями  -  корабль начал вращаться вдоль своей оси,  создавая
слабое  подобие  гравитации.  Период невесомости,  наступивший  по
окончании  первого этапа полета, вызвал у старика, как это  обычно
бывает,  тошноту и головокружение, и Макинтайру хотелось  избавить
своего пассажира по крайней мере от этих неудобств.
     Но сам Харриман почти не замечал собственного состояния.
     Ведь  вот  он,  космос - все, как ему представлялось  раньше.
Луна,  величественно проплывающая в иллюминаторе,  только  гораздо
больше,  чем он когда-либо видел с Земли, и все ее знакомые  черты
различимы  теперь так ясно, словно они вырезаны на камее...  Затем
корабль поворачивался, и в поле зрения появлялась сама Земля - да,
именно  так он видел ее в своих мечтах: огромный диск благородного
небесного  тела,  будто спутник неведомой планеты;  во  много  раз
больше  Луны, видимой землянам, и во много раз ярче, и несравненно
красивее.  Чарующая, манящая красота... К Атлантическому побережью
Америки  приближался закат, граница тени прорезала северную  часть
континента,  пересекала  Кубу  и почти  целиком,  кроме  западного
побережья,  скрывала  Южную  Америку. Харриман  наслаждался  ясной
голубизной  Тихого  океана, ощупывал взглядом  размытую  зелень  и
мягкие  коричневые тона материков, восторженно взирал на  холодные
бело-голубые  полярные  шапки. Канаду и северные  штаты  закрывали
облака, зона низкого давления расползлась почти на весь континент,
но  чистая белизна отраженного от облаков света радовала глаз даже
больше, чем полярные снега.
     Затем  корабль поворачивался дальше. Земля уплывала  из  поля
зрения,  и  в иллюминаторе появлялись звезды - те же,  знакомые  с
Земли  звезды, только яркие, немигающие, на фоне абсолютной, почти
живой  черноты.  Затем снова появлялась Луна  и  вновь  овладевала
мыслями...
     Харриман был безмятежно счастлив; такое счастье редко  дается
даже людям, прожившим долгую жизнь. Он чувствовал себя так, словно
в  нем  соединились  сразу  все люди, жившие  когда-то  на  Земле,
заглядывавшиеся на звезды и мечтавшие.
     Тянулись  долгие  часы полета, а он все  смотрел  и  смотрел,
иногда впадая в полудрему и видя сны. Один раз он, должно быть,  и
в  самом деле уснул либо провалился в болезненное забытье,  потому
что  проснулся,  услышав голос Шарлотты, его жены:  "Делос!  Ну-ка
немедленно иди домой! Ты что, хочешь простудиться и умереть?!"
     Бедная  Шарлотта!  Она была ему хорошей женой,  действительно
хорошей. Харриман не сомневался, что, умирая, она жалела только об
одном  - о том, что некому будет о нем позаботиться. И не ее вина,
что ей не дано было разделить его мечту, его тягу к звездам.

     Когда  они  пошли над обратной стороной Луны, Чарли  приладил
гамак  к  правому иллюминатору. Харриман разглядывал  знакомые  по
тысячам   фотоснимков   черты  лунной   поверхности   с   каким-то
ностальгическим  восторгом - как-будто его  ждало  возвращение  на
родину.  Вскоре  они  вновь  очутились  над  обращенной  к   Земле
стороной,  и  Макинтайр медленно снизился, готовясь к  посадке  на
востоке от моря Плодородия, в десяти милях от Луна-Сити.
     Учитывая  обстоятельства, посадка прошла  не  так  уж  плохо.
Макинтайр садился без наводок с поверхности и без второго  пилота,
который  следил бы за радаром. Стараясь опустить корабль  помягче,
он  увлекся  маневром и промахнулся миль на тридцать в сторону  от
намеченной  точки,  но тем не менее сделал все,  что  было  в  его
силах. Немного, конечно, их все-таки тряхнуло.
     Когда осела взметенная дюзами пыль, в рубке появился Чарли.
     - Как там наш пассажир? - встревоженно спросил Макинтайр.
     -  Сейчас  погляжу, но ручаться ни за что не  стану:  это  не
самая лучшая твоя посадка. Мак.
     - Черт побери, я и так сделал все, что мог!
     - Я знаю, капитан. Не обращай на меня внимания.
     Пассажир  был  жив и в сознании, хотя из носа  у  него  текла
кровь,  а  у  губ  пузырилась розовая пена. Он безуспешно  пытался
выбраться  из  гамака, и Чарли с Макинтайром,  вдвоем,  освободили
наконец его от ремней безопасности.
     - Где скафандры? - спросил Харриман первым делом.
     -  Спокойно,  мистер Харриман. Вам нельзя  выходить  в  таком
состоянии. Сначала мы должны оказать вам первую помощь.
     -  К  черту  первую помощь! Скафандры! Они молча подчинились.
Левая   нога  у  Харримана  почти  не  двигалась,  и  им  пришлось
сопровождать его через шлюз и по трапу. Но на Луне он весил  всего
фунтов двадцать, так что это было не трудно. Они отыскали место  в
пятидесяти  ярдах от корабля и усадили Харримана спиной  к  камню,
чтобы он видел окрестности.
     Макинтайр прислонил свой шлем к шлему старика и сказал:
     -  Мы  оставим вас пока здесь наслаждаться пейзажем,  а  сами
подготовимся к переходу до города. Это не так далеко, миль  сорок,
но надо взять запасные баллоны с воздухом, питание и все такое. Мы
скоро вернемся.
     Харриман  молча кивнул и на удивление крепко сжал их  руки  в
перчатках.
     Он  сидел,  почти не шевелясь, и только гладил руками  лунный
грунт рядом с собой, с удивлением ощущая, как слабо его тело давит
на поверхность. В сердце его наконец-то воцарился покой. Боль куда-
то  ушла. Он исполнил-таки свою мечту и попал, куда стремился  всю
жизнь.  Над горизонтом, словно гигантский зелено-голубой  спутник,
висела  Земля  в  последней четверти. Еще выше  сияло  с  черного,
усыпанного  звездами неба Солнце. А под ним была Луна, сама  Луна.
Он на Луне, черт побери!
     Харриман  откинулся  назад,  каждой  своей  клеточкой  ощущая
накативший, словно прилив, покой.
     На мгновение он задумался, и ему снова показалось, что кто-то
зовет его по имени. Глупо, подумал Харриман, я действительно стар,
и мне мерещится всякая всячина...

     В кабине корабля Чарли и Мак прилаживали к носилкам заплечные
ремни.
     -  Отлично,  -  сказал  Макинтайр. -  Сойдет.  Надо  привести
старика. Пора двигаться.
     - Я его принесу, - ответил Чарли. - Он почти ничего не весит.
     Чарли  отсутствовал дольше, чем ожидал Макинтайр, и  вернулся
один. Макинтайр подождал, пока он закроет шлюзовую камеру и снимет
шлем.
     - Что случилось?
     -   Носилки   можно  оставить,  капитан.  Они  нам   уже   не
понадобятся. - Он помолчал, потом добавил: - Старик умер. Я сделал
все, что нужно.
     Макинтайр молча наклонился и поднял с пола широкие  лыжи  для
передвижения по лунной пыли. Чарли сделал то же самое.  Затем  они
закинули на плечи запасные баллоны с воздухом и вышли из корабля.
     Наружный люк шлюзовой камеры так и остался открытым.






                            РОБЕРТ ХАЙНЛАЙН
                         ВЗРЫВ ВСЕГДА ВОЗМОЖЕН

     Пер. с англ. Ф. Мендельсон


     - Положите ключ на место!
     Человек,   к  которому  это  относилось,  медленно  повернулся   и
взглянул  на  говорившего.  Лица нельзя было  разглядеть  под  странным
шлемом тяжелого медно-кадмиевого панциря.
     - Какого черта, док?
     Они  смотрели  друг на друга как два гладиатора, ожидающие  только
сигнала  к  бою.  Голос первого прозвучал из-под  маски  тоном  выше  и
повелительнее:
     -  Вы меня слышали, Харпер? Положите немедленно ключ и отойдите от
этого триггера! Эриксон!
     Из  дальнего  угла  контрольного зала к  ним  приблизилась  третья
фигура в панцире.
     - В чем дело, док?
     -  Харпер  отстранен  от  дежурства.  Пошлите  за  его  сменщиком!
Дежурным инженером назначаетесь вы.
     - Хорошо.
     Судя по голосу и манерам, третий был флегматиком, - казалось,  что
все  происходящее его нисколько не касается. Инженер, которого подменил
Эриксон, положил гаечный ключ на место.
     -   Слушаюсь,  доктор  Силард!  Только  и  вы  пошлите  за   своим
сменщиком. Я потребую немедленного разбора дела!
     Возмущенный  Харпер  круто повернулся  и  пошел  к  двери  Силарду
пришлось  дожидаться  сменщика  минут  двадцать.  Это  были  неприятные
минуты. Может быть, он поторопился. Возможно, он вообще напрасно решил,
что Харпер не выдержал напряжения работы с самой опасной машиной в мире
-  комплексным  атомным реактором. Но если он и  ошибся,  то  ошибка  в
нужную  сторону, ибо в этом деле заскоки недопустимы, потому что  любой
заскок  может  привести к атомному взрыву почти десяти тонн  урана-238,
урана-235 и плутония.
     Силард  попробовал  представить,  что  тогда  будет.  Ему  это  не
удалось.  Он  слышал,  что мощность атомного взрыва  урана  превосходит
мощность тринитротолуола в двадцать миллионов раз, но эта цифра  ничего
ему  не  говорила. Он пытался думать о реакторе как о сотнях  миллионов
тонн самого сильного взрывчатого вещества или о тысячах Хиросим. И  это
тоже  не  имело  смысла. Однажды он видел взрыв  атомной  бомбы  -  его
пригласили для проверки психической реакции персонала ВВС. Но он не мог
себе представить взрыва тысячи таких бомб - его разум отступал.
     Возможно,   инженерам-атомщикам  это  удается.  Возможно,   с   их
математическими    способностями   и   ясным   пониманием    процессов,
происходящих там, в недрах реактора, они живо представляют себе,  какое
непостижимо  ужасное чудовище заперто за щитом. И  если  это  так,  нет
ничего удивительного, что их преследует страх и искушение...
     Силард   вздохнул.   Эриксон  оторвался  от   приборов   линейного
резонансного ускорителя.
     - Что случилось, док?
     - Ничего. Мне жаль, что пришлось отстранить Харпера.
     Силард уловил подозрительный взгляд невозмутимого скандинава.
     -  А вы, часом, сами не того, док? Иногда и белые мыши, вроде вас,
тоже взрываются...
     -  Я? Не думаю. Я боюсь этой штуковины. И был бы сумасшедшим, если
бы не боялся.
     -  Я  тоже,  - сумрачно ответил Эриксон и опять занялся настройкой
регулятора ускорителя.
     Сам   ускоритель  находился  за  щитом  ограждения  -  его  сопло,
извергающее  поток  разогнанных  до немыслимых  скоростей  элементарных
частиц  на  бериллиевый стержень в центре самого реактора, исчезало  за
вторым  щитом, расположенным между ускорителем и реактором. Под ударами
этих  частиц  бериллий испускал нейтроны, которые разлетались  во  всех
направлениях, пронизывая массу урана. Некоторые нейтроны, сталкиваясь с
атомами   урана,  разбивали  их  и  вызывали  деление   ядер.   Осколки
превращались в новые элементы - барий, ксенон, рубидий - в  зависимости
от  того,  как  делилось ядро. Новые элементы - как правило,  нестойкие
изотопы  -  в процессе радиоактивного распада и цепной реакции  в  свою
очередь делились на десятки других элементов.
     Но  если  вторичное  превращение элементов не представляло  особой
опасности,  то первичное, когда раскалывались атомы урана,  высвобождая
энергию чудовищную и невообразимую, - это превращение было самым важным
и самым рискованным.
     Потому   что   уран,   превращаясь  под  действием   бомбардировки
нейтронами  в  атомное  топливо, при делении  тоже  испускал  нейтроны,
которые могли попасть в другие атомы урана и в свою очередь вызвать  их
деление. И если возникали благоприятные условия для цепной реакции, она
могла  выйти из-под контроля и в какое-то неуловимое мгновение, в  одну
микросекунду,  перерасти в атомный взрыв, перед которым  атомная  бомба
показалась бы детской хлопушкой. Взрыв такой силы настолько превосходил
бы  все известное человечеству, что представить его было немыслимо, как
нельзя  представить собственную смерть. Этого можно бояться,  но  этого
нельзя понять.
     И  тем  не  менее  для  того, чтобы промышленный  атомный  реактор
работал, реакцию атомного распада необходимо было поддерживать на грани
атомного  взрыва.  Бомбардировка  ядер  урана  нейтронами  бериллиевого
стержня  забирала  гораздо больше энергии, чем  ее  высвобождалось  при
первичном  делении. Поэтому для работы реактора было необходимо,  чтобы
каждый  атом,  расщепленный  нейтронами бериллиевого  стержня,  в  свою
очередь вызывал расщепление других атомов.
     И  в  равной  степени  было необходимо, чтобы эта  цепная  реакция
постоянно затухала. В противном случае вся масса урана взорвалась бы за
такой  ничтожно  малый промежуток времени, что его невозможно  было  бы
измерить никакими способами. Да и некому было бы измерять.
     Инженеры-атомщики   контролировали  работу  реактора   с   помощью
"триггеров"  - слово, под которым подразумевались линейный  резонансный
ускоритель,  бериллиевый  стержень, кадмиевые замедлители,  контрольные
приборы,  распределительные  щиты и источники  энергии.  Иначе  говоря,
инженеры могли понижать или повышать интенсивность нейтронного  потока,
уменьшая  или  увеличивая скорость реакции, могли с  помощью  кадмиевых
замедлителей  менять "эффективную массу" реактора и могли,  сверяясь  с
показаниями  приборов, определять, что реакция укрощена - вернее,  была
укрощена  мгновение  назад. Знать же о том, что происходит  в  реакторе
сейчас,  они не могли, потому что скорость элементарных частиц  слишком
велика. Инженеры походили на птиц. летящих хвостами вперед: они  видели
путь,  который уже пролетели, но никогда не знали, где они находятся  в
данную секунду и что их ждет впереди.
     И  тем не менее инженер, и только он один, должен был обеспечивать
высокую  производительность  реактора и одновременно  следить  за  тем,
чтобы цепная реакция не перешла критической точки и не превратилась  во
взрыв.
     А  это  было  невозможно. Инженер не мог быть уверен и никогда  не
был до конца уверен, что все идет хорошо.
     Он  мог  работать  с полной отдачей, используя весь  свой  опыт  и
глубочайшие  технические  знания,  чтобы  свести  роль  случайности  до
математически  допустимого минимума, однако слепые законы  вероятности,
которые, по-видимому, господствуют в царстве элементарных частиц, могли
в любой момент обратиться против него и обмануть самые тонкие расчеты.
     И  каждый  инженер-атомщик это знал. Он знал, что ставит на  карту
не  только свою жизнь, но и бесчисленные жизни. Потому что никто не мог
толком предугадать, во что выльется такой взрыв. Наиболее консервативно
настроенные  ученые  считали, что взрыв реактора  не  только  уничтожит
завод  со  всем его персоналом, но заодно поднимет на воздух  ближайший
многолюдный  и  весьма оживленный железнодорожный узел  на  линии  Лос-
Анджелес-Оклахома и зашвырнет его миль на сто к северу.
     Официальная, более оптимистическая точка зрения, согласно  которой
и   было  получено  разрешение  на  установку  промышленного  реактора,
основывалась  на математических выкладках Комиссии по атомной  энергии,
предусматривавших,  что  масса урана дезинтегрируется  на  молекулярном
уровне, - таким образом, процесс локализуется прежде, чем захватит  всю
массу и приведет ее к взрыву.
     Однако инженеры-атомщики в большинстве своем не очень-то верили  в
официальную теорию. Они относились к теоретическим предсказаниям именно
так,  как они того заслуживали, то есть не доверяли им ни на грош, пока
эти теории не были подтверждены опытом.
     Ни  один рулевой, ни один генерал, ни один хирург никогда  еще  не
нес  такого  бремени повседневной постоянной ответственности  за  жизнь
своих  собратьев, какую взваливали на себя инженеры каждый  раз,  когда
прикасались к регуляторам настройки или считывали показания приборов.
     Поэтому  инженеры-атомщики должны были обладать не  только  острым
умом,  знаниями  и  опытом, но также иметь соответствующий  характер  и
неослабевающее чувство ответственности. Для этой работы отбирались люди
чуткие,   интеллигентные,  которые  могли   до   конца   осознать   всю
значительность  доверенного им дела, - другие  здесь  не  годились.  Но
бремя    постоянной   ответственности   было   слишком   тяжелым    для
интеллигентных, чутких людей.
     Поневоле     возникала    психологическая    неустойчивость.     И
помешательства становились профессиональным заболеванием.

     Доктор  Каммингс  наконец  появился,  застегивая  на  ходу  пряжки
защитного панциря, непроницаемого для радиации.
     - Что произошло? - спросил он Силарда.
     - Пришлось отстранить Харпера.
     -  Так я и думал. Я его встретил на выходе. Он был зол как черт  и
так на меня зыркнул...
     -   Представляю.  Он  требует  немедленного  разбора.  Поэтому   и
пришлось послать за вами.
     Каммингс   кивнул.  Потом,  мотнув  головой  в  сторону  инженера,
безликой фигуры в панцире, спросил:
     - Кого мне сегодня опекать?
     - Эриксона.
     - Ну что ж, неплохо. Квадратноголовые не сходят с ума, а, Густав?
     Эриксон на мгновение поднял голову, буркнул: "Это уж ваше дело"  -
и снова погрузился в свои вычисления.
     -  Похоже,  психиатры не пользуются здесь особой популярностью?  -
проговорил  Каммингс, обращаясь к Силарду. - Ну ладно.  Смена  принята,
сэр.
     - Смена сдана, сэр.
     Силард   прошел   через  зигзагообразный  коридор  между   щитами,
окружающими контрольный зал. В раздевалке за последним щитом  он  вылез
из  своего похожего на жесткий скафандр панциря, поставил его в нишу  и
вошел  в  лифт. Кабина лифта остановилась глубоко внизу -  на  площадке
пневматической подземной дороги. Он отыскал пустую капсулу, сел в  нее,
завинтил  герметическую  дверцу и откинулся на  сиденье,  чтобы  резкое
ускорение подействовало не так сильно.
     Пять  минут  спустя  он  уже  стучал  в  дверь  кабинета  генерал-
директора, в двадцати милях от реактора.
     Собственно  промышленный реактор был выстроен  в  котловине  среди
пустынных  холмов  аризонского плато. Все, что не являлось  необходимым
для  непосредственного управления реактором - административные корпуса,
телевизионная  станция  и  тому подобное,  -  располагалось  далеко  за
холмами.  Здания этих подсобных служб были выстроены из  самых  прочных
материалов, какие только могла создать инженерная мысль. Таким образом,
оставалась надежда, что если день "X" когда-нибудь придет, у обитателей
этих  зданий  будет  примерно  столько же шансов  спастись,  сколько  у
человека, вздумавшего спуститься в бочке по Ниагарскому водопаду.
     Силард  постучал  еще раз. Его встретил секретарь Штейнке.  Силард
помнил  его историю болезни. В прошлом один из самых блестящих  молодых
инженеров,   он  вдруг  утратил  всякую  способность  к  математическим
операциям.  Типичный случай истерии, но бедняга ничего не мог  с  собой
поделать. Впрочем, у него хватило силы воли не бросить работу, и он был
переквалифицирован для административной службы.
     Штейнке  пригласил  Силарда  в личный  кабинет  генерал-директора.
Харпер  был уже там и ответил на его приветствия с ледяной вежливостью.
Генерал-директор, как всегда приветливый и радушный, показался  Силарду
усталым, словно круглосуточное напряжение исчерпало его силы.
     -  Входите,  доктор, входите! Садитесь. А теперь  расскажите,  что
там стряслось. Признаться, я удивлен. Я всегда считал Харпера одним  из
самых надежных инженеров.
     - А я и не говорю, что он ненадежен, сэр.
     - Значит?
     -  Он,  может быть, вполне здоров, но ваши инструкции не позволяют
мне рисковать.
     - Совершенно верно.
     Генерал-директор  смущенно  взглянул  на  инженера,  сидевшего   в
напряженной выжидающей позе, потом снова обратился к Силарду:
     - Может быть, вы все-таки объясните, что произошло?
     Силард тяжело вздохнул.
     -   Находясь   на   дежурстве  в  качестве   психолога-наблюдателя
контрольного зала, я заметил, что дежурный инженер чем-то озабочен: его
реакции  показались мне необычно замедленными. Я изучал этот  случай  в
течение  нескольких дней, и внеслужебные наблюдения показали,  что  его
рассеянность  возрастает.  Например, играя  в  бридж,  он  неоднократно
переспрашивал, какая предложена ставка, чего раньше с ним не случалось.
Были и другие аналогичные признаки. Короче говоря, сегодня в пятнадцать
одиннадцать, находясь на дежурстве, я заметил, что Харпер  без  всякого
видимого   повода   с   отсутствующим   видом   взял   гаечный    ключ,
предназначенный  только  для фланцев водяных  щитов,  и  приблизился  к
триггеру. Я отстранил его от дежурства и отослал из контрольного зала.
     -  Шеф!  -  воскликнул было Харпер, но тут же взял себя в  руки  и
продолжал  уже спокойнее: - Если бы этот провидец мог отличить  гаечный
ключ  от осциллографа, он бы понял, что я хотел сделать. Ключ лежал  не
на  своем  месте. Я это заметил и взял его, чтобы положить в  ящик.  По
дороге я остановился и только взглянул на приборы.
     Генерал-директор вопросительно посмотрел на Силарда.
     -  Возможно,  что  это  правда, - проворчал тот  упрямо.  -  Будем
считать,  что это чистая правда, но это не меняет моего диагноза.  Ваше
поведение изменилось, ваши поступки нельзя предсказать заранее, и я  не
могу  допустить вас к ответственной работе без полного и  всестороннего
обследования.
     Генерал-директор  Кинг вздохнул и забарабанил пальцами  по  столу.
Потом медленно заговорил, обращаясь к Харперу:
     -  Послушай, ты славный парень, и поверь мне, я знаю, каково  тебе
сейчас. Но избежать этого нельзя, невозможно - тебе придется пройти все
психометрические испытания и подчиниться решению врачей.
     Кинг помолчал, но и Харпер хранил бесстрастное молчание.
     -  Знаешь  что, сынок, а почему бы тебе не взять отпуск? А  потом,
когда  вернешься,  ты  пройдешь эти испытания или просто  перейдешь  на
другую работу, подальше от нашей бомбы, как пожелаешь...
     Кинг  посмотрел на Силарда, и тот одобрительно кивнул. Но  Харпера
это предложение нисколько не смягчило.
     -  Нет, шеф! - отрезал он. - Так дело не пойдет. Разве вы сами  не
видите,  в чем тут загвоздка? В проклятой постоянной слежке! Кто-нибудь
все  время  стоит у тебя за спиной и ждет, что ты рехнешься. Невозможно
даже  побриться  в  одиночестве. Мы нервничаем из-за  всяких  пустяков,
потому  что  боимся,  как бы какой-нибудь ученый  муж,  сам  наполовину
сумасшедший, не вообразил, что мы теряем разум. Боже правый,  так  чего
же вы после этого хотите?
     Облегчив  душу,  Харпер ударился в противоположную  крайность,  но
смирение ему не очень-то шло.
     -  Ну  и распрекрасно! Мне не понадобится смирительная рубашка,  я
спокойно  уйду сам. Вы хороший человек, шеф, несмотря ни на  что.  И  я
рад, что работал у вас, - прибавил он. - Прощайте!
     Кингу  удалось справиться со своим голосом - боль пряталась только
в глазах.
     -  Подождите,  -  сказал  он. - Мы еще  не  кончили.  Забудьте  об
отпуске.   Я   перевожу  вас  в  лабораторию  изотопов.  Как-никак   вы
исследователь,  и  никто  вас  от этой работы  не  освобождал.  Если  я
назначил  вас  на  дежурство, то лишь потому,  что  у  нас  не  хватает
первоклассных специалистов. Что касается психологического  контроля,  -
продолжал  он?  - то мне он так же неприятен, как и вам.  Полагаю,  вам
неизвестно, что за мной они следят вдвое пристальнее, чем за  дежурными
инженерами?
     Харпер  вопросительно уставился на Силарда, но  тот  лишь  коротко
кивнул.
     -  Однако  такой  контроль необходим... Вы помните Маннинга?  Хотя
нет,  он был здесь до вас. Тогда мы не вели психологических наблюдений.
Маннинг  был блестящим инженером, очень способным. И к тому  же  всегда
спокойным,  безмятежным, словно ничто его не волновало.  Я  с  радостью
доверил  ему  реактор,  потому  что он  был  внимателен  и  никогда  не
нервничал,  даже наоборот: чем дольше он оставался в контрольном  зале,
тем  безмятежнее  и счастливее выглядел. Я должен был  знать,  что  это
очень  скверный признак, но я не знал, и здесь не было психиатра, чтобы
мне  подсказать.  И однажды ночью помощник Маннинга  вынужден  был  его
оглушить...  Он  застал  его  в  тот  момент,  когда  Маннинг  разбирал
предохранитель  кадмиевой защиты. Бедняга Маннинг так  от  этого  и  не
оправился - у него до сих пор приступы буйного помешательства. Но после
того  как  он свихнулся, мы работаем по теперешней системе -  в  каждой
смене  два квалифицированных инженера и одна психиатр-наблюдатель.  Это
было единственное, что мы могли придумать.
     -  Может  быть,  оно  и так, шеф, - задумчиво  проговорил  Харпер;
злость  его прошла, но выглядел он по-прежнему несчастным. - Все равно,
шеф, нам чертовски неприятно.
     -  Смотри  на это проще! - Кинг встал и протянул Харперу  руку.  -
Послушай,  если  ты  до  утра не решишь окончательно  нас  покинуть,  я
надеюсь  утром увидеть тебя в лаборатории. И еще одно - я не часто  это
советую, но сегодня, по-моему, тебе не мешает хорошенько выпить.
     Кинг   знаком  попросил  Силарда  задержаться.  Когда   дверь   за
инженером закрылась, он повернулся к психиатру:
     - Ушел еще один, и один из лучших. Доктор, что будет дальше?
     -  Не  знаю, - ответил Силард, потирая щеку. - Бредовая  ситуация,
Харпер совершенно прав. Зная, что за ними наблюдают, они нервничают еще
больше...  А наблюдать за ними необходимо. Наши психиатры,  кстати,  не
очень-то хорошо с этим справляются. Мы сами нервничаем рядом с  Большой
Бомбой, тем более что ничего в ней не понимаем. А ведь именно нам нужно
бороться  со  страхом  и нервозностью других. Научная  работа  в  таких
условиях невозможна. Тут недолго и самому спятить.
     Кинг  перестал  расхаживать по комнате и посмотрел  на  Силарда  в
упор.
     - Но ведь должен быть какой-то выход! - сказал он твердо.
     Силард покачал головой:
     -  Это  выше моих сил, генерал-директор. Как психиатр  я  не  вижу
выхода.
     - Не видите? Хм, послушайте, доктор, кто у вас самый главный?
     - То есть?
     - Ну, кто в вашей области является специалистом номер один?
     -  Трудно  сказать.  В  нашей  области  нет  такого  единственного
лучшего  в  мире психиатра, - мы слишком узко специализированы.  Но  я,
кажется,  знаю,  кто  вам подойдет. Вам нужен не просто  специалист  по
промышленной  психометрии, вам нужен лучший психиатр,  разбирающийся  в
редких нетравматических и профессиональных психозах. Значит, вам  нужен
Ленц.
     - Продолжайте.
     -  Так  вот,  Ленц занимается всем кругом вопросов, относящихся  к
влиянию  среды на психику. Он связывает теорию оптимального раздражения
с  искусственным  торможением, технику которого Корджибский  разработал
опытным  путем.  Кстати, сам Ленц когда-то, еще  студентом,  работал  у
Корджибского,  и  это,  кажется,  единственное,  чем  он  по-настоящему
гордится.
     -  В  самом  деле?  Но  ведь  он, должно  быть,  уже  староват,  -
Корджибский-то когда умер?
     -  Я просто хотел вас сориентировать, поскольку работы Ленца имеют
отношение к инженерно-математической психологии.
     -  Ага, это нам и нужно! Значит, Ленц? Но я никогда не думал о нем
как о психиатре!
     -  Вполне  естественно, это не ваша область. Однако мы  ценим  его
хотя  бы  за  то,  что  он сделал для изучения и лечения  заразительных
неврозов,  свирепствовавших в сумасшедшие года, а он тогда сделал  все,
что мог.
     - Где он теперь?
     - Наверное, в Чикаго, в институте.
     - Доставьте его сюда.
     - То есть как это?
     -  Притащите  его сюда! Садитесь вот за этот видеофон  и  разыщите
его.  Потом скажете Штейнке, чтобы позвонил в Чикаго и заказал для него
стратоплан. Я хочу его видеть как можно скорее, еще до вечера.
     Кинг  опустился  в  кресло с видом человека, которые  снова  обрел
веру  в  себя  и  чувствует себя хозяином положения. Он  ощущал  внутри
приятную теплоту, наполнявшую его лишь тогда, когда он принимал решение
и начинал действовать. Лицо его снова стало уверенным.
     Зато Силард был в смятении.
     -  Но  послушайте, шеф, - попробовал он возразить. - Доктора Ленца
нельзя просто вызвать, как младшего клерка. Ведь это... Ведь он - Ленц!
     -  Конечно.  Поэтому он мне и нужен. Но ведь  и  я  не  истеричная
дамочка,   нуждающаяся  в  утешении.  Он  прилетит.  Если  понадобится,
заставьте на него нажать из Вашингтона. Пусть его вызовет Белый Дом. Но
он должен быть здесь, и сегодня же. За дело!

     Окончив  свое  дежурство, Эриксон попробовал  отыскать  Харпера  и
узнал,  что  тот  отправился в город. Поэтому он наскоро  перекусил  на
базе,  облачился в "кабацкий костюм" и влез в капсулу подземной дороги,
которая и доставила его в Парадиз.
     Парадиз,  или  Рай  штата  Аризона, представлял  собой  забубенный
маленький  городишко,  существовавший  только  благодаря  промышленному
реактору. Его обитатели были заняты единственным и весьма важным делом:
они  всемерно  старались избавить служащих реактора  от  их  повышенных
заработков. В этом сами служащие охотно шли им навстречу, потому что  в
каждую получку им выдавали раз в десять больше, чем где бы то ни  было.
Nни  никогда  не  были  уверены, что доживут до следующей  зарплаты,  а
потому  не  откладывали денег на старость. К тому же компания открывала
для  своих  работников солидные счета в банках Манхэттена - так  что  ж
было скряжничать?
     Поговаривали,  и не без оснований, что в Парадизе  можно  получить
за  свои  деньги  все  или почти все, что имелось  в  самом  Нью-Йорке.
Местные  коммерсанты взяли на вооружение рекламный лозунг городка  Рено
штата  Невада  и  называли Парадиз "Самым Большим Маленьким  Городом  в
Мире".  Разобиженные  кабатчики Рено отвечали на  это,  что,  поскольку
любой  город,  расположенный по соседству с атомным заводом,  неизбежно
вызывает представление о смерти, гораздо более подходящим названием для
Парадиза было бы "Врата Ада".
     Эриксон,  не  теряя времени, начал обход злачных  мест.  На  шесть
кварталов  главной улицы Парадиза приходилось двадцать семь  заведений,
торговавших крепкими напитками. Он рассчитывал найти Харпера в одном из
них  и надеялся, зная мужские привычки и вкусы коллеги, что найдет  его
во втором или третьем по счету.
     Эриксон  не  ошибся.  Харпер одиноко сидел  за  столиком  бара  де
Лансея  "Сан-Суси".  Это  был  их излюбленный  бар.  Здесь  все  дышало
старомодным  комфортом, хромированная стойка и красные  кожаные  кресла
нравились им куда больше феерической роскоши ультрасовременных кабаков.
Де Лансей был консерватором: он предпочитал рассеянный полумрак и тихую
музыку, а от дам требовал, чтобы они были одеты даже по вечерам.
     Пятая  рюмка  виски перед Харпером была еще на  две  трети  полна.
Эриксон показал ему три пальца:
     - А ну, сколько?
     - Три, - отозвался Харпер. - Садись, Густав.
     -  Правильно,  -  одобрил Эриксон, умещая свое долговязое  тело  в
низком кресле. - Ты в порядке... пока. Что стряслось?
     -  Выпей.  Нет,  не это. Здесь виски ни к черту. Наверное,  Лансей
его разводит. А я совсем спекся.
     -  Нет,  Лансей этого делать не станет, и если ты так думаешь,  то
уползешь  отсюда на четвереньках. Но как ты мог сдаться? Мне  казалось,
ты решил наконец высказаться и разделать их под орех.
     -  Я  и высказался! - проворчал Харпер. - Э, все это чушь, Густав.
Шеф прав. Если специалист по мозгам говорит, что ты рехнулся, он должен
его поддержать и снять тебя с дежурства. Шеф не имеет права рисковать.
     -  Да, может быть, шеф и прав, но наши милые психиатры от этого не
становятся  мне  милее. Знаешь что? Давай найдем кого-нибудь  одного  и
проверим на чувствительность! Я буду его держать, а ты лупи!
     - Оставь, Густав! Выпей лучше.
     -  Мысль христианская, но только не виски. Предпочитаю мартини,  -
скоро ужин.
     - Я тоже возьму мартини.
     -  Вот  и хорошо. - Эриксон поднял свою белокурую голову и заорал:
- Израэль!
     Высокая черная фигура склонилась к его локтю:
     - Мистер Эриксон? Слушаю, сэр.
     - Иззи, два мартини. Мне - с итальянским вермутом.
     Он повернулся к Харперу.
     - А что ты будешь делать теперь?
     - Лаборатория изотопов.
     -  Ну  что  ж,  не  так  плохо. Я и сам  хотел  заняться  ракетным
горючим. У меня есть одна мысль.
     Харпер посмотрел на него с насмешливым удивлением:
     -  Ты  имеешь  в виду атомное горючее для межпланетных  перелетов?
Эта  проблема достаточно изучена. Нет, брат, с Земли нам не  вырваться,
пока   мы  не  придумаем  что-нибудь  получше  ракет.  Конечно,   можно
смонтировать  в корабле реактор и придумать какую-нибудь штуковину  для
превращения  части его энергии в движение. Но что это даст?  Все  равно
остается  огромная масса реактора. Огромная из-за защитных покрытий.  А
использовать  можно будет не более одного процента мощности.  Я  уж  не
говорю  о  том, что компания вряд ли одолжит тебе реактор  для  опытов,
которые не сулят дивидендов.
     Эриксон был невозмутим.
     -  Я  не считаю, что ты предусмотрел все возможности. Что было  до
сих  пор?  Первые ракетчики занимались только своим делом  и  старались
усовершенствовать ракеты, твердо надеясь, что к тому времени, когда они
построят  ракету,  способную  слетать  на  Луну,  у  них  будет   новое
усовершенствованное  горючее. И они построили  такие  корабли  -  любой
рейсовый  стратоплан, летающий к антиподам, можно было бы отправить  на
Луну,  если бы у них было подходящее горючее. Но его нет. А почему  его
нет?  Потому что мы не помогли ракетчикам. Потому что они  до  сих  пор
зависят от молекулярного топлива, от энергии химических реакций,  в  то
время как мы сидим здесь на атомном горючем. Ракетчики не виноваты: они
давно  ждут  от нас концентрированного ракетного горючего и  строят  на
этом  все  свои  расчеты. А что мы для них сделали? Ни черта!  Компания
прямо  помешалась  на  дивидендах  и коммерции,  а  ракетного  атомного
горючего до сих пор нет.
     -  Ты  не  совсем прав, - возразил Харпер. - Мы можем использовать
две  формы  атомной энергии: радиоактивный распад и атомный распад.  Но
первая  слишком медленна - энергия есть, однако не станешь же ты  ждать
годами,  пока она проявится, особенно в межпланетном корабле. А  второй
тип энергии мы можем контролировать только в больших реакторах. Так что
выхода нет.
     -  По-настоящему  мы  еще  не  пытались  его  найти,  -  отозвался
Эриксон.  -  Энергия  есть,  и мы обязаны создать  подходящее  ракетное
горючее.
     -  Что  ты  называешь "подходящим горючим"? Эриксон начал загибать
пальцы:
     -  Небольшая  критическая масса, чтобы вся или почти  вся  энергия
могла  отбираться  теплоносителем, хотя бы просто водой.  Тогда  защита
сведется к свинцовым или кадмиевым костюмам. И чтобы все это можно было
контролировать с высокой точностью.
     Харпер рассмеялся:
     -  Тебе  останется  только заказать пару  ангельских  крылышек,  и
тогда  все будет в порядке! Ты не сможешь даже доставить такое  горючее
на ракету, оно взорвется, еще не дойдя до камеры сгорания.
     Упрямый скандинав уже готовился выдвинуть новое возражение,  когда
появился  официант с подносом. Он поставил рюмки на стол и расплылся  в
торжествующей улыбке:
     - Прошу вас, все готово!
     - Не хочешь кинуть кости в счет выпивки, Иззи? - спросил Харпер.
     - Это можно.
     Негр  достал  из кармана кожаный стаканчик, и Харпер кинул  кости.
Он  тщательно  выбирал комбинации, и за три раза ему  удалось  выкинуть
двадцать четыре очка. Потом стаканчик взял Израэль. Он выбрасывал кости
в  лучшем стиле, раскачивая стаканчик в гибкой кисти и далеко закидывая
его  назад.  После  третьего  раза, набрав двадцать  пять  очков,  негр
любезно  спрятал в карман стоимость шести рюмок. Харпер пощупал пальцем
костяные кубики.
     - Иззи, а это те же самые кости? - спросил он.
     - Мистер Харпер! - Лицо негра приняло обиженное выражение.
     -  Ну  ладно, забудь, - вздохнул Харпер. - Зря я вздумал  с  тобой
тягаться.  За шесть недель я не выиграл еще ни разу. Так что  ты  хотел
сказать, Густав?
     -  Я  хотел сказать, что должен быть другой, более надежный способ
получения энергии из...
     Но   тут   их   опять  прервали.  На  сей  раз  это  было   весьма
соблазнительное  существо в вечернем платье, которое словно  стекало  с
пышной  фигуры.  Существу  было лет девятнадцать-двадцать,  не  больше.
Опустившись в кресло, оно промурлыкало:
     - Скучаете, мальчики?
     -  Спасибо  за внимание, но мы не скучаем, - терпеливо  и  вежливо
ответил  Эриксон. Потом, указав пальцем на одинокую фигуру за столом  у
другой  стены, предложил; - Поди-ка поболтай с Ханнинганом! Видишь,  он
один.
     Существо скосило глаза и недовольно фыркнуло:
     -  Этот? От него никакого толку! Он так сидит здесь третью неделю.
И  ни  с  кем ни словечком не перемолвился, Если хотите знать,  он  уже
тронулся.
     -   В  самом  деле?  -  равнодушно  проговорил  Эриксон,  доставая
пятидолларовую бумажку. - Вот, пойди пока выпей. Может быть, мы позовем
тебя позднее.
     -  Спасибо,  мальчики!  -  Деньги исчезли  где-то  под  струящимся
платьем, и она встала. - Спросите Элит, и я приду.
     -  Ханнинган и в самом деле плох, - согласился Харпер, отметив про
себя мрачный взгляд и апатичное выражение лица одинокого посетителя.  -
И  последнее время он что-то слишком самоуверен. Это на него не похоже.
Как думаешь, мы должны об этом сообщить?
     -  Не  беспокойся, - ответил Эриксон. - Здесь уже есть соглядатай.
Видишь?  -  Проследив за его взглядом, Харпер узнал  доктора  Мотта  из
психологического отдела. Он сидел в дальнем углу бара,  вертя  в  руках
высокий  бокал, чтобы не бросаться здесь в глаза. Со своего  места  ему
было  очень удобно наблюдать не только за Ханнинганом, но и за Харпером
и Эриксоном.
     -  Да,  ты прав, - пробормотал Харпер. - И он следит за нами тоже.
О  дьявольщина, почему, когда я вижу кого-нибудь из них, у  меня  прямо
мороз по коже?!
     Вопрос был чисто риторический, и Эриксон на него не ответил.
     -  Пойдем  отсюда, - предложил он. - Закусим где-нибудь  в  другом
месте.
     - Пойдем.
     У выхода их перехватил сам де Лансей.
     -  Вы уходите так рано, джентльмены? - спросил он, и по его голосу
можно  было догадаться, что после их ухода ему останется только закрыть
бар.  -  Сегодня у нас превосходные омары. Если они вам не  понравятся,
можете за них не платить. - Он широко улыбнулся.
     -  Нет, Лансей, сегодня никаких даров моря! - объяснил ему Харпер.
- Скажите мне лучше другое: какого черта вы здесь околачиваетесь, зная,
что  реактор в любую минуту может отправить вас к праотцам? Неужели  вы
не боитесь?
     Хозяин бара удивленно вскинул брови:
     - Бояться реактора? Да ведь это же мой лучший друг!
     - Делает вам деньги, не так ли?
     -  О, об этом я даже не думаю. - Де Лансей доверительно наклонился
к  ним.  - Пять лет назад я приехал сюда, чтобы быстро подработать  для
моей  семьи,  пока  меня  не изгрыз рак желудка.  Но  в  клинике  новые
изотопы,  которые  вы,  джентльмены, создаете в  своей  Большой  Бомбе,
излечили  меня,  и  я вновь живу. Нет, я не боюсь реактора,  мы  с  ним
хорошие друзья.
     - А что, если он взорвется?
     -  Господь  Бог призовет меня, когда я ему понадоблюсь, -  ответил
он и быстро перекрестился.
     Когда они уже уходили, Эриксон тихо сказал Харперу:
     -  Ты слышал? Вот тебе и ответ. Если бы все инженеры могли так  же
верить, наша работа была бы куда легче.
     Но Харпер не был в этом убежден.
     -  Не  думаю,  -  проворчал он. - Не думаю, чтобы это  была  вера.
Просто недостаток воображения. И знаний.

     Ленц  не  оправдал  самоуверенности  Кинга  и  прибыл  только   на
следующий  день. Его внешность невольно поразила генерал-директора:  он
представлял себе выдающегося психолога эдаким длинноволосым  старцем  с
черными-  пронизывающими глазами и в рединготе. Но перед  ним  предстал
крепко сколоченный, почти толстый мужчина хорошего роста, который с тем
же  успехом мог бы сойти за мясника. Маленькие поросячьи глазки блекло-
голубого цвета добродушно посматривали из-под кустистых белесых бровей.
Больше  на  его огромной голове не было ни волоска, даже  круглый,  как
яблоко, подбородок был гладким и розовым. Одет он был в мятый костюм из
небеленого  полотна.  Длинный мундштук постоянно  торчал  из  угла  его
широкого  рта,  казавшегося еще шире от неизменной  улыбки,  выражавшей
бесхитростное удивление перед всем злом, которое творят люди.  В  Ленце
определенно был свой смак.
     Оказалось, что договориться с ним не составляет труда. По  просьбе
Ленца Кинг начал с истории вопроса.
     Был   только   один  способ  экономически  выгодного  производства
плутония  -  с  помощью высокого напряжения в реакторе  с  неустойчивой
реакцией природного, слегка обогащенного урана. При энергиях в  миллион
с    лишним   электронвольт   уран-238   начинал   расщепляться.    При
незначительном  уменьшении напряжения он превращался в плутоний.  Такой
реактор  сам поддерживал в себе "огонь" и вырабатывал больше "топлива",
чем   сжигал.  Он  мог  поставлять  "топливо"  для  множества   обычных
энергетических реакторов с устойчивой реакцией.
     Но  реактор  с  неустойчивой реакцией представлял собой,  по  сути
дела, атомную бомбу. Что может произойти в таком реакторе - этого никто
не  знал. Он будет вырабатывать большое количество плутония, ну а  если
он взорвется?
     Инженерам-атомщикам   пришлось   пережить    мучительный    период
неуверенности.  Может быть, неуправляемая реакция все-таки  управляема?
Или  в  крайнем случае пря взрыве будет уничтожен только сам реактор  и
этим все кончится? Может быть, он даже взорвется, как несколько атомных
бомб,  но не причинит особого ущерба? Но могло быть - и эта возможность
оставалась, - что вся многотонная масса урана взорвется одновременно.
     -  Выход  из  тупика  подсказала дестреевская механика  бесконечно
малых величин, - продолжал Кинг. - Ее уравнения доказывали, что если бы
такой  атомный взрыв произошел, он начал бы разрушать окружающую  массу
молекул  с  такой  скоростью,  что утечка нейтронов  из  частиц  тотчас
замедлила  бы  цепную  реакцию и взрыва всей  массы  все  равно  бы  не
произошло.  Такие вещи действительно случаются даже в  атомных  бомбах.
Для  нашего  реактора уравнение предсказывает силу  возможного  взрыва,
равную  одной  седьмой процента взрыва всей массы урана. Однако  этого,
разумеется,  больше  чем  достаточно - такой взрыв  опустошит  половину
штата.  Но  я лично никогда не был уверен, что дело ограничится  только
этим.
     -  Наверное,  потому  вы и согласились здесь работать?  -  спросил
Ленц.
     Прежде чем ответить, Кинг долго возился с бумагами на столе.
     -  Да,  -  сказал  он  наконец. - Я не мог  от  этого  отказаться,
доктор,  понимаете - не мог! Если бы я отказался, они  бы  нашли  кого-
нибудь другого, а такая возможность выпадает один раз в жизни.
     Ленц кивнул:
     -  И  к  тому  же они могли найти кого-нибудь менее компетентного.
Понимаю.  У  вас,  доктор  Кинг,  типичный  комплекс  "поиска  истины",
свойственный  ученым. Вы должны находиться там, где  эту  истину  можно
найти,  даже если она вас убьет. А что касается этого Дестрея,  то  мне
его выкладки никогда не нравились: он слишком много предполагает.
     -  В  том-то и беда! - согласился Кинг. - Его работа блистательна,
но  я  не  уверен,  стоят ли все его предсказания хотя  бы  бумаги,  на
которой  они  написаны.  И  мои инженеры,  видимо,  думают  так  же,  -
признался он с горечью.
     Кинг  рассказал  Ленцу о трудностях работы  и  о  том,  как  самые
проверенные люди в конце концов не выдерживают постоянного напряжения.
     -  Вначале  я  думал,  что  на них угнетающе  влияет  какая-нибудь
нейтронная   радиация,   проникающая   сквозь   щиты.   Мы   установили
дополнительную экранировку, ввели индивидуальные защитные  панцири,  но
это  не  помогло - Один юноша, который пришел к нам уже после установки
экранов,  однажды вечером за обедом вдруг сошел с ума: он  кричал,  что
свиной окорок сейчас взорвется. Я боюсь думать, что было бы, если бы он
взбесился во время дежурства!
     Система  постоянного  психиатрического  контроля  намного  снизила
опасность  внезапных  помешательств  у  дежурных  инженеров,  но   Кинг
вынужден  был  признать,  что  эта система  была  неудачна:  количество
неврозов даже увеличилось.
     -  Вот  так обстоят дела, доктор Ленц, - закончил он. - И с каждым
днем они идут хуже. Вы можете нам помочь?
     Но Ленц не имел готовых рецептов.
     -  Не  так  быстро!  - предупредил он. - Вы нарисовали  мне  общую
картину,  но  у  меня  пока нет точных данных,  нет  фактов.  Мне  надо
осмотреться,  самому  разобраться  в  ситуации,  поговорить  с   вашими
инженерами,  может  быть,  даже  выпить с  ними,  чтобы  познакомиться.
Надеюсь,  это  возможно? Тогда через несколько  дней  мы,  может  быть,
сообразим, что делать.
     Кингу оставалось только согласиться.
     -  И  очень  хорошо,  что ваши инженеры не  знают,  кто  я  такой.
Предположим, для них я ваш старый друг, такой же физик, который приехал
вас навестить, - вы не возражаете?
     - Конечно, почему бы и нет! Я сам им так скажу.

     - Так мы ничего не добьемся, Густав!
     Харпер отложил логарифмическую линейку и нахмурился.
     -  Похоже  на то, - мрачно согласился Эриксон. - Но, черт  возьми,
должен  же  быть какой-то путь к решению этой проблемы! Что нам  нужно?
Концентрированная  и  управляемая энергия ракетного  горючего.  Что  мы
имеем?  Энергию  атомного  распада.  Должен  отыскаться  способ,   как:
удержать  эту энергию и использовать по мере надобности. И  ответ  надо
искать где-то в одной из серий радиоактивных изотопов. Я уверен!
     Он  сердито оглядел лабораторию, словно надеялся увидеть ответ  на
одной из обшитых свинцовыми листами стен.
     -  Только  не вешай носа! - сказал Харпер. - Ты убедил? меня,  что
ответ  должен быть. Давай подумаем, как его найти. Прежде всего  -  три
серии естественных изотопов уже проверены, так?
     -  Так.  Во  всяком  случае,  мы исходили  из  того,  что  в  этом
направлении все уже проверено-перепроверено.
     -  Прекрасно.  Остается  предположить,  что  другие  исследователи
испробовали  все, что зафиксировано в их записях, -  иначе  ни  во  что
нельзя верить и надо все проверять самим, начиная с Архимеда и до наших
дней. Может быть, так оно и следовало бы сделать, но с такой задачей не
справился бы даже Мафусаил. Значит, что нам остается?
     - Искусственные изотопы.
     -  Совершенно верно. Давай составим список изотопов,  которые  уже
получены,  и тех, которые возможно получить. Назовем это нашей  группой
или  нашим полем исследования, если ты за точные определения. С  каждым
элементом  этой  группы  и с каждой из их комбинаций  можно  произвести
определенное количество опытов. Запишем и это.
     Эриксон   записал,   пользуясь  странными   символами   исчисления
состояния. Харпер одобрительно кивнул:
     - Хорошо, теперь расшифруй.
     Эриксон  несколько  минут  вглядывался в  свои  построения,  потом
спросил:
     -   Ты  хотя  бы  представляешь,  сколько  величин  получится  при
расшифровке?
     - Не очень. Несколько сот, а может быть, и тысяч.
     -  Ну,  ты слишком скромен! Речь идет о десятках тысяч, не  считая
будущих изотопов! С таким количеством опытов ты не справишься и за  сто
лет.
     Эриксон  угрюмо  отбросил  карандаш.  Харпер  посмотрел  на   него
насмешливо, но доброжелательно.
     - Густав, - сказал он, - похоже, эта работа и тебя доконала.
     - С чего ты взял?
     -  Ты еще никогда ни от чего так легко не отказывался. Разумеется,
мы  с  тобой  никогда не перепробуем всех комбинаций и в худшем  случае
только  избавим кого-нибудь другого от повторения наших ошибок. Вспомни
Эдисона - шестьдесят лет бесконечных опытов по двадцать часов в день, а
ведь он так и не нашел того, что искал! Но если он мог это выдержать, я
думаю, мы тоже сможем.
     Эриксон немного стряхнул уныние.
     -  Наверное,  сможем,  - согласился он. -  Может  быть  даже,  нам
удастся  придумать какое-нибудь приспособление, чтобы ставить несколько
опытов одновременно.
     Хароер хлопнул его по плечу:
     -   Узнаю  старого  бойца!  А  кроме  того,  нам  ведь  совсем  не
обязательно   проверять  все  комбинации,  чтобы  отыскать   подходящее
горючее. Насколько я понимаю, на наш вопрос должно быть десять, а может
быть, и сто правильных ответов. И мы можем натолкнуться на любой из них
хоть сегодня. Во всяком случае, если ты будешь мне помогать в свободное
время, я не выйду из игры, пока не поймаю черта за хвост!

     За  несколько  дней  Ленц  облазил весь завод  и  административные
службы и успел примелькаться. Все привыкли к нему и охотно отвечали  на
вопросы.   На  него  смотрели  как  на  безобидного  чудака,   которого
приходится  терпеть, потому что он друг генерал-директора.  Ленц  сунул
свой  нос даже в коммерческий отдел предприятия и выслушал подробнейшие
объяснения  о том, как энергия реактора превращается в электричество  с
помощью  усовершенствованных  солнечных  батарей.  Одного  этого   было
достаточно,  чтобы  отвести от него последние  подозрения,  потому  что
психиатры  никогда  не  обращали внимания на  прошедших  огонь  и  воду
техников  отдела превращения энергии. В этом не было нужды: даже  явная
психическая  неуравновешенность этих людей ничем не угрожала  реактору,
да  они и не испытывали убийственного гнета ответственности перед родом
человеческим.  Здесь  шла обычная работа, конечно,  опасная  для  самих
техников, но к такому люди привыкли еще в каменном веке.
     Так,  совершая свой обход, Ленц добрался и до лаборатории изотопов
Кальвина  Харпера.  Он позвонил, подождал. Дверь открыл  сам  Харпер  в
защитном  шлеме  с откинутым забралом, - казалось, он напялил  на  себя
какой-то дурацкий колпак.
     -  В  чем  дело?  - спросил Харпер. - О, это вы, доктор  Ленц.  Вы
хотели меня видеть?
     -  Собственно,  и  да,  и  нет,  - ответил  толстяк.  -  Я  просто
осматривал экспериментальные корпуса, и мне захотелось узнать,  что  вы
здесь делаете. Но может быть, я помешаю?
     - Нисколько, заходите. Густав!
     Эриксон  вышел  из-за  щита, где он возился  с  силовыми  кабелями
лабораторного   триггера  -  скорее  видоизмененного   бетатрона,   чем
резонансного ускорителя.
     - Хэлло! - сказал он.
     - Густав, это доктор Ленц. Познакомьтесь - Густав Эриксон.
     -  Мы  уже знакомы, - отозвался Эриксон, стаскивая перчатки, чтобы
поздороваться:  он  раза два выпивал с Ленцем в  городе  и  считал  его
"милейшим стариком". - Вы попали в антракт, но подождите немного, и  мы
покажем вам очередной номер. Хотя смотреть, по совести, нечего.
     Пока  Эриксон  готовил опыт, Харпер водил Ленца по  лаборатории  и
объяснял  смысл  их исследований с такой гордостью, с какой  счастливый
папаша  показывает своих близнецов. Психиатр слушал, время  от  времени
вставлял  подходящие  замечания,  но главным  образом  приглядывался  к
молодому  инженеру,  пытаясь обнаружить признаки неуравновешенности,  о
которых говорилось в его деле.
     -   Видите  ли,  -  с  явным  увлечением  объяснял  Харпер,  -  мы
испытываем радиоактивные изотопы, чтобы вызвать такой же их распад, как
в  реакторе, но только в минимальных, почти микроскопических масштабах.
Если  это нам удастся, можно будет использовать нашу Большую Бомбу  для
производства безопасного, удобного атомного горючего для ракет и вообще
для чего угодно.
     Он объяснил последовательность экспериментов.
     -  Понимаю,  -  вежливо сказал Ленц. - Какой элемент  вы  изучаете
сейчас?
     -  Дело не в элементе, а в его изотопах, - поправил его Харпер.  -
Мы  уже  испытали изотоп-два, и результат отрицательный.  По  программе
следующим идет изотоп-пять. Вот этот.
     Харпер  взял  свинцовую  капсулу и показал  Ленцу  образец.  Потом
быстро  прошел  за  щит, ограждающий бетатрон. Эриксон  оставил  камеру
открытой,  и  Ленц  видел, как Харпер, предварительно  опустив  забрало
шлема, раскрыл капсулу и манипулировал с помощью длинных щипцов.  Через
минуту он завинтил камеру и опустил заслонку.
     - Густав, как там у тебя?! - крикнул он. - Можно начинать?
     -  Пожалуй,  начнем,  - проворчал Эриксон. Он  выбрался  из  хаоса
аппаратуры,  и они зашли за толстый щит из многослойного металлобетона,
который заслонял их от бетатрона.
     - Мне тоже надеть защитный панцирь? - спросил Ленц.
     -  Незачем,  -  успокоил его Эриксон. - Мы носим эти латы  потому,
что  крутимся  возле  этих  штуковин каждый день.  А  вы...  Просто  не
высовывайтесь из-за щита, и все будет в порядке.
     Эриксон  посмотрел на Харпера - тот утвердительно кивнул и  впился
взглядом  в  приборы.  Ленц увидел, что Эриксон  нажал  кнопку  посреди
приборной доски, потом услышал щелканье многочисленных реле там, по  ту
сторону щита. На мгновение все стихло.
     Пол  затрясся  у  него  под  ногами  в  судорожных  конвульсиях  -
ощущение  было такое, словно вас с невероятной быстротой лупят  палками
по  пяткам. Давление на уши парализовало слуховой нерв, прежде  чем  он
смог  воспринять немыслимый звук. Воздушная волна обрушилась на  каждый
квадратный дюйм его тела как один сокрушающий удар. И когда Ленц пришел
наконец  в  себя, его била неудержимая дрожь - первый раз  в  жизни  он
почувствовал, что стареет.
     Харпер  сидел  на  полу. Из носа у него текла кровь.  Эриксон  уже
поднялся - у него была порезана щека. Он прикоснулся к ране и  с  тупым
удивлением уставился на свои окровавленные пальцы.
     - Вы ранены? - бессмысленно спросил Ленц. - Что бы это могло?..
     -  Густав!  -  заорал  Харпер.  -  Мы  нашли,  нашли!  Изотоп-пять
сработал!
     Эриксон посмотрел на него с еще большим удивлением.
     -  Пять?  -  недоуменно переспросил он. - При чем здесь пять?  Это
был изотоп-два. Я заложил его сам.
     -  Ты  заложил?  Это  я  заложил образец. И это  был  изотоп-пять!
Понятно?
     Все  еще оглушенные взрывом, они стояли друг против друга, и, судя
по выражению их лиц, каждый считал другого упрямым тупицей.
     -  Постойте, мальчики, - нерешительно вмешался Ленц. - Может быть,
вы оба правы. Густав, вы заложили в камеру изотоп-два?
     -  Ну  конечно!  Я был недоволен результатом предыдущего  опыта  и
решил его повторить.
     -  Джентльмены,  значит, во всем виноват я! -  радостно  признался
Ленц.  -  Я  пришел,  отвлек вас, и вы оба зарядили камеру.  Во  всяком
случае,  я  знаю, что Харпер это сделал, потому что сам видел,  как  он
закладывал изотоп-пять. Прошу меня извинить.
     Лицо  Харпера  осветилось,  и он в восторге  хлопнул  толстяка  по
плечу.
     -  Не  извиняйтесь! - воскликнул он, хохоча. - Можете приходить  в
нашу  лабораторию и вот так отвлекать нас сколько угодно! Ты  согласен,
Густав? Вот мы и нашли ответ. Доктор Ленц подсказал его.
     -  Но  ведь  вы  не  знаете,  какой изотоп  взорвался,  -  заметил
психиатр.
     -  А,  пустяки!  -  отрезал Харпер. - Может быть, взорвались  оба,
одновременно. Но теперь мы это узнаем. Орешек дал трещину, и теперь  мы
расколем его!
     И он со счастливым видом оглядел разгромленную лабораторию.
     Несмотря   на  все  настояния  Кинга,  Ленц  все  еще  отказывался
высказать свое мнение о сложившейся ситуации. Поэтому, когда  он  вдруг
сам  явился в кабинет генерал-директора и заявил, что готов представить
свой отчет, Кинг был приятно удивлен и испытал истинное облегчение.
     -  Ну  что ж, я очень рад, - сказал он. - Садитесь, доктор. Хотите
сигару? Итак, что вы решили?
     Но  Ленц  предпочел сигаре свои неизменные сигареты.  Он  явно  не
спешил.
     -  Прежде  всего,  насколько важная продукция вашего  реактора?  -
спросил он.
     Кинг мгновенно понял, куда он клонит.
     -  Если  вы  думаете о том, чтобы остановить реактор на длительное
время, то из этого ничего не выйдет.
     -   Почему?   Если   полученные  мной   сведения   правильны,   вы
вырабатываете не более тринадцати процентов всей энергии,  потребляемой
страной.
     -  Да,  это  верно,  но мы обеспечиваем выработку  еще  тринадцати
процентов  энергии,  поставляя наш плутоний атомным электростанциям,  и
вы, наверное, не учли, что это значит в общем энергетическом балансе. А
наша энергия, которую мы вырабатываем прямо или косвенно, предназначена
для  самых  важных  отраслей тяжелой индустрии - стальной,  химической,
станкостроительной, машиностроительной, обрабатывающей. Лишить их  тока
- все равно что вырезать у человека сердце.
     -  Но ведь пищевая промышленность от вас, по существу, не зависит!
- настаивал Ленц.
     -  Нет.  Сельское  хозяйство... Хотя  мы  поставляем  определенный
процент  энергии  обрабатывающим предприятиям. Я вас  понимаю  и  готов
признать,  что  производство, а также транспорт, то есть  распределение
пищевых  продуктов, могут обойтись без нас. Но подумайте,  доктор,  что
будет, если мы лишим страну атомной энергии. Всеобщая паника! Ведь  это
же краеугольный камень всей нашей индустрии!
     -   В  нашей  стране  и  раньше  бывали  всеобщие  паники,  но  мы
справились даже с нефтяным кризисом, когда нефть начала иссякать.
     -  Да,  справились, потому что на смену нефти пришла  солнечная  и
атомная энергия. Вы не представляете, что это будет, доктор. Это почище
войны.  В  нашей  системе все взаимосвязано. Если вы  сразу  остановите
тяжелую промышленность, все остальное полетит кувырком.
     -  Не важно. Все равно вы должны остановить реактор! Кинг невольно
взглянул  на  застекленное  реле в стене кабинета.  Он,  как  и  каждый
дежурный инженер, мог бы укротить реактор.
     Уран   в   реакторе  находился  в  расплавленном   состоянии   при
температуре  выше  двух тысяч четырехсот градусов по Цельсию,  и  чтобы
остановить   реактор,  достаточно  было  разлить  уран   по   небольшим
контейнерам.  Масса урана в каждом таком контейнере  была  недостаточна
для поддержания цепной реакции.
     -  Нет, я не могу этого сделать, - сказал Кинг. - Вернее, могу, но
реактор  недолго будет стоять. Совет директоров просто пришлет  другого
человека, который меня заменит.
     - Да, вы правы.
     Некоторое время Ленц молча обдумывал положение, потом сказал:
     - Прошу вас, закажите мне место, я хочу вернуться в Чикаго.
     - Вы нас покидаете?
     - Да.
     Ленц   вынул  изо  рта  мундштук,  и  лицо  его,  впервые  утратив
благодушное  выражение  олимпийского божества, стало  серьезным,  почти
трагичным.
     -  Если нельзя остановить реактор, мне здесь нечего делать.  Иного
решения проблемы я не вижу, да его и не может быть!
     -  Я  должен  объяснить вам все до конца, -  продолжал  он.  -  Вы
имеете  здесь  дело с локально обусловленными неврозами. Грубо  говоря,
симптомы  их  проявляются как нервная неустойчивость, или  своего  рода
истерия.  Частичное  выпадение  памяти у  вашего  секретаря  Штейнке  -
хороший пример этому. Штейнке можно вылечить шоковой терапией,  но  это
вряд  ли  будет  гуманно, поскольку сейчас он избавлен  от  постоянного
напряжения,  которого  он не смог бы вынести.  Другой  ваш  юнец,  этот
Харпер, из-за которого вы послали за мной, - пример неустойчивости  из-
за повышенного чувства ответственности. Как только его избавили от этой
ответственности,  он моментально стал вполне нормальным  человеком.  Но
вот его друг Эриксон - за ним нужен глаз да глаз...
     Но  главное - это причина всех подобных неврозов, и мы  говорим  о
том,  как  их устранить, а не о том, в какой форме они выражаются.  Так
вот, такого рода неврозы возникают всегда, когда обстоятельства сильнее
человека,  когда он не в силах вынести постоянной тревоги и  страха.  В
конце-то  концов он так или иначе сходит с ума. А здесь  обстоятельства
именно  таковы.  Вы  набираете интеллигентных,  чутких  молодых  людей,
втолковываете   им,  что  малейшая  их  ошибка  или   даже   случайное,
неподвластное их контролю изменение в реакторе приведет  к  гибели  Бог
знает  скольких  тысяч  человек, и после этого  хотите,  чтобы  они  не
сходили с ума! Это же просто нелогично, немыслимо!
     -  Ради Бога, доктор, неужели нет никакого выхода? Кинг вскочил  и
забегал  по кабинету. Ленц с горечью отметил про себя, что сам генерал-
директор  стоит на грани того самого нервного состояния, о котором  они
говорили.
     -  Нет, - сказал он медленно. - Выхода нет. Позвольте, я продолжу.
Вы  не можете доверить управление реактором менее чувствительным, менее
ответственным людям. Это все равно, что доверяться безмозглому  идиоту.
А ситуационные неврозы лечатся только двумя способами. В первом случае,
когда  невроз возникает из-за неправильной оценки ситуации,  достаточно
помочь  больному  правильно  оценить  обстоятельства.  Все  его  страхи
исчезают. Для них никогда и не было реальных оснований. Больной  просто
их вообразил. Во втором случае больной правильно судит об окружающем  и
справедливо  оценивает  ситуацию  как  угрожающую.  Его  страх   вполне
нормален  и обоснован, но он не может преодолевать его до бесконечности
-  и  сходит  с  ума.  В этом случае единственное лечение  -  изменение
обстановки.  Я  пробыл у вас достаточно долго, чтобы  убедиться:  здесь
дело  обстоит  именно так. Вы, инженеры, правильно оцениваете  страшную
опасность вашей Большой Бомбы, и это сознание неизбежно сведет  всех  с
ума. Единственный выход - остановить реактор.
     Кинг продолжал метаться по кабинету, словно стены были клеткой,  в
которой он был заперт со своей неразрешимой дилеммой.
     -  Неужели  ничего нельзя сделать?! - воскликнул он, на  мгновение
остановившись.
     - Вылечить - нельзя. Облегчить болезнь, пожалуй, возможно.
     - Каким образом?
     -  Ситуационные  психозы  возникают из-за  недостатка  адреналина.
Когда  человек испытывает нервное напряжение, железы, чтобы ему помочь,
усиленно  выделяют  адреналин.  Но  если  напряжение  слишком   велико,
адреналиновые  железы  не  справляются  со  своей  задачей  и   человек
заболевает.  Это  и  происходит  здесь.  Адреналиновая  терапия   может
отдалить   душевное  расстройство  всего  организма.  С  точки   зрения
общественной  безопасности  второе,  конечно,  предпочтительнее,  но...
тогда у вас скоро не останется физиков.
     - И больше вы ничего не можете посоветовать?
     -  Нет.  Пусть ваши психиатры займутся профилактикой.  Они  у  вас
люди способные.
     Кинг  нажал кнопку и коротко приказал что-то Штейнке. Повернувшись
снова к Ленцу, он спросил:
     - Вы побудете здесь, пока не подадут машину?
     Ленц решил, что Кингу это было бы приятно, и согласился.
     Внезапно  раздался  металлический щелчок, и  на  стол  Кинга  упал
цилиндрик  пневматической почты. Вытащив из него белый листок  картона,
визитную карточку, генерал-директор с удивлением прочитал ее и протянул
Ленцу:
     -  Не  могу  понять,  зачем я ему понадобился.  Вы,  наверное,  не
хотите, чтобы он вас здесь видел?
     Ленц  прочел по карточке: "Томас Р. Харрингтон, доктор математики,
капитан ВМС США, директор Морской обсерватории".
     -  Нет,  почему же, - возразил он. - Мы с ним знакомы,  и  я  буду
только рад...
     Харрингтон  был  явно чем-то озабочен. Он вздохнул с  облегчением,
когда  Штейнке,  пропустив его в кабинет, исчез в соседней  комнате,  и
сразу же заговорил, обращаясь к Ленцу, который сидел ближе к двери:
     - Вы мистер Кинг? Постойте, да это же Ленц! Что вы здесь делаете?
     -  Я здесь по приглашению, - ответил Ленц совершенно правдиво,  но
не  полно,  здороваясь с Харрингтоном за руку. - Знакомьтесь:  генерал-
директор Кинг, капитан Харрингтон.
     - Как поживаете, капитан? Рад вас видеть.
     - Для меня большая честь познакомиться...
     - Садитесь, прошу вас.
     -  Благодарю.  -  Харрингтон  сел,  положив  на  угол  стола  свой
портфель.  - Вы, конечно, хотите знать, зачем я к вам явился  вот  так,
без приглашения?..
     - Я счастлив познакомиться...
     В   действительности  все  эти  церемонии  были  уже  слишком  для
натянутых нервов Кинга.
     -  Вы  очень  любезны, но... Кстати, нельзя ли сделать так,  чтобы
ваш  секретарь, который меня впустил, забыл мое имя? Я понимаю, что это
кажется вам странным, но...
     - Совсем нет, я ему скажу!
     Кинг  был  заинтригован и решил не отказывать  своему  выдающемуся
коллеге  в  таком  пустяке.  Он  вызвал Штейнке  к  видеофону  и  отдал
соответствующее  приказание.  Ленц  встал,  показывая,  что  уже  давно
собирается уйти. Уловив взгляд Харрингтона, он пояснил:
     -  Я  полагаю,  вы  хотите поговорить наедине. Кинг  вопросительно
посмотрел на него, потом на Харрингтона, потом опять на Ленца.
     -  Я  лично ничего не имею против, - запротестовал астроном  после
секундной заминки. - Решайте сами, доктор Кинг! Честно говоря,  я  буду
только рад, если Ленц останется.
     -  Я  не  знаю, что вы хотите мне сообщить, - заметил Кинг,  -  но
доктор Ленц здесь тоже по конфиденциальному поручению.
     -  Очень  хорошо!  В таком случае все в порядке. Перейду  прямо  к
делу. Доктор Кинг, вы знакомы с механикой бесконечно малых величин?
     - Разумеется.
     Ленц подмигнул Кингу, но тот предпочел этого не заметить.
     -  Да,  да,  конечно.  Вы  помните шестую  теорему  и  переход  от
тринадцатого уравнения к четырнадцатому?
     - Кажется, помню, но я сейчас взгляду.
     Кинг  встал  и  направился  к шкафу, но Харрингтон  остановил  его
нетерпеливым жестом:
     - Не беспокойтесь! У меня все есть.
     Он   открыл  ключом  портфель  и  извлек  потрепанный  блокнот   с
выпадающими листками.
     - Вот! А вы, доктор Ленц, знакомы с этими построениями?
     Ленц кивнул:
     - Я как-то их проглядывал.
     -  Прекрасно. Итак, я полагаю, вы со мной согласитесь, что ключ  к
решению   всей  проблемы  именно  здесь,  в  переходе  от  тринадцатого
уравнения к четырнадцатому. Этот переход кажется вполне обоснованным  и
справедлив  в  определенных  условиях. Но что,  если  мы  расширим  его
значение и проследим всю цепь логического построения для всех возможных
состояний материи?
     Он  перевернул страницу и показал те же два уравнения, разбитые на
девять  промежуточных.  Ткнув пальцем в среднюю  группу  математических
знаков, Харрингтон спросил, тревожно заглядывая собеседникам в глаза:
     - Видите? Вы понимаете, что это значит?
     Кинг помолчал, шевеля губами, потом ответил.
     - Да, кажется, я понимаю... Странно... Да, так оно и есть!
     Харрингтон  должен  был  бы  обрадоваться,  но  он  только  тяжело
вздохнул.
     -  Я  надеялся,  что хотя бы вы найдете ошибку, -  проговорил  он,
чуть  не плача, - но, боюсь, теперь надеяться не на что. Дестрей сделал
допущение, действительное для молекулярной физики, однако у нас нет  ни
малейшей  уверенности,  что оно действительно  для  физики  атомной.  Я
полагаю,  вы сознаете, что это значит для вас, доктор Кинг-Голос  Кинга
превратился в хриплый шепот.
     -  Да,  сознаю,  - сказал он. - Да... Это значит,  что  если  наша
Большая  Бомба взорвется, она взорвется мгновенно и целиком, а не  так,
как предполагал Дестрей... И тогда один Бог знает, что здесь останется.
     Капитан Харрингтон откашлялся.
     Но тут заговорил Ленц:
     -   А   что,   если  мы  проверим  ваши  расчеты  и  они  окажутся
непогрешимыми, - что дальше?
     Харрингтон всплеснул руками:
     -  Я  для  того  сюда  и приехал, чтобы спросить  вас:  что  будет
дальше?
     -  Дальше  ничего,  -  угрюмо  сказал генерал-директор.  -  Ничего
сделать нельзя.
     Харрингтон уставился на него с нескрываемым изумлением.
     -  Но послушайте! - взорвался он наконец. - Разве вы не понимаете?
Ваш реактор необходимо демонтировать, и немедленно!
     -  Успокойтесь,  капитан! - Невозмутимый голос  Ленца  был  словно
холодный  душ. - И не надо злиться на бедного Кинга - все  это  волнует
его  больше, чем вас. Поймите его правильно. Речь идет не о  физической
проблеме,  а  о  политической и экономической.  Скажем  так:  остановив
реактор,  Кинг уподобился бы крестьянину, который оставил бы свой  дом,
виноградник, скот и семью на склонах Везувия и сбежал, потому что когда-
нибудь сможет произойти извержение вулкана. Этот реактор не принадлежит
Кингу,  он  всего лишь служащий. Если он остановит реактор против  воли
владельцев,  они просто вышвырнут его за порог и наймут другого,  более
покладистого. Нет, нам необходимо убедить хозяев.
     -   Президент  мог  бы  их  заставить,  -  высказал  предположение
Харрингтон. - Я могу обратиться к президенту...
     -  Разумеется,  можете,  по  инстанции,  через  свой  департамент.
Возможно, вы его даже убедите. Но что он сделает?
     - Как - что? Все! Ведь он же президент!
     -  Подождите!  Вот  вы,  например, директор Морской  обсерватории.
Представьте,  что  вы  взяли  молоток и вознамерились  разбить  главный
телескоп. Что у вас выйдет?
     -  Да,  пожалуй, ничего, - согласился Харрингтон. -  Мы  с  нашего
малютки глаз не спускаем. Охрана...
     -  Так  и  президент  ничего  не может  решать  самостоятельно,  -
продолжал Ленц. - Допускаю, тут еще мог бы повлиять Конгресс, поскольку
Комиссия  по  атомной  энергии от него зависит. Но  что  вы  скажете  о
приятной  перспективе  читать  нашим  конгрессменам  курс  элементарной
механики?
     Эту перспективу Харрингтон сразу же отверг, однако не сдался.
     -   Есть  другой  путь!  -  сказал  он.  -  Конгресс  зависит   от
общественного  мнения.  Нам  нужно только  убедить  народ  что  реактор
представляет  собой  смертельную угрозу для всего человечества.  А  это
можно сделать и не прибегая к высшей математике.
     -  Да,  конечно,  -  согласился Ленц. - Вы можете  поднять  шум  и
перепугать  всех до полусмерти. Вы можете вызвать такую  панику,  какой
еще не видела даже эта полусумасшедшая страна. Ну уж нет, спасибо!
     - Хорошо, но что в таком случае предлагаете вы?
     Ленц немного подумал, прежде чем ответить.
     -  Это  почти  безнадежно,  однако попробуем  вколотить  в  головы
директоров компании хоть крупицу здравого смысла.
     Кинг,  который,  несмотря  на  усталость,  внимательно  следил  за
разговором, спросил:
     - А как вы это сделаете?
     -  Не  знаю,  - признался Ленц. - Мне надо подумать.  Но  это  мне
кажется  самым  верным  путем.  Если у  нас  ничего  не  выйдет,  можно
вернуться к варианту Харрингтона - к широкой кампании в печати.
     Харрингтон   взглянул   на  часы  довольно   необычной   формы   и
присвистнул:
     -  Боже правый, я забыл о времени! Официально я сейчас должен быть
в Центральной обсерватории.
     Кинг невольно заметил время, которое показывали часы Харрингтона.
     -  Сейчас  не  может  быть так поздно! - возразил  он.  Харрингтон
удивленно посмотрел на него, потом рассмеялся.
     -   Конечно,  здесь  сейчас  на  два  часа  меньше!  Но  мои  часы
радиосинхронизированы с городскими часами в Вашингтоне,  а  там  другой
пояс.
     - Вы сказали "радиосинхронизированы"?
     -  Да. Остроумно, не правда ли? - Харрингтон показал свои часы.  -
Я  называю  их  телехронометром. Это племянник придумал специально  для
меня.  Голова парень! Он далеко пойдет. Конечно, - лицо его омрачилось,
словно  эта маленькая интерлюдия только подчеркнула весь ужас  нависшей
над ними угрозы, - конечно, если кто-нибудь из нас останется в живых!
     Вспыхнула  сигнальная лампочка, на экране возникло  лицо  Штейнке.
Кинг выслушал его и сказал:
     - Машина ждет вас, доктор Ленц.
     - Пусть ею воспользуется капитан Харрингтон.
     - Значит, вы не улетаете в Чикаго?
     -   Нет.  Ситуация  изменилась.  Если  вы  не  возражаете,  я  еще
попытаюсь кое-что сделать.
     В  следующую  пятницу, когда Штейнке ввел Ленца в  кабинет  Кинга,
тот встретил гостя чуть ли не с распростертыми объятиями:
     - Откуда вы взялись, доктор? Я и не ждал вас раньше чем через час-
два.
     - Только что прибыл. Чтобы не ждать, я нанял машину.
     - Что-нибудь удалось?
     -  Ничего. Они твердят свое: "Независимые эксперты утверждают, что
расчеты  Дестрея безупречны, а потому компания не потерпит истерических
настроений среди своих служащих".
     Кинг  забарабанил по столу, уставившись в пространство.  Потом  он
круто повернулся к Ленцу и сказал:
     - А вы не считаете, что президент компании прав?
     - Что вы имеете в виду?
     -  Может  быть,  мы  все  трое - вы, я  и  Харрингтон  -  попросту
заработались и свихнулись?
     - Исключено.
     - Вы уверены?
     -  Абсолютно. Я нашел других "независимых" экспертов,  которые  не
работают  на  компанию,  и  дал им проверить расчеты  Харрингтона.  Все
сходится.
     Ленц  не  стал  упоминать о том, что устроил эту проверку  отчасти
потому,  что  не  был до конца уверен в здравом смысле самого  генерал-
директора.
     Кинг резко наклонился и нажал кнопку.
     -  Сделаем  одну попытку, - объяснил он. - Посмотрим, удастся  мне
напугать  этого  болвана  Диксона или нет. Штейнке!  Соедините  меня  с
мистером Диксоном.
     - Слушаюсь, сэр.
     Минуты   через  две  экран  видеофона  ожил,  и  на  нем  возникла
физиономия  президента компании Диксона. Он был не у  себя,  а  в  зале
совета директоров энергетической компании в Джерси-Сити.
     -  Да! - сказал Диксон. - Это вы, генерал-директор? Голос его  был
одновременно ворчлив и добродушен.
     -  Мистер  Диксон,  -  начал  Кинг.  -  Я  потревожил  вас,  чтобы
объяснить вам всю серьезность действий компании.
     Моя  репутация  ученого позволяет мне утверждать,  что  Харрингтон
полностью доказал...
     -  Ах, вы об этом? Мистер Кинг, я думал, вы поняли, что с этим уже
покончено.
     - Но, мистер Диксон...
     -  Прошу  вас, генерал-директор! Если бы действительно  было  хоть
какое-то основание для опасений, неужели бы я колебался? Знаете  ли,  у
меня самого есть дети и внуки...
     - Именно потому...
     -  Именно  потому  мы  стараемся вести дела  компании  так,  чтобы
избегать  ненужного риска и приносить пользу обществу. Но у нас,  кроме
того, есть и ответственность. Сотни и тысячи вкладчиков рассчитывают на
приличные дивиденды.
     -  Я  приму  это  к  сведению, мистер президент! -  процедил  Кинг
ледяным тоном.
     -  Бросьте,  мистер Кинг, не обижайтесь. Кстати,  хорошо,  что  вы
меня  вызвали. Только что закончилось специальное заседание совета.  Мы
решили   дать  вам  возможность  выйти  в  отставку  -  разумеется,   с
сохранением полного оклада.
     - Я не подавал в отставку!
     - Знаю, мистер Кинг! Однако совет решил, что вы...
     - Понимаю. Прощайте!
     Кинг выключил экран и повернулся к Ленцу.
     -  "С  сохранением полного оклада"! - повторил он. - Я могу теперь
жить безбедно до конца моих дней и наслаждаться жизнью, как в морге!
     -  Совершенно  верно, - согласился Ленц. - Ну что  ж,  испробовали
этот путь. Полагаю, теперь можно позвонить Харрингтону. Пусть попробует
чего-нибудь добиться через печать и наших политиканов.
     -  Да,  пусть попробует, - повторил Кинг с отсутствующим видом.  -
Вы возвращаетесь в Чикаго?
     -  Нет, - пробормотал Ленц. - Нет. Я, пожалуй, полечу прямо в Лос-
Анджелес, а оттуда на вечерней ракете махну прямо к антиподам.
     Кинг посмотрел на него с удивлением, но промолчал.
     -   Я   сделал  здесь  все,  что  мог,  -  ответил  Ленц  на   его
невысказанный  вопрос.  -   И  я  предпочитаю  быть  живым  пастухом  в
Австралии, чем мертвым психиатром в Чикаго.
     Кинг яростно закивал головой:
     -  Прямой  смысл! Я гроша ломаного не дам за этот  реактор,  готов
хоть сейчас остановить его и последовать за вами!
     -  Нет, Кинг, не прямой смысл. Прямым путем попадешь из огня да  в
полымя,  чего  я  как раз и не собираюсь делать. А  почему  бы  вам  не
остаться? Тогда с помощью Харрингтона вы сможете нагнать на них  такого
страху!..
     Лицо Штейнке возникло на экране.
     - Шеф, здесь Харпер и Эриксон.
     - Я занят.
     - Они срочно хотят вас видеть.
     -  О Господи! Ладно, впусти их, - проговорил Кинг устало. - Теперь
уже все не важно.
     Они  не  вошли,  а  влетели. Харпер - первым  и  сразу  заговорил,
сообразив, что генерал-директор не в духе и действительно занят:
     -  Шеф,  мы  нашли, мы своего добились! И все расчеты сходятся  до
последней единички!
     - Что вы нашли? Чего добились? Говорите толком.
     Харпер  только  усмехнулся. Это был час его триумфа,  и  он  хотел
насладиться им до конца.
     -  Шеф,  помните,  несколько недель назад я просил  дополнительных
ассигнований, не объяснив, зачем они мне нужны?
     - Да, конечно. Но в чем, наконец, дело?
     -  Сначала  вы заупрямились, но потом выдали деньги, помните?  Так
вот,  за  это  мы  вам принесли подарок - вот он, перевязанный  розовой
ленточкой.  Это величайшее достижение в атомной физике с тех  пор,  как
был  расщеплен атом урана! Это - атомное горючее, шеф, атомное горючее,
безопасное,   компактное,  управляемое!  Подходящее  для   ракет,   для
электростанций, для всего, что душа пожелает!
     Кинг наконец заинтересовался:
     -  Вы  имеете  в  виду  источник энергии, для  которого  не  нужен
реактор?
     -  О  нет,  этого  я  не говорил. Наш большой  реактор  нужен  для
производства горючего, но потом вы можете использовать это горючее  где
угодно  и  как  угодно,  извлекая из него до девяноста  двух  процентов
энергии. Но, если хотите, можете и уменьшить отдачу.
     Дикая  надежда, что, может быть, это и есть выход из  безвыходного
тупика, рухнула. Кинг сник.
     - Продолжайте, - сказал он. - Рассказывайте все.
     -  Так вот, все дело в радиоактивных изотопах. Как раз перед  тем,
как мы попросили дополнительные ассигнования на исследования, Эриксон и
я...  Доктор  Ленц  тоже приложил свою руку, - добавил  он,  благодарно
кивнув психиатру, - обнаружили два взаимно антагонистичных изотопа.  То
есть,  когда  их  соединяешь, они сразу выделяют всю заложенную  в  них
энергию  -  взрываются ко всем чертям! Но самое главное в том,  что  мы
брали  ничтожные  крохи  - реакция протекает при  самой  незначительной
массе.
     - Не понимаю, как это может быть, - заметил Кинг.
     -  И  мы  не понимаем! Но так оно и есть. Мы молчали, пока сами  в
этом  не  убедились. Но потом мы начали пробовать и  нашли  еще  дюжину
различных   атомных  горючих.  Возможно,  если  попотеть,   мы   сможем
скомбинировать горючее для любых целей. Вот здесь все изложено. Это ваш
экземпляр, взгляните!
     И  он  протянул Кингу кипу машинописных листов. Кинг погрузился  в
них.  Ленц,  попросив взглядом разрешения у Эриксона, который  радостно
кивнул: "Ну, конечно!" - тоже начал читать.
     По  мере  того,  как  Кинг  просматривал  страницу  за  страницей,
чувство издерганного и обиженного служаки постепенно оставляло его.  Он
становился тем, кем был на самом деле, - ученым. Его охватывал чистый и
сдержанный  азарт  беспристрастного искателя истины.  Кровь  молчала  -
сейчас ее задача сводилась к тому, чтобы насыщать мозг и поддерживать в
нем  холодное пламя обостренной мысли. Сейчас он был совершенно здоров,
и разум его был яснее, чем у большинства людей в самые ясные моменты их
жизни.
     Долгое   время  он  лишь  изредка  одобрительно  хмыкал,  шелестел
страницами и молча покачивал головой. Но вот Кинг дочитал до конца.
     -  Вот  это  да!  -  сказал  он. - Вы это сделали,  мальчики!  Это
здорово! Я вами горжусь!
     Эриксон  густо покраснел и сглотнул слюну; маленький  взъерошенный
Харпер  встрепенулся, как жесткошерстый фокстерьер,  которого  похвалил
хозяин.
     - Спасибо, шеф! Для нас ваши слова дороже Нобелевской премии.
     -  Я  думаю,  вы и ее получите. Впрочем, - гордый блеск  в  глазах
Кинга померк, - я для вас уже ничего не смогу сделать.
     - Но почему, шеф? - недоуменно спросил Харпер.
     -  Потому что мне предложили уйти в отставку. Мой преемник  вскоре
прибудет, а это слишком большое дело, чтобы сейчас его начинать.
     - Вы - и в отставку? Какого дьявола!
     -  Причина  та  же,  по какой я отстранил тебя  от  дежурства.  Во
всяком случае, на ней настаивает совет директоров.
     -  Но  это же чепуха! Со мной вы были правы: я действительно  чуть
не помешался. Но вы совсем другое - мы все вам верим!
     -  Спасибо, Кальвин, но дело обстоит именно так, и тут уже  ничего
не  изменишь.  Вам  не кажется, Ленц, что этот завершающий  иронический
штрих  окончательно превращает всю мою деятельность в фарс? Это великое
открытие,  оно  гораздо  значительнее, чем  мы  сейчас  думаем,  и  мне
приходится отдавать его в чужие руки.
     В голосе Кинга звучала горечь.
     -  Ах  так?  -  вспылил Харпер. - Ну ладно же, тогда я  знаю,  что
делать!  -  Он  перегнулся через стол и схватил  рукопись.  -  Либо  вы
остаетесь генерал-директором, либо компания может идти ко всем чертям -
нашего открытия ей не видать вовек!
     Эриксон воинственно поддержал его.
     -  Минутку!  -  На  сцену  выступил  Ленц.  -  Доктор  Харпер,  вы
разработали способ производства ракетного горючего?
     - Да, можно сказать так. Оно у нас в руках.
     -  И  это космическое горючее? Все поняли, что Ленц имел в виду  -
горючее, способное вырвать ракету из объятий земного тяготения.
     -  Разумеется!  -  ответил Харпер. - Можно  взять  любую  рейсовую
межконтинентальную ракету, переделать ее немного и отправлять экскурсии
на Луну.
     - Превосходно!
     Ленц  попросил  у  Кинга листок бумаги и принялся  быстро  писать.
Заинтригованные, все смотрели на него с нетерпением.  Он  писал  бегло,
липа изредка задумываясь, и наконец протянул листок Кингу:
     - Решите-ка эту задачку!
     Кинг  долго смотрел на листок, и постепенно удивление на его  лице
сменялось восторгом.
     -  Эриксон! Харпер! - завопил он. - Мы возьмем ваше новое горючее,
построим большую ракету, установим на ней наш реактор и запустим его на
постоянную  орбиту  подальше  от Земли! И  пусть  он  там  вырабатывает
атомное  топливо,  безопасное топливо для людей.  Тогда  взрыв  Большой
Бомбы  будет  угрожать лишь дежурным операторам, да и  то  до  поры  до
времени. Понимаете?
     Оваций  не  последовало: такую сложную идею нужно было переварить.
Наконец Харпер обрел дар речи.
     -  А  как  насчет  вашей отставки? Шеф, мы все  равно  с  этим  не
согласимся.
     -  Не  беспокойся,  -  утешил  его  Кинг,  указывая  на  листок  с
формулами. - Здесь все предусмотрено.
     -  Да,  здесь предусмотрено все, - согласился Ленц. -  Все,  кроме
времени.
     - Что?
     - Ну да, посмотрите, оно выражено как неопределенная неизвестная.
     -  В  самом  деле...  Ну что ж... Все равно рискнем!  И  не  будем
терять времени!

     Председательствующий на совете директоров Диксон попросил тишины.
     -  Поскольку  это  совещание экстраординарное,  -  объявил  он,  -
сегодня  не  будет  ни  докладов, ни сообщений. Согласно  повестке  дня
уходящему в отставку генерал-директору Кингу предоставляется  два  часа
для прощального слова.
     - Господин президент!
     - Да, мистер Строит?
     - Я считал, что с этим вопросом покончили!
     -  Вы  не  ошиблись,  мистер Строит. Однако, учитывая  долголетнюю
безупречную службу мистера Кинга, мы решили удовлетворить его просьбу и
сочтем за честь его выслушать. Мистер Кинг, слово предоставляется вам!
     Кинг  встал, коротко сказал: "За меня будет говорить доктор  Ленц"
- и снова сел.
     Ленцу  пришлось подождать, пока в зале утихнет гул. Ленц  начал  с
того,  что  Большая  Бомба представляет собой грозную  опасность,  пока
находится  на  Земле,  и  сжато повторил свои основные  доказательства.
После этого он сразу выдвинул предложение: поместить большой реактор  в
ракетоплан  и вывести его на стационарную орбиту, достаточно  удаленную
от  Земли - скажем, на пятнадцать тысяч миль. Пусть он работает там, на
искусственном  спутнике,  производя  безопасное  горючее  для   атомных
электростанций.
     В   связи   с   этим  он  сообщил  об  открытии  Харпера-Эриксона,
подчеркнув  его коммерческое значение. Он постарался изложить  все  это
как  можно убедительнее, пустив в ход все свое обаяние, чтобы завоевать
доверие  господ  бизнесменов.  Потом  сделал  паузу,  выжидая  ответной
реакции.
     Она не заставила себя ждать. Послышались возгласы:
     "Чепуха!  Бред!  Бездоказательно! Это  ничего  не  изменит!"  Ясно
было, что все были рады узнать о новом горючем, но должного впечатления
оно   не  произвело.  Лет  через  двадцать,  когда  этот  проект  будет
досконально изучен и коммерческая выгода его будет доказана, они, может
быть,  и решат запустить на орбиту еще один большой реактор. А  пока  -
время  терпит. Только один из директоров поддержал Ленца, но явно было,
что он не пользуется симпатией остальных.
     Ленц  терпеливо и вежливо опроверг все их возражения. Он рассказал
об учащающихся случаях профессиональных психоневрозов среди инженеров и
подчеркнул  огромную  опасность, которой они  подвергаются,  работая  с
Большой  Бомбой,  даже с точки зрения официальной  теории  Дестрея.  Он
напомнил  им  о немыслимо высоких затратах на страхование и  миллионных
суммах, идущих на "подмазку" политиканов.
     Потом он резко изменил тон и обрушился открыто и яростно.
     -  Джентльмены! - сказал он. - Мы считаем, что это вопрос жизни  и
смерти, нашей жизни и жизни наших семей, и не только их. И если  вы  не
пойдете  на  компромисс, мы будем драться, не считаясь ни с  чем  и  не
соблюдая  никаких  правил, как борется за свою жизнь загнанный  в  угол
зверь.
     После  этого  Ленц  перешел  в наступление.  Первый  его  ход  был
предельно  прост.  Он  изложил подготовленный им план  пропагандистской
кампании   в   общенациональном  масштабе  -  так  какая-нибудь   фирма
предупреждает  своих  конкурентов. План  был  разработан  до  последних
мелочей.  Тут  было  все:  радио, телевидение,  порочащие  выступления,
инспирированные статьи в газетах и журналах, "гражданские комитеты",  а
самое   главное  -  активное  распространение  слухов  и  бомбардировка
Конгресса "письмами избирателей". Любой бизнесмен по собственному опыту
знал,  что  это такое. Цель кампании была одна: сделать из  аризонского
реактора  жупел, но вызвать не панику, а ярость обезумевших обывателей,
направить ее против совета директоров и добиться от Комиссии по атомной
энергии решения о немедленной переброске Большой Бомбы в космос.
     - Это шантаж! Мы заткнем вам рот!
     -  Вряд  ли,  - вежливо возразил Ленц. - Вы можете только  закрыть
нам доступ в некоторые газеты. Вам не удастся нас изолировать.
     Страсти  разгорались,  и  Диксон вынужден  был  призвать  совет  к
порядку.
     -  Доктор  Лоренц,  -  сказал он, путая имя и с  трудом  сдерживая
собственную  ярость,  -  вы хотите выставить нас  эдакими  кровожадными
злодеями,  думающими только о собственной выгоде и готовыми ради  этого
пожертвовать  тысячами жизней. Но вы знаете, это не  так:  нас  с  вами
разделяет только разница во мнениях.
     -  Но  вы сами понимаете, - настаивал доктор Лены, - что в  глазах
широкой публики вы будете выглядеть злонамеренными преступниками. А что
касается разницы во мнениях, то ни вы и никто из вас вообще не  смыслит
в атомной физике, а потому ваше мнение в счет не идет.
     Единственное, что мне еще неясно, - продолжал он, -  так  это  кто
кого  опередит:  Конгресс,  лишив вас прав,  или  разъяренная  публика,
которая разнесет на куски ваш драгоценный реактор!
     И  прежде  чем  они  успели сформулировать достаточно  продуманный
ответ,  прежде  чем  их бессильная злоба перешла в холодное  упрямство,
Ленц  предложил  им  свой  гамбит. Он  ознакомил  их  с  другим  планом
пропагандистской кампании, прямо противоположным первому.
     Теперь  речь шла не о том, чтобы свергнуть совет директоров,  а  о
том,  чтобы  его возвеличить. Техника осталась прежней:  выступления  и
тонко  построенные  статьи, полные глубокого человеческого  интереса  к
деятельности компании, которая на сей раз будет представлена как мощное
предприятие,   управляемое   бескорыстными   патриотами    и    мудрыми
представителями  делового мира, пекущимися о  благе  страны.  В  нужный
момент  будет обнародовано открытие Харпера-Эриксона, но не  как  почти
случайный  результат личной инициативы двух молодых  инженеров,  а  как
плод    многолетних   систематических   изысканий,   проводившихся    в
соответствии  с неизменной политикой совета директоров, человеколюбивой
политикой, обусловленной твердой решимостью избавить навсегда от угрозы
атомного  взрыва даже безлюдную пустыню Аризоны. Об опасности  нависшей
катастрофы не будет упомянуто вовсе.
     Ленц  обрабатывал  их со всех сторон. Он долго  распространялся  о
бесконечной  признательности  благодарного  человечества  и,  незаметно
передергивая   карты,   внушал  им,  что  они   настоящие   герои.   Он
беззастенчиво играл на самых сокровенных инстинктах представителей рода
человеческого, для которых всегда приятно одобрение себе подобных, даже
если оно незаслуженно.
     И  с  каждой минутой он выигрывал драгоценное время. Он  перебирал
одно  за другим самые веские возражения, убеждал одного за другим самых
твердолобых. Он был мягок с одними и жесток с другими, играя на  личных
интересах  каждого. Для чувствительных, религиозных отцов  семейств  он
еще  раз,  не  жалея красок, обрисовал страдания, смерть и  разрушения,
которые могли бы последовать из-за их слепой веры в бездоказательные  и
весьма  рискованные допущения дестреевской теории. И сразу же вслед  за
этим  он  в  самом  радужном свете набросал картину  счастливого  мира,
освобожденного от страха и полностью обеспеченного безопасной энергией,
картину "золотого века", который они создадут своей ничтожной уступкой.
     И  великий  психолог выиграл. Они сдались не все  сразу,  все-таки
создали  комитет для изучения возможности запуска большого  реактора  в
космос. Ленц умело подсказывал имена, и Диксон утверждал их - вовсе  не
потому,  что  был  с ним согласен. Но он был захвачен  врасплох  и,  не
находя  достаточного повода для отвода того или иного кандидата, просто
боялся  испортить отношения с коллегами. А уж Ленц позаботился  о  том,
чтобы в комитет вошли все его сторонники.
     О  предполагавшейся отставке Кинга никто даже не заговаривал. Ленц
был уверен, что никто о ней и не вспомнит.
     Ленц  выиграл, но дел впереди было невпроворот. Первые  дни  после
победы  Кинг воспрянул, надеясь, что он будет избавлен от убийственного
страха  и  ответственности.  Надежды его  рухнули,  когда  ему  любезно
предложили  в  дополнение  к прежним взять на себя  новые  обязанности.
Харпер  и  Эриксон  были  откомандированы в  распоряжение  Голдардского
центра.  Там они вместе с ракетчиками должны были проектировать корабль
для вывода на орбиту Большой Бомбы.
     Когда  возбуждение  первого  периода  после  победы  прошло,  даже
перспектива  остановки реактора и его перемещения в  космос  не  смогла
спасти  Кинга от вполне естественной реакции. Он мог только следить  за
своей  Большой Бомбой и ждать, пока инженеры из Годдардского центра  не
справятся  со  всеми проблемами и не построят подходящий  для  реактора
космический корабль.
     А  там,  в  Годдардском центре, были свои трудности,  за  которыми
возникали другие, все новые и новые. Еще никто не сталкивался с  такими
высокими   скоростями.  Пришлось  перепробовать  несчетное   количество
вариантов,  прежде  чем  была  определена  наиболее  подходящая   форма
корабля.  Когда  с  этим  было покончено и  успех,  казалось,  был  уже
достигнут, внезапно во время наземных испытаний сгорели двигатели.
     И  была  еще одна проблема, совсем непохожая на проблемы, вставшие
перед  ракетчиками:  что делать с энергией, которую будет  вырабатывать
большой реактор на спутнике? Ее разрешили только в общих чертах,  решив
установить  реактор не внутри, а вне спутника, безо всяких  ограждений,
чтобы  он  сиял как маленькая звезда. Ученые надеялись, что со временем
им  удастся  обуздать и эту лучистую энергию и направить ее к  приемным
станциям Земли.
     А  тем  временем  генерал-директор Кинг ждал и от нетерпения  грыз
ногти.  Даже  возможность  следить за работой  Годдардского  центра  не
приносила  облегчения. И чем скорее продвигалась работа, тем  насущнее,
тем  навязчивее становилась потребность отдавать все силы, все внимание
большому  реактору  здесь, чтобы он - не дай  Бог!  -  не  взорвался  в
последнюю минуту.
     Кинг  начал  сам  проверять дежурных инженеров, но  от  этого  ему
пришлось  отказаться: его посещения еще больше нервировали их,  и  двое
помешались в один день, причем один - во время дежурства.
     Вначале  Кинг старался держать в тайне принятое решение, но  скоро
эта  тайна  стала  всеобщим  достоянием -  видимо,  по  вине  тех,  кто
участвовал  в работе комитета. В конце концов Кинг рассказал  инженерам
все, взяв с них слово не разглашать секрет. Это действовало неделю  или
чуть  больше, пока длился подъем. Потом наступила реакция и  психиатры-
наблюдатели начали снимать инженеров с дежурств одного за другим  почти
каждый  день.  Кроме  того  они  все чаще  сообщали  о  психологической
неустойчивости своих коллег. И Кинг с горьким юмором констатировал  что
скоро  ему не будет хватать психиатров. Теперь инженеры, выходившие  на
четырехчасовые смены, менялись уже через каждые шестнадцать часов. Кинг
знал  -  если снимут хотя бы еще одного, ему самому придется встать  на
его  место.  И  это  было бы для него облегчением - взглянуть,  наконец
опасности в глаза.

     Тем временем страшная тайна каким-то образом дошла до кое-кого  из
гражданских  лип,  не  имевших к реактору прямого отношения.  Это  было
недопустимо  -  паника грозила захлестнуть всю страну. Но  что  он  мог
сделать? Ничего.
     Кинг  долго ворочался в постели, взбивая подушку, старался уснуть,
но  ничего  не получалось. Голова трещала, глаза болели от  напряжения,
мозг  работал бессмысленно и безостановочно, как испорченная патефонная
пластинка повторяющая одно и то же.
     О  Господи! Это было невыносимо. Кинг подумал, не сходит ли  он  с
ума,  если  только уже не сошел. Теперь все было сложнее и страшнее,  в
тысячу  раз  страшнее,  чем  раньше когда он  считал  опасность  только
возможной,  но не неизбежной. Реактор остался таким же -  страшно  было
сознание,  что  пятиминутное перемирие окончилось, и вот-вот  прогремит
залп, и он перед ним беззащитен и безоружен.
     Кинг  сел на постели, включил ночник и посмотрел на часы. Три часа
тридцать минут. Хорошенькая примета! Он встал, пошел в ванную, всыпал в
стакан  снотворное  и, растворив его в виски пополам  с  водой,  залпом
проглотил.
     Потом он вернулся в спальню и лег. И наконец уснул.
     Он  бежал, он молча бежал по длинному коридору, в конце  его  было
спасение - он знал это, но был так измучен, что боялся не добежать.
     Опасность  была  слишком  близка, а он едва  передайте  свинцовые,
налитые  болью  ноги.  Опасность  настигала,  он  чувствовал,  что   не
успевает,  и  сердце  его то останавливалось, то снова  начинало  гнать
кровь  судорожными  толчками.  Но  он  должен  был  добежать  до  конца
коридора, он знал, что от этого зависит не только его жизнь, а  гораздо
большее! Он должен был, должен был, должен!
     Ослепительная  вспышка - и он понял, что опоздал, и беспредельное,
горькое  отчаяние поражения охватило его. Он проиграл: большой  реактор
взорвался...
     Кинга  разбудила вспышка автоматически включившейся лампы  -  семь
часов утра! Пижама его была мокрой от пота, и сердце стучало как молот.
Каждый  его  нерв дрожал от напряжения. Чтобы избавиться от этого,  ему
нужно было нечто большее, чем холодный душ.
     Кинг  явился  в  свое бюро, когда уборщик лишь  только  заканчивал
свою  работу.  Он сел за стол и сидел, ни о чем не думая  и  ничего  не
делая,  часа  два. Ленд вошел в кабинет как раз тогда,  когда  генерал-
директор вынул из коробочки на столе две маленькие таблетки.
     -  Минутку... не спешите, старина, - медленно проговорил  Ленц.  -
Что это у вас?
     Он обошел стол и взял коробочку.
     - Всего лишь успокаивающее.
     Ленц внимательно прочел надпись на коробке.
     - Сколько вы уже приняли сегодня?
     - Только две таблетки.
     -  Вам  это  ни к чему. Прогулка на свежем воздухе будет полезней.
Пойдемте-ка со мной!
     -  Хм,  послушать вас - одно удовольствие. А сам курит незажженную
сигарету!
     -  Я?  В  самом  деле.  Значит, прогулка нам  обоим  не  помешает.
Пойдемте!
     Харпер  появился  на пороге приемной комиссии минут  через  десять
после ухода Кинга и Ленца. Штейнке был уже на своем месте. Харпер и его
спутник,  молодой  крепкий  парень с  уверенными  движениями,  вошли  в
секретарскую.  Штейнке  кивком указал им  на  дверь  кабинета  генерал-
директора.
     -  Приветствую, мистер Кинг! - начал было Харпер, но  остановился,
видя, что кабинет пуст.
     - Где шеф? - спросил он.
     - Вышел, - отозвался Штейнке. - Он сейчас вернется.
     - Я подожду. Да, Штейнке, это Грин - познакомьтесь!
     Покончив с рукопожатиями, Штейнке спросил Харпера:
     - Ты чего вернулся, дружище?
     -  Я?  Тебе, пожалуй, можно сказать...
     Внезапно  осветившийся  экран  внутреннего  видеофона прервал его.
Чье-то смутное лицо  заполнило  все  пространство  - очевидно,  человек
стоял слишком близко и был явно  не  в фокусе.
     - Мистер Кинг! - прокричал исполненный ужаса голос. - Реактор...
     Какая-то  тень  пронеслась наискосок через весь экран,  послышался
хрустящий  удар, и лицо исчезло. Сразу стал виден контрольный  зал.  На
плитах  пола  неподвижно  лежала  бесформенная  фигура.  Другая  фигура
промчалась мимо приемного объектива и исчезла.
     Харпер очнулся первым.
     -  Это  Силард!  -  закричал  он. -  Силард  в  контрольном  зале.
Штейнке, скорей!
     И он бросился к двери.
     Штейнке  смертельно  побледнел,  но  уже  через  мгновение  нагнал
Харпера.  Грин,  хотя его никто не приглашал, бежал за  ними  по  пятам
ровным тренированным шагом.
     На  станции  подземки им пришлось подождать, пока  из  туннеля  не
выскочила  свободная  капсула.  Потом все  трое  втиснулись  в  кабину,
рассчитанную  на двух пассажиров. Капсула не отходила, и  они  потеряли
еще несколько секунд, пока Грин не вылез.
     Четырехминутное путешествие с наивысшим ускорением  показалось  им
вечностью.  Харпер  уже  подумал,  что  они  застряли,  когда  раздался
знакомый  щелчок и вспыхнул свет, - они были под зданием реактора.  При
выходе  они  действительно застряли в узкой дверце,  пытаясь  выскочить
одновременно.
     Лифта  внизу  не  оказалось, и они не стали его  ждать.  Это  было
ошибкой.  Во времени они ничего не выиграли и добрались до  этажа,  где
находился контрольный зал, совершенно запыхавшись. Несмотря на это, они
еще  прибавили  скорости, промчались бок о бок между  щитами  защиты  и
влетели  в  контрольный зал. Безжизненная фигура по-прежнему лежала  на
полу, другая, такая же неподвижная, растянулась рядом.
     Третий  человек, в панцире, стоял, склонившись над  триггером.  Он
поднял  голову и бросился на них. Харпер и Штейнке вцепились в него,  и
все  трое  покатились по полу. Их было двое на одного,  но  они  только
мешали друг другу, а тяжелый панцирь защищал их противника от ударов. И
он отбивался с нечеловеческой яростью одержимого.
     Харпер  вдруг  ощутил  слепящую, острую боль  -  его  правая  рука
повисла,  как тряпка. Бронированный безумец отшвырнул их обоих.  В  это
мгновение чей-то голос рявкнул за их спиной:
     - Ни с места!
     Харпер   увидел  вспышку  и  услышал  глухой  треск,  прозвучавший
неестественно громко в замкнутом пространстве контрольного зала.
     Человек  в панцире упал на колени, качнулся назад, потом вперед  и
тяжело  рухнул  ниц.  В  дверях  стоял Грин,  поддерживая  указательным
пальцем еще раскачивающийся армейский пистолет.
     Харпер   встал  и  подошел  к  триггеру.  Он  попытался  уменьшить
мощность   энергетического  потока,  но  правая  рука  его  совсем   не
слушалась, а левая была разбита в кровь.
     - Штейнке! - крикнул он. - Иди сюда! Займись этим.
     Штейнке  подбежал  к  нему,  взглянул  на  приборы  и  лихорадочно
принялся за дело.
     За  этим и застал их Кинг, когда ворвался в контрольный зал  минут
десять спустя.
     -  Харпер!  - закричал он, еще не успев с первого взгляда  оценить
ситуацию. - Что здесь случилось? Харпер коротко объяснил. Кинг кивнул:
     -  Я  видел самый конец вашей свалки из кабины... Но тут, взглянув
наконец на триггер, он задохнулся от ужаса и бросился к приборам.
     -  Штейнке! Ведь он же не может вычислять!!! Штейнке со счастливой
улыбкой повернулся к нему навстречу.
     - Шеф! - ликовал он. - Шеф, я вспомнил все, всю мою математику!
     Кинг  остановился  в изумлении. Он только кивнул  и  повернулся  к
Харперу.
     - А как ты здесь оказался?
     - Я? Чтобы сообщить вам, шеф: у нас все готово!
     - Что все?
     -  Мы  закончили работу. Эриксон завершает установку  оборудования
для  реактора  на  большом корабле, а я прилетел  на  рейсовой  ракете,
которая  будет доставлять атомное горючее с нашей Бомбы на  Землю.  Вот
мой  штурман.  -  И  он указал на Грина, из-за широкой  спины  которого
выглядывал подоспевший Ленц.
     -  Одну минуту! - сказал Кинг. - Ты говоришь, у нас все готово для
установки реактора на корабле-спутнике? Ты в этом уверен?
     -  А  как же! Большой корабль уже летал на нашем горючем, и  летал
куда дольше и быстрее, чем ему понадобится, чтобы выйти на свою орбиту.
И я был там, в космосе! Шеф, у нас состояние готовности номер один.
     Кинг  посмотрел  на  аварийную кнопку за хрупким  стеклом  посреди
приборного щита.
     -  Горючего у нас достаточно, - проговорил он негромко, как  будто
беседовал сам с собой, - горючего хватит не на одну неделю.
     Он быстро шагнул вперед, разбил кулаком стекло и нажал кнопку.
     Пол  дрогнул,  и  стена завибрировала, когда тонны  расплавленного
металла,  более тяжелого, чем золото, устремились по отводящим каналам,
ударили  в  распределительные заслонки, разбились на сотни  ручейков  и
потекли  в  свинцовые  контейнеры,  чтобы  застыть  там  безобидными  и
безопасными  брусками, пока их не соберут все вместе в космосе,  далеко
от Земли.


   Роберт Хайнлайн.
   Прожектор


     - Они услышат вас?
     - Если она на этой стороне Луны. Если выбралась из корабля.  Если  цела
рация. Если девочка  догадалась ее включить. Если она  вообще жива.  Корабль
молчит, наши радары не могут его засечь. Непохоже, чтобы кто-то остался жив.
     - Ее нужно найти! Станция, оставайтесь на связи. База Тихо, прием!
     Вашингтон - Луна - Вашингтон. Ответ шел примерно три секунды.
     - Говорит начальник Лунной Базы.
     - Генерал, пошлите всех своих людей искать Бетси!
     - Сэр, вы знаете, как велика Луна?
     - Не  имеет значения! Бетси Барнс где-то у  вас, и  все ваши люди будут
искать ее,  пока не найдут! И если она мертва, то вашему драгоценному пилоту
лучше вообще не возвращаться на базу!
     -  Сэр, площадь Луны  почти пятнадцать  миллионов квадратных  миль.  На
каждого из моих людей придется более десяти тысяч квадратных  миль. Я послал
с  Бетси  своего лучшего пилота.  И не буду здесь выслушивать угрозы  в  его
адрес! Ни от кого!  Я сыт по горло приказами  людей, ни черта не смыслящих в
лунных условиях!
     Советую  вам, сэр, - официально  советую -  обратиться в Меридиональную
Станцию. Может быть, они сотворят чудо.
     -  Ну хорошо, генерал.  Поговорим с вами  позже. Станция,  каковы  ваши
планы?
     Элизабет Барнс,  "Слепая Бетси", пианистка-вундеркинд гастролировала на
Луне.  После  триумфа  на Базе  Тихо  она отправилась  джип-ракетой на  Базу
Форсайд, на темную сторону Луны,  порадовать одиноких атомщиков. Должна была
долететь  туда  за час.  Пилота  ей дали  на  всякий  случай -  джип  был  с
автоматическим  управлением,  такие каждый день  курсировали  между  Тихо  и
Форсайдом.
     Почти сразу же после взлета ее корабль сошел с курса и пропал с экранов
радаров. Теперь он был... неизвестно где.
     Не  в космосе. Там  он  мог  бы запросить  помощь, его маяк  засекли бы
радары кораблей,  космических и  лунных  баз.  Он  разбился  -  или совершил
аварийную посадку - где-то на Луне.
     -  Меридиональная Космическая  Станция на связи. Говорит  начальник,  -
теперь  задержка была  почти  неощутима  -  всего  четверть секунды  - между
Вашингтоном и станцией всего каких-то двадцать три тысячи миль.
     -  Мы  подключили  земные  станции,  чтобы охватить  связью  всю  Луну.
Передатчик  станции Ньютон  "накроет" темную  сторону.  Корабли с Базы  Тихо
вышли на орбиту над ободом Луны - туда не достанем ни мы, ни Ньютон. Если мы
что-нибудь услышим...
     - Да, ясно. Что радары?
     - Сэр,  если ракета лежит на грунте,  радар  не сможет  отличить ее  от
соседней  скалы. Единственный  наш шанс -  передавать  сигнал, пока  они  не
ответят... если смогут. Даже со сверхчувствительным радаром  мы отыщем их не
раньше, чем через  месяц, а воздуха  в  скафандре всего  на  шесть часов. Мы
молим Бога, чтобы они услышали нас и ответили.
     - Когда они ответят, вы засечете их радиопеленгатором. Да?
     - Нет, сэр.
     - Ради Бога, почему?
     - В данном случае пеленгатор бесполезен. Он  только покажет, что сигнал
идет с Луны. А это мы и так знаем.
     -  Генерал,  вы  хотите  сказать,  что не сможете ее найти,  даже  если
услышите?
     - Мы слепы... как и она Надеемся, она сможет показать нам место... если
услышит нас.
     - Как?
     - Лазер. Очень мощный световой пучок. Она услышит его...
     - Услышит луч света?
     - Да,  сэр. Мы ощупываем  Луну как радаром. Само по себе это ничего  не
даст.  Но мы  модулируем  луч сначала на радиочастоту, а  потом  накладываем
звуковую  -  и  играем  на  рояле. Если  Бетси  отзовется,  мы  прикажет  ей
внимательно слушать и  будем зондировать Луну  используя  звуки из диапазона
рояля.
     - А если за это время девочка умрет?
     - Господин президент, заткнитесь!
     - КТО ЭТО?
     - Отец Бетси. Меня подключили из Омахи. Пожалуйста, господин президент,
успокойтесь и дайте им работать. Я хочу вернуть свою дочь.
     -  Хорошо,  господин  Барнс,  -  твердо ответил президент. - Работайте,
генерал. Сообщите, если что-нибудь будет нужно.
     Начальник Меридиональной станции вытер пот со лба.
     - Что-нибудь есть?
     - Нет,  босс. Нельзя  ли что  то сделать со  станцией в Рио? Они плотно
уселись на нашей частоте.
     - Сбросьте на них кирпич. Или бомбу. Джо, скажи президенту...
     - Я слышал, босс Передатчик замолчит!
     - Тсс! Тихо!  Бетси, ты слышишь меня? - прилипший к  наушникам оператор
щелкнул переключателем. Из динамика донесся ясный и нежный голос девочки:
     - ...кого-то слышать. Ох, я так рада! Приходите скорее - майор ранен.
     Начальник подскочил к микрофону.
     - Да, Бетси, мы поторопимся. Ты должна нам помочь. Ты знаешь, где ты?
     - Наверное, где-то  на Луне. Мы плюхнулись,  как мешок с картошкой, и я
только хотела пошутить над пилотом, как ракета упала. Я  расстегнула ремни и
нашла  майора  Питерса, но  он  не двигался. Он  не  умер -  мне кажется  он
выдыхает воздух, и я что-то слышала, когда прижалась шлемом к его шлему. Мне
только что  удалось  открыть  люк, -  добавила  она. -  Это не Форсайд - там
должна быть ночь. А  здесь светит Солнце, я уверена,  мне  довольно жарко  в
скафандре.
     - Бетси, оставайся снаружи. Ты должна быть там, где можешь нас увидеть.
     - Хорошая шутка, - рассмеялась она. - Только я смотрю ушами.
     -  Да  Ты увидишь нас  ушами. Слушай, Бетси, мы будем  обшаривать  Луну
пучком света. Ты услышишь это как звук рояля. Мы разбили Луну на восемьдесят
восемь нот.  Когда ты услышишь звук, кричи "Есть!". Потом скажешь нам, какую
ноту слышала. Сможешь это сделать?
     - Конечно, - уверенно сказала девочка, - если рояль не расстроен.
     - Конечно, нет. Ладно, мы начинаем.
     - Есть!
     - Какая нота, Бетси?
     - Ре-диез в первой октаве.
     - Это точно, Бетси?
     - Я слышала.
     - Где это у  нас? - спросил оператор. - В Море Тьмы? Сообщите генералу!
- он вернулся к микрофону. - Бетси,  радость моя, мы почти нашли вас! Теперь
проверяем  только  этот  район.  Пока  мы  перенастраиваем  технику,  хочешь
поговорить со своим папой?
     - Да! А можно?
     - Конечно!
     Через двадцать минут он прервал их и услышал:
     - ...конечно нет, папа Да, я испугалась немного, когда корабль упал. Но
люди позаботились обо мне. Так всегда было.
     - Бетси?
     - Да, сэр?
     - Приготовься слушать снова.
     - Есть! - и через минуту. - Это соль тремя октавами ниже.
     - Вот эта?
     - Именно она.
     - Проверьте по сетке и скажите  генералу поднимать корабли. Им придется
осмотреть десять  квадратных миль. Всего! Бетси, мы почти знаем, где ты.  Мы
близко и скоро тебя найдем. Может, ты пока зайдешь в ракету и остынешь?
     -  Мне  не  жарко.  Я  только  чуть-чуть  вспотела.  Через сорок  минут
прогремел голос генерала.
     - Они нашли корабль! Она машет им рукой.



   Роберт Хайнлайн.
   Они


     Они не оставляли его в покое.
     Они никогда  не оставляли  его в покое. Он подумал, что, наверное,  это
часть их плана - никогда не  оставлять его в  покое, не дать ему возможности
поразмыслить  над той  ложью, которой они пичкали его,  не  дать ему времени
найти их слабые места и постичь истину.
     И этот их проклятый  надсмотрщик  утром! Вломился со  своим  завтраком,
разбудил его, и теперь он никак не может вспомнить сон, который  ему сегодня
снился. Если бы он только мог вспомнить этот сон...
     Кто-то отпирает дверь. Но ему на это плевать.
     -  Привет, старина. Мне  сказали, что ты отказался от завтрака? - и над
его кроватью нависла профессионально любезная маска доктора Хейварда.
     - Я не был голоден.
     -  Ну нельзя  же  так.  Ты  ослабеешь, и  я  не  смогу  тебя  вылечить.
Вставай-ка,  одевайся, а я  велю принести тебе  эг-ног  (1).  Давай,  давай,
парень!
     Неохотно, но не желая вступать в конфликт, он встал и скользнул  в свой
халат.
     - Вот так лучше, - похвалил Хейвард. - Сигарету?
     - Нет, спасибо.
     Врач удивленно покачал головой:
     -  Будь  я проклят,  если как-то понимаю  тебя. Отсутствие  интереса  к
физическим удовольствиям не соответствует твоему типу.
     - А какой у меня тип? - ровным тоном поинтересовался он.
     -  Фу  ты!  -  и Хейвард скорчил  проказливую  мину.  - Если  бы  врачи
раскрывали  пациентам  свои  профессиональные   секреты,  то  они  едва-едва
зарабатывали бы себе на хлеб.
     - Так что же у меня за тип?
     - Ну... ты ведь не хочешь, чтобы я просто приклеил тебе ярлык. Я о тебе
ничего не знаю. Неужели не пора рассказать о себе?
     - Я буду играть с вами в шахматы.
     - Хорошо, хорошо, - торопливо согласился Хейвард, - мы  уже и так целую
неделю каждый день играем. Но если ты будешь рассказывать, я буду играть.
     Что  это  может значить? Если он  правильно их понял, то они уже знают,
что он  раскрыл  их  заговор, хотя  он вряд  ли чего-то добьется, если будет
скрывать  очевидное. Ну что  ж,  пусть попытаются убедить  его  в  обратном.
Снявши голову, по волосам не плачут. Да ну их к чертям собачьим!
     Он достал шахматы и начал расставлять фигуры:
     - Что Вы на данный момент знаете обо мне?
     - Очень мало. Осмотр  ничего не дал.  И факты биографии тоже. Ты  очень
умен, если судить по тому, чего ты достиг в школе и на работе. Иногда резкие
перепады  в  настроении,  но  ничего из  ряда  вон  выходящего. Единственная
информация о тебе, которая может сослужить нам службу, - это инцидент, из-за
которого тебе пришлось попасть сюда на лечение.
     - Из-за которого меня сюда упрятали, Вы хотите сказать.
     - О боже! Да если  ты запираешься у себя в комнате и твердишь, что твоя
жена  состоит с  кем-то в заговоре против тебя,  как ты думаешь,  люди будут
реагировать на это?
     - Но она действительно состоит в заговоре против меня. И Вы тоже. Белые
или черные?
     - Черные.  Сейчас твоя очередь атаковать. Ну  почему ты думаешь, что мы
все "в заговоре против тебя"?
     - Трудно объяснить.  Для этого  нужно вернуться в мое детство. -  И  он
сделал своим белым конем ход на клетку ВЗ. Брови Хейварда поползли вверх:
     - Как это понять?
     - А почему бы и нет? Я не рискую играть против Вас гамбит.
     Врач пожал плечами и сделал ответный ход.
     - Ну хорошо, начнем с  детства. Оно может пролить на твой случай больше
света, чем  все, что у тебя  произошло в недавнем прошлом. Чувствовал ли ты,
что тебя преследуют?
     - Нет! - Он наполовину встал со стула.  - Когда я  был ребенком,  я был
уверен в  себе. Тогда я знал. Я знал!  Я знал, что  жизнь стоит  того, чтобы
жить. Я был в мире с самим собой и со своим окружением. Жизнь была хороша, и
мне было  хорошо, и я понимал" что существа, окружавшие  меня, такие же, как
я.
     - А они не были такими же?
     -  Конечно нет!  И особенно  дети.  Я  не  представлял  себе, что такое
испорченность,  пока  не связался с этими так  называемыми детьми. Маленькие
дьяволы! От меня хотели, чтобы я был  таким,  как они, и играл  с ними. Врач
кивнул:
     - Я понимаю. Дети иногда бывают ужасными дикарями.
     - Вы не поняли. Дело не в дикости.  Эти существа были просто  другими -
совсем не  такими,  как  я. Они выглядели так же, как  и я, но  они не  были
такими,  как я. Когда мне хотелось объяснить  им что-то очень важное в  моем
понимании, они пялили на меня глаза  и  презрительно  смеялись. А потом  они
обязательно наказывали меня за то, что я делился с ними своим сокровенным.
     Хейвард кивнул.
     - Я понимаю, что ты имеешь в виду. А взрослые?
     -  Это другое. Взрослые сначала  ничего не значат для детей. Они ничего
не  значили и  для меня.  Они были  слишком большими  и не беспокоили; кроме
того, они вечно были заняты чем-то таким, что  было выше  моего понимания. Я
начал интересоваться ими только тогда, когда  заметил,  что мое  присутствие
как-то сковывает их.
     - Что ты имеешь в виду?
     - Ну... Они никогда в моем присутствии не делали того, что делали в мое
отсутствие.
     Хейвард внимательно посмотрел на него:
     - А это утверждение  действительно имеет  под  собой  почву?  Откуда ты
знаешь, чем они занимались в твое отсутствие?
     - Но  я  ловил их на том, что они внезапно прекращали разговор, когда я
входил в комнату, или же начинали говорить о погоде или еще о чем-то пустом.
Тогда  я  начал прятаться, подглядывать  и подслушивать. Взрослые  вели себя
совсем иначе.
     - Теперь  твой ход... Да, но это  было, когда ты был ребенком. Все дети
проходят через это.  Теперь, когда  ты  стал мужчиной,  ты должен  понимать,
почему  взрослые  так  поступали.  Дети  -  странные  существа, и  их  нужно
защищать. По крайней мере, мы защищаем их от всех наших  проблем. Существует
целый кодекс условностей в отношении...
     - Да, конечно,  - нетерпеливо прервал он, - я все это понимаю. И все же
я  наблюдал  и запоминал  многое  такое,  чего  мне и  теперь  не понять.  Я
насторожился и заметил вот что.
     - Что  же?  -  Он  увидел,  что  враг  не смотрит  на  доску, производя
рокировку.
     - Я  заметил, что все,  что они делали, и  все,  о  чем  они  говорили,
никогда не  имело никакого смысла.  Они должны были делать что-то совершенно
другое.
     - Я не понимаю.
     - Вы не  хотите понимать. Кстати, я Вам все это рассказываю  в обмен на
партию в шахматы.
     - А почему ты так любишь играть в шахматы?
     -  Потому,  что  это  единственная  вещь в мире,  правила  которой  мне
понятны. Ну да все  равно! Я внимательно наблюдал за всем,  что видел вокруг
себя, - за городами, заводами, фермами, церквами, школами, домами, железными
дорогами, деревьями,  библиотеками,  животными и людьми. За  людьми, которые
были похожи  на меня и которые должны  были  бы  чувствовать то же, что и я,
если бы все, чему меня учили, было правдой. А чем они занимались, эти  люди?
Они ходили на  работу, чтобы зарабатывать деньги, чтобы на них покупать еду,
чтобы с помощью еды восстанавливать силы, чтобы снова идти на  работу, чтобы
опять зарабатывать деньги, и так далее, - до тех пор, пока они не умрут. Эта
модель, правда, допускала легкие вариации. Но какое это имеет значение, если
люди все  равно заканчивают смертью? И все твердили мне, что я должен делать
то же самое. А я лучше знаю, что мне делать!
     Врач бросил на него капитулирующий взгляд и засмеялся:
     - Я не спорю с тобой. Жизнь действительно  такова и, может быть, лишена
смысла. Но это единственное, что нам дано. Почему же  не наслаждаться этим -
и чем больше, тем лучше?
     - Ну нет! - Он упрямо сжал губы. - Вы не убедите меня. А откуда я знаю,
что  Вы  правы?  Из-за того, что  вокруг меня только  сцена и  на  ней толпы
актеров,  которые не смогли  бы выжить, если бы  постоянно  не метелили друг
друга? Все, что угодно, но не это.  Огромное,  невероятное  безумие, которое
меня окружает, не может не быть запланированным. И я разгадал Ваши планы!
     - Что же это за планы?
     Он заметил, что врач снова отвел глаза.
     - Это игра, преследующая цель сбить меня с моего пути, оккупировать мой
мозг и занять его ничего не  значащими деталями, из-за которых я обязательно
забуду  самое главное. И вы все в заговоре против  меня. - Он ткнул  пальцем
врачу  в лицо.  - Большинство людей просто беспомощные автоматы, а Вы - нет.
Вы - один из участников преступного заговора против меня. Вас прислали сюда,
чтобы  заставить меня  вернуться  к разыгрыванию  той  роли, которую  Вы мне
предназначили. Он видел, что врач ждет, когда он успокоится.
     - Не волнуйся, - проговорил наконец Хейвард. - Может, это и заговор, но
почему  ты  решил,  что  заслуживаешь какого-то  особого  внимания  к  своей
персоне?  Может,  это шутка,  которую разыгрывают против всех нас. Почему бы
мне тоже не быть такой же жертвой, как и ты?
     - Черт бы Вас побрал! - И  он снова сунул в лицо Хейварду  свой длинный
палец. - Это и  есть самое главное  в Вашем плане. Вы рассовали вокруг  меня
всех этих людей, похожих на  меня, чтобы я не догадался  о том,  что являюсь
центром Ваших интриг. Но я заметил  самое главное, и это факт непреложный. Я
уникален. Вот я, перед Вами, с внутренней стороны. А  мир - с внешней. И я -
центр...
     - Полегче, полегче! А не  кажется ли тебе, что и для меня мир  является
внешней стороной, а я сам - внутренней? Мы все - центр Вселенной...
     - Не скажите. Это Вы хотели убедить меня в  том, что я такой же,  как и
миллионы окружающих меня. Ложь! Если бы они были такими же, как я, я смог бы
с ними общаться.  А  я не смог.  Я старался, но не смог. Я раскрывал им свои
сокровенные мысли в поисках тех,  кому  они были  бы близки. И что я получал
взамен?  Глупые ответы, раздражающие несообразности, бессмысленную чепуху. Я
повторяю Вам, что я старался. Боже, как я старался! Но никто не протянул мне
руки. Все было пустым и чужим!
     - Минуточку. Ты хочешь сказать, что я ничего не понимаю? Ты не веришь в
то, что я живой и мыслящий человек?
     Он внимательно посмотрел на врача:
     -  Я  думаю,  что  Вы  живой,  но  чужой  мне  человек.  Один  из  моих
антагонистов. И  Вы окружили меня тысячами  таких  же, как  Вы, - с  пустыми
лицами, бессмысленная речь которых - простая реакция организма на шум.
     - Но если ты все же согласен с тем, что я - субъект мысли, то как можно
считать меня чем-то чужеродным по отношению к тебе?
     - А вот как! - Он вскочил и  бросился к шкафу, из которого вынул футляр
со скрипкой.
     Пока он играл, страдальческие морщины на его лице разглаживались, а все
лицо приобретало какую-то одухотворенную красоту. На эти мгновения его снова
захлестнули эмоции, но он уже забыл о своих снах. Мелодия легко следовала от
мысли к мысли с  неумолимой логикой.  Он закончил игру триумфальным финалом,
подытоживающим все сказанное-сыгранное, и повернулся лицом к врачу:
     - Поняли?
     - Хм-м-м.  -  Ему  показалось,  что  врач  становится осторожнее. - Это
немного  странно,  но  замечательно.  Жаль, что  ты  серьезно  не  занимался
скрипкой. Ты мог бы многого достичь.  Да и сейчас не  поздно. Почему бы тебе
не заняться этим?
     Он  стоял  и  долго  внимательно смотрел врачу в глаза,  потом  покачал
головой:
     -  Бесполезно. Совершенно  бесполезно. Общаться все равно ни  с кем  не
смогу. Я одинок. - Он положил  инструмент на место и вернулся к столу. - Мой
ход, кажется?
     - Да. Берегите своего ферзя.
     Он оценивающе посмотрел на доску:
     - Совсем не обязательно. Он мне больше не нужен. Шах.
     Врач прикрыл короля пешкой.
     - Вы умело обращаетесь со  своими пешками,  но я научился предугадывать
Ваши ходы. Так что снова шах - и мат, я думаю.
     Врач оценил ситуацию на доске:
     -  Нет, - наконец  сказал он.  -  Нет,  не совсем, и отвел  атакованную
фигуру. - Не шах-мат, а пат на худший случай. Еще один пат.
     Его расстроил приход Хейварда: тот  нашел логически слабые  места в его
суждениях.  Но он не  мог ошибаться. С логической точки зрения мир  является
величайшим  обманом, обрушивающимся на всех и  каждого. Но что такое логика?
Логика сама  по  себе есть величайшее  надувательство, потому что  оперирует
недоказанными посылками; с ее  помощью  можно  доказать все, что угодно. Мир
есть  то, чем он является на самом деле, и  сам несет  в себе доказательства
своей несостоятельности.
     Но  что же  делать ему? Может ли он провести  грань между известными  и
неизвестными  ему  фактами,  чтобы  прийти  к   разумному   пониманию  мира,
основанному  только  на  фактах, -  к  пониманию,  свободному от  запутанных
логических операций и посылок, в которых он не уверен?
     Факт первый - он сам. Он хорошо знает себя, - он существует.
     Факт  второй -  существование "пяти  чувств", все, что  он сам  увидел,
услышал, обонял,  осязал, испробовал.  Осознавая пределы своих "чувств",  он
все  же  должен верить  им. Без них он  был  бы  полностью отчужден от мира,
заперт  в  своей  скорлупе,   слеп,  глух,  отделен  от  всего.  Он  был  бы
одним-единственным существом на Земле.
     Но  чувства - это еще не все. Он знает, что ничего не придумал из того,
что постиг благодаря чувствам. Но должно быть что-то  еще, что-то, сделавшее
мир   доступным   восприятию  его   чувств.   Все   философы,   утверждавшие
существование физического мира  только в рамках субъективного воображения, -
сущие мошенники.
     А что же  еще? Есть ли еще какие-нибудь "третьи" факты,  на которые  он
мог  бы опереться? Нет, только не  здесь. Он не мог  себе позволить верить в
то,  что  узнал из  книг  и чему  его  научили, во  все  то,  что  считалось
непреложным фактом. Нет, он не смог поверить всему этому, потому что в общей
сумме  то,  что  ему  говорили,  чему учили  в школе,  было  противоречивым,
бессмысленным и глубоко несостоятельным.
     Минуту... Все это нагромождение лжи, все эти бессмысленные противоречия
являются фактами  хорошо ему  известными.  Поэтому  их можно  считать  очень
ценной для него информацией.
     Мир,  каким он  его видит, -  глубоко неразумен и одновременно  слишком
велик, чтобы быть  абсолютно лишенным смысла. Если же мир не столь  безумен,
каким представляется ему,  то существует  какая-то сила, которая сделала его
таким  - для того, чтобы  обмануть  сознание индивида. Но почему именно его?
Каков  смысл  этого  подлога? В  самом этом  обмане  и должен  быть  ключ  к
разгадке.  Ему  было  суждено  познать  массу  концепций окружающего  мира -
всяческие философии,  религии,  идеи  "здравого ссмысла". Большинство из них
были такими ничтожными, что  их вряд ли можно было принимать всерьез. Но все
они включали одно и то же  положение, в которое он не мог не верить: то, что
он был "человеческим существом" - как миллионы его современников и миллиарды
тех, кто жил до него и будет жить после него.
     Какая  чушь!  Ему  никогда не удавалось вступить в  настоящий контакт с
себе подобными. В агонии своего  одиночества он обманул себя, поверив в  то,
что Элис понимала его и была такой же, как и он. Он не удосужился тысячу раз
проверить  ее,  потому  что  слишком  невыносимой  была  для  него  мысль  о
возвращении к  своему  одиночеству. Ему очень нужно  было поверить в то, что
его жена - живое, дышащее существо, сделанное из того же теста, что  и он, и
что  ей понятны все его сокровенные мысли. Ему не хотелось верить  в то, что
она - просто зеркало, эхо или что-то невообразимо худшее.
     Он  нашел себе партнера, и мир стал меньше раздражать его,  хоть и  был
таким  же  глупым и скучным. Он сделался в меру  счастливым и  отбросил свои
подозрения.  Даже  свой  однообразный  труд  он воспринимал  терпимее,  пока
досадная  случайность  не  пробила  брешь во всем  этом  обмане,  и  все его
подозрения вернулись и начали мучить его с удвоенной силой.
     Он уже начал жалеть о том,  что выдал им себя. Если бы он держал рот на
замке, они бы не заперли его здесь. Ему следовало быть более проницательным,
смотреть во все глаза и слушать во все уши, выуживать из них детали и мотивы
заговора против него. Он смог бы перехитрить их.
     Но  они  заперли  его  -  и  весь мир стал  сумасшедшим  домом,  а  они
тюремщиками.
     В замке повернулся ключ, и он увидел человека с подносом:
     - Ваш обед, сэр.
     - Спасибо, Джо! - сказал он. - Поставь сюда.
     - Сегодня вечером кино. Не хотите пойти? Доктор Хейвард сказал, что Вам
следовало бы...
     - Нет, спасибо.
     - Лучше бы Вы пошли, сэр. - И он с удовольствием услышал  настойчивость
в голосе Джо. - Фильм хороший. Будет и мультфильм с Микки Маусом...
     -  Ты почти убедил меня. Проблемы  Микки  Мауса похожи на  мои. Но я не
пойду. Пусть не трудятся пускать фильм.
     - Но фильм будет в любом случае. Многие другие обязательно пойдут:
     - Действительно? Что это - особый  расчет  или ты  просто заговариваешь
меня? Не стоит напрягаться. Я  знаю  всю  эту  игру. Если  я не пойду, то  и
фильма не будет.
     Ему  не понравилась  усмешка, которой Джо ответил на  его выпад.  Разве
может  быть так, чтобы это существо было сделано из одного с ним материала -
хорошо  развитые  мускулы,  флегматичность, терпеливость,  что-то собачье во
всем облике? Неужели  он напичкан только рефлексами  робота? Нет, он, скорее
всего, один из них, если поставлен здесь.
     Джо ушел, а  он, занявшись  едой, начал сгребать  ложкой  (единственным
инструментом, которым его снабдили) кусочки  уже  нарезанного мяса. Он снова
улыбнулся их  предусмотрительности и  расчету.  Они не знают, откуда исходит
опасность.  Он не убьет себя до тех пор, пока есть надежда открыть истину. У
него в запасе еще масса возможностей, прежде чем он примет это бесповоротное
решение.
     После  ужина  он занялся  приведением в  порядок  своих  мыслей и решил
записать  их.  Он  достал бумагу. Ему нужно начать с общей  формулировки тех
основных принципов,  которые  вдалбливались  ему всю его "жизнь". Жизнь? Да,
слово подходящее. Он записал:
     "Мне  сказали,  что  я  родился  столько-то  лет  назад,  и  что  через
приблизительно столько-то лет  я умру.  Мне  предложили немало глупых версий
того, где  я  был до своего  рождения и где буду  после смерти. Но  все  это
грубая ложь,  преследующая  цель  не  обмануть меня,  а просто  направить по
неправильному пути. Всяческими  путями окружающий мир пытается убедить меня,
что я смертен, что я здесь ненадолго,  что пройдет какое-то количество лет -
и я уйду в небытие.
     Неправда! Я бессмертен. Я переступаю через пределы времени, отмеренного
мне.  Промежуток в семьдесят  лет не что  иное, как одна из фаз  моей жизни.
Во-первых, я  осознаю, что существую,  а,  во-вторых, что я вечен.  Может, я
замкнутая кривая, но это не важно. Я в  любом случае не  имею  ни начала, ни
конца. Моя  уверенность не  относительна,  она абсолютна,  и  ее  нельзя  ни
создать, ни уничтожить. И только память, так как  только она - относительный
аспект сознания - может быть подвергнута воздействию и даже уничтожена.
     Правда,  большинство религий,  которые я узнал,  учат  бессмертию,  но,
обратите  внимание,  как  они  этому учат. Самый верный  способ  убедительно
солгать  - это  неубедительно сказать правду. Значит, они не хотели, чтобы я
им поверил.
     Внимание:  почему  они  так старались  убедить меня  в том,  что  через
какое-то время я "умру"? На это должна быть очень серьезная причина. Я делаю
вывод, что  они  готовят  меня  к  какому-то глобальному переделыванию.  Мне
жизненно  необходимо  узнать   их  намерения  -  на  это  мне,  может  быть,
понадобится  несколько   лет.   Для   этого  нужно  перестать   мыслить   их
категориями".
     Вернулся Джо:
     - Пришла Ваша жена, сэр.
     - Скажите ей, чтоб она уходила.
     -  Пожалуйста,  сэр.  Доктор  Хейвард  очень  хочет,  чтобы  Вы  с  ней
повидались.
     - Скажи доктору Хейварду, что я его считаю превосходным шахматистом.
     - Хорошо,  сэр.  -  Джо постоял  с  минуту. - Так  Вы не хотите  с  ней
видеться?
     - Нет.
     Когда Джо ушел, он еще несколько минут ходил по комнате, не в состоянии
собраться с мыслями. Нужно отдать им должное, они вели с ним приличную игру,
после того как упрятали сюда.  У него есть отдельная комната и масса времени
для  размышлений. Конечно, его постоянно пытаются чем-то занять или отвлечь,
но  он упрям и всегда каким-то образом нарушает их планы, выгадывая для себя
время для самоанализа.
     Черт  знает что! Он не хочет, чтобы они впутывали  во  все  это Элис. И
хотя она  вызывает  у  него ужас и отвращение  -  с  тех  самых пор, как  он
обнаружил правду,  -  он не хочет,  чтоб ему  напоминали о  ней и заставляли
принимать какие-то решения в отношении нее.
     В  конце  концов,  она столько лет была его  женой. Женой?  А что такое
жена? Еще одна душа, но такая  же, как твоя собственная,  дополнение  к ней,
второй  полюс  магнита, святилище  понимания  и  сочувствия  в  непостижимых
глубинах  одиночества.  Он  самозабвенно  верил  во  все  это  столько  лет.
Настоятельная необходимость иметь такого же друга, как и он сам, привела его
к  тому, что в ее прекрасных глазах он увидел  себя и  перестал замечать все
то, что делало их непохожими друг на друга.
     Он вздохнул. Он чувствовал,  что сумел  избавиться от многого, чему его
научили в  жизни, но Элис проникла под его кожу, даже глубже, и он не мог не
мучиться  этой  болью.  Он  был  счастлив  с  ней  - хоть  все  эго  и  было
наркотическим  трансом.  Они  дали  ему  отличное зеркало,  в которое он мог
смотреться и с которым  мог играть; ну почему же он не разглядел, что стояло
за этим зеркалом!
     Уставший, он вернулся к своим рассуждениям:
     "Мир  интерпретирует  две основные  концепции.  Первая - здравый смысл,
который  полагает, что  в мире существует и  многое такое,  чего не видно на
поверхности,  что  обычное  поведение  человека, его  поступки сами  по себе
разумны.  Вторая  -  религиозно-мистическая концепция, которая  считает  мир
иллюзорным, нереальным, над которым довлеет истинная реальность.
     Они обе  неверны. Общая  схема  концепции  здравого  смысла  совершенно
бессмысленна:  "Жизнь  коротка  и полна неприятностей.  Существо,  рожденное
женщиной, обречено на вечные страдания. Дни его быстротечны. Все - тщеславие
и  суета". Эти утверждения, возможно, беспорядочны, и  неверны, но они четко
отражают позицию  здравого  смысла.  В таком мире все человеческие усилия не
более рациональны, чем слепой полет  мотылька к свету. "Мир здравого смысла"
- нечто безумное, взявшееся из ничего и в никуда уходящее.
     Что касается другой концепции, она с первого взгляда более рациональна,
хотя бы  потому,  что  отрицает  ярко выраженную  глупость  позиции здравого
смысла.  Но  эта  концепция  тоже  нерациональна.  Это   простой   уход   от
действительности, потому  что  отрицается  сама возможность прямого контакта
между  человеком  и  потусторонним миром.  Конечно,  "пять  чувств" не столь
совершенны,  чтобы  осуществлять  этот  контакт,  но, в  конце  концов,  это
единственное, что дано человеку".
     Он смял  бумагу и резко  встал со  стула.  Упорядоченность и логика  не
помогают. Но он прав, потому что он это чувствует. Он, конечно, не знает еще
всего.  Да  кому  нужны этот огромный обман,  бессчетное количество существ,
целые континенты, чудовищная  матрица  безумной истории, безумных  традиций,
безумной культуры? Что нужно  человеку,  кроме  его  собственной скорлупы  и
хорошо сидящего пиджака?
     Но должно  же  что-то  быть,  должно  было  быть,  потому что  им  было
чрезвычайно важно кардинально обмануть его, ведь обман меньшего  масштаба не
сработал бы.
     Он должен был предвидеть все это. А теперь ему нужно идти вслед за этим
обманом, наступая ему на  пятки. Сейчас он должен увидеть их работу, застать
кукловодов врасплох за их манипуляциями.
     Первое, что ему нужно сделать, - это бежать из этого сумасшедшего дома,
но так искусно,  чтобы  они не увидели, не поймали его, не имели возможности
помешать  ему.  Это   будет  нелегко.   Но   он   должен   превзойти  их   в
проницательности и прозорливости.
     Решив  раз  и навсегда  бежать,  он  целый  вечер  обдумывал,  как  ему
осуществить свой замысел. Тот казался почти невыполнимым: убежать, не будучи
замеченным,
     У  скрыться  в  надежном  месте.  Они должны потерять его  след,  чтобы
никогда уже не знать, куда направить против него свой удар. У него несколько
дней не будет  еды. Ничего, без этого он проживет. Но он ни в коем случае не
должен дать им шанс разгадать его планы.
     Дважды промигал  свет. Он  послушно встал и  начал готовиться  ко  сну.
Когда Джо заглянул в глазок, он уже был в постели лицом к стене.
     Блаженство!  Какое блаженство вокруг! Он наедине с самим собой,  слышит
музыку, исходящую из  каждой клеточки  его  существа, как это всегда  было и
будет.  Ему приятно осознавать себя частью живого, всего того, что участвует
в нем самом и в чем непременно участвует он. И только  одна неприятная мысль
-  он не помнит подробностей -  но вот и  она ушла, вернее, ее никогда и  не
было, для нее просто не было места.
     Ранним  утром  из соседней  палаты в его скованное  сном  тело проникли
звуки,  которые стали ему уже  знакомыми и  обычно  напоминали о том, где он
находится. Но в этот раз пробуждение было столь безмятежным, что он не сразу
вспомнил  все то, что ему пришлось пережить. Он тихо лежал  улыбаясь, ощущая
приятную неуклюжесть  своего  еще  сонного  тела.  Он  уже  давно забыл  это
ощущение из-за вечной борьбы с  ними.  Что ж, теперь он знает тональность, в
которой нужно играть, и быстро расставит все по своим местам. Он  немедленно
вызовет их и объявит свою новую позицию. Каким забавным будет выражение лица
у старика Гларуна, когда он поймет, что текущий цикл их борьбы завершен.
     Щелчок смотрового глазка и скрежет  открывающейся двери раздробили цепь
его мыслей. Вошел Джо, внес поднос с завтраком и поставил его на стол:
     - Доброе утро, сэр. Сегодня чудесный  день. Будете завтракать в постели
или встанете?
     Не отвечать! Не  слушать! Не обращать внимания! Это часть их  плана. Но
поздно, слишком поздно. Он почувствовал, как  скользит, падает, низвергнутый
из мира  своей реальности в  мир их обмана.  Забыл,  все забыл, и не  за что
зацепиться   его  памяти.  Осталось   только   ощущение  какой-то   большой,
разбивающей сердце потери и боль неосуществленного очищения.
     - Оставь, я сам решу.
     - Отлично. - Джо поспешил выйти,  громко захлопнул дверь  и шумно запер
замок.
     Он  долго  лежал, не двигаясь, чувствуя,  как  каждый  нерв в его  теле
натянут  до предела. Наконец, он  встал  с кровати,  все  еще  чувствуя себя
глубоко  несчастным, и  начал концентрироваться на мысли о побеге.  Но из-за
того, что его так грубо вернули  из мира его реальности в их мир,  он не мог
прийти в себя. В мыслях поселились сомнения - может, доктор  был прав, когда
говорил, что он не одинок в своей несчастной необходимости выбора? Может, он
просто страдает паранойей и почему-то считает себя не таким, как все?
     Неужели  здесь,  вокруг  него,  роятся  в  своем  улье  другие  люди  -
беспомощные,   слепые,   безропотные,   осужденные  на   вечное   несчастное
одиночество? Неужели сострадание, которое он вызывал  у Элис,  не что  иное,
как отражение ее внутренних мук, а не комедия, разыгранная  в соответствии с
их планами?
     В дверь постучали:
     - Войдите,  - сказал  он, не глядя. Их приходы и уходы уже  безразличны
ему.
     - Дорогой, - медленно и неуверенно произнес такой знакомый голос.
     - Элис! - он немедленно встал и уставился на нее.  - Кто разрешил  тебе
войти?
     - Пожалуйста, милый, пожалуйста, я должна была увидеть тебя.
     -  Это несправедливо. Это несправедливо.  - Он больше обращался к себе,
чем к ней. И потом. - Зачем ты пришла?
     Она встала перед  ним,  полная достоинства,  чего он  никак  не ожидал.
Красоту ее детского личика  испортили  морщины и тени  под  глазами, но  оно
горело какой-то удивительной отвагой:
     - Я люблю тебя, - тихо сказала она. - Ты можешь выгнать меня, но  ты не
заставишь меня разлюбить тебя и бросить в беде.
     Он отвернулся от нее, не зная на что решиться. Неужели он действительно
неправильно понимал ее?  Неужели за этим барьером плоти  и звуковых сигналов
тот дух, который всегда стремился к нему? И то, что возлюбленные шепчут друг
другу в темноте: "Ведь ты понимаешь меня, правда?".
     - Да, любимая, я понимаю.
     - Тогда все, что происходит с нами, не имеет значения, пока мы вместе и
понимаем  друг  друга.  -  Слова, слова, глухо  отскакивающие  рикошетом  от
стен...
     Нет, он не мог ошибаться! Проверить ее снова!
     - Почему ты удерживала меня на этой работе в Омахе?
     - Я не  удерживала тебя.  Я просто говорила, что нужно хорошо подумать,
прежде чем...
     -  Не  важно,  не  важно.  -  Нежные  руки  и  дорогое лицо,  всегда  с
удивительным  упорством  направляющие  его на  путь,  которому  он  не хотел
следовать.  Всегда  с  наилучшими намерениями,  но так, чтобы он  никогда не
совершал неразумных поступков, которые он сам никогда не считал неразумными.
Быстрее, быстрее,  торопись и с ангельским лицом делай все так,  чтобы ни на
минуту не остановиться и не подумать самому.
     -  Почему  ты не  хотела,  чтобы  я  поднялся  наверх?  Она  попыталась
улыбнуться, хотя глаза ее уже наполнились слезами.
     - Я  не думала,  что  это имеет  для  тебя такое значение. Я не хотела,
чтобы ушел наш поезд.
     Это  был незначительный эпизод. По какой-то причине, непонятной ему, он
настаивал  на  том,  чтобы  пойти  наверх в  свой  кабинет,  когда  они  уже
собирались  отправиться на  вокзал (они уезжали  ненадолго  в  отпуск).  Шел
дождь, и она напомнила ему, что времени у них в обрез. Он  удивил себя и ее,
настаивая на том,  что поднимется сейчас в свой  кабинет. Он  даже оттолкнул
ее, когда она стала у него на пути. И даже тогда ничего бы  не было, если бы
он, тоже непонятно почему, не отодвинул штору на  окне, выходящем на тыльную
сторону дома. Очень  сильный дождь шел на фасадной стороне, а здесь, с этого
окна, погода была прекрасной, солнечной и никакого дождя.
     Он долго стоял  тогда  у окна,  глядя  на солнечный  свет и собираясь с
мыслями. К нему  вернулись все его старые подозрения - теперь  прибавилось и
это необъяснимое противоречие. Потом он обернулся  и  увидел, что  она стоит
возле него. С тех самых пор он  все старался забыть выражение ее изумленного
лица, когда он спросил:
     - И как же дождь?
     -  Дождь? - повторила она слабым,  удивленным голосом. - Да, шел дождь.
Ну и что?
     - Но в окне моего кабинета дождя не было.
     - Что?  Да нет, он  был. Я  видела,  как на мгновение солнце  выглянуло
из-за туч, ну и все.
     - Ерунда!
     - Но,  милый, какое  имеет  отношение  погода к  тебе и  ко мне?  Какая
разница -  идет дождь или нет?  - Она робко  приблизилась к нему и взяла под
руну. - Разве я ответственна за погоду?
     - Думаю, что ты. Уходи, пожалуйста.
     Она отошла  от  него,  причесала  вслепую  волосы,  проглотила  слезы и
решительно произнесла:
     - Хорошо, я уйду. Но помни  - ты можешь вернуться домой, если захочешь.
И я буду ждать тебя. - Она заколебалась на мгновение и неуверенно сказала. -
Может, ты поцелуешь меня на прощание?
     Он  никак не ответил  ей - ни  голосом,  ни глазами. Она посмотрела  на
него, потом повернулась, неловко пошла к двери и исчезла за ней.
     Существо, которое он знал под именем Элис, не меняя своего облика вошло
в комнату, где все они собрались.
     -  Нужно  отказаться  от  этой  программы.  Я  не  в  состоянии  больше
воздействовать на него.
     Они  ожидали этого,  но все равно пришли в смятение. Гларун обратился к
Главному Управляющему:
     -   Подготовиться   к  немедленному   внедрению   в   избранную  память
воспоминаний о другой жизни.
     Затем, повернувшись к Главному Исполнителю. Гларун сказал:
     - Экстраполяция показывает,  что в течение двух дней он совершит побег.
И наша программа потерпела поражение  из-за того, что Вы не обеспечили тогда
дождь не только с фасада, но  и с тыльной стороны его дома. Впредь работайте
более тщательно над выбором средств.
     - Если бы мы понимали мотивы его поведения, нам было бы проще.
     -  В  моей  должности  доктора  Хейварда  я  часто  думал  об  этом,  -
отпарировал Гларун, - но если бы мы понимали мотивы, мы стали бы частью его.
Воскресите в памяти Договор! Он и так почти вспомнил.
     Существо, игравшее Элис, заговорило:
     -  Может,  попробовать  программу  "Тадж  Махал"?  Она  ему   почему-то
нравится.
     - Вы уже уподобляетесь ему!
     - Может быть. Я не боюсь. Так что, попробуем?
     - Посмотрим.
     Гларун продолжал отдавать команды:
     -  Держите  структуры  наготове  до  изменения  программы.  Нью-Йорк  и
Гарвардский университет уже не нужны. Начинайте очистку памяти. Вперед!



     1) Эг-ног (англ.) - напиток из вбитых яиц с сахаром, молоком или вином,
фруктами.



   Роберт Хайнлайн.
   Ковентри


                            Л. Дымов, В. Артамонов, 1991


                     Повесть

     -  Хотите  ли вы что-нибудь  сказать,  прежде  чем  вам будет  объявлен
приговор?  - Кроткие глаза Главного Судьи изучали  лицо обвиняемого. В ответ
на его вопрос последовало угрюмое молчание. - Ну что ж, жюри установило, что
вы  нарушили  один из основных  принципов, занесенных в  Завет, и  что  этим
поступком вы причинили вред другому свободному гражданину. По мнению жюри  и
суда, вы сделали  это умышленно и  заранее  знали о  возможности  причинения
вреда   свободному   гражданину.  Поэтому  вы   приговариваетесь   к  выбору
Альтернативы.
     Опытный наблюдатель  мог  бы заметить легкий испуг, мелькнувший на  той
маске безразличия, с которой молодой человек предстал перед судом. Страх был
неразумным: принимая во внимание  его преступление, приговор был неизбежен -
но разумные люди не приемлют такой приговор.
     Подождав соответствующее время, Судья повернулся к бейлифу:
     - Уведите его.
     Заключенный  внезапно  поднялся,  опрокинув  стул.  Он  окинул  горящим
взглядом собравшуюся публику и быстро заговорил.
     - Подождите! - воскликнул он. - Я хочу вам кое-что сказать!
     Несмотря  на  грубую манеру поведения,  в  нем было  некое  благородное
достоинство дикого зверя,  загнанного  в  угол Он взирал на  окружавших так,
словно они были собаками, готовыми накинуться на него.
     - Ну? - требовательно спросил он. - Ну? Могу  я говорить или  нет? Было
бы  самой  злой шуткой  во  всей этой  комедии, если  бы осужденный  не смог
наконец высказать свое мнение.
     - Вы можете говорить, - сказал Главный Судья тем же  самым неторопливым
голосом, каким  он  объявил приговор, - Дэвид  Мак-Киннон, сколько желаете и
любым образом, каким вы желаете. В свободе речи нет никаких ограничений даже
для тех, кто нарушил Завет. Пожалуйста, говорите, магнитофон включен.
     Мак-Киннон  с отвращением  взглянул  на микрофон,  стоявший  перед ним.
Сознание  того,   что   любое  слово,   сказанное  им,   будет  записано   и
проанализировано, парализовало его.
     - Я не просил делать записи, - проворчал он.
     - Но они должны быть у нас, - терпеливо ответил Судья, - для того чтобы
другие могли определить, поступили ли мы с вами справедливо или нет. Окажите
нам любезность, пожалуйста.
     - А...  ну  что ж, ладно! -  Он  неохотно  уступил этому  требованию  и
заговорил в микрофон: - Мое  выступление вообще не имеет никакого смысла, но
как бы то ни было, я  буду говорить, а вы будете слушать.  Вы  рассуждаете о
своем драгоценном Завете, как если  бы он был чем-то святым. Я не согласен с
ним  и не приемлю  его. Вы ведете себя так,  будто он вам с неба послан. Мои
предки  сражались  во  Второй  Революции,  но они  сражались  за  то,  чтобы
уничтожить  суеверия, а не за  то,  чтобы тщеславные дураки  могли создавать
новые.
     В те дни были мужчины! - Он надменно огляделся  по сторонам.  -  А  что
осталось сегодня? - Осторожные, идущие на компромисс  "надежные" заморыши, в
жилах которых  течет  вода. Вы так тщательно  спланировали весь ваш мир, что
лишили его  всей прелести бытия.  Нет больше  голодных, нет  обиженных. Ваши
корабли  не тонут, а поля неизменно  дают  хорошие  урожаи. Вам даже удалось
укротить  погоду  -  дождь  стал  таким  вежливым,  что  идет  только  после
полуночи...  Однако непонятно, почему после полуночи  вы  ведь  все ложитесь
спать в девять часов.
     И если у  кого-нибудь из вас, смиренных  людишек,  возникает неприятная
эмоция -  да  сгинет  сама  мысль  об  этом,  - вы тут же  бежите трусцой  в
ближайшую  клинику и лечите свои смиренные умишки. Слава богу,  я никогда не
поддавался  этой дурацкой  привычке.  Спасибо, я уж сохраню свои собственные
чувства - неважно, плохи они или нет.
     Вы даже  не ложитесь  в  постель  с  женщиной, не проконсультировавшись
прежде с психотерапевтом.  "Мыслит ли она так же плоско и скучно, как я?" Да
этого достаточно для того, чтобы заткнуть рот любому мужчине. Ну а если дело
дойдет до драки  из-за женщины - если у кого-либо хватит на это  мужества, -
то тут же рядом с  ним окажется проктор, готовый  парализовать его ударом  в
самое чувствительное место  и вопрошающий тошнотворно  сладким  голосом  "Не
могу ли я быть вам чем- нибудь полезен, сэр?"
     Бейлиф бочком подвинулся к Мак-Киннону. Тот рявкнул:
     - Встаньте на месте. Я еще не кончил.
     Потом он продолжил свою речь:
     -  Вы предложили  мне Альтернативу.  Ну что  ж,  для меня этот выбор не
представляет никакой трудности. Принудительному лечению, помещению в один из
ваших чистеньких,  надежненьких, приятненьких санаториев,  где в моих мыслях
станут копаться доктора  с  мягкими  пальцами,  я  предпочел  бы  быструю  и
приятную  смерть.  О   нет,  для  меня   существует  единственный  выбор.  Я
предпочитаю отправиться в Ковентри - и, больше того, рад  этому...  Надеюсь,
что никогда больше не услышу о Соединенных Штатах!
     Но прежде  чем я уйду, мне  хочется задать один вопрос:  ради  чего  вы
живете? Мне  кажется, что  любой из  вас  с радостью  положил бы конец своей
глупой, бессмысленной жизни - столь она скучна. Вот и все. - Он повернулся к
бейлифу: - Уведите меня.
     - Минутку, Дэвид  Мак-Киннон. - Главный Судья поднял руку, останавливая
его. - Мы выслушали  вас. Хотя  по закону я не  обязан  этого делать, но мне
хочется ответить на  некоторые  из ваших  заявлений. Не  хотите ли  вы  меня
выслушать?
     Неохотно,  но еще  больше не желая отказать в разумной просьбе, молодой
человек согласился.
     Судья начал  говорить гладкими учеными словами, более  подходящими  для
лекционного зала.
     -  Дэвид Мак-Киннон, вы говорили в манере, которая, несомненно, кажется
вам разумной. Тем не менее ваши  слова  были безумны и высказаны с  излишней
поспешностью. Я хочу исправить очевидные искажения фактов, допущенные  вами.
Завет  является  не  одним из  суеверий,  а  простым  временным  контрактом,
заключенным теми же  самыми революционерами по прагматическим причинам.  Они
стремились обеспечить максимум допустимой свободы каждому человеку.
     Вы  сами пользовались  этой свободой.  Никакой поступок,  никакой образ
поведения  не  были вам  запрещены,  если  ваши действия не причиняли  вреда
другому.  Даже совершение  конкретного  действия,  запрещенного  законом, не
могло  быть  поставлено  вам  в  вину, если  государство не было в состоянии
доказать, что именно этот акт повредил или создал реальную возможность вреда
какому-либо человеку.
     Даже  если  кто-либо  преднамеренно  причинит вред  другому  -  как это
сделали вы, - государство  старается не  наказывать  и даже  не  высказывать
морального   порицания.   Мы   недостаточно   мудры  для   этого,   а   цепь
несправедливостей, которая  всегда  следовала  за  подобным юридическим  или
моральным  принуждением,  ставит  под  угрозу  свободу  всех.  Вместо  этого
виновнику  предоставляется   выбор  -  либо  подвергнуться  психологическому
лечению с целью устранения тенденции к желанию нанесения  вреда другим, либо
покинуть государство и отправиться в Ковентри.
     Вы жалуетесь на то, что ваш образ жизни  скучен и неромантичен,  что мы
лишили вас тех удовольствий, на которые, как вам кажется,  вы  имеете право.
Вы свободны  в выборе и выражении своего эстетического мнения о своем образе
жизни, но вы не должны рассчитывать, что мы станем жить так, как вам угодно.
Вы вольны искать опасностей и приключений, если желаете, - опасности все еще
существуют в экспериментальных лабораториях, а трудностей, и лишений хватает
на лунных  горах, в джунглях Венеры  можно даже  погибнуть... но мы не можем
зависеть от прихотей вашей натуры!..
     -  К чему такое преувеличение? - презрительно возразил Мак-Киннон. - Вы
говорите так, словно я совершил убийство, - а я  просто  стукнул человека по
носу за то, что он возмутительно оскорбил меня!
     - Я согласен с вашей эстетической оценкой этого типа, - продолжал Судья
ровным  голосом,  - я лично  одобряю  ваш поступок, но ваши психометрические
тесты показывают, что вы считаете себя вправе исправлять людей  и наказывать
их за недостатки. Вы опасная  личность, Дэвид Мак-Киннон,  вы  представляете
опасность для  всех  нас, ибо мы  не  можем  предсказать, какой  еще вред вы
причините. С социальной точки  зрения ваше заблуждение делает вас безумным в
глазах современного общества.
     Вы отказываетесь от лечения - поэтому мы изолируем вас, мы отказываемся
от вас. Отправляйтесь в Ковентри. - Он повернулся к бейлифу: - Уведите его.
     Сдерживая  волнение,  Мак-Киннон  выглянул  из  переднего  иллюминатора
большого  транспортного вертолета. Вот!  Это, должно  быть, она - та  черная
лента вдали. Вертолет подлетел ближе, и он убедился, что действительно видит
Барьер - загадочную непроницаемую стену, которая  отделяет Соединенные Штаты
от резервации, известной под названием Ковентри.
     Конвоир  оторвался от, журнала,  который он  читал, и проследил  за его
взглядом.
     -  Кажется, почти  приехали, -  спокойно сказал он. - Ну  что ж,  скоро
путешествие закончится.
     - Скорей бы уж.
     Конвоир насмешливо, но без ехидства заметил:
     - Торопитесь начать новую жизнь?
     Мак-Киннон вскинул голову.
     -  Вам  никогда  не приходилось сопровождать к  этим  вратам  человека,
который больше меня стремился бы пройти через них!
     - М-м-м,  возможно. Знаете  ли,  все так говорят. Никто не проходит эти
ворота против собственной воли.
     - Именно это я и хотел сказать!
     - Все так говорят. Но все же кое-кто возвращается.
     - Послушайте, вы не могли бы рассказать мне, какие там условия?
     - Сожалею, -  конвоир отрицательно покачал головой, - но  это ни в коей
мере не касается ни Соединенных Штатов, ни кого-либо из их служащих. Вы сами
скоро все узнаете.
     Мак-Киннон нахмурился.
     - Как странно... Я пытался навести справки, но не нашел никого, кто мог
бы что- нибудь рассказать о жизни  в резервации.  И все же вы говорите,  что
некоторые  возвращаются   обратно.  Наверняка  некоторые   из  них   делятся
впечатлениями.
     -  Все очень  просто, - улыбнулся конвоир, - во время психолечения в их
подсознание вводится приказ не распространяться о своем прошлом.
     -  Это довольно подлый трюк.  Почему  правительство скрывает от меня  и
людей, подобных мне, что нас ожидает?
     - Послушай,  приятель,  - ответил конвоир  несколько  раздраженно, - ты
послал всех  нас к черту. Ты сказал нам,  что  можешь обойтись без нас. Тебе
предоставляется  приличное место  на одном из лучших участков  Земли на этом
континенте, и тебе разрешается взять  с собой все, чем ты владеешь, или все,
что ты можешь купить. Чего тебе еще нужно?
     На лице Мак-Киннона появилось упрямое выражение.
     - Кто может гарантировать, что там для меня найдется земля?
     -  Это  уж твоя забота. Правительство заботится о  том, чтобы население
резервации не  ощущало нехватки земли.  А  доля  каждого - это то,  что вам,
ненасытным  индивидуалистам,  нужно решить  самим.  Вы  отказались от нашего
способа кооперации, так и не требуйте от нашего общества гарантий.
     Они сели на маленьком поле рядом с непроницаемой черной стеной. Никаких
ворот  не  было  видно,  но  у  края поля  стояла сторожка.  Мак-Киннон  был
единственным пассажиром. Когда его  охрана направилась в сторожку, он  вышел
из пассажирского салона  к грузовому отсеку. Двое членов экипажа спускали из
грузового люка рампу. При его появлении один из них ехидно посмотрел на него
и сказал:
     - Ну, вот твое барахло Действуй.
     Мак-Киннон жизнерадостно воскликнул:
     - Тут много вещей, не так ли! Мне потребуется помощь. Не поможете ли вы
мне?
     Член экипажа, к которому  он  обратился, помолчал, прикуривая сигарету,
затем ответил:
     - Это  твои вещички,  и  если они тебе  нужны, можешь их  забирать.  Мы
взлетаем через десять минут. Оба обошли его и залезли в машину.
     - Ну, вы! - Мак-Киннон замолчал, подавив свой гнев. Грубая деревенщина!
     Улетучились   последние  остатки  сожалений   по  поводу   прощания   с
цивилизацией. Ну что ж, он, им покажет! Он сможет обойтись и без них.
     Но  прошло более  двадцати минут,  прежде  чем он,  порядком  уставший,
остановился  возле  своих  сваленных  в  кучу  вещей,  и стал смотреть,  как
взлетает  машина.  К   счастью,  штурман  продлил  срок  стоянки  Мак-Киннон
повернулся  и  начал  загружать   свою  стальную   черепаху.  Под   влиянием
классической литературы он хотел воспользоваться  караваном  осликов,  но не
смог  найти зоопарка,  в  котором  бы  ему их продали. Впрочем,  это  было к
лучшему  он   пребывал  в  полнейшем  неведении  относительно  возможностей,
недостатков,  привычек,  прихотей,  болезней  и  ухода  за  этими  полезными
маленькими животными - и не знал о своем собственном невежестве. Неизвестно,
кто кому причинил бы больше хлопот.
     Экипаж, который он выбрал, являл собою рациональную замену осликам. Это
была чрезвычайно  мощная машина,  легко  управляемая  и  почти  вечная.  Она
получала  энергию  от шести  солнечных  батарей,  расположенных на  выпуклой
крыше. Эти  батареи  приводили  в действие  мотор, а  когда  машина  стояла,
заряжали  аккумуляторную батарею,  использовавшуюся при  облачной погоде или
при  путешествии  ночью. Подшипники были "вечными", а все движущиеся  части,
кроме  гусениц и ручек управления, были опломбированы, чтобы туда  никто  не
совался.
     Машина могла  двигаться  с постоянной  скоростью  шесть  миль  в час по
ровному гладкому асфальту. При движении по холмам или пересеченной местности
она не останавливалась,  а  просто  замедляла ход до переключения  на  более
низкую передачу и затем продолжала двигаться с той же скоростью.
     Стальная  "черепаха"  вызывала  в  Мак-Кинноне  чувство  независимости,
которым, наверно, обладал Робинзон Крузо. Ему не приходило в голову, что его
движимое   -   имущество   было   конечным   продуктом    общего   труда   и
интеллектуального  сотрудничества  сотен  тысяч людей, живых и мертвых.  Всю
свою  жизнь  он  привык пользоваться безотказной работой  значительно  более
сложной  техники  и  искренне   считал  "черепаху"  инструментом  такого  же
примитивного уровня, как, например,  топор  дровосека или  охотничий  нож. В
прошлом все его  таланты были посвящены литературной критике, а  не технике,
но  это не мешало  ему  верить,  что  его природный  ум  и помощь нескольких
справочников   позволят  ему   в  случае   необходимости  изготовить   новую
"черепаху".
     Он знал о том, что  необходимы  металлические руды, но не видел в  этом
никакого  препятствия: его сведения  о  трудностях  геологоразведки,  добычи
металлов и металлургии были такими же поверхностными, как и об осликах.
     Вещи  заполнили все отсеки компактного грузовичка. Он проверил по описи
последний  предмет  и  удовлетворенно пробежался  глазами  по списку.  Любой
исследователь  или  искатель приключений  прошлого остался бы  доволен такой
экипировкой, думал он.  Он вообразил себе, как показывает Джеку Лондону свой
складной  домик,  "Смотри, Джек,  -  хотелось сказать  ему, -  он  не боится
никакой  погоды  - полностью  изолированные стены и  пол - и не  ржавеет. Он
такой легкий, что его можно в  одиночку установить за  пять минут, но  такой
прочный, что в нем  можно крепко  спать,  даже если за дверью будет  бродить
самый крупный в мире гризли".
     А Лондон почешет затылок и скажет: "Дэйв, если бы у меня была на  Юконе
такая штука, я жил бы прекрасно!"
     Он снова  проверил список. Концентрированной и высушенной пищи, а также
витаминных концентратов  хватит  на  шесть месяцев. За это  время  он сможет
построить теплицы и посадить семена.  Медикаменты  - он не собирался болеть,
но они  не помешают.  Различные  справочники. Легкая  спортивная винтовка  -
преимущество  -  прошлый  век.  При  этом  его лицо  немного  поскучнело.  В
министерстве обороны  - ему  наотрез  отказались  продать  переносной лазер.
Когда  же  он напомнил  о своем  праве на общее социальное  наследство,  ему
неохотно предоставили чертежи и спецификации, заявив, что он может построить
лазер  сам.  Ну что ж, он это сделает,  как только у него появится свободное
время.
     Все  остальное  тоже было  на  месте.  Мак-Киннон  забрался  в  кабину,
ухватился  за два  рычага управления  и повернул нос  "черепахи"  в  сторону
сторожки.  После посадки  вертолета на него никто не  обращал внимания - ему
хотелось открыть ворота и уехать.
     Возле сторожки собралось несколько военных. Он отыскал старшего, увидев
на погоне одного из, них серебряную полоску, и обратился к нему.
     - Я готов ехать. Не будете ли вы так добры открыть ворота?
     -  Хорошо,  -  ответил  ему  офицер и повернулся  к солдату, одетому  в
простую   серую   полевую   форму   рядового:  -   Дженкинс,  скажи,   чтобы
энергетическая станция открыла дверь третьего номера, да поживей, - приказал
он, оценив размеры "черепахи". Затем он опять повернулся к Мак-Киннону.
     - Я  считаю  своим  долгом сказать  вам,  что  даже  сейчас  вы  можете
вернуться  в  цивилизацию, согласившись лечь  в больницу для  лечения вашего
невроза.
     - У меня нет никакого невроза!
     - Очень  хорошо. Если  вы когда-нибудь захотите изменить свое  решение,
вернитесь  на то  место, откуда  выезжаете.  Там имеется звонок,  с  помощью
которого вы можете подать сигнал часовому, - он откроет вам ворота.
     - Мне это не понадобится.
     Офицер пожал плечами.
     - Возможно, но мы постоянно отсылаем в карантин беженцев из резервации.
Если бы я писал законы, оттуда было бы гораздо труднее выбраться.
     Его голос  заглушил вой сирены. Солдаты, стоявшие рядом с ними,  быстро
рассыпались,   вытаскивая   на   ходу  лазеры.  Отвратительное  тупое   рыло
стационарного лазера появилось на крыше сторожки и нацелилось на Барьер.
     Офицер пояснил изумленному Мак-Киннону.
     -  На  энергетической станции готовы  открыть ворота.  -  Он  элегантно
махнул рукой  в сторону здания, затем повернулся  обратно. - Поезжайте точно
по   центру  раскрытия.  Требуется   много  энергии,  чтобы  держать  ворота
открытыми, если вы прикоснетесь к краю, нам придется сметать ваш пепел.
     Крошечная  яркая точка  появилась  у  основания  Барьера  напротив того
места, где они  ждали. Она превратилась в полукруг на фоне черной, как сажа,
пустоты. И вот он стал  достаточно широким для  того,  чтобы Мак-Киннон смог
рассмотреть представшую его глазам местность.
     Просвет увеличивался  до тех пор, пока не достиг шести метров в ширину.
Он окаймлял довольно унылый пейзаж изрезанные голые холмы Мак-Киннон сердито
повернулся к офицеру.
     - Меня обманули! - воскликнул он. - Эта земля непригодна для жизни.
     - Не спешите с  выводами, - ответил тот. - Подальше есть хорошая земля.
Кроме того, вы можете и не выезжать. Но если уж вы решились, то не медлите.
     Мак-Киннон  покраснел  и  потянул  за оба рычага  управления.  Гусеницы
вгрызлись в землю, и "черепаха" поползла прямо к главным воротам в Ковентри.
     Проехав  несколько  метров  вглубь,  он оглянулся.  Позади  был Барьер,
ворота  исчезли  У  Барьера  стоял  сарайчик из листового  железа Мак-Киннон
предположил, что там находится звонок, о котором упоминал офицер, но это его
не интересовало, и он снова сосредоточил внимание на управлении машиной.
     Перед  ним  было  нечто  вроде  дороги, извивавшейся  между  скалистыми
холмами. Дорога  была не асфальтирована и  давно не ремонтировалась, но  шла
под  уклон,  и "черепаха" могла двигаться  с приличной скоростью. Мак-Киннон
ехал по ней не  потому, что  ему  нравилось  по ней ехать, а потому, что это
была единственная дорога, которая вела его из опостылевшего общества.
     Дорога была безлюдна Это его устраивало у него не было никакого желания
встречаться  с другими людьми до тех пор,  пока он не найдет  подходящий для
жилья  участок  земли  и  не застолбит его.  Но холмы не были  лишены  жизни
несколько раз  он  замечал  на  скалах  маленькие темные  фигурки  с  яркими
бусинками глаз.
     Вначале  Давиду  не  приходило  в  голову,  что  эти  робкие  маленькие
животные, скрывающиеся при его приближении, могли бы пополнить его кладовую,
-  его просто  развлекало и  согревало их  присутствие. Когда же он все-таки
подумал, что этих  зверюшек можно было бы использовать в качестве пищи, то в
первый момент  испытал  отвращение, обычай  убивать ради "спорта"  прекратил
свое существование задолго до рождения Мак-Киннона, а поскольку производство
дешевых синтетических белков в последней четверти предыдущего века привело к
экономическому краху компаний, занимавшихся разведением  животных  на  убой,
было более чем невероятно, что он вообще не пробовал животной пищи.
     Но логическим  продолжением мысли было действие. Дэвид рассчитывал жить
тем,  что даст ему природа, хотя на ближайшее будущее у него было достаточно
пищи, не мешало пока приберечь ее. Он подавил  свое эстетическое неприятие и
этические опасения и решил застрелить одно из маленьких животных при  первой
же возможности.
     Мак-Киннон вытащил винтовку, зарядил ее и положил возле  себя. Но,  как
назло,  в  течение  ближайшего получаса  никакой  добычи не  появлялось.  Он
проезжал мимо  скалистого выступа,  когда наконец  увидел свою  жертву.  Она
выглядывала   из-за   маленького    валуна,   рассматривая   его   трезвыми,
озабоченными, но не  встревоженными глазами. Мак-Киннон остановил "черепаху"
и  тщательно прицелился, поставив  и  закрепив винтовку на краю кабины.  Его
жертва помогла ему, выскочив из-за валуна.
     Он  нажал на  спуск - при  этом его мускулы непроизвольно напряглись, а
глаза прищурились. Естественно, пуля ушла слишком высоко и вправо.
     Но он этого даже не  заметил.  Ему  показалось, что весь мир взорвался.
Правое плечо онемело, ощущение во рту было такое, словно по нему ударили,  а
в ушах стоял какой-то странный и неприятный звон. Он удивился, что ружье все
еще в его руках и нисколько не пострадало при выстреле.
     Мак-Киннон положил его, выбрался из машины и бросился к тому месту, где
видел - маленькое существо.  Но там и следов не было. Он обыскал все кругом,
но ничего не нашел  Озадаченный, он вернулся  к  своему экипажу,  решив, что
винтовка в чем-то дефектна и что  ему следует тщательно осмотреть ее, прежде
чем снова стрелять.
     Его недавняя  цель, при звуке  выстрела удравшая  в  укрытие, осторожно
следила за Мак-Кинноном с  расстояния  в несколько ярдов. Она была не меньше
озадачена удивительными  событиями,  ибо  с  огнестрельным  оружием,  как  и
Мак-Киннон, сталкивалась впервые.
     Прежде  чем  снова  завести  "черепаху",  Мак-Киннону пришлось заняться
верхней  губой,   которая  опухла,  покраснела  и  кровоточила  от  глубокой
царапины. Это  еще  больше  убедило  его в том, что ружье  было неисправным.
Нигде  в   романтической  литературе  девятнадцатого  и   двадцатого  веков,
приверженцем  которой  он  был,  не  предупреждалось,  что  при стрельбе  из
тяжелого  ружья нельзя держать правую  руку так, что отдача отбросит большой
палец правой руки и ноготь ударит по губам.
     Он  посыпал  ранку  антисептиком и наложил нечто вроде повязки, а потом
продолжил свой путь. Лощина, по которой он ехал, несколько  расширилась,  на
холмах по сторонам стала  появляться зелень.  За одним из  крутых  поворотов
перед ним  раскинулась широкая плодородная долина. Дальний край ее терялся в
дымке теплого дня.
     Большая часть долины вспахана, виднелись и  людские жилища. Мак-Киннона
обуревали смешанные чувства. Люди здесь есть - это означало, что  жить будет
легче.  А вот с заявкой на земельный участок, очевидно, будет труднее, хотя,
конечно, в Ковентри места много.
     У въезда  в долину двое мужчин преградили ему путь. В руках они держали
какое-то оружие. Один из них крикнул:
     - Стой!
     Мак-Киннон остановился и удивленно спросил.
     - Что вам нужно?
     - Таможенный досмотр.  Подъезжайте к конторе. - Он указал на  маленькое
здание, расположенное  в  нескольких  футах от  дороги,  которое  Мак-Киннон
раньше не заметил.
     Взглянув на него, он снова посмотрел на говорившего и почувствовал, что
весь трясется от ярости.
     -  Что  за идиотские шутки? - рявкнул он. - Отойдите в  сторону и дайте
мне проехать.
     Тот, который молчал, поднял  оружие и нацелил его в  грудь Мак-Киннону.
Второй схватил его за руку.
     - Не стреляй в этого дурака, Джо, - сказал он раздраженно. -  Ты всегда
торопишься. - Затем, обращаясь к Мак-Киннону: -  Вы оказываете сопротивление
закону. Выполняйте указание, да поживее!
     - Закон! - Мак-Киннон горько усмехнулся и схватил винтовку с сиденья.
     Но она так  и не  коснулась  его  плеча,  говоривший  выстрелил как  бы
невзначай, не  целясь. Винтовка Мак-Киннона вырвалась  из его рук, взмыла  в
воздух и упала в придорожную канаву позади "черепахи".
     Мужчина,  который все  время  молчал,  проследил  за  полетом  ружья  и
заметил.
     - Прекрасный выстрел. Черныш, ты даже не задел его.
     - О, просто повезло, - возразил второй, но ухмыльнулся от удовольствия.
- Хорошо, что я не зацепил его, а то пришлось бы писать объяснительную. - Он
снова принял официальный вид и обратился к Мак-Киннону: - Ну, непокорный! Вы
будете вести себя как подобает или нам придется вытащить вас силой?
     Мак-Киннон сдался.  Он подвел "черепаху" к  указанному месту  и  угрюмо
стал ожидать дальнейших указаний.
     - Начинайте разгружаться! - было приказано ему.
     Когда, Мак-Киннон свалил свое драгоценное  имущество на землю, человек,
которого  называли Чернышом, разделил  все вещи  на  две кучи,  а  Джо  стал
записывать их  на бланке. Вскоре Мак-Киннон заметил, что Джо перечислил вещи
только из  первой  кучи.  Он  понял,  в чем дело, когда Черныш приказал  ему
загружать  "черепаху"  вещами  из  этой кучи,  а сам  начал  переносить  все
остальное в здание Мак-Киннон громко возмутился.
     Джо ударил его по лицу - хладнокровно и  без злобы. Мак-Киннон упал, но
снова  поднялся и  бросился  в  бой.  Он был  в таком  гневе,  что казалось,
справится с носорогом. Джо очень точным движением снова ударил его.  На этот
раз Мак-Киннон поднялся не сразу.
     Черныш  подошел к  умывальнику  в одном из углов конторы  Он вернулся с
мокрым полотенцем и сунул его Мак-Киннону.
     -  Оботри-ка лицо, приятель,  и садись  на  свою каракатицу.  Нам нужно
ехать.
     Когда  Мак-Киннон  отвозил Черныша  в  город,  у него  было  достаточно
времени, чтобы серьезно обо всем подумать. Он спросил только, куда они едут,
узнал, что в "третейский суд", и больше не пытался разговаривать. Рот болел,
голова болела  и  он уже  не  стремился  ускорить  ход событий необдуманными
речами.
     Мак-Киннон  ожидал найти в Ковентри полнейшую  анархию, но  обманулся в
своих ожиданиях. Здесь  было, очевидно, своего рода  правительство, но очень
непохожее на то,  к какому он  привык. Он представлял себе страну, в которой
царит благородный  независимый  дух, где  люди  делают  все,  что  хотят,  и
оказывают  друг  другу  взаимное уважение.  Конечно,  там  тоже должны  быть
мерзавцы, но с ними обходятся быстро и беспощадно, как только они  проявляют
свои отвратительные  качества. У  него было сильное, хотя и подсознательное,
убеждение, что добродетель обязательно восторжествует.
     Но поскольку правительство  есть,  Мак-Киннон невольно ожидал, что  оно
будет соответствовать образцу,  к которому  он  привык за  свою жизнь, - оно
будет  честным,  добросовестным,  разумно эффективным и,  разумеется,  будет
строго соблюдать все права и свободы граждан. Он сознавал, что правительство
не всегда  было таким, но ему  никогда не приходилось с иным сталкиваться, -
сама идея неразумного правительства была для него столь же непостижимой, как
каннибализм или система рабского труда.
     Задумайся Мак-Киннон над этим, возможно, он бы  и понял, что служащие в
Ковентри  никогда не  подвергались  психологическому  обследованию  с  целью
определения  их  профессиональной  пригодности,  и поскольку  каждый  житель
Ковентри был выслан туда - как и он сам - за то или  иное нарушение закона и
отказ от лечения, то само  собой подразумевалось,  что большинство из них не
соответствует занимаемой должности.
     Мак-Киннона  очень  утешало то,  что они направляются  в  суд. Если  он
расскажет свою историю судье, все, конечно, сразу наладится.
     Мак-Киннон не  замечал,  какая  парадоксальная  возникла  ситуация.  Он
совсем недавно отказался от общества, правительства,  судов, но  по-прежнему
незыблемо верил в юридическую процедуру. Что же это было - сила привычки или
нечто  большее?  Он  мог  проклинать  суд,  который  подверг  его  унижению,
приговорив к выбору Альтернативы, но тем не менее  был убежден, что  в судах
торжествует справедливость. Он мог бороться за свою жалкую независимость, но
при этом ожидал, что люди, с которыми он столкнется, будут  вести себя  так,
словно  они  связаны  Заветом,  -  с  людьми  другого  сорта  он  просто  не
встречался. Он  так же не  мог отделаться от своего прошлого, как  от своего
собственного тела.
     Но этого он еще не знал.
     Мак-Киннон  забыл встать, когда  судья  вошел в зал  суда,  но судебные
исполнители  быстро  поставили его на ноги. Внешний  вид и манера  поведения
судьи  не вселяли больших надежд. Это был хорошо упитанный мужчина, высокий,
с  лицом  садиста.  Вначале  он   стал  разбирать   дела  нескольких  мелких
нарушителей, уделяя каждому самый  минимум времени.  У Мак-Киннона сложилось
впечатление, что все происходящее имеет мало общего с законностью.
     Тем не менее он почувствовал облегчение, когда  произнесли его имя.  Он
вышел  и  приготовился  сразу  же рассказать  свою историю.  Молоточек судьи
оборвал его.
     -  В  чем  суть этого  дела?  -  требовательным  голосом спросил судья,
хмурясь.  -  Напился  и  учинил беспорядок, конечно.  Я  положу  конец этому
безобразию среди молодежи, даже если мне придется отдать все свои силы! - Он
повернулся к секретарю: - Раньше нарушения были?
     Секретарь  что-то  прошептал ему в  ухо. Судья  бросил  на  Мак-Киннона
взгляд, в  котором  смешались  чувства  обиды  и  подозрения, затем приказал
таможеннику дать Показания.  Черныш  рассказал простую и  правдивую  на  вид
сказку с легкостью  человека,  привыкшего к даче показаний. Дело Мак-Киннона
сводилось к тому, что он оказал сопротивление  служащему  при исполнении  им
служебных  обязанностей.  Он  представил список  вещей,  подготовленный  его
коллегой, но забыл упомянуть о множестве изъятых предметов.
     Судья повернулся к Мак-Киннону.
     - Хотите ли вы сказать что-нибудь в свое оправдание?
     -  Конечно, хочу,  доктор,  -  с готовностью начал он. -  Здесь нет  ни
слова...
     Бум! Молоточек оборвал его. Судебный исполнитель поспешил к Мак-Киннону
и  попытался втолковать ему принятую форму обращения в суде. Это  объяснение
озадачило   его.  По   собственному  опыту  он  знал,  что   "судья"  -  это
представитель  медицины,  психиатр, специализирующийся в  области социальных
проблем. Он никогда не  слышал также  об употреблении каких-либо специальных
форм речи в суде. Но он стал говорить так, как его проинструктировали.
     - Не  будет ли  угодно  услышать Достопочтимому  суду, что этот человек
лжет? Он и его товарищи напали и ограбили меня. Я просто...
     -  Пойманные  контрабандисты  всегда  утверждают,  что  таможенники  их
ограбили,  - злобно усмехнулся судья. -  Вы отрицаете, что пытались помешать
таможенному досмотру?
     - Нет, Ваша Честь, но...
     -  Достаточно.  Штраф  пятьдесят  процентов  в  дополнение  к  обычному
таможенному сбору. Уплатите секретарю.
     - Но, Ваша Честь, я не могу...
     - Не можете уплатить?
     - У меня совсем нет денег. У меня есть только мое имущество.
     - Ну  что ж, - судья  повернулся  к секретарю, -  тюремное  заключение.
Конфискуйте  его  вещи.  Десять дней  за  бродяжничество.  Община  не  может
позволить,  чтобы эти нищие  иммигранты  шатались  на свободе  и нападали на
добропорядочных граждан. Следующее дело!
     Его  торопливо  вывели.   И   только  звук  поворачивающегося  ключа  в
зарешеченной двери за его  спиной заставил Мак-Киннона понять,  в какую беду
он попал.
     - Привет, приятель, как там погода на улице? В тюремной камере оказался
еще  один  обитатель,  маленький,  плотно  сбитый человек. Перед  появлением
Мак-Киннона он раскладывал  пасьянс,  сидя верхом на скамейке. Он  поднял на
вошедшего спокойные яркие маленькие глаза.
     -  На улице ясно, да вот в суде слишком пасмурно, - ответил Мак-Киннон,
пытаясь принять такой же добродушно-шутливый тон, но это  ему плохо удалось.
Губы болели, и это портило его ухмылку.
     Человек перекинул ногу через скамейку и подошел к нему легким неслышным
шагом.
     - Послушай,  приятель, тебе, должно быть,  перепало при  задержании,  -
прокомментировал он, осматривая рот Мак-Киннона. - Болит?
     - Чертовски, - признался Мак-Киннон.
     - Придется кое-что сделать. - Он подошел к двери и забарабанил по ней -
Эй! Лефти! Дом горит! Беги скорей?
     Надзиратель неторопливо прошествовал по коридору и остановился напротив
двери их камеры.
     - Че те надо, Сгиня? - лениво спросил он.
     - Мой старый школьный товарищ наткнулся на разводной ключ, и теперь ему
больно. У тебя будет возможность оправдаться перед Богом, если ты смотаешься
в аптеку и захватишь бинт и немножко йода.
     Надзиратель кисло поморщился. Сгиня обиженно выпятил губы.
     - Ну, Лефти, -  сказал  он,  -  я  думал, ты ухватишься  за возможность
оказать такую маленькую услугу. - Он подождал с минуту, затем добавил. - Вот
что  я тебе скажу: если ты  это  сделаешь, я покажу тебе, как решить загадку
"Сколько лет Анне". Идет?
     - Вначале покажи.
     - На это потребуется много времени. Я напишу ответ и отдам тебе.
     Когда  надзиратель  вернулся,  товарищ  Мак-Киннона  по  камере искусно
перебинтовал его раны, потом сказал.
     - Меня называют Сгиня Мэги. А как твое имя, приятель?
     - Дэвид Мак-Киннон. Извините, я не совсем расслышал ваше имя.
     - Сгиня. Это, - объяснил он с ухмылкой,  - не  то имя, которое дала мне
мать. Это скорее профессиональная дань моей скромной и ненавязчивой натуре.
     Мак-Киннон очень удивился.
     - Профессиональная дань? А какова ваша профессия?
     Мэги скривился как от боли.
     -  Ну, Дэйв,  -  сказал он,  - я  ведь тебя  не  спрашиваю.  Однако,  -
продолжал он, - вероятно, та же, - что и у тебя, - самосохранение.
     Мэги  оказался  внимательным  слушателем,  и  Мак-Киннон  ухватился  за
возможность рассказать хоть кому-нибудь о своих бедах. Мэги кивал головой.
     - Меня все это не удивляет, - заметил он. - Здесь иначе и не бывает.
     - Но что станет с моими вещами?
     - Их продадут с аукциона, чтобы оплатить судебные издержки и таможенный
сбор.
     - Интересно, а сколько же останется мне?  Мэги внимательно посмотрел на
него.
     -  Останется?  Ничего  не  останется.  Тебе,  вероятно,   придется  еще
доплатить за комиссионные услуги.
     - А что это такое?
     - Это  такой метод  согласно  которому осужденный платит  за исполнение
приговора, - несколько туманно объяснил Мэги. - В твоем случае это означает,
что, когда ты отсидишь свои десять дней,  ты все  еще будешь должен  суду. И
тогда ты отправишься на каторгу, друг мой, и отработаешь по доллару в день.
     - Сгиня... ты шутишь.
     - Поживем - увидим. Тебе предстоит еще многое узнать, Дэйв.
     Ковентри  оказался   гораздо  более  сложной  страной,  чем  мог   себе
представить Мак- Киннон. Мэги  объяснил ему, что фактически Ковентри поделен
на  три  суверенных,   независимых  государства.   Тюрьма,  в  которой   они
находились,  была  расположена на  территории так  называемой Новой Америки.
Здесь  имелись  некоторые  формы  демократического правительства,  но прием,
который  был  оказан  Мак-Киннону,  являлся  ярким  образцом  того, как  эта
демократия претворялась в жизнь.
     -  Здесь еще рай по сравнению  со  Свободным Государством,  - продолжил
Мэги. - Я был там.
     Свободное Государство было абсолютной диктатурой,  глава правящей клики
назывался Освободителем. Ключевыми словами там были "долг" и "покорность", а
деспотическая  дисциплина  навязывалась с  такой жестокостью, что  места для
свободы мнений не  оставалось. Правительственная теория отдаленно напоминала
старые функционалистские доктрины. Государство мыслилось как единый организм
с  единой  головой,  едиными мозгами и единой целью.  Все,  что  не являлось
обязательным, Запрещалось.
     - Клянусь  честью, - воскликнул Мэги, - там даже в  собственной постели
можно обнаружить агента из проклятой тайной полиции. Однако, - продолжал он,
- там жить все-таки легче, чем с Ангелами.
     - Ангелы?
     - Вот именно. Здесь и эти  чудики есть. После  Революции две-три тысячи
из  них предпочли  отправиться  в Ковентри  -  ну, ты  об  этом  знаешь. Они
основали  колонию на  холмах к  северу, у них там есть даже живой  Пророк  и
прочие прелести -  полный комплект! Они не такие уж плохие ребята, но  могут
уморить своими молитвами до смерти.
     Все три государства, в общем, имели одну интересную черту  - каждое  из
них  считало  себя  единственным  законным правительством  всех  Соединенных
Штатов, и каждое с нетерпением  ожидало того  дня, когда сможет присоединить
"неосвобожденную"  часть  страны,  то есть выйти за пределы Ковентри. Ангелы
считали, что это произойдет, когда Первый Пророк вернется  на землю  и вновь
поведет их за  собой.  В  Новой  Америке  это было  не  чем иным, как весьма
удобным пунктом предвыборной  кампании, о котором забывали после выборов. Но
в Свободном Государстве это было целенаправленной политикой.
     На этой почве вспыхнула целая серия войн между Свободным Государством и
Новой Америкой. Освободитель  утверждал, вполне логично, что Новая Америка -
всего  лишь  неприсоединившаяся  часть  его  государства  и  что  необходимо
подчинить ее Свободному Государству  еще до того, как  все  преимущества  их
культуры можно будет распространить за пределы Ковентри.
     Слова  Мэги  окончательно разрушили мечту  Мак-Киннона об  анархической
утопии за Барьером, но он не мог допустить, чтобы его любимая иллюзия умерла
без боя.
     - Послушай, Сгиня, -  настаивал он,  -  разве здесь  нет  какого-нибудь
места,  где  человек   может  жить  спокойно,   сам  по  себе,  без  всякого
вмешательства извне?
     - Нет... - задумался Сгиня, - нет... разве что уйдешь в  горы. Тогда ты
обретешь покой, если, конечно, будешь держаться подальше от  Ангелов. Но это
чертовски трудно - жить в одиночестве. Когда-нибудь пробовал?
     - Нет... не приходилось... но я читал классиков:
     Зэйна Грэя, Эмерсона Хоу и прочих.
     - Ну что  ж... возможно, тебе это  и удастся. Но  если ты действительно
хочешь уйти и быть отшельником, тебе лучше попробовать это там, за Барьером,
где свободы все-таки больше.
     - Нет, - Мак-Киннон сразу как-то сжался, -  нет, никогда! Я  никогда не
соглашусь  на  психологическую реориентацию только  для того, чтобы получить
возможность  оставаться в  покое. Если  бы я мог вернуться в то время, когда
меня  еще  не  арестовали, возможно,  я  бы и поискал где-нибудь заброшенную
ферму...  Но после того, как мне поставили этот  диагноз...  после того, как
мне сказали, что  я  непригоден для  человеческого общества  и не могу в нем
жить до тех пор, пока мои эмоции не будут перекроены и не станут вписываться
в общую безобидную модель, - я не смогу этого сделать. Меня бесит сама мысль
о том, что придется лечь в больницу...
     - Понимаю,  - согласился Сгиня, кивая головой, - ты хотел отправиться в
Ковентри, но не хотел, чтобы Барьер отсек тебя от всего остального мира.
     - Нет,  это не  совсем так...  Ну,  может быть,  отчасти.  Послушай, ты
случайно не думаешь, что я не гожусь для общения с тобой, а?
     - Мне  ты кажешься нормальным, -  уверил его Мэги с ухмылкой,  -  но не
забывай, что я ведь тоже в Ковентри. Возможно, я не имею права судить.
     - Ты говоришь так, словно тебе здесь очень нравится. Почему ты здесь?
     Мэги предостерегающе поднял палец:
     - Тише! Тише! Это тот самый вопрос, который ты не должен задавать здесь
никому. Подразумевается, что каждый пришел сюда потому, что здесь прекрасная
жизнь.
     - И все же... мне кажется, что тебе нравится в Ковентри.
     - Я  этого не  говорил. Кое-что  мне нравится.  Здесь  есть  романтика.
Здешние  маленькие  недоразумения  служат  источником невинного  веселья.  И
каждый раз, когда становится  слишком горячо, я могу проскочить через ворота
и подождать  в  приятном,  спокойном госпитале  до  тех  пор,  пока  все  не
успокоится.
     И снова Мак-Киннон был озадачен.
     - Горячо? Здесь что, плохо регулируют теплую погоду?
     -  Гм! О,  я  не имел  в виду бюро по регулированию погоды - тут такого
вообще нет. Я просто использовал один из старых оборотов речи.
     - А что он означает?
     Мэги улыбнулся про себя.
     - Узнаешь.
     После ужина, состоявшего из куска хлеба, похлебки в металлической чашке
и  маленького  яблока,  Мэги познакомил Мак-Киннона с  особенностями игры  в
Криббедж.  К счастью,  Мак-Киннону  нечего  было  проигрывать.  Вскоре  Мэги
отложил карты, не перемешав их.
     - Дэйв, - сказал он, - тебе нравится  гостеприимство,  оказываемое этим
заведением?
     - Нисколько. А что?
     - Предлагаю выписаться отсюда.
     - Хорошая мысль, но как?
     - Вот  об  этом я и думаю.  Как ты полагаешь, смог бы ты во имя доброго
дела вынести еще один тычок в свою побитую физиономию?
     Мак-Киннон осторожно потрогал пальцами лицо.
     - Пожалуй, смогу... если в этом есть необходимость. Да и вряд ли мне от
этого станет хуже.
     - Ну что за пай-мальчик! А теперь слушай.. этот  надзиратель, Лефти, не
только напыщенный дурак, но еще и чувствителен к своему внешнему виду. Когда
погасят свет, ты...
     -  Выпустите меня отсюда!  Выпустите меня  отсюда! - кричал Мак-Киннон,
стуча по прутьям решетки.
     Ответа  не  последовало. Он  вновь  поднял шум, в голосе его  появились
истерические нотки. Недовольно  ворча, Лефти пришел поинтересоваться, в  чем
дело.
     -  В чем дело, черт бы тя побрал?  - грозно спросил он, приблизившись к
решетке.
     В голосе Мак-Киннона зазвучали слезы.
     - О,  Лефти, пожалуйста,  выпусти меня отсюда. Пожалуйста! Я  не выношу
темноты. А тут темно...  пожалуйста,  не оставляйте меня одного. - И, рыдая,
он бросился к решетке.
     Надзиратель досадливо выругался.
     - Еще один слабонервный.  Послушай, ты.., заткнись и спи, а то я войду,
и тогда у тебя будет причина, для воплей! - Он повернулся, собираясь уйти.
     Мгновенно Мак-Киннон  превратился в злобного, мстительного человека, не
отвечающего за свои поступки и действия которого невозможно предугадать.
     - Ну  ты, безобразный бабуинище! Ты, крысоподобный идиот! Откуда у тебя
такой нос?
     Лефти обернулся, на  лице у  него была  написана  злоба.  Он  попытался
заговорить - Мак-Киннон оборвал его.
     - Да!  Да!  - злорадствовал  он, как  вредный мальчишка. -  Мама  Лефти
испугалась бородавочника...
     Надзиратель ударил кулаком в  то место где лицо Мак-Киннона прижималось
к прутьям решетчатой двери. Мак-Киннон увернулся  и одновременно схватил его
за руку. Не встретив никакого препятствия, надзиратель  потерял равновесие и
качнулся вперед, его рука по локоть прошла сквозь решетку.
     Мак-Киннон откинулся назад, подтягивая за собой надзирателя до тех пор,
пока Лефти не оказался прижатым  снаружи к зарешеченной двери, при этом одна
его  рука полностью  была внутри  камеры, и Мак-Киннон изо всей силы  сжимал
запястье.
     Вопль, который готов  был вырваться  из горла  Лефти,  оборвался:  Мэги
приступил к делу. Он вынырнул из темноты, молчаливый, как смерть, его тонкие
руки проскользнули  сквозь  прутья  решетки  и  обвились вокруг мясистой шеи
надзирателя. Лефти поднатужился  и  чуть было  не  вырвался,  но  Мак-Киннон
перенес свой вес вправо и перегнул руку,  которую он крепко  сжимал, едва не
сломав ее при этом.
     Мак-Киннону казалось, что они бесконечно долго  были в таком положении,
подобные гротескным статуям.  Пульс барабаном  громыхал  в ушах,  и  он даже
испугался, что его  услышат другие  надзиратели и  придут  на помощь  Лефти.
Наконец послышался голос Мэги.
     - Достаточно, - прошептал он. - Посмотри у него в карманах.
     Он проделал это с большим трудом: руки онемели и дрожали от напряжения,
к  тому  же  было  крайне неудобно действовать  через прутья  решетки. Ключи
оказались в последнем кармане, который он обследовал. Мэги взял у него ключи
и отпустил надзирателя - тот мешком упал на пол.
     Мэги быстро справился с замком. Дверь открылась со скрипом, заставившим
их  замереть  Дэйв  перешагнул через тело  Лефти, а  Мэги  встал на  колени,
отстегнул дубинку от  ремня надзирателя  и ударил его  за  ухом.  Мак-Киннон
остановился.
     - Ты убил его? - спросил он.
     - Нет,  конечно,  - тихо ответил Мэги  - Лефти -  один  из моих друзей.
Идем.
     И они торопливо пошли мимо камер по слабо освещенному коридору к двери,
ведущей в административные службы, - это  был  единственный  выход. Лефти по
небрежности  оставил ее приоткрытой,  и виднелась  светлая  щелка. Осторожно
приблизившись к  двери,  они услышали  тяжелые  шаги.  Дэйв  попытался найти
укрытие, но все, что  ему удалось, это вжаться в угол, образованный камерным
блоком и стеной Он поискал взглядом Мэги, но тот исчез.
     Дверь открылась, вошедший остановился и осмотрелся.  Мак-Киннон увидел,
что  у  него  фонарь  с  ультрафиолетовым  лучом  и  как дополнение  к  нему
ректификационные  очки.  Он понял, что  темнота  его не  скроет. Луч  фонаря
скользнул в его сторону - он напрягся, готовый прыгнуть...
     И  услышал  тупой  удар.  Надзиратель  вздохнул,  покачнулся  и  рухнул
бесформенной  грудой на пол  Мэги  стоял  над  ним и  созерцал свою  работу,
поглаживая рабочую часть дубинки пальцами левой руки.
     - Достаточно, - решил он. - Идем, Дэйв.
     Он проскользнул через дверь, не дожидаясь ответа. Мак-Киннон последовал
за ним. Освещенный коридор сворачивал вправо, в конце его была большая дверь
на улицу. Слева от уличной двери была открыта дверь в караульное помещение.
     Мэги притянул к себе Мак-Киннона.
     - Дело надежное, - прошептал он. - Там сейчас  только дежурный сержант.
Мы  проскользнем мимо него,  затем через  эту дверь  - и  будем наслаждаться
свежим воздухом.
     Он знаком велел Мак-Киннону держаться  за ним и тихо подкрался к двери.
Вытащив  маленькое зеркальце из кармана,  вшитого в ремень, он лег  на  пол,
прислонился  головой  к  дверному  косяку  и  осторожно  просунул  крошечное
зеркальце на дюйм-два за порог.
     Очевидно, он остался доволен  рекогносцировкой, произведенной с помощью
импровизированного перископа, он встал на  колени и повернул голову так, что
Мак- Киннон смог разобрать слова, слетевшие с его губ:
     - Все в порядке, - прошептал он, - там только...
     Немезида,  облаченная в  форму  надзирателя и весом в  сто килограммов,
опустилась  на  его  плечи   Послышались   звуки   тревоги.   Мэги  отчаянно
сопротивлялся,  но он  имел дело  с  профессионалом, к  тому же его  застали
врасплох. Он рывком освободил голову и закричал:
     - Беги, малыш.
     Мак-Киннон слышал,  как со  всех  сторон - сбегается охрана,  но не мог
отвести глаз от двух борющихся фигур. Он  стряхнул оцепенение и ударил ногой
более крупного из двух противников в лицо. Человек закричал и отпустил  свою
добычу. Мак-Киннон схватил своего маленького компаньона за воротник и рывком
поставил на ноги. В глазах Мэги светилось веселье.
     -  Прекрасно  сыграно,  друг  мой  -  прокомментировал  он,  когда  они
проскакивали через  уличную дверь,  -  не  похоже на игру в крикет!  Где  ты
научился этому приему каратэ?
     Мак-Киннону  некогда  было   отвечать,  он   старался   не  отстать  от
стремительно  бежавшего  Мэги. Они  пересекли  улицу,  промчались  по аллее,
миновали два дома.
     Последующие минуты  или часы смешались в голове Мак-Киннона.  Позже  он
вспоминал, как  они ползли по крыше, затем спускались и на корточках крались
в темноте внутреннего дворика, но не мог вспомнить, как они попали на крышу.
Запомнилось ему и  то, как они долго сидели съежившись в весьма неаппетитных
бочках  для  отбросов,  и  ужас,  который  он  испытал,  когда к  его  бочке
приблизились шаги и сквозь щель блеснул свет фонаря.
     Вскрик и звук  убегавших ног,  последовавшие за  этим, дали ему понять,
что  Сгиня отвлек погоню на  себя. Но когда Сгиня наконец вернулся и  открыл
крышку бочки, Мак-Киннон чуть не задушил его, не сразу поняв, кто это.
     Когда все утихло, Мэги  повел его  по  городу,  проявив себя  при  этом
знатоком  задних  дворов,  кратчайших  путей  и  всяческой  маскировки.  Они
достигли окраин города в одном из ветхих бедных кварталов. Мэги остановился.
     - Пожалуй, это и есть городская черта, малыш, - сказал он Дэйву. - Если
пойдешь по этой улице, вскоре окажешься за городом. Ты ведь этого  хотел, не
так ли?
     -  Наверно,  -  ответил  Мак-Киннон,  тревожно  вглядываясь  в  смутные
очертания домов. Потом он повернулся к Мэги.
     Но Мэги  исчез.  Он растворился в  темноте. Его не  было ни  видно,  ни
слышно.
     Мак-Киннон  отправился в указанном направлении  с  тяжелым  сердцем. Не
было никаких причин ожидать, что Мэги останется с ним услуга, которую оказал
ему Дэйв,  была  отплачена  с лихвой  - но все же  он потерял  единственного
человека, отнесшегося к нему дружелюбно в этом странном месте. Он чувствовал
себя одиноким и слабым.
     Мак-Киннон старался идти очень осторожно и бесшумно, опасаясь нарваться
на патруль. Он уже  прошел,  наверное,  несколько сотен  метров,  как  вдруг
услышал шипение и замер, сразу покрывшись гусиной кожей от страха.
     Он  стиснул зубы, борясь с паникой, и сказал себе,  что полицейские  не
шипят, - и тут увидел невысокую тень и ощутил прикосновение к руке.
     - Дэйв.
     Мак-Киннон испытал детское чувство облегчения и радости.
     - Сгиня!
     - Я передумал, Дэйв. Жандармы схватят тебя еще до рассвета.  Ты ведь не
знаешь пути поэтому я вернулся.
     Дэйв и обрадовался, и огорчился.
     - Черт побери, Сгиня, - запротестовал он,  - ты можешь  не беспокоиться
обо мне. Я как-нибудь справлюсь.
     Мэги грубо дернул его за руку.
     - Не  будь  болваном.  Такой сосунок, как ты, опять начал  бы кричать о
своих гражданских правах  или о чем-нибудь в этом роде и опять получил бы по
зубам. Вот  послушай,  -  продолжал  он,  - я отведу тебя к кое-кому из моих
друзей,  они спрячут тебя до тех пор, пока не привыкнешь к здешним порядкам.
Но они не в дружбе с законом, понимаешь? Тебе придется воплотить в себе всех
трех священных обезьянок, ничего не видеть,  ничего  не  слышать, ничего  не
говорить. Подумай, сможешь ли ты это сделать?
     - Да, но...
     - И никаких "но". Пошли!
     Вход был  расположен в задней части одного из старых складов. Ступеньки
вели  в небольшой  провал. Из  этого открытого  пространства,  зловонного от
накопившихся отбросов, вела  дверь, встроенная в задней  стене  здания. Мэги
тихонько постучал условным стуком и прислушался. Вскоре он прошептал:
     - Ш-ш-ш! Это Сгиня!
     Дверь  быстро открылась,  и  Мэги попал в объятия  двух огромных жирных
рук. Его подняли в воздух,  и  владелица этих рук со смаком поцеловала его в
щеку.
     - Сгиня! - воскликнула она. - Ты жив, приятель! Мы так скучали по тебе.
     - Вот это встреча,  Мама,  - ответил он, снова встав на ноги.  - Но мне
хочется, чтобы ты познакомилась с одним из моих друзей. Мама Джонстон, а это
Дэвид Мак-Киннон.
     - Не  могу  ли  я  быть  вам  чем-нибудь  полезен? - поклонился  Дэвид,
автоматически приняв официальный вид, но глаза Маму Джонстон тут же сузились
от подозрения.
     - Он наш? - рявкнула она.
     -  Нет,  Мама, он  один из  новых иммигрантов, но я могу  поручиться за
него. Он в бегах, и я привел его сюда, чтобы он отсиделся.
     Она немного успокоилась, слушая его мягкий убедительный голос.
     - Ну.
     Мэги ущипнул ее за щеку.
     - Вот и молодец, девчушка! Когда ты выйдешь за меня замуж?
     Она шлепнула его по руке.
     - Даже будь  я  на сорок лет моложе, я  бы все  равно не вышла замуж за
такого  шалопая,  как  ты.  Ну,  идемте,  -  продолжала   она,  обращаясь  к
Мак-Киннону, - раз вы  друг Сгини, хотя  это и не  делает  вам  чести! -  И,
переваливаясь с  ноги на ногу, она  быстро пошла вниз по  лестнице,  крикнув
кому-то, чтобы тот открыл дверь внизу.
     Комната  была слабо  освещена  и  меблирована главным  образом  длинным
столом  и несколькими  стульями,  на  которых  сидело  более  дюжины  людей,
выпивавших и разговаривавших Она  напомнила Мак-Киннону виденные им  рисунки
старых английских пивных, какими они были до крушения империи.
     Мэги был встречен шумными и неразборчивыми приветствиями.
     - Сгиня! Да это же он! Как тебе удалось  выбраться на этот  раз? Пролез
через канализацию?! А ну-ка. Мама, подай нам еще... Сгиня вернулся!
     Он  выслушал  приветствия, помахал  рукой  и  прокричал что-то в ответ,
потом повернулся к Мак-Киннону.
     -  Люди,  -  сказал  он, перекрывая голосом  шум,  -  я хочу,  чтобы вы
познакомились  с Дэйвом,  самым  лучшим парнем, когда-либо  бившим тюремщика
ногой в самый нужный момент. Если бы не Дэйв, меня бы здесь не было.
     Дэйв очутился  за  столом между двух других  завсегдатаев, а миловидная
женщина  сунула  ему  кружку пива. Он начал  было  благодарить  ее,  но  она
поспешила на помощь Маме Джонстон, чтобы помочь той  справиться с  внезапным
наплывом  заказов.  Напротив  Мак-Киннона  сидел  мрачный  молодой  человек,
который не  принимал  заметного участия,  когда  все приветствовали Мэги. Он
окинул Дэйва взглядом, ничего не выражавшим и  оживлявшимся только тиком, от
которого правый глаз судорожно мигал каждые три секунды.
     - Чем ты занимаешься? - требовательным голосом спросил он.
     -  Оставь  его  в покое,  Алек,  - вмешался Мэги  тихим  и  дружелюбным
голосом. - Он только что прибыл оттуда, я  ведь тебе уже  говорил.  Но с ним
все  в  порядке, - продолжал  он, повышая  голос, чтобы  его  могли услышать
остальные, - он  здесь всего двадцать четыре  часа, но уже сбежал из тюрьмы,
оказал сопротивление  двум идиотам  из  таможни  и высказал все, что думает,
прямо в лицо судье Флейшекеру. Ну разве это не трудный денек?
     Перечисленные подвиги Мак-Киннона вызвали всеобщее одобрение, но парень
с тиком не отставал.
     -  Все  это  очень  хорошо,  но  я  задам  ему  прямой  вопрос: чем  он
занимается?  Если тем же, чем  и я, то я этого не потерплю - здесь и так уже
много народу.
     -  Дешевых шантажистов,  вроде  тебя, всегда  хватает.  Но он  этим  не
увлекается. Пусть его профессия тебя не волнует.
     - Почему  он не отвечает сам за себя? - подозрительно  спросил Алек. Он
встал. - Я не верю, что он наш...
     Оказалось, что Мэги чистит ногти кончиком длинного ножа.
     - Засунь нос в свою кружку, Алек, -  посоветовал он безразличным тоном,
- не то мне придется его отрезать.
     Алек судорожно стиснул что-то в руке. Мэги продолжал так же спокойно:
     -  Если  ты  думаешь,  что  сможешь  воспользоваться  своим  вибратором
быстрее, чем я сталью, то действуй - это будет интересный эксперимент.
     Алек еще с  минуту постоял, колеблясь, при этом его тик становился  все
заметнее. Мама Джонстон подошла к нему сзади и посадила ухватив за плечи.
     - Мальчики! Мальчики! Разве так  себя ведут? Да еще при госте... Сгиня,
убери эту мерзкую штуку - мне стыдно за тебя.
     Нож исчез.
     -  Ты, как всегда, права,  Мама,  -  ухмыльнулся Мэги. - Попроси  Молли
налить мне еще кружечку.
     Один из старых завсегдатаев, сидевший  справа от Мак-Киннона, вдребезги
пьяный, тоже решил  принять участие: он уставился на Дэйва мутными глазами и
спросил:
     - Парень, а ты посвящен в братство?
     Мак-Киннон  уловил  неприятный  запах,  исходящий  изо рта,  когда  тот
наклонился, чтобы подчеркнуть свой вопрос мановением трясущегося, распухшего
пальца.
     Дэйв повернулся к Мэги, молча спрашивая совета. Мэги ответил, за него:
     - Нет, он не посвящен. - Мама Джонстон знала об  этом,  когда  впускала
его.  Он здесь потому, что ему  необходимо убежище,  а  это  не противоречит
нашим обычаям!
     Беспокойный  шепоток  пробежал  по комнате. Молли прекратила  подносить
кружки  и,  не  скрываясь,   стала   слушать.   Но   старик,  очевидно,  был
удовлетворен.
     - Правда... конечно, правда, - согласился он и сделал большой глоток из
своей кружки, - убежище может быть предоставлено при необходимости, если...
     Его слова потонули в общем шуме.
     Нервное    напряжение   ослабело.    Большинство    из   присутствующих
подсознательно  были  рады  согласиться  со стариком  и найти  оправдание  в
необходимости. Мэги повернулся к Дэйву:
     - Я думал, что то, чего ты не знаешь, не может причинить тебе - или нам
- вреда, но вопрос поставлен на повестку дня.
     - А что он имел в виду?
     - Грэмпс  спросил тебя,  посвящен  ли ты в  братство - являешься  ли ты
членом древнего и благородного братства воров, головорезов и карманников.
     Мэги  уставился в лицо Дэйва с  сардонической ухмылкой. Дэйв неуверенно
смотрел то на Мэги, то на остальных,  видел, что они обмениваются взглядами,
и напряженно думал, какого же ответа от него ждут. Нарушил молчание Алек.
     -  Ну  - усмехнулся он, - чего ты ждешь? Давай-ка спрашивай  его  - или
лучшие друзья  Сгини  свободно используют  этот клуб  всего-навсего  по  его
разрешению?
     -  Мне казалось,  что  я  просил тебя помолчать, Алек, -  ровным  тоном
ответил Сгиня.  - Кроме того...  ты нарушаешь одно  из требований. Все наши,
присутствующие здесь, вначале должны решить, задавать этот вопрос или нет.
     Тихий человечек с беспокойным взглядом вполголоса заметил:
     - Я не уверен, что это как раз тот случай, Сгиня. Если бы он пришел сам
или попал в наши руки... в таком  случае  - да. Но ведь ты привел его  сюда.
Мне кажется,  все  считают, что  он должен  ответить на этот вопрос, и, если
никто не возражает, я спрошу его  сам. - Он помолчал. Возражений  не было. -
Ну что ж, очень хорошо... Дэйв, ты видел и слышал слишком много. Покинешь ли
ты  нас  теперь...  или  останешься  и дашь клятву  нашей  гильдии? Я должен
предупредить тебя, что, дав клятву один раз, ты даешь ее на всю жизнь - и за
измену братству существует одно наказание.
     Он провел большим, пальцем по горлу - жест был  стар как мир и известен
всему миру. Грэмпс обеспечил соответствующее звуковое сопровождение.
     Дэйв огляделся вокруг. На лице Мэги не было написано ничего такого, что
помогло бы ему.
     - Что же я должен сказать? - спросил он, пытаясь протянуть время.
     Внезапно они услышали громкий стук и крик, приглушенный двумя закрытыми
дверьми и лестницей.
     - Эй там, внизу, открывайте!
     Мэги вскочил на ноги и кивнул Дэйву.
     - Это за нами, малыш, - сказал он. - Пошли.
     Он подошел  к внушительному старомодному радиограммофону, который стоял
у стены, заглянул под него, покопался с минуту, затем открыл боковую панель.
Дэйв  увидел,  что механизм внутри хитроумно  переделан таким  образом,  что
человек  мог  протиснуться  вовнутрь.  Мэги  запихнул  его  туда и захлопнул
панель.
     Лицо Мак-Киннона оказалось прижатым  к  сквозной  решетке,  закрывавшей
динамик. Молли убрала  две лишние кружки  со стола  и расплескала содержимое
одной из них, чтобы смыть кольца, оставленные ими.
     Мак-Киннон  увидел,  как  Сгиня скользнул под стол, подтянулся и исчез.
Очевидно, он каким-то образом прицепился снизу к крышке стола.
     Мама  Джонстон  шумно  негодовала,  открывая дверь.  Нижнюю  дверь  она
открыла  сразу  и  с  громким  шумом. Затем  она  медленно вскарабкалась  по
ступенькам, останавливаясь, дыша с присвистом и громко жалуясь. Он  услышал,
как она отмыкает верхнюю дверь.
     -  Подходящее время будить честных людей! - возмущалась  она. - И так с
трудом успеваешь выполнять всю работу, с  трудом сводишь концы с  концами, а
еще отрывают каждые пять минут от...
     -  Хватит, старуха, - ответил мужской  голос, - проводи-ка нас вниз.  У
нас есть к тебе дело.
     - Что еще за дело? - недовольным тоном спросила она.
     -Возможно, ты  продаешь спиртное без  разрешения,  но на  этот раз речь
пойдет о другом.
     - Я не продаю... Это частный клуб. Спиртное принадлежит его членам, а я
просто подаю выпивку, вот и все.
     - Вполне возможно. Но как раз с этими членами я и хочу поговорить. Уйди
с дороги, да поживей.
     -  Они  вошли в  комнату  - Мама Джонстон  впереди, очень  недовольная.
Говоривший  оказался сержантам  полиции, его сопровождая патрульный.  Следом
появились еще двое в форме, но это  были солдаты. Судя по нашивкам, это были
капрал и рядовой - если, конечно, знаки различия в Новой Америке были такими
же, как в армии Соединенных Штатов.
     Сержант больше не обращал внимания на Маму Джонстон.
     - Прекрасно, вы, там, - прокричал он, - стройся!
     Они  повиновались неуклюже, но быстро, Молли и Мама Джонстон забились в
угол. Сержант полиции снова закричал:
     - Прекрасно, капрал, принимайте командование!
     Парень,  умывавшийся в  кухне, застыл, широко раскрыв глаза. Он  уронил
кружку. Она загрохотала, как обезумевший похоронный колокол.
     Человек, который расспрашивал Дэйва, хрипло спросил:
     - Что все это значит?
     Сержант ответил с довольной ухмылкой:
     -  Призыв в армию,  вот что  это такое. Вы все  зачисляетесь в армию на
неопределенный срок.
     - Принудительная вербовка! - простонал кто-то. Капрал вышел вперед.
     - Встаньте в колонну по двое, - скомандовал он.
     Но маленький человечек с беспокойными глазами не сдавался.
     -  Я  этого не понимаю, - заявил он.  - Три недели назад  мы  подписали
соглашение о перемирии со Свободным Государством.
     - Это  не твоя  забота, - ответил сержант, - и не моя. Мы забираем всех
дееспособных мужчин, не занятых общественно полезным трудом. Идем.
     - Но меня-то вы не заберете.
     - Почему?
     Он  поднял  -культю   отсутствующей  руки.  Взглянув  на  нее,  сержант
посмотрел на капрала, который неохотно кивнул, и сказал:
     - Хорошо, но утром зайдешь в полицию и зарегистрируешься.
     Он начал выводить остальных, когда Алек вырвался из колонны и  бросился
к стене с криком:
     -Вы не сможете меня призвать! Я ни за что не пойду!
     Его грозный  маленький  вибратор сверкнул  в  поднятой руке,  а  правая
сторона лица была так сведена тиком, что обнажились зубы.
     - Успокой его, Стивз, - приказал капрал.
     Рядовой вышел вперед, но сразу же остановился в нерешительности. У него
не было ни малейшего желания получить вибродырку в ребрах.
     Капрал  с  видом  флегматичным  и  почти  скучающим  вынул  из  кармана
маленькую  трубку.  Дэйв услышал мягкий чмокающий  звук и тонкий  звон. Алек
постоял  несколько  секунд не двигаясь,  его лицо  исказилось,  словно он до
предела  напряг свою  волю в  борьбе  с  какой-то невидимой силой,  а  затем
медленно соскользнул на пол. Судорога на лице разгладилась, он стал похож на
усталого, раздражительного и очень обиженного мальчишку.
     - Вы, двое, возьмите его, - скомандовал капрал. - Шагом марш.
     Сержант  уходил  последним. У двери он повернулся и  заговорил  с Мамой
Джонстон:
     - Давно не видела Сгиню?
     - Сгиню? - Она казалась озадаченной. - Но он же в тюрьме.
     - Ах да... ну конечно. - И он вышел.
     Мэги отказался от выпивки, предложенной ему Мамой Джонстон.
     Дэйв удивился, увидев, что он впервые за все время был обеспокоен.
     -  Не  понимаю, -  пробормотал  Мэги едва  слышно,  потом  обратился  к
однорукому: - Эд, введи меня в курс дел.
     - Почти  ничего нового с тех  пор,  как тебя сцапали, Сгиня.  Перемирие
подписали  еще до того. Я думал, что, судя по газетам, можно рассчитывать на
длительный покой.
     - И я тоже. Но, должно быть, правительство готовится к войне,  если они
занялись  всеобщей  мобилизацией. -  Он встал.  -  Мне  нужно получить более
полные сведения. Эд!
     Поваренок заглянул в комнату:
     - Что тебе нужно, Сгиня?
     - Прогуляйся и  поболтай кое  с кем из  нищих.  Разыщи их "короля".  Ты
знаешь, где он обитает?
     - Конечно, возле театра.
     - Узнай, какая каша  заваривается, но смотри, чтобы они не  догадались,
что это я тебя послал.
     - Хорошо, Сгиня. Все понял.
     - Молли.
     - Да, Сгиня?
     - Может быть, ты поговоришь с  деловыми девочками? Мне  хочется  знать,
что они слышат от своих клиентов.
     Она кивнула в знак согласия. Он продолжал:
     - Лучше всего разыщи ту рыженькую, которая работает на Юнион-сквер. Она
способна вытянуть секреты из мертвого. Вот... - Он  вытащил из кармана и дал
ей  несколько  банкнот.  -  Возьми-ка  этот жирок... Возможно, тебе придется
смазать им полицейского, когда будешь выходить из того района.
     Мэги не был расположен к разговору и настоял на том, чтобы Дэйв немного
поспал.  Уговорить его  была  нетрудно: он  не спал  с тех пор, как попал  в
Ковентри. Казалось, прошла  уже целая  жизнь - так  он устал. Мама  Джонстон
предоставила  ему  импровизированную   постель  в  темной,  душной  комнате,
расположенной где-то ниже уровня земли. Там не было ничего из тех удобств, к
которым   он   привык,  -  ни   кондиционера,   ни  спокойной   музыки,   ни
гидравлического матраса, ни звукоизоляции,  но он был слишком утомлен, чтобы
думать об этом. Впервые в своей жизни он спал не раздеваясь и под одеялом.
     Проснулся он с головной болью, неприятным вкусом во рту и предощущением
надвигающегося несчастья.  Вначале  он не  мог  вспомнить,  где  он,  -  ему
казалось,  что  он  все  еще  сидит  в  заключении  за  пределами  Ковентри.
Окружающая  обстановка была такой отвратительной,  что он уж  было  собрался
позвонить и  вызвать  служащего, чтобы  пожаловаться, когда  внезапно в  его
памяти всплыли события  прошедшего дня. Встав, Мак-Киннон обнаружил, что все
кости  и  мышцы  болят  и, что хуже того, он отвратительно грязен. Все  тело
зудело.
     Он прошел в гостиную и увидел сидящего за столом Мэги.
     - Привет,  малыш.  Я собрался уже будить  тебя.  Ты проспал почти  весь
день. Нам о многом нужно поговорить.
     - Хорошо. Сейчас. Где умывальная?
     - Вон там.
     Умывальная  не  совсем  соответствовала  представлению  Дэйва  об  этой
комнате,   но  ему  все-таки  удалось  принять  легкий   душ,  несмотря   на
омерзительно  скользкий  пол. Затем  он  обнаружил,  что отсутствует автомат
подачи горячего воздуха, и был вынужден кое-как  обтереться носовым платком.
Сменной одежды у него не было.  Оставалось  или надеть вчерашнюю, или ходить
нагишом.  Он  вспомнил, что  нигде  в Ковентри не  видел нудистов,  даже  на
спортплощадках, - несомненно, что обычаи здесь несколько иные.
     Когда  он одевался,  по коже  пробежали  мурашки  от  прикосновения уже
использованного один раз белья.
     Но Мама Джонстон приготовила ему аппетитный завтрак. Он с удовольствием
пил кофе и слушал Мэги.  Ситуация,  по словам Сгини, была угрожающей.  Новая
Америка  и Свободное Государство  пошли на компромисс в своих разногласиях и
образовали  союз. Они вполне серьезно намереваются вырваться  из Ковентри  и
напасть на Соединенные Штаты.
     Услышав это Мак-Киннон оторвался от еды.
     -  Но это нелепо. Их же слишком  мало. Кроме того,  как они  преодолеют
Барьер?
     - Этого я  еще  не  знаю...  пока. Но  у  них  есть  какие-то основания
надеяться,  что они прорвутся через Барьер...  и ходят слухи, будто то,  что
они  используют для прорыва, может быть использовано также  и как оружие,  и
тогда небольшая армия сможет завоевать всю территорию Соединенных Штатов.
     Мак-Киннон очень удивился.
     - Ну, - заметил он, - я не могу судить  об оружии, о котором  ничего не
знаю,  но что касается Барьера... Я  не физик и не  математик, но мне всегда
говорили,  что  теоретически  невозможно  прорвать Барьер... что  это просто
ничто,  и  это  ничто  не поддается  никаким  воздействиям.  Конечно,  можно
перелететь через него, но даже это смертельно опасно...
     -  А  если  они  нашли  какой-то способ оградиться  от воздействия поля
Барьера? - предположил Мэги. -  Но, как бы там ни было, нас это не касается.
Суть дела в заключенном  ими соглашении: Свободное Государство предоставляет
технические средства и офицеров, а Новая  Америка, население которой больше,
дает  солдат.  А для нас это означает, что мы  не  сможем нигде  показаться,
иначе  не успеем  и глазом  моргнуть, как окажемся  в армии. Поэтому  у меня
возникло  одно  предложение.  Я  собираюсь  смыться  отсюда,  сразу  же  как
стемнеет, и отправиться  к Воротам. Боюсь, что даже под столом меня рано или
поздно найдут. Может быть, и ты пойдешь со мной?
     - Вернуться  обратно и попасть в лапы психиатров? - На лице Мак-Киннона
был написан неподдельный ужас.
     - Конечно...  а почему бы и нет?  Что ты здесь теряешь? Через пару дней
вся эта проклятая страна превратится в Свободное Государство... и  человек с
твоим темпераментом по уши увязнет в неприятностях. Что плохого в том, чтобы
спрятаться в уютной больничной палате до тех пор, пока все не уляжется? И не
нужно  обращать внимания  на психиатров...  просто рычи по-звериному  каждый
раз, как  они сунут  нос в твою  комнату, пока они наконец не махнут на тебя
рукой.
     Дэйв отрицательно покачал головой.
     - Нет, - медленно произнес он, - я не могу этого сделать.
     - Что же ты собираешься предпринять?
     - Пока еще не знаю. Наверно, подамся в горы. Буду жить с Ангелами, если
придется. Я не против того, чтобы они молились за мою  душу, если только они
в нее не полезут.
     Некоторое   время  оба  молчали.  Мэги   обиделся   на  Мак-Киннона  за
неразумное,  на  его  взгляд,  упрямство.  Дэйв  продолжал энергично  жевать
поджаренную ветчину.
     - Боже, да ведь это очень вкусно, - заметил он, чтобы нарушить неловкое
молчание. - Я уж и не помню, когда ел такую вкусную пищу... Послушай!
     - Что? - Подняв  глаза, Мэги увидел, что Мак-Киннон испуганно смотрит в
тарелку.
     - Эта ветчина... она синтетическая или это настоящее мясо?
     - Ну конечно, настоящее. В чем дело?
     Дэйв  не ответил. Ему удалось добежать до умывальника до  того, как все
съеденное покинуло его  желудок. Перед тем как уйти, Мэги  дал Дэйву немного
денег, чтобы  тот смог  купить вещи необходимые в  горах. Мак-Киннон пытался
отказаться, но Сгиня не стал его слушать.
     -  Не  будь  идиотом,  Дэйв.  Я  все  равно  не  смогу  воспользоваться
новоамериканской валютой  за  пределами  Барьера, а  ты  не сможешь выжить в
горах без соответствующего снаряжения. Отсидись здесь  несколько дней,  пока
Эд  или Молли не достанут всего, что тебе необходимо, и тогда отправляйся...
если не изменишь решения и не пойдешь со мной.
     Дэйв отрицательно покачал головой и взял деньги. После ухода Мэги стало
одиноко. Мама Джонстон  и Дэйв  остались  в клубе, и пустые стулья  тягостно
напоминали ему о  людях, насильно  призванных в армию. Ах, если бы  появился
Грэмпс или однорукий... Даже Алек, с его отвратительным характером, составил
бы ему компанию - интересно, наказали Алека  за то, что он сопротивлялся при
вербовке?..
     Мама Джонстон стала развлекать его игрой в шашки, пытаясь  поднять  его
явно плохое  настроение. Он принял неохотное участие в  игре, но  мысли  его
блуждали. Он вспомнил слова  судьи  о том, что в космосе  можно найти немало
приключений.  Но  ведь это доступно только инженерам и техникам... Возможно,
ему следовало заняться наукой или техникой, а не  литературой - тогда сейчас
он  мог  бы  оказаться  на  Венере,  посвятить  себя  тяжелому,  опасному  и
благородному   труду,   а   не   прятаться   от  пугал  в  мундирах.   Какая
несправедливость... Нет, он  не  должен обманывать себя: эксперту по истории
литературы не место на малоисследованной планете. Произошедшее с ним не было
человеческой  несправедливостью,  а  закономерностью,  обусловленной его  же
собственным характером... Пора уж это признать...
     Мак-Киннон с горечью думал о человеке, разбив нос которому  он очутился
в Ковентри. Возможно, он был "скрытым паразитом", как его назвал этот нахал,
-  но, вспомнив  эту  фразу, он  опять  почувствовал  тот  безудержный гнев,
который  навлек  на него беду.  Он был рад тому, что  отделал того  негодяя.
Какое право он имел оскорблять людей подобными словами?
     Он  поймал себя на том, что думает с  такой же злобой и  о  своем отце,
хотя вряд  ли смог объяснить какая тут связь. Эта  связь  не была очевидной,
ибо его отец никогда бы не опустился до ругани. Вместо этого он улыбнулся бы
самой нежной улыбкой и процитировал что-нибудь тошнотворное вроде того, что,
мол, Бог терпел и  нам велел. Отец Дэйва был одним  из  самых отвратительных
тиранчиков, которые правили своими дамами под маской любви и добродетели. Он
был из  тех,  кто  поучает  скорбно, а  не гневно,  подразумевая, что ему-то
самому якобы еще  больнее, - а потому умел найти альтруистическое объяснение
любому из своих поступков. Убежденный в собственной безупречной праведности,
он  ни во что не ставил  точку зрения своего сына и главенствовал над ним во
всем - всегда в силу самых высоких моральных мотивов.
     Когда  Дэйва  арестовали  за  неспособность  преодолеть  атавистическое
стремление  к  насилию,  отец отрекся  от него,  заявив, что очень  старался
сделать из, сына человека и теперь нисколько не виновен  в  столь  плачевных
результатах...
     Легкий стук  в  дверь  заставил их  отложить  шашки.  Мама Джонстон  не
спешила к двери.
     - Это  не наш  стук,  - размышляла  она вслух, - но  полицейские обычно
стучат громче. В общем, приготовься прятаться.
     Мак-Киннон встал у  норы, где  прятался прошлой ночью, а  Мама Джонстон
пошла  узнать, в  чем  дело. Он  слышал, как  она снимает  засовы и отмыкает
верхнюю дверь, а потом донесся ее голос, приглушенный, но очень напряженный:
     - Дэйв! Иди сюда, Дэйв, скорее!
     Мак-Киннон увидел Сгиню - он был без сознания, весь в крови.
     Мама Джонстон пыталась поднять его обмякшее тело. Мак-Киннон поспешил к
ней,  и вдвоем им удалось отнести раненого вниз и  положить на длинный стол.
На минуту он пришел в сознание.
     - Привет, Дэйв, -  прошептал он, а на лице его появилось жалкое подобие
его прежней добродушной ухмылки. - Кто-то покрыл моего туза.
     -  Да молчи ты! - оборвала его  Мама Джонстон. Потом  она обратилась  к
Дэйву: - Нам нужно доставить его к Доктору.
     - Мне...  мне...  нельзя...  этого,  -  бормотал  Сгиня. - Я  должен...
должен... попасть к Воротам. - Он умолк.
     Пальцы Мамы Джонстон деловито ощупывали его тело.  Из какого-то тайника
на ее огромной  фигуре появились ножницы,  и она обрезала  края  его одежды,
обнажив невероятных размеров рану. Она внимательно осмотрела ранение.
     - Я с  этим не справлюсь, -  решила она, - но он должен спать, когда мы
понесем его. Дэйв, принеси шприц из аптечки, что в умывальной.
     - Нет,  Мама! - Это сказал Мэги, голос его был сильным и звонким. - Дай
мне стимулирующую таблетку, - продолжал он. - Это...
     - Но, Сгиня...
     Он оборвал ее:
     - Хорошо, мне нужно показаться Доктору,  но как,  черт возьми, я попаду
туда, если не пешком?
     - Мы понесем тебя, разумеется.
     -  Спасибо, Мама. -  Его  голос потеплел.  - Я в этом не сомневался, но
такая процессия сразу привлечет внимание полиции. Так что дай мне таблетку.
     Дэйв спросил, пока она копалась в аптечке:
     - Почему бы нам просто не послать за каким-нибудь доктором?
     - Есть только один  доктор, которому  мы  можем доверять, и это Доктор.
Кроме того, никто другой и гроша ломаного не стоит.
     Когда  они  вернулись  в комнату,  Мэги  опять  был без сознания.  Мама
Джонстон хлопала его по щекам до тех пор, пока он не пришел в себя, усиленно
мигая и ругаясь. Потом дала ему таблетку.
     Сильное  стимулирующее средство,  неожиданный побочный  продукт обычной
угольной  смолы, почти сразу оказало свое действие.  Если судить по внешнему
виду,  Мэги был совершенно здоров.  Он сел,  пощупал  пульс, отыскав его  на
левом запястье сильными, без малейшей дрожи, пальцами.
     -  Ровный,  как  метроном,  -  объявил  он.  -  Старые  ходики  отлично
справились с этой дозой.
     Он  подождал,  пока  Мама  Джонстон  наложила  на  его  раны стерильные
повязки, затем попрощался Мак-Киннон посмотрел на Маму Джонстон. Она кивнула
в знак согласия.
     - Я иду с тобой, - сказал он Сгине.
     - Зачем? Это удвоит риск.
     - Ты не можешь идти один - с допингом или без него.
     - Вздор. Мне придется возиться с тобой.
     - Я пойду. Не спорь.
     Мэги  пожал  плечами  и сдался.  Мама  Джонстон  вытерла  пот с  лица и
поцеловала их обоих.
     До  тех  пор, пока они не  оказались вдали  от города,  их  путешествие
напоминало Мак-Киннону о кошмарном бегстве  предыдущим  вечером.  За городом
они продолжали двигаться на северо-запад по дороге, которая вела к холмам, и
сходили  с нее только для того, чтобы избежать  встречи с  редкими машинами.
Один раз они чуть не попались патрульной полицейской  машине,  оборудованной
инфракрасным  фонарем   и   почти   невидимой.  К   счастью,  Сгиня  вовремя
почувствовал  ее  приближение,  и  они   спрятались  за   невысокой  стеной,
отделяющей близлежащее поле от дороги.
     Дэйв поинтересовался, как он узнал, что приближается  патрульная машина
Мэги хмыкнул.
     - Будь я проклят, если могу это объяснить, - сказал он,  - но я уверен,
что смог бы учуять полицейского даже в стаде коз.
     С  приближением  ночи Сгиня  стал говорить все  меньше  и  меньше.  Его
спокойное лицо  старело и  покрывалось  морщинами по мере того, как действие
лекарства истощалось. Дэйву казалось, что теперь он может глубже заглянуть в
характер этого  человека - что маска боли и была его истинным лицом, а не те
безмятежные  черты,  которые  обычно  были  открыты  миру  В  сотый  раз  он
задумывался  над  тем, что  же  совершил Сгиня, из-за чего  суд  признал его
социально опасным.
     Этот  вопрос  интересовал его относительно всех, с кем он встречался  в
Ковентри.  В большинстве случаев ответ приходил сразу, так как отклонения от
социальной нормы были слишком очевидны. Мама Джонстон была для него загадкой
до тех пор, пока не объяснила все сама. Она последовала в  Ковентри за своим
мужем. Теперь,  овдовев,  она предпочла остаться  с  друзьями  и  не  менять
привычного уклада жизни.
     Мэги уселся на краю дороги.
     - Бесполезно, малыш, - сознался он. - Мне не справиться.
     - Тогда я понесу тебя.
     Мэги едва заметно улыбнулся.
     - Вот увидишь, я сумею, - настаивал Дэйв. - Сколько еще идти?
     - Мили две-три.
     - Полезай мне на плечи.
     Он  медленно  пошел  вперед. Первые несколько  сотен  ярдов казались не
очень трудными. Мэги был на сорок фунтов легче Дэйва. Дальше стало хуже Руки
Мак-  Киннона затекли  оттого, что он держал колени Мэги,  плечи  болели  от
навалившейся тяжести, и даже  дышать было трудно.  - Мэги обвивал руками его
шею.
     Пройти две мили, может быть, больше. Перенести вес вперед, и пусть ноги
идут вслед за ним, иначе можно упасть на землю. Все происходит автоматически
-  и  мучительно,  как удаление  зубов. Что такое миля? Ничто в  космическом
корабле, тридцать секунд в скоростном автомобиле, десять минут в электричке,
пятнадцать - для  хорошо  обученных солдат  в  боевой готовности.  А сколько
времени уйдет  на  нее, если  у  вас  на  спине человек, вы идете  по плохой
дороге, а ко всему прочему вы еще и устали?
     Пять тысяч  двести  восемьдесят шагов  -  ничего  не значащая цифра. Но
каждый  шаг  означает  минус двадцать  четыре  дюйма  от  общего расстояния.
Остаток останется недостижимым  - вечность. Сосчитайте эти шаги. Считайте их
до тех пор,  пока не сойдете с  ума  -  пока цифры не  станут мелькать перед
вашими  глазами,  и  -  раз!.. раз!..  раз!..  -  это  топот  ваших огромных
онемевших ног отдается в голове...
     Считайте их в обратном порядке, отнимая  каждый раз  по два  - нет, так
хуже: остаток - все еще недостижимая, невообразимая цифра.
     Мир его  стал маленьким, потерял прошлое  и  не  имел будущего. Не было
ничего, вообще  ничего,  кроме  мучительной необходимости  поднимать  ногу и
ставить ее перед собой. Никаких  чувств, только предельное  напряжение воли,
необходимое для того, чтобы совершать эти ничего не значащие действия.
     Внезапно он очнулся, почувствовав, как руки Мэги разжались  на его шее.
Он наклонился  вперед упал на одно колено, чтобы не уронить свою ношу, затем
медленно  опустил Мэги  на  землю.  Какое-то мгновение от  думал,  что Сгиня
мертв, - он не мог  нащупать его пульс, а осунувшееся лицо и вялое тело были
холодными,  как  у  трупа...  но  он прижался  ухом  к груди  товарища  и  с
облегчением услышал ровное биение его сердца.
     Он  связал  носовым  платком  запястья  Мэги  и  просунул  голову через
сцепленные  таким  образом руки. Но  он не  смог,  - так изможден  он был, -
пристроить  этот вес  на спине.  Сгиня пришел в  сознание,  когда Мак-Киннон
пытался встать на ноги. Его первыми словами было:
     - Полегче, Дэйв. В чем дело?
     Дэйв объяснил.
     - Лучше развяжи мне запястья, - посоветовал Сгиня. - Думаю, что я смогу
немного пройти сам.
     И он таки пошел и преодолел почти три сотни ярдов, а потом был вынужден
снова сдаться.
     -  Послушай, Дэйв, - с трудом проговорил он, - у  тебя нет с собой этих
таблеток?
     - Есть... но тебе нельзя их больше принимать. Они тебя убьют.
     - Да, я знаю - так говорят. Но я думал не  об этом. Я хотел предложить,
чтобы ты сам принял таблетку.
     - Ах, ну конечно же! Боже мой, какой я дурак!
     Мэги показался не тяжелее легкого пальто, утренняя звезда засияла ярче,
а силы казались неистощимыми. Даже когда они сошли с шоссе и  направились по
пробитой телегами  колее, которая вела к дому Доктора в  холмах,  Мак-Киннон
чувствовал себя сносно. Он знал, что лекарство истощает его жизненные силы и
ему  потребуется много  дней, чтобы  прийти  в себя после  такого  безумного
напряжения, но сейчас это не имело значения.
     Ничем  нельзя было  измерить его радость в тот момент, когда он наконец
подошел к дому Доктора на своих собственных ногах, а его ноша была живой и в
полном сознании.
     Мак-Киннона  не пускали к Мэги  в течение четырех дней. Все это время с
ним обращались как с выздоравливающим больным, помогая восстановить двадцать
пять фунтов  веса,  потерянные  за  два дня  и две  ночи,  и  оправиться  от
напряжения, которому подвергалось его сердце в течение последних часов пути.
Высококалорийная  пища, солнечные  ванны,  отдых и  спокойное окружение плюс
прекрасное  от природы  здоровье  - все  это привело  к тому, что он  быстро
восстановил вес  и силы. Однако  Мак-Киннон  был очень рад  своему положению
"больного", потому что мог находиться в компании Доктора и Персефоны.
     По календарю Персефоне было пятнадцать лет. Дэйв так и не решил, думать
ли о  ней как  о более взрослом  человеке или как о девочке. Она родилась  в
Ковентри и прожила свою недолгую жизнь в доме Доктора, ее мать умерла в этом
же доме во время родов.  Во многих отношениях  она была еще ребенок, так как
не имела контактов  с  цивилизованным миром  за пределами Барьера и почти не
общалась с обитателями Ковентри, за исключением тех случаев, когда видела их
в качестве пациентов Доктора. Но ей позволяли без ограничения читать книги в
библиотеке человека,  занимавшегося  сложными  и  разнообразными  проблемами
науки. Мак-Киннон постоянно удивлялся широте ее научных знаний - значительно
более глубоких  и  разносторонних, чем его собственные. Порой ему  казалось,
что он разговаривает с каким-то древним и всезнающим  патриархом, но тут  же
она проявляла крайнюю наивность в мирских делах, и он с болью осознавал, что
она все же  еще ребенок, к тому же более чем неопытный. Мак-Киннон испытывал
к  ней  несколько  романтические  чувства.  Не  совсем  серьезные,  конечно,
принимая во  внимание, что она  едва  ли достигла брачного  возраста, но ему
приятно  было  ее  видеть,  кроме того,  он просто истосковался  по женскому
обществу.  Сам он был  достаточно молод для  того, чтобы находить постоянный
интерес  в чудесных  различиях, умственных и  физических, существующих между
мужчиной и женщиной.
     Тем больнее был удар по его гордости, когда выяснилось, что она считает
его,  как  и других  обитателей  Ковентри, "несчастненьким",  нуждающимся  в
помощи и сочувствии, потому что у него "не все в порядке с головой".
     Взбешенный, он целый  день  угрюмо бродил один,  но чисто  человеческая
потребность  в  самооправдании  и  одобрении  заставила его  разыскать ее  и
попытаться  переубедить.  Он подробнейшим  образом  и  без  утайки  объяснил
обстоятельства,  приведшие его на скамью подсудимых, приукрасив свой рассказ
собственной   философией  и  оценками,  а  затем  доверчиво  стал  ждать  ее
одобрения.
     Но его не последовало.
     - Мне непонятна твоя точка зрения, - сказала она. - Ты разбил ему нос -
он же  не причинил тебе никакого  вреда. И ты хочешь, чтобы я одобрила  твой
поступок?
     - Но, Персефона, - запротестовал он, - ты не принимаешь во внимание тот
факт, что он оскорбил меня самым обидным образом.
     - Я не вижу в этом никакой связи,  - сказала она.  -  Он просто  сотряс
воздух  -   устно   оскорбил   тебя.  Если   оскорбление  не   соответствует
действительности, то и звуки эти не имеют никакого значения. Если же в твоем
случае  оскорбление  правдиво - если ты являешься  тем, кем  он тебя назвал,
тогда ты должен  смириться с  этим, ты должен знать, что такое мнение о тебе
справедливо. Короче, он не причинил тебе вреда. А твой поступок - совершенно
иное дело. Ты  разбил ему нос. Это есть причинение вреда. В целях самозащиты
общество должно искать  способ избавиться  от тебя  или  определить, в какой
степени  ты  неуравновешен  и  сможешь  ли  в  будущем  причинить  вред  еще
кому-нибудь. Если ты опасен, тебя нужно поместить в карантин для лечения или
удалить из общества - решение было предоставлено тебе.
     - Ты думаешь, что я сумасшедший, да? - обрушился он на нее.
     - Сумасшедший? Да,  но не в том смысле, в каком  думаешь ты. У тебя нет
опухоли мозга  или других каких-нибудь болезней нервной системы, которые мог
бы обнаружить Доктор. Но с точки зрения твоих семантических реакций ты такой
же сумасшедший  в  социальном  отношении,  как,  например,  любой фанатичный
охотник за ведьмами.
     - Перестань, это несправедливо!
     - Что  такое справедливость? - Она  взяла на руки  котенка,  с  которым
играла. - Я  иду домой, становится прохладно. - И  она ушла в  дом, бесшумно
ступая по траве босыми ногами.
     Если бы наука семантика  развивалась так  же быстро, как психодинамика,
Соединенные  Штаты  никогда  бы  не  оказались  под  властью  диктатуры,  не
произошла  бы Вторая  Революция. Все научные принципы, воплощенные в Завете,
ознаменовавшем конец  Революции,  были сформулированы еще  в первой четверти
двадцатого века.
     Но труды пионеров семантики С К. Огдена, Альфреда Корзинского  и других
были известны всего  лишь горстке студентов, тогда как психодинамика, в силу
непрекращающихся   войн   и   чудовищно   возросших   требований   торговли,
прогрессировала с головокружительной скоростью.
     Семантика,  изучающая значение слов в передаче  смыслового  содержания,
впервые давала научный метод  подхода в объяснении  любого акта повседневной
жизни. Поскольку семантика  оперировала  устными и  письменными  словами как
определяющим аспектом поведения человека, вначале ошибочно считали, что  она
имеет значение только для профессионалов, работающих со словами - писателей,
рекламщиков, профессоров этимологии и т д. Некоторые прогрессивные психиатры
попытались применить ее  к личностным проблемам человека, но их работы  были
смыты   волной  массовых   психозов,   ввергнувшей   Соединенные   Штаты   в
психологический кошмар Средневековья.
     Завет был  важнейшим  научным  социальным документом,  и  нужно  отдать
должное его  главному  автору,  доктору  Михаю Новаку,  тому  самому Новаку,
который  во время  Революции  был  штабным  психиатром  революционной  армии
Революционеры хотели предоставить человеку максимум личной свободы. Каким же
образом   они  хотели  добиться  этого  с  высокой  степенью  математической
вероятности.
     Прежде   всего,   они   отбросили   концепцию   "справедливости".   При
семантическом  изучении слова "справедливость"  оказалось, что  у  него  нет
эталона -  не существует  какого-либо  явления в  среде,  имеющей  параметры
времени и пространства, на которое можно  было бы  указать  и заявить:  "Это
есть справедливость". В науке имеет право на существование то, что поддается
наблюдению  и  измерению.  Справедливость не  относится  к  таким  явлениям,
поэтому  она  не может  значить  одно  и то же  в различных обстоятельствах.
Попытка "взвесить" справедливость противоречит материализму.
     Но вред, физический или экономический, может быть  определен и измерен.
Поэтому  Завет  запрещал гражданам  причинять вред друг другу. Любой акт, не
ведущий  к  причинению  физического  или  экономического  вреда  какому-либо
отдельному лицу, считался законным.
     Но  поскольку была устранена концепция "справедливости", не  могло быть
никаких  рациональных  критериев  наказуемости.  Наука  о  наказаниях заняла
почетное место  на  архивной  полке. И все же,  поскольку  было  непрактично
позволять источнику  опасности оставаться  в  обществе,  нарушители  порядка
подвергались осмотру  и потенциальным  рецидивистам предлагался выбор:  либо
пройти  психологическую  обработку,  либо покинуть  общество  - удалиться  в
Ковентри.
     В  первых проектах Завета  содержалась мысль  о том, что ненормальные в
социальном  отношении  люди  должны  быть   госпитализированы  для  лечения,
поскольку  современная психиатрия  в состоянии  излечить  все  отклонения от
нормы. Однако Новак воспротивился этому.
     - Нет, - возражал  он. - Правительству ни в коем  случае не должно быть
позволено лезть в душу граждан без согласия последних, иначе у нас возникнет
еще большая тирания, чем существовала раньше. Каждый  человек имеет право на
свободу выбора: принимать  или не принимать  Завет - даже в том случае, если
мы считаем его безумцем!
     Когда  в следующий раз Дэвид Мак-Киннон  попытался найти  Персефону, он
обнаружил   ее  чрезвычайно  взволнованной.   Его  собственная  оскорбленная
гордость тут же была забыта.
     - Ну, моя дорогая, - сказал он, - что же произошло в этом мире?
     Постепенно  он  понял, что  она  присутствовала при  разговоре  Мэги  и
Доктора и впервые услышала о предстоящей военной операции против Соединенных
Штатов. Он похлопал ее по руке.
     - И это все? - облегченно заметил он  - Я думал, что-нибудь случилось с
тобой.
     - "И это все..." Дэвид Мак-Киннон, ты хочешь сказать, что знал обо всем
этом и не беспокоился?
     - Я? Чего ради? Да к тому же что бы я мог сделать?
     - Что бы ты мог сделать? Отправиться туда и  предупредить их -  вот что
бы  ты  мог  сделать...  А  если  говорить  о  том, чего  ради...  Дэйв,  ты
невозможен!.. - Она расплакалась и выбежала из комнаты.
     Он внимательно смотрел ей вслед, открыв рот от изумления, а потом в нем
заговорил его самый далекий предок, заметивший, что женщин трудно понять.
     Персефона не пришла обедать Мак-Киннон спросил у Доктора, где она.
     -  Уже  пообедала,  - сказал  ему Доктор,  не  отрываясь  от  еды. -  И
отправилась к Воротам.
     - Что? Почему вы ей это позволили?
     - Свободный человек. Да она меня бы и не  послушалась. С ней  ничего не
случится.
     Последних  слов Дэйв уже не  слышал,  так  как  стремительно выбежал во
двор. Персефона выводила из сарая маленький автомобильчик.
     - Что тебе  нужно?  - спросила она  с  холодным достоинством,  явно  не
соответствовавшим ее возрасту.
     - Ты не должна этого делать! Именно там ранили Сгиню!
     - Я еду. Пожалуйста, уйди с дороги.
     - Тогда я поеду с тобой.
     - Зачем?
     - Чтобы присмотреть за тобой.
     Она презрительно фыркнула:
     - Как будто кто-то посмеет дотронуться до меня.
     В  том, что она сказала,  была  некая  доля правды.  Доктор  и все  его
близкие  пользовались  личной  неприкосновенностью  -  в  отличие  от   всех
остальных  обитателей  Ковентри. Это объяснялось тем,  что в  Ковентри почти
совсем  не   было  компетентных  медиков.   Врачи  очень   редко   совершали
преступления  против общества. От  психотерапии они отказывались тоже крайне
редко,  так  что  в Ковентри  попало лишь  несколько шарлатанов, от  которых
больным  и раненым  проку было  мало. А Доктор был лекарем  по натуре  -  он
добровольно уехал в ссылку, чтобы иметь  возможность практиковать без всяких
ограничений. Его никогда не интересовала сухая теория, единственное, что ему
было  нужно,   это  пациенты  -  и  чем  сложнее  был  случай,  тем  большее
удовлетворение он испытывал, когда больной выздоравливал.
     Он был  выше  обычаев  и  выше  закона.  В  Свободном  Государстве  сам
Освободитель зависел от  него, поскольку Доктор делал ему инъекции инсулина,
предотвращая,  таким образом, его  смерть от диабета. В Новой Америке у него
были покровители такого же ранга. Даже среди Ангелов Господа Бога сам Пророк
выполнял указания Доктора без всяких возражений.
     Но  Мак-Киннона это  не  успокаивало. Он боялся, что какой-нибудь тупой
болван мог причинить зло девочке, не зная о ее особом  статусе. Но высказать
свои соображения  он  не  смог:  Персефона  внезапно тронула  машину,  и ему
пришлось отскочить в сторону. Когда он встал на ноги, она была уже в долине.
Догонять было не на чем.
     Вернулась она меньше чем через четыре часа. Мак-Киннон этого и  ожидал:
уж такой ловкий человек,  как  Сгиня, не смог добраться до Ворот ночью, вряд
ли молодой девушке удалось бы сделать это средь бела дня.
     Теперь Мак-Киннон с нетерпением ждал случая, чтобы поговорить с ней. За
время ее отсутствия он обдумал сложившуюся  ситуацию. То,  что ее  затея  не
удастся, было  ему известно заранее.  Необходимо реабилитировать  себя в  ее
глазах. И он сделает это самым лучшим способом: сам отправится к Воротам!
     Возможно, она попросит его о такой помощи.  Почему бы и нет? Ко времени
ее  возвращения  он  убедил  себя в том, что она  наверняка  попросит  его о
помощи.  Он согласится - просто, но с достоинством - и  пойдет,  может быть,
его  ранят или  убьют,  но он станет героем, если даже ему ничего не удастся
сделать
     И постепенно Мак-Киннон стал думать о себе как о благородном рыцаре...
     Но она ни о чем не просила его, напротив, даже  не дала ему возможности
поговорить с ней.
     Во время обеда ее не было. После обеда она закрылась с  Доктором в  его
кабинете. Потом сразу ушла в свою комнату. Тогда Мак-Киннон решил, что имеет
полное право лечь спать.
     В постель,  уснуть, проснуться  утром...  Но  это не  так просто. Чужие
стены  недружелюбно  смотрели  на него, и  другая, критическая  сторона  его
разума  решила  воспользоваться этой ночью. Дурак! Она не нуждается  в твоей
помощи. Кто ты такой? Чем ты лучше Сгини? Ничем. Для нее ты "всего лишь один
из множества, ничем не приметный человек.
     Но  я  не сумасшедший! Оттого, что я предпочел не подчиняться диктатуре
других,  я не  стал сумасшедшим. Впрочем, так  ли это? У  всех  здешних  нет
мозгов, ну а что  отличает тебя?  Нет, не у всех - а" как же Доктор и...  Не
обманывай себя, приятель, Доктор и Мама Джонстон оказались  здесь  по другим
причинам: их не приговаривали к высылке. А Персефона родилась здесь.
     А как же  Мэги? Он,  конечно  же, рационален -  или  кажется таким.  Он
поймал себя на том, что  обижен, чуть  не до слез обижен явной стабильностью
Мэги. Почему это он должен отличаться от любого из нас?
     Любой из нас?  Он  отнес себя  к остальным обитателям Ковентри. Хорошо,
хорошо, признай это, дурак, - ты такой же, как и  все они, тебя вышвырнули -
потому, что  ты не нужен порядочным людям и слишком упрям, чтобы согласиться
на лечение.
     Но  от мысли о  лечении  ему стало совсем тошно. И Мак-Киннон решил для
отвлечения чем-нибудь заняться.
     Он включил свет и попытался читать. Но это не помогло. Почему Персефону
волнует то, что произойдет с людьми за пределами Барьера? Она не знает их, у
нее нет там друзей. Если уж он не чувствует обязательств перед ними, при чем
тут она? Никаких обязательств? Ты жил разнеженной легкой жизнью многие годы;
единственное,  о  чем тебя  просили,  - это  вести себя хорошо.  И  где  бы,
интересно,  ты сейчас оказался,  если б  Доктор спросил себя, обязан он тебе
чем-нибудь или нет?
     Мак-Киннон  все  еще   устало  пережевывал  жвачку  самоанализа,  когда
забрезжил рассвет. Он встал, накинул на себя  халат и на цыпочках направился
через  холл  в комнату Мэги.  Дверь  была приоткрыта. Он  просунул  голову и
шепнул:
     - Сгиня... ты не спишь?
     - Входи, малыш, - тихо ответил Мэги. - Что случилось? Не можешь уснуть?
     - Не могу.
     - И я тоже. Садись, будем мучиться вместе.
     - Сгиня, я хочу попытаться... Я иду за Барьер...
     - Гм? Когда?
     - Прямо сейчас.
     -  Рискованное  дело, малыш Подожди несколько  дней,  и  мы  попытаемся
вместе.
     -  Нет,  я не могу  ждать,  пока  ты  поправишься. Я хочу  предупредить
Соединенные Штаты.
     Глаза Мэги чуточку расширились, но голос его остался ровным.
     - Уж не из-за этой ли вертуньи ты собрался совершить подвиг, Дэйв?
     - Нет,  это не совсем так. Я  делаю это ради самого себя - я должен это
сделать. Послушай-ка, Сгиня, что  это  за оружие? Неужели  у них  есть нечто
такое, что могло бы грозить Соединенным Штатам?
     -  Боюсь, что так,  - признался Мэги. - Л не знаю  подробностей, но эта
штука  пострашнее лазера. У нее  гораздо больший радиус действия. Я не знаю,
что они собираются делать с Барьером,  но перед тем, как меня подстрелили, я
успел заметить  несколько новых энергетических установок. Послушай, если  ты
все-таки окажешься  за Барьером, то вот тебе фамилия человека, которого тебе
нужно найти. постарайся это сделать. Он человек влиятельный - Мэги нацарапал
что-то  на  клочке бумаги, сложил  и передал  Мак-Киннону, который рассеянно
сунул его в карман.
     - За Воротами сейчас следят тщательно, Сгиня?
     - Через Ворота тебе не пройти,  об  этом не  может быть и речи. Вот что
тебе придется сделать... - Он оторвал  еще один клочок бумаги и начал делать
наброски, поясняя их короткими точными фразами.
     Перед уходом Дэйв пожал руку Мэги.
     -  Ты попрощаешься за меня, хорошо?  И поблагодари  Доктора!  Мне лучше
уйти, пока никто не проснулся.
     - Конечно, малыш, - заверил его Сгиня.
     Мак-Киннон  спрятался   за  кустами,  наблюдая  за  маленькой  группкой
Ангелов,  цепочкой идущих  в холодную уродливую  церковь.  Ледяной  утренний
воздух  пробирал  его  до костей, но дрожал он больше  от страха.  Однако же
необходимость  преодолевала  в  нем страх. У Ангелов есть пища  - он  должен
украсть ее.
     Первые  два дня после  ухода  из дома Доктора прошли спокойно.  Правда,
спать пришлось  на земле, и он  сильно простудился; начавшийся вскоре кашель
затруднял ходьбу. Сейчас же его беспокоило не это - необходимо было сдержать
кашель и чихание до тех пор, пока верующие не  скроются в храме. Он смотрел,
как  они  проходят  - непреклонные  на вид мужчины,  женщины с  изможденными
лицами, в длиннющих  юбках  и серых  шалях.  Тоскливое  зрелище:  измученные
работой люди  с бесчисленным потомством... На их лицах не было радости. Даже
дети выглядели мрачными.
     И вот  последний  скрылся внутри,  остался  только  пономарь во  дворе,
занятый какими-то  делами. Спустя неопределенное  время, в течение  которого
Мак-Киннон  прижимал  пальцем  верхнюю губу  в  отчаянной  попытке  подавить
чихание, пономарь вошел в унылое здание и закрыл дверь.
     Мак-Киннон выполз из  своего убежища и поспешил к дому, который  выбрал
заранее. Расположенный на краю поляны, он был дальше всех от церкви.
     Собака смотрела  на него  с  подозрением, но  он  успокоил ее ласковыми
словами. Дом был на замке, однако Мак-Киннону удалось взломать заднюю дверь.
У  него  немного закружилась  голова  при  виде еды, когда он  нашел  ее,  -
черствый  хлеб  и густое  соленое  масло из козьего  молока. Два дня  назад,
поскользнувшись,  он  упал  в  горный  ручей. Он не придал  этому  инциденту
большого значения, пока не обнаружил,  что  пищевые таблетки  превратились в
бесформенную массу. Он съел часть в конце того дня, потом они  заплесневели,
и он выбросил остаток.
     Хлеба ему хватило на три ночевки, но  масло растаяло, и его нельзя было
нести дальше. Он, насколько мог, пропитал  хлеб маслом, слизал остальное,  и
тогда его начала мучить жажда.
     Спустя несколько  часов после  того, как кончился хлеб, он достиг своей
первой цели - главной реки, в которую впадали все остальные потоки Ковентри.
Где-то по течению она уходила под черный занавес  Барьера и продолжала  свой
путь  дальше к  морю. Поскольку Ворота  были  закрыты и охранялись,  это был
единственный возможный для человека выход из Ковентри.
     Перед  глазами была  вода,  а  его  снова мучила  жажда,  да и простуда
усилилась. Но, чтобы напиться, придется ждать  темноты:  на берегу виднелись
какие-то  фигуры,  и некоторые, похоже, были в  мундирах. Кто-то привязал  к
причалу  маленький  ялик. Мак-Киннон  взял это себе  на заметку. Когда зашло
солнце, ялик все еще был на том же месте.
     Лучи  раннего  утреннего  солнца   упали  ему  на  нос,  и  он  чихнул.
Окончательно  проснувшись,  он поднял голову и  огляделся.  Маленький  ялик,
которым он воспользовался, плыл  по  реке. Весел не было.  Он так и  не  мог
вспомнить, были вообще  весла  или нет. Течение оказалось  весьма  сильным -
вдруг он еще  ночью достиг Барьера? Что, если он уже проплыл под ним, - нет,
это чепуха, конечно
     И тут он увидел его, на расстоянии меньше мили, - черный и зловещий, но
самое приятное зрелище, виденное им за последние  дни Мак-Киннон был слишком
слаб  и болен,  чтобы радоваться ему, но оно усилило ту решимость, благодаря
которой Дэвид шел к цели.
     Маленькая лодка заскрежетала днищем по песку. Он увидел, что течение на
одном  из  поворотов вынесло его  на берег Он неуклюже выскочил,  морщась от
боли в затекших конечностях, и вытащил нос ялика на песок. Затем передумал и
оттолкнул свое  суденышко как можно  дальше  в  реку - скоро  оно исчезло за
поворотом. Никто не должен знать, где он высадился.
     Он  проспал  почти  весь этот  день,  только один раз поднявшись, чтобы
перелечь,  в тень: солнце жгло  немилосердно. Но  солнце хорошо прогрело его
тело, простуда утихла,  и  к  полуночи он чувствовал  себя  уже  значительно
лучше.
     Хотя до  Барьера по берегу реки оставалось лишь около  мили, ушла почти
вся ночь  на то, чтобы  добраться до него.  Грань  Барьера возвестила о себе
облаками  пара, поднимавшегося  от  воды.  Когда  взошло солнце, он  обдумал
сложившуюся  ситуацию Барьер простирался вдоль воды,  но  стык  между  ним и
поверхностью  потока был скрыт  в  бурлящих облаках пара. Где-то там, внизу,
Барьер оканчивался, и его край превращал воду, с  которой он соприкасался, в
пар.
     Медленно,  неохотно и отнюдь не как герой он начал  снимать одежду. Его
время пришло,  но он не радовался  этому. На  глаза  попался клочок  бумаги,
переданный  Мэги,  и  Мак-Киннон  попытался   рассмотреть  его.   Но  бумага
превратилась в  бесформенную массу после  его  невольного  купания в  горном
ручье, и прочитать что- либо было невозможно. Он выбросил записку. Какое она
имела сейчас значение.
     Он  дрожал,  стоя  в нерешительности  на  берегу реки,  хотя солнце уже
грело. Затем решение пришло само, на дальнем берегу он увидел патруль.
     Заметили его или нет, он не знал. Он нырнул.
     Глубже, глубже,  как  можно  глубже,  насколько хватит  сил. Глубже - и
нужно дотронуться до дна, чтобы наверняка избежать обжигающего, смертельного
края Барьера. Он почувствовал, что его руки погрузились в грязь. Ну а теперь
плыть. Возможно,  под Барьером его  ждет смерть - вскоре  он  узнает Но куда
плыть? Здесь, на глубине,  не было направления. Он оставался у  дна реки  до
тех   пор,  пока  оставался   воздух   в  легких.  Затем  стал  всплывать  и
почувствовал,  как вода  обжигает  лицо.  Через  какой-то  миг,  заполненный
неизъяснимой печалью  и одиночеством и показавшийся ему вечностью, он понял,
что оказался в ловушке между пеклом и водой - в ловушке под Барьером.
     Двое рядовых беспечно болтали, сидя на маленьком причале, расположенном
у самого края Барьера. Река, вытекавшая из-под него, не представляла для них
интереса, они  следили за  ней в течение многих унылых часов несения службы.
Но вдруг раздался сигнал тревоги, заставивший их насторожиться.
     - В каком секторе, Джек?
     - У этого берега Вон он - смотри!
     К тому  времени, когда  появился сержант охраны, они уже  выудили его и
уложили на причал.
     - Жив или мертв? - спросил сержант.
     - Думаю, что мертв, - ответил тот, который делал искусственное дыхание.
     Сержант огорченно крякнул, что было на него совсем не похоже, и сказал:
     - Как жаль. Я вызвал "скорую помощь". Что ж, отошлем его в лазарет.
     Медсестра пыталась  успокоить его,  но Мак-Киннон поднял такой шум, что
она была вынуждена вызвать дежурного врача.
     - Ну! Ну! Зачем же так буянить? - упрекнул его медик, нащупывая пульс.
     Дэйву  все же удалось убедить  его  в том, что  он  не успокоится и  не
примет снотворного до тех пор,  пока его не выслушают. Они заключили рабочее
соглашение:
     Мак-Киннону будет  разрешено говорить  в течение  нескольких минут, все
сказанное  им  дойдет по  назначению, а в обмен  на  это Мак-Киннон позволит
сделать ему укол.
     На следующее утро врач привел к Мак-Киннону двух незнакомых мужчин. Они
целиком выслушали его рассказ и  подробно расспросили его. В тот  же день на
санитарной машине его доставили в штаб  корпуса. Там его снова  допросили Он
быстро восстанавливал свои силы, но очень  уставал от  всей этой  болтовни и
желал убедиться в том, что его предупреждение принималось всерьез. Последний
из допрашивавших заверил его в этом.
     - Не беспокойтесь, - сказал  он Дэйву, -  сегодня вас примет  начальник
округа.
     Генерал  оказался  еще   не  старым  человеком  приятной  наружности  и
нисколько  не  походил  на  профессионального   военного.  Он  слушал  очень
внимательно, когда Мак-Киннон рассказывал - уже, казалось, в пятидесятый раз
- свою историю. Он задумчиво кивнул, когда Дэвид кончил.
     -  Можете   не  сомневаться,  Дэвид  Мак-Киннон,  -  мы  принимаем  все
необходимые меры.
     - А как же их оружие?
     - Этим уже занимаются а что  касается Барьера, то прорваться через него
будет  не  так легко, как  думают  наши  соседи. Но  ваши усилия  оценены по
достоинству. Могу ли я быть вам чем-нибудь полезен?
     - Мне - нет, а вот двум моим  друзьям  там...  - И он  попросил сделать
что-нибудь  для  спасения  Мэги,  а   также  позволить  Персефоне   покинуть
резервацию, если она этого пожелает.
     - Я знаю об этой девушке, - заметил генерал. - Мы свяжемся с  ней. Если
когда-  либо она пожелает  стать гражданкой  нашей страны,  это можно  будет
устроить.  Что  касается Мэги,  то  это другое  дело. - Он нажал  на  кнопку
видеофона, стоявшего на столе. - Пусть войдет капитан Рэндэлл.
     В  комнату бесшумно вошел невысокий стройный человек в  форме  капитана
армии Соединенных Штатов.  Мак-Киннон  взглянул на него  с  обычным вежливым
интересом, затем на его лице появилось выражение крайнего изумления.
     - Сгиня! - вскричал он.
     Их  бурные  приветствия вряд  ли были уместны в присутствии  начальника
округа,  но генерал, очевидно, не имел ничего против. Когда они успокоились,
Мак-Киннон задал вопрос, который все время мучил его:
     -  Но послушай, Сгиня, что все  это  значит? - Он помолчал, внимательно
глядя на него, потом обвиняюще ткнул в него пальцем. - Я понял! Ты служишь в
разведке!
     Сгиня весело ухмыльнулся.
     - Ты  думал, -  заметил он,  - что армия Соединенных Штатов оставит без
надзора такое опасное место?
     Генерал откашлялся.
     - Что же вы планируете делать теперь, Дэвид Мак-Киннон?
     -  Что?  Я? У  меня нет  никаких планов... - Он с минуту подумал, затем
повернулся к  своему  другу.  - Знаешь,  Сгиня,  пожалуй, я все  же  лягу  в
больницу для психотерапии. Вы здесь...
     - Не думаю, что в этом есть необходимость, - мягко прервал его генерал.
     - Нет? Почему, сэр?
     -   Вы  уже   здоровы.  Возможно,  вы   не  знаете  об   этом,  но  вас
интервьюировали  четыре  психотехника.  Их доклады  сходятся.  Я уполномочен
сообщить вам, что ваш  статус свободного гражданина восстановлен  - если  вы
согласны принять его.
     На  этом  беседа закончилась  Когда  капитан Сгиня-Рэндэлл  сопровождал
своего друга в госпиталь, Дэйв забрасывал его вопросами.
     - Сгиня, ты, должно быть, выбрался оттуда раньше меня?
     - На день-два.
     - Значит, все мои труды оказались напрасными!
     - Я бы так не сказал, - возразил Рэндэлл. - Ведь я  мог и не выбраться.
Собственно говоря, здесь  все  знали еще  до моего появления. Я  там был  не
один... -  И, чтобы сменить тему разговора, он  спросил:  - Теперь, когда ты
вернулся, что ты станешь делать?
     -  Я?  Пока  рано говорить... Но  уж  наверняка я  не  стану заниматься
классической литературой. Если бы я не был таким неспособным к математике, я
мог бы попытать счастья в космосе.
     - Ну,  об этом поговорим сегодня вечером, - продолжил Рэндэлл, взглянув
на  часы. -  Мне  нужно бежать,  но я зайду попозже, и  мы вместе  пойдем  в
столовую обедать.
     А в следующую секунду его уже не было - он сгинул без следа, оправдывая
свою "уголовную" кличку Сгиня... Мак-Киннон по инерции успел произнести:
     -  Послушай! А почему бы и мне не поступить  в  раз... -  Но, поскольку
Рэндэлла рядом уже не было, ему пришлось спросить об этом самого себя.



   Роберт Хайнлайн.
   Взрыв всегда возможен


     - Положите ключ на место!
     Человек,  к которому это  относилось, медленно повернулся и взглянул на
говорившего. Лица нельзя было разглядеть под странным шлемом тяжелого медно-
кадмиевого панциря.
     - Какого черта, док?
     Они  смотрели  друг на  друга,  как два  гладиатора,  ожидающие  только
сигнала   к  бою.  Голос  первого  прозвучал  из-под  маски  тоном   выше  и
повелительнее:
     - Вы меня слышали, Харпер? Положите немедленно ключ и отойдите от этого
триггера! Эриксон!
     Из дальнего угла контрольного зала  к ним приблизилась третья фигура  в
панцире.
     - В чем дело, док?
     -  Харпер  отстранен от дежурства.  Пошлите  за его сменщиком! Дежурным
инженером назначаетесь вы.
     - Хорошо.
     Судя  по голосу и манерам, третий был флегматиком, - казалось,  что все
происходящее его нисколько не касается. Инженер,  которого подменил Эриксон,
положил гаечный ключ на место.
     - Слушаюсь, доктор Силард! Только и  вы  пошлите за своим  сменщиком. Я
потребую немедленного разбора дела!
     Возмущенный Харпер круто повернулся и пошел к двери.
     Силарду   пришлось   дожидаться  сменщика  минут  двадцать.   Это  были
неприятные минуты.  Может быть, он поторопился. Возможно, он вообще напрасно
решил,  что Харпер  не выдержал напряжения работы с самой опасной  машиной в
мире - комплексным  атомным реактором.  Но  если он  и ошибся,  то ошибка  в
нужную сторону, ибо в этом деле заскоки недопустимы, потому что любой заскок
может привести к  атомному взрыву почти десяти  тонн  урана-238, урана-235 и
плутония.
     Силард  попробовал  представить, что тогда будет. Ему это не удалось Он
слышал,   что   мощность   атомного   взрыва   урана  превосходит   мощность
тринитротолуола  в  двадцать  миллионов  раз,  но  эта цифра ничего  ему  не
говорила. Он пытался думать  о реакторе  как о сотнях миллионов  тонн самого
сильного  взрывчатого вещества  или  о тысячах Хиросим. И это тоже  не имело
смысла. Однажды он видел  взрыв атомной бомбы - его  пригласили для проверки
психической реакции  персонала  ВВС. Но он  не  мог  себе представить взрыва
тысячи таких бомб - его разум отступал.
     Возможно,   инженерам-атомникам    это   удается.   Возможно,   с    их
математическими  способностями  и ясным  пониманием  процессов, происходящих
там,  в  недрах  реактора,  они  живо представляют себе,  какое  непостижимо
ужасающее  чудовище   заперто   за  щитом.  И   если  это  так,  нет  ничего
удивительного, что их преследует страх и искушение...
     Силард вздохнул. Эриксон оторвался от  приборов линейного  резонансного
ускорителя.
     - Что случилось, док?
     - Ничего. Мне жаль, что пришлось отстранить Харпера.
     Силард уловил подозрительный взгляд невозмутимого скандинава.
     - А вы, часом, сами не того, док? Иногда и белые  мыши, вроде вас, тоже
взрываются...
     - Я? Не думаю. Я боюсь этой штуковины. И был бы сумасшедшим, если бы не
боялся.
     -  Я  тоже,  -  сумрачно ответил  Эриксон  и  опять занялся  настройкой
регулятора ускорителя.
     Сам ускоритель находился за  щитом  ограждения - его сопло, извергающее
поток разогнанных до немыслимых скоростей элементарных частиц на бериллиевый
стержень в  центре  самого реактора, исчезало за вторым щитом, расположенным
между ускорителем  и  реактором. Под  ударами  этих частиц бериллий испускал
нейтроны, которые разлетались во всех  направлениях, пронизывая массу урана.
Некоторые  нейтроны, сталкиваясь  с атомами урана,  разбивали  их и вызывали
деление ядер. Осколки превращались в новые элементы;  барий, ксенон, рубидий
- в  зависимости от того,  как делилось ядро. Новые элементы - как  правило,
нестойкие  изотопы  -  в процессе радиоактивного распада и цепной реакции  в
свою очередь делились на десятки других элементов.
     Но   если  вторичное  превращение  элементов  не   представляло  особой
опасности,  то  первичное,  когда  раскалывались  атомы  урана,  высвобождая
энергию чудовищную и невообразимую,  -  это превращение  было самым важным и
самым рискованным.
     Потому что уран, превращаясь под  действием  бомбардировки нейтронами в
атомное топливо, при делении тоже испускал нейтроны, которые могли попасть в
другие атомы урана и  & свою очередь  вызвать  их деление. И если  возникали
благоприятные условия для цепной реакции, она  могла выйти из-под контроля и
в  какое-то  неуловимое мгновение, в  одну микросекунду, перерасти в атомный
взрыв, перед которым атомная бомба  показалась бы детской  хлопушкой.  Взрыв
такой  силы   настолько  превосходил  бы  все  известное  человечеству,  что
представить  его было немыслимо, как нельзя представить  собственную смерть.
Этого можно бояться, но этого нельзя понять.
     И тем не менее для  того, чтобы  промышленный  атомный реактор работал,
реакцию  атомного  распада  необходимо было  поддерживать на грани  атомного
взрыва.  Бомбардировка ядер урана  нейтронами бериллиевого  стержня забирала
гораздо больше энергии, чем ее высвобождалось при первичном делении. Поэтому
для  работы  реактора  было  необходимо,  чтобы  каждый   атом  расщепленный
нейтронами бериллиевого стержня,  в свою очередь вызывал расщепление  других
атомов.
     И в равной степени было необходимо, чтобы  эта цепная реакция постоянно
затухала. В противном случае вся масса урана взорвалась бы за такой ничтожно
малый  промежуток  времени, что  его  невозможно было бы  измерить  никакими
способами. Да и некому было бы измерять.
     Инженеры-атомники контролировали работу реактора с помощью  "триггеров"
-  слово,  под  которым  подразумевались  линейный  резонансный  ускоритель,
бериллиевый   стержень,   кадмиевые   замедлители,   контрольные    приборы,
распределительные  щиты  и  источники энергии. Иначе говоря, инженеры  могли
понижать  или  повышать  интенсивность   нейтронного  потока,  уменьшая  или
увеличивая  скорость реакции, могли с помощью  кадмиевых замедлителей менять
"эффективную  Массу" реактора  и  могли, сверяясь  с  показаниями  приборов,
определять, что  реакция укрощена  - вернее, была укрощена мгновение  назад.
Знать же о  том, что происходит в реакторе сейчас, они не могли, потому  что
скорость элементарных  частиц  слишком  велика.  Инженеры  походили на  птиц
летящих хвостами вперед - они видели путь, который уже пролетели, но никогда
не знали, где они находятся в данную секунду и что их ждет впереди.
     И  тем  не менее инженер,  и  только  он один, должен  был обеспечивать
высокую  производительность реактора и одновременно  следить за  тем,  чтобы
цепная реакция не перешла критической точки и не превратилась во взрыв.
     А это было  невозможно. Инженер не мог быть  уверен и никогда не был до
конца уверен, что все идет хорошо.
     Он  мог  работать  с  полной  отдачей,  используя   весь  свой  опыт  и
глубочайшие   технические   знания,   чтобы   свести  роль   случайности  до
математически  допустимого  минимума,  однако  слепые   законы  вероятности,
которые,  по-видимому,  господствуют в царстве элементарных частиц,  могли в
любой момент обратиться против него и обмануть его самые тонкие расчеты.
     И  каждый  инженер-атомник это  знал. Он знал, что  ставит  на карту не
только свою жизнь, но и  бесчисленные жизни. Потому, что никто не мог толком
предугадать, во что выльется такой взрыв. Наиболее консервативно настроенные
ученые считали,  что  взрыв реактора не  только уничтожит завод со всем  его
персоналом, -  но  заодно  поднимет на воздух ближайший многолюдный и весьма
оживленный железнодорожный узел на линии Лос-Анджелес - Оклахома и зашвырнет
его миль на сто к северу.
     Официальная,  более  оптимистическая  точка зрения, согласно  которой и
было получено разрешение на  установку  промышленного реактора, основывалась
на математических выкладках Комиссии  по Атомной энергии, предусматривавших,
что  масса урана дезинтегрируется на  молекулярном  уровне, - таким образом,
процесс локализуется прежде, чем захватит всю массу и приведет к взрыву.
     Однако  инженеры-атомники  в  большинстве своем  не очень-то  верили  в
официальную теорию. Они относились к теоретическим предсказаниям так именно,
как они того заслуживали, то есть не доверяли им ни на грош, пока эти теории
не подтверждены опытом.
     Но даже с  официальной точки зрения  инженер-атомник во время дежурства
держал в своих руках не только свою жизнь, но и жизни многих других людей, а
скольких -  об этом лучше не  думать!  Ни  один рулевой, ни один генерал, ни
один  хирург никогда еще  не  нес  такого  бремени  повседневной  постоянной
ответственности за жизнь своих собратьев, какую  взваливали на себя инженеры
каждый  раз, когда заступали на дежурство,  каждый раз, когда  прикасались к
регуляторам настройки или считывали показания приборов.
     Поэтому инженеры-атомники должны были  обладать не только  острым умом,
знаниями и опытом, но также иметь соответствующий характер и  неослабевающее
чувство  ответственности  перед обществом. Для этой работы  отбирались  люди
чуткие, интеллигентные, которые могли до конца  осознать всю  значительность
доверенного им  дела,  -  другие  здесь  не  годились. Но  бремя  постоянной
ответственности было слишком тяжелым для интеллигентных, чутких людей.
     Поневоле возникала  психологическая  неустойчивость.  И  помешательства
становились профессиональным заболеванием.
     Доктор  Каммингс наконец  появился, застегивая на ходу пряжки защитного
панциря, непроницаемого для радиации.
     - Что произошло? - спросил он Силарда.
     - Пришлось отстранить Харпера.
     - Так я и думал. Я его встретил на выходе. Он был зол как черт и так на
меня зыркнул...
     - Представляю.  Он  требует немедленного  разбора. Поэтому  и  пришлось
послать за вами.
     Каммингс кивнул. Потом,  мотнув  головой  в сторону  инженера, безликой
фигуры в панцире, спросил:
     - Кого мне сегодня опекать?
     - Эриксона.
     -  Ну что ж, неплохо.  Квадратноголовые не  сходят  с ума,  не  так ли,
Густав?
     Эриксон  на мгновение поднял голову, буркнул:  "Это уж  ваше дело"  - и
снова погрузился в свои вычисления.
     -  Похоже,  психиатры  не  пользуются  здесь  особой  популярностью?  -
проговорил Каммингс, обращаясь к Силарду. - Ну ладно. Смена принята, сэр.
     - Смена сдана, сэр.
     Силард  прошел через зигзагообразный коридор  между щитами, окружающими
контрольный зал. В раздевалке за последним щитом он вылез из своего похожего
на  жесткий  скафандр  панциря, поставил  его в нишу и вошел в лифт.  Кабина
лифта  высадила  его  глубоко внизу - на  площадке  пневматической подземной
дороги.
     Он  отыскал пустую капсулу, сел в нее, завинтил  герметическую дверцу и
откинулся на сиденье, чтобы резкое ускорение подействовало не так сильно.
     Пять минут спустя  он уже  стучал в дверь кабинета генерал-директора, в
двадцати милях от реактора.
     Собственно  промышленный  реактор  был  выстроен   в   котловине  среди
пустынных холмов аризонского плато.  Все, что не  являлось  необходимым  для
непосредственного   управления   реактором   -   административные   корпуса,
телевизионная станция  и  тому подобное, - располагалось далеко  за холмами.
Здания этих  подсобных  служб  были  выстроены из самых прочных  материалов,
какие  только  могла создать  инженерная  мысль. Таким  образом,  оставалась
надежда, что если  день "X" когда-нибудь придет,  у обитателей  этих  зданий
будет примерно столько же  шансов спастись, сколько у человека,  вздумавшего
спуститься в бочке по Ниагарскому водопаду.
     Силард постучал еще раз. Его встретил секретарь Штейнке.  Силард помнил
его историю болезни. В прошлом один из самых блестящих молодых инженеров, он
вдруг утратил всякую способность к математическим операциям. Типичный случай
истерии, но бедняга ничего не мог с  собой поделать. Впрочем, у него хватило
силы   воли   не  бросить   работу,   и   он   был   переквалифицирован  для
административной службы.
     Штейнке пригласил  Силарда в личный  кабинет генерал-директора.  Харпер
был  уже  там   и  ответил  на   его   приветствия  с  ледяной  вежливостью.
Генерал-директор,  как  всегда  приветливый  и  радушный, показался  Силарду
усталым, словно круглосуточное напряжение исчерпало его силы.
     - Входите,  доктор,  входите!  Садитесь. А теперь  расскажите,  что там
стряслось.  Признаться, я удивлен.  Я  всегда считал Харпера одним  из самых
надежных инженеров.
     - А я и не говорю, что он ненадежен, сэр.
     - Значит?
     - Он, может быть,  вполне здоров,  но  ваши инструкции не позволяют мне
рисковать.
     - Совершенно верно.
     Генерал-директор смущенно взглянул на инженера, сидевшего в напряженной
выжидающей позе, потом снова обратился к Силарду:
     - Может быть, вы все-таки объяснитесь?
     Силард тяжело вздохнул.
     - Находясь на дежурстве  в  качестве психолога-наблюдателя контрольного
зала,  я  заметил,  что   дежурный  инженер  чем-то  озабочен,  его  реакции
показались мне  необычно  замедленными.  Я  изучал  этот  случай  в  течение
нескольких  дней,  и внеслужебные наблюдения  показали, что его рассеянность
возрастает. Например,  играя в  бридж,  он неоднократно переспрашивал, какая
предложена ставка, чего раньше с ним не случалось. Были и другие аналогичные
признаки.  Короче говоря,  сегодня  в  пятнадцать одиннадцать,  находясь  на
дежурстве, я заметил, что Харпер без всякого видимого повода с отсутствующим
видом взял гаечный ключ, предназначенный только для фланцев водяных щитов, и
приблизился  к  триггеру.   Я  отстранил  его  от  дежурства  и  отослал  из
контрольного зала.
     - Шеф! - воскликнул было Харпер, но тут же взял себя в руки и продолжал
уже  спокойнее:  - Если  бы  этот  провидец  мог отличить  гаечный  ключ  от
осциллографа, он  бы понял,  что я  хотел  сделать. Ключ  лежал не на  своем
месте.  Я  это  заметил  и взял  его, чтобы положить  в ящик.  По  дороге  я
остановился и только взглянул на приборы.
     Генерал-директор вопросительно посмотрел на Силарда.
     -  Возможно, что это правда,  - проворчал тот упрямо. -  Будем считать,
что  это  чистая  правда, но  это не меняет моего диагноза.  Ваше  поведение
изменилось, ваши поступки нельзя предсказать  заранее, и я не могу допустить
вас к ответственной работе без полного и всестороннего обследования.
     Генерал-директор Кинг  вздохнул и забарабанил  пальцами по столу. Потом
медленно заговорил, обращаясь к Харперу:
     -  Послушай, ты  славный  парень,  и поверь  мне, я  знаю, каково  тебе
сейчас.  Но избежать этого  нельзя, невозможно - тебе  придется  пройти  все
психометрические испытания и подчиниться решению врачей.
     Кинг помолчал, но и Харпер хранил бесстрастное молчание.
     -  Знаешь что, сынок, а почему бы тебе не взять отпуск?  А потом, когда
вернешься, ты пройдешь эти  испытания или просто перейдешь на другую работу,
подальше от нашей бомбы, как пожелаешь...
     Кинг  посмотрел на  Силарда" и тот одобрительно кивнул. Но Харпера  это
предложение нисколько не смягчило.
     - Нет, шеф! - отрезал он. - Так дело не пойдет.
     Разве вы сами  не видите, в  чем  тут загвоздка? В проклятой постоянной
слежке! Кто-нибудь  все  время  стоит  у  тебя  за  спиной  и ждет,  что  ты
рехнешься.  Невозможно  даже  побриться в одиночестве.  Мы нервничаем  из-за
всяких пустяков,  потому  что боимся, как  бы какой-нибудь  ученый  муж, сам
наполовину  сумасшедший, не вообразил, что мы теряем разум. Боже правый, так
чего же вы после этого хотите?
     Облегчив душу,  Харпер ударился в  противоположную крайность, но цинизм
ему не очень-то шел.
     - Ну  и  распрекрасно!  Мне  не  понадобится  смирительная  рубашка,  я
спокойно уйду сам. Вы хороший человек, шеф, несмотря ни на что. И я рад, что
работа л у вас, - прибавил он - Прощайте!
     Кингу  удалось справиться со своим голосом  -  боль  пряталась только в
глазах.
     -  Подождите,  - сказал он - Мы  еще не кончили. Забудьте об отпуске. Я
перевожу вас в лабораторию изотопов. Как-никак вы исследователь, и никто вас
от  этой  работы не освобождал. Если я  назначил  вас на дежурство,  то лишь
потому,  что  у  нас  не хватает  первоклассных  специалистов. Что  касается
психологического контроля, - продолжал он, - то мне он так же неприятен, как
и вам.  Полагаю, вам  неизвестно, что за мной они  следят вдвое пристальнее,
чем за дежурными инженерами?
     Харпер вопросительно уставился на Силарда, но тот лишь коротко кивнул.
     - Однако такой  контроль необходим... Вы помните Маннинга? Хотя нет, он
был здесь до  вас. Тогда мы  не вели психологических наблюдений. Маннинг был
блестящим  инженером,  очень  способным  И  к  тому  же  всегда   спокойным,
безмятежным,  словно  ничто его  не  волновало.  Я  с радостью  доверил  ему
реактор, потому что он был внимателен и никогда не нервничал, даже наоборот:
чем дольше он оставался  в контрольном  зале, тем  безмятежнее и  счастливее
выглядел. Я должен был знать, что  это очень скверный признак, но я не знал,
и здесь  не было  психиатра, чтобы мне подсказать. И однажды ночью  помощник
Маннинга вынужден  был его  оглушить.  Он застал его в тот  момент,  - когда
Маннинг разбирал  предохранитель  кадмиевой  защиты. Бедняга Маннинг  так от
этого и не оправился - у него до сих пор приступы буйного помешательства. Но
после  того, как он свихнулся, мы работаем по теперешней системе  - в каждой
смене  два квалифицированных инженера и один психиатр-наблюдатель.  Это было
единственное, что мы могли придумать.
     - Может быть, оно и так, шеф, - задумчиво проговорил Харпер, злость его
прошла,  но  выглядел  он  по-прежнему  несчастным.  -  Все равно, шеф,  нам
чертовски неприятно.
     -  Смотри на  это  проще! -  Кинг  встал и  протянул  Харперу  руку.  -
Послушай, если ты до  утра не  решишь  окончательно  нас покинуть, я надеюсь
утром увидеть  тебя  в лаборатории. И еще одно - я не часто это  советую, но
сегодня, по-моему, тебе не мешает хорошенько выпить.
     Кинг  знаком  попросил  Силарда  задержаться.  Когда дверь за инженером
закрылась, он повернулся к психиатру.
     - Ушел еще один, и один из лучших. Доктор, что будет дальше?
     - Не  знаю, - ответил Силард, потирая щеку. - Бредовая ситуация, Харпер
совершенно прав. Зная, что за ними наблюдают, они  нервничают еще больше.  А
наблюдать за  ними необходимо.  Ваши психиатры, кстати, не очень-то хорошо с
этим справляются. Мы сами нервничаем рядом с Большой Бомбой, тем  более  что
ничего  в ней не понимаем. А ведь  именно  нам нужно бороться  со  страхом и
нервозностью других. Научная работа в таких условиях невозможна. Тут недолго
и самому спятить.
     Кинг перестал расхаживать по комнате и посмотрел на Силарда в упор:
     - Но ведь должен быть какой-то выход! - сказал он настойчиво.
     Силард покачал головой:
     - Это выше моих сил, генерал-директор. Как психиатр, я не вижу выхода.
     - Не видите? Хм, послушайте, доктор, кто у вас самый главный?
     - То есть?
     - Ну, кто в вашей области является общепризнанным ученым номер один?
     -  Трудно  сказать. У  нас  нет такого  единственного  лучшего  в  мире
психиатра, -  мы слишком узко специализированы. Но я, кажется, знаю, кто вам
подойдет. Вам  нужен не  просто специалист по промышленной  психометрии, вам
нужен   лучший   психиатр,  разбирающийся   в   редких   нетравматических  и
профессиональных психозах. Значит, вам нужен Ленц.
     - Продолжайте.
     - Так вот, Ленц занимается всем кругом вопросов,  относящихся к влиянию
среды  на   психику.   Он  связывает  теорию  оптимального   раздражения   с
искусственным  торможением,  технику которого Корджибский разработал опытным
путем. Кстати, сам Ленц  когда-то, еще студентом, работал у  Корджибского, и
это кажется, единственное, чем он по-настоящему гордится.
     - В самом деле? Но ведь он, должно быть, уже староват, - Корджибский-то
когда умер!
     - Я просто хотел  сказать, что, может быть,  вы знакомы с его работами,
поскольку они имеют отношение к инженерно-математической психологии.
     - Ага, это нам и нужно! Значит, Ленц? Но я никогда не думал о нем как о
психиатре?
     - Вполне естественно, это не ваша область. Однако мы ценим  его хотя бы
за  то,  что  он  сделал для  изучения  и  лечения  заразительных  неврозов,
свирепствовавших в сумасшедшие годы, а он тогда сделал все, что мог.
     - Где он теперь?
     - Наверное, в Чикаго, в институте.
     - Доставьте его сюда.
     - То есть как это?
     - Притащите  его сюда! Садитесь вот за этот  видеофон  и  разыщите его.
Потом   скажите  Штейнке,  чтобы  позвонил  в  Чикаго  и  заказал  для  него
стратоплан. Я хочу его видеть как можно скорее, еще до вечера.
     Кинг опустился в  кресло с видом  человека, который снова обрел  веру в
себя  и  чувствует  себя  хозяином  положения. Он  ощущал внутри согревающую
полноту, приходившую  только  тогда, когда  он  принимал  решение и  начинал
действовать. Лицо его снова стало уверенным.
     Зато Силард был в смятении.
     - Но послушайте, шеф, - попробовал он возразить. - Доктора Ленца нельзя
просто вызвать, как младшего клерка. Ведь это... Ведь он - Ленц!
     - Конечно. Поэтому он мне и нужен.  Но "ведь и я не истеричная дамочка,
нуждающаяся в утешении.  Он  прилетит. Если  понадобится,  заставьте на него
нажать из Вашингтона. Пусть его вызовет Белый  дом. Но он должен быть здесь,
и сегодня же. За дело!

     Окончив свое дежурство, Эриксон попробовал  отыскать  Харпера  и узнал,
что тот отправился в город. Поэтому  он наскоро перекусил на базе, облачился
в "кабацкий костюм" и влез в капсулу подземной дороги,  которая  и доставила
его в Парадиз.
     Парадиз, или Рай  штата Аризона, представлял собой забубенный маленький
городишко,  существовавший  только  благодаря  промышленному  реактору.  Его
обитатели  были заняты  единственным  и весьма важным  делом:  они  всемерно
старались избавить служащих  реактора от их  повышенных заработков.  На этом
поприще с  ними весьма  активно сотрудничали сами служащие, которые получали
здесь каждый  выплатной день  раз в десять больше, чем где бы то ни  было, и
никогда не были уверены,  что доживут до следующего выплатного дня, а потому
не откладывали  денег на  старость. К  тому  же компания открывала для своих
работников солидные счета в банках Манхаттана - так что ж было скряжничать?
     Поговаривали, и не без оснований, что в Парадизе можно получить за свои
деньги все или почти все, что имелось в самом Нью-Йорке. Местные коммерсанты
взяли  на  вооружение рекламный лозунг городка Рено штата Невада  и называли
Парадиз  "Самым  Большим  Маленьким Городом в  Мире". Разобиженные кабатчики
Рено отвечали на это, что, поскольку любой город, расположенный по соседству
с атомным заводом, неизбежно вызывает представление  о смерти, гораздо более
подходящим названием для Парадиза было бы "Врата Ада".
     Эриксон, не теряя времени, начал обход злачных мест. На шесть кварталов
главной  улицы  Парадиза приходилось  двадцать  семь  заведений, торговавших
крепкими напитками Он рассчитывал  найти Харпера в одном из них  и надеялся,
зная  мужские  привычки и вкусы,  что  найдет  его во втором  или третьем по
счету.
     Эриксон  не  ошибся.  Харпер одиноко сидел  за столиком бара  де Лансея
"Сан-Суси". Это  был  их  излюбленный  бар.  Здесь  все  дышало  старомодным
комфортом, хромированная  стойка и  красные кожаные кресла нравились им куда
больше  феерической   роскоши  ультрасовременных  кабаков.   Де  Лансей  был
консерватором - он предпочитал рассеянный полумрак и тихую музыку, а  от дам
требовал, чтобы они были одеты даже по вечерам.
     Пятая рюмка виски  перед  Харпером была еще на две трети полна. Эриксон
показал ему три пальца:
     - А ну, сколько?
     - Три, - отозвался Харпер. - Садись, Густав.
     -  Правильно, - одобрил Эриксон,  умещая  свое долговязое тело в низком
кресле. - Ты в порядке... пока. Что стряслось?
     -  Выпей.  Нет, не это. Здесь виски  ни к черту.  Наверное, Лансей  его
разводит. А я испекся, со всеми потрохами.
     -  Нет,  Лансей  этого делать  не  станет,  и если ты  так  думаешь, то
уползешь  отсюда  на четвереньках. Но как  ты мог сдаться?  Мне казалось, ты
решил наконец высказаться и разделать их под орех.
     - Я и высказался! - проворчал Харпер. - Э, все  это  чушь,  Густав. Шеф
прав. Если  специалист по мозгам  говорит, что ты  рехнулся, он  должен  его
поддержать и снять тебя с дежурства. Шеф не имеет права рисковать.
     -  Да, может быть,  шеф  и  прав, но наши милые психиатры  от  этого не
становятся мне милее. Знаешь что? Давай найдем кого-нибудь одного и проверим
на чувствительность! Я буду его держать, а ты лупи!
     - Оставь, Густав! Выпей лучше.
     - Мысль христианская,  но только не виски. Предпочитаю мартини, - скоро
ужин.
     - Я тоже возьму мартини.
     -  Вот и  хорошо. - Эриксон  поднял  свою белокурую голову и  заорал: -
Израэль!
     Высокая черная фигура склонилась к его локтю:
     - Мистер Эриксон? Слушаю, сэр.
     -  Иззи, два мартини.  Мне - с итальянским вермутом.  - Он повернулся к
Харперу: - А что ты будешь делать теперь?
     - Лаборатория изотопов.
     - Ну что ж, не  так плохо. Я и сам хотел  заняться ракетным  горючим. У
меня есть одна мысль.
     Харпер посмотрел на него с насмешливым удивлением:
     -  Ты имеешь в  виду  атомное  горючее для межпланетных перелетов?  Эта
проблема достаточно изучена. Нет, брат, с Земли нам не вырваться, пока мы не
придумаем что-нибудь  получше  ракет. Конечно, можно смонтировать в  корабле
реактор и придумать какую-нибудь штуковину для превращения части его энергии
в  движение. Но  что это даст?  Все равно останется огромная масса реактора.
Огромная из-за защитных  щитов.  А  использовать можно будет не более одного
процента мощности. Я  уж  не говорю о том, что компания вряд ли одолжит тебе
реактор для опытов, которые не сулят дивидендов.
     Эриксон был невозмутим.
     -  Я  не считаю,  что ты предусмотрел все возможности. Что было до  сих
пор?  Первые  ракетчики   занимались  только   своим   делом   и   старались
усовершенствовать  ракеты, твердо  надеясь, что к  тому времени,  когда  они
построят   ракету,   способную   слетать  на  Луну,   у  них   будет   новое
усовершенствованное горючее. И они построили такие  корабли - любой рейсовый
стратоплан, летающий к антиподам, можно было бы отправить на Луну, если бы у
них было подходящее горючее. Но его нет. А почему его нет? Потому  что мы не
помогли  ракетчикам.  Потому  что они до сих  пор  зависят от  молекулярного
топлива,  от  энергии химических реакций, в  то время как мы сидим  здесь на
атомном   горючем.   Ракетчики   не   виноваты:  они   давно  ждут  от   нас
концентрированного ракетного горючего и строят  на этом все свои  расчеты. А
что мы для них сделали? Ни черта! Компания прямо помешалась  на дивидендах и
коммерции, а ракетного атомного горючего до сих пор нет.
     - Ты не совсем прав,  - возразил  Харпер. - Мы можем  использовать  две
формы атомной энергии:  радиоактивный распад  и  атомный  распад.  Но первая
слишком медленна - энергия есть, однако не станешь же ты ждать годами,  пока
она проявится,  особенно  в межпланетном  корабле.  А второй  тип энергий мы
можем контролировать только в больших реакторах. Так что выхода нет.
     -  По-настоящему мы еще не пытались  его найти, - отозвался Эриксон.  -
Энергия есть, и мы обязаны создать подходящее ракетное горючее.
     - Что ты называешь "подходящим горючим"?
     Эриксон начал загибать пальцы:
     -  Небольшая  критическая  масса, чтобы вся или почти вся энергия могла
отбираться теплоносителем,  хотя бы простой водой. Тогда  защита сведется  к
свинцовым или кадмиевым костюмам.  И чтобы все это можно было контролировать
с высокой точностью.
     Харпер рассмеялся:
     - Тебе  останется только заказать пару ангельских крылышек, и тогда все
будет в порядке! Ты не сможешь даже доставить такое горючее  на ракету:  оно
взорвется, еще не дойдя до камеры сгорания.
     Упрямый  скандинав  уже  готовился  выдвинуть новое  возражение,  когда
появился  официант с  подносом.  Он  поставил  рюмки на  стол и  расплылся в
торжествующей улыбке:
     - Прошу вас, все готово!
     - Не хочешь кинуть кости в счет выпивки, Иззи? - спросил Харпер.
     - Это можно.
     Негр  достал  из  кармана кожаный стаканчик, и Харпер  кинул кости.  Он
тщательно  выбирал  комбинации,  и за три раза ему удалось выкинуть двадцать
четыре  очка. Потом стаканчик  взял Израэль.  Он выбрасывал кости  в  лучшем
стиле, раскачивая  стаканчик в гибкой кисти  и  далеко  закидывая его назад.
После  третьего  раза, набрав  двадцать пять  очков, негр  любезно спрятал в
карман стоимость шести рюмок. Харпер пощупал пальцем костяные кубики.
     - Иззи, а это те же самые кости? - спросил он.
     - Мистер Харпер! - Лицо негра приняло обиженное выражение.
     -  Ну ладно,  забудь, -  вздохнул  Харпер.  -  Зря  я  вздумал  с тобой
тягаться.  За  шесть недель я  не  выиграл  еще ни разу.  Так что  ты  хотел
сказать, Густав?
     -  Я  хотел  сказать, что  должен быть  другой,  более  надежный способ
получения энергии из...
     Но тут их опять прервали. На сей  раз это  было  весьма соблазнительное
существо в вечернем платье, которое словно стекало с пышной фигуры. Существу
было  лет  девятнадцать-двадцать,  не  больше.  Опустившись  в  кресло,  оно
промурлыкало:
     - Скучаете, мальчики?
     - Спасибо  за внимание, но мы не скучаем, - терпеливо и вежливо ответил
Эриксон. Потом, указав пальцем на одинокою фигуру за столом у другой  стены,
предложил: - Поди-ка поболтай с Ханнинганом! Видишь, он один.
     Существо скосило глаза и недовольно фыркнуло:
     - Этот? От него никакого толку! Он  так сидит здесь третью неделю. И ни
с кем ни словечком не перемолвился. Если хотите знать, он уже тронулся.
     -   В   самом   деле?   -  равнодушно  проговорил   Эриксон,   доставая
пятидолларовую бумажку. - Вот, пойди пока выпей. Может быть, мы позовем тебя
позднее.
     - Спасибо, мальчики! - Деньги исчезли где-то под струящимся платьем,  и
она встала. - Спросите Элит, и я приду.
     - Ханнинган и в самом деле  плох, - согласился Харпер, отметив про себя
мрачный  взгляд  и  апатичное  выражение  лица  одинокого  посетителя.  -  И
последнее  время он что-то слишком  самоуверен. Это на  него  не похоже. Как
думаешь, мы должны об этом сообщить?
     -  Не  беспокойся,  -  ответил Эриксон. - Здесь  уже  есть  соглядатай.
Видишь?
     Проследив   за  его   взглядом,   Харпер   узнал   доктора   Мотта   из
психологического отдела. Он сидел в дальнем углу бара, вертя в руках высокий
бокал, чтобы не бросаться здесь в  глаза.  Со своего  места ему  было  очень
удобно наблюдать не только за Ханнинганом, но и за Харпером и Эриксоном.
     -  Да, ты  прав,  -  пробормотал Харпер.  - И он следит за нами тоже. О
дьявольщина, почему, когда  я вижу кого-нибудь из них, у меня прямо мороз по
коже?!
     Вопрос был чисто риторический, и Эриксон на него не ответил.
     - Пойдем отсюда, - предложил он. - Закусим где-нибудь в другом месте.
     - Пойдем.
     У выхода их перехватил сам де Лансей.
     - Вы уходите так рано, джентльмены? - спросил он, и по его голосу можно
было  догадаться, что  после их ухода  ему останется  только закрыть бар.  -
Сегодня у  нас превосходные омары. Если они вам не понравятся, можете за них
не платить. - Он широко улыбнулся.
     -  Нет, Лансей,  сегодня  никаких даров моря!  - объяснил ему Харпер. -
Скажите  мне лучше  другое: какого черта вы здесь  околачиваетесь, зная, что
реактор в  любую  минуту может отправить  вас  к  праотцам?  Неужели  вы  не
боитесь?
     Хозяин бара удивленно вскинул брови:
     - Бояться реактора? Да ведь это же мой лучший друг!
     - Делает вам деньги, не так ли?
     -  О,  об этом я  даже не  думаю. - Де Лансей доверительно наклонился к
ним.  - Пять  лет  назад я  приехал сюда,  чтобы быстро подработать для моей
семьи, пока меня не изгрыз рак желудка. Но в  клинике новые изотопы, которые
вы, джентльмены, создаете в  своей  Большой Бомбе, излечили меня, и я  вновь
живу. Нет, я не боюсь реактора, мы с ним хорошие друзья.
     - А что, если он взорвется?
     - Господь Бог призовет меня, когда  я ему  понадоблюсь, -  ответил он и
быстро перекрестился.
     Когда они уже уходили, Эриксон тихо сказал Харперу:
     - Ты слышал? Вот тебе ответ. Если бы все инженеры могли так  же верить,
наша работа была бы куда легче.
     Но Харпер не был в этом убежден.
     - Не думаю,  - проворчал  он. - Не думаю, чтобы это  была  вера. Просто
недостаток воображения. И знаний.

     Ленц не оправдал самоуверенности Кинга  и  прибыл  только  на следующий
день. Его внешность невольно поразила генерал-директора: он представлял себе
выдающегося  психолога эдаким длинноволосым старцем  в рединготе и с черными
пронизывающими  глазами.  Но перед ним  предстал крепко  сколоченный,  почти
толстый  мужчина хорошего  роста,  который с тем же успехом мог  бы сойти за
мясника.  Маленькие,  поросячьи   глазки  блекло-голубого  цвета  добродушно
посматривали из-под  кустистых белесых бровей. Больше на его огромной голове
не было ни волоска, даже  круглый, как яблоко, -  подбородок  был гладким  и
розовым.  И  одет  он  был  в мятый костюм  из небеленого  полотна.  Длинный
мундштук  постоянно торчал из угла его широкого рта, казавшегося еще шире от
неизменной  улыбки,  выражавшей бесхитростное  удивление  перед  всем  злом,
которое творят люди. В Ленце определенно был свой смак.
     Оказалось, что договориться с ним не составляет труда. По просьбе Ленца
Кинг начал с истории вопроса.
     Был только один способ экономически выгодного производства плутония - с
помощью высокого  напряжения в реакторе с неустойчивой реакцией  природного,
слегка  обогащенного  урана.  Под  воздействием  тока  в  миллион  с  лишним
электронвольт уран- 238 начинал расщепляться. При  незначительном уменьшении
напряжения он превращался в плутоний.  Такой реактор сам поддерживал в  себе
"огонь"  и  вырабатывал  больше "топлива", чем  сжигал.  Он  мог  поставлять
"топливо"  для  множества  обычных  энергетических  реакторов  с  устойчивой
реакцией.
     Но  реактор с неустойчивой реакцией представлял собой,  по  сути  дела,
атомную бомбу. Что может произойти в таком  реакторе - этого не знал  никто.
Он будет вырабатывать большое количество плутония, ну а если он взорвется?
     Инженерам-атомникам пришлось пережить мучительный период неуверенности.
Может, быть, неуправляемая реакция все-таки управляема? Или в крайнем случае
при  взрыве будет  уничтожен только сам  реактор и этим все кончится?  Может
быть,  он даже взорвется, как несколько атомных бомб, но не причинит особого
ущерба? Но могло быть -  и эта возможность оставалась, - что вся многотонная
масса урана взорвется одновременно.
     -  Выход  из тупика подсказала  дестреевская  механика бесконечно малых
величин,  - продолжал Кинг. -  Его уравнения доказывали, что  если бы  такой
атомный взрыв произошел,  он начал  бы разрушать окружающую  массу молекул с
такой скоростью, что утечка нейтронов из частиц тотчас замедлила  бы  цепную
реакцию  и  взрыва  всей  массы  все  равно  бы  не  произошло.  Такие  вещи
действительно случаются даже в атомных бомбах. Для нашего реактора уравнение
предсказывает силу  возможного взрыва, равную одной седьмой  процента взрыва
всей  массы  урана.  Одного этого, разумеется, больше чем достаточно - такой
взрыв  опустошит половину штата. Но я  лично никогда не был уверен, что дело
ограничится только этим.
     - Наверное, потому вы и согласились здесь работать? - спросил Ленц.
     Прежде чем ответить, Кинг долго возился с бумагами на столе.
     -  Да,  - сказал он наконец. -  Я не мог  от этого отказаться,  доктор,
понимаете - не мог! Если бы я отказался, они бы нашли кого-нибудь другого, а
такая возможность выпадает физику один раз в жизни.
     Ленц кивнул:
     - И к тому же они могли найти кого-нибудь менее компетентного. Понимаю.
У  вас, доктор Кинг, типичный комплекс "поиска истины", свойственный ученым.
Вы должны  находиться там,  где эту истину можно  найти, даже  если она  вас
убьет.  А  что  касается  этого  Дестрея, то  мне  его  выкладки никогда  не
нравились: он слишком много предполагает.
     - В том-то и беда! -  согласился Кинг.  - Его работа блистательна, но я
не  уверен, стоят ли все его предсказания  хотя  бы бумаги,  на  которой они
написаны. И мои инженеры, видимо, думают так же, - признался он с горечью.
     Кинг  рассказал  Ленцу  о  трудностях  работы  и  о,  том,  как   самые
проверенные люди в конце концов не выдерживают постоянного напряжения.
     - Вначале  я думал, что на них угнетающе влияет какая-нибудь нейтронная
радиация,   проникающая   сквозь  все  щиты.  Мы  установили  дополнительную
экранировку, ввели  индивидуальные защитные панцири, но это не помогло. Один
юноша,  который пришел к нам уже после установки экранов, однажды вечером за
обедом  вдруг сошел с ума: он кричал, что  свиной окорок сейчас взорвется. Я
боюсь даже думать, что было бы, если бы он взбесился во время дежурства!
     Система постоянного психиатрического контроля намного снизила опасность
внезапных помешательств у дежурных инженеров, но Кинг вынужден был признать,
что эта система была неудачна: количество неврозов даже увеличилось.
     - Вот так обстоят дела, доктор Ленц, - закончил он. -  И с  каждым днем
они идут хуже. Вы можете нам помочь?
     Но Ленц не имел готовых рецептов.
     - Не так быстро? - предупредил он. -  Вы нарисовали мне  общую картину,
но у  меня пока нет  точных данных, нет фактов. Мне надо осмотреться, самому
разобраться  в ситуации, поговорить с вашими  инженерами,  может  быть, даже
выпить  с  ними, чтобы  познакомиться.  Надеюсь, это  возможно?  Тогда через
несколько дней мы, может быть, сообразим, что делать.
     Кингу оставалось только согласиться.
     - И очень хорошо, что ваши инженеры не знают, кто я такой. Предположим,
для них я ваш старый друг, такой же физик, который приехал вас  навестить, -
вы не возражаете?
     - Конечно, почему бы и нет! Я сам им так скажу.

     - Так мы ничего не добьемся, Густав!
     Харпер отложил логарифмическую линейку и нахмурился.
     - Похоже на то, - мрачно согласился Эриксон - Но, черт  возьми,  должен
же  быть  какой-то   путь  к  решению   этой   проблемы!   Что   нам  нужно?
Концентрированная и управляемая  энергия ракетного  горючего. Что мы  имеем?
Энергию  атомного распада.  Должен  отыскаться  и способ,  как удержать  эту
энергию и использовать по  мере надобности. И  ответ  надо  искать  где-то в
одной из серий радиоактивных изотопов. Я в этом уверен!
     Он сердито  оглядел лабораторию, словно надеялся увидеть ответ на одной
из обшитых свинцовыми листами стен.
     - Только не вешай носа!  - сказал Харпер.  - Ты убедил  меня, что ответ
должен  быть. Давай подумаем,  как  его  найти. Прежде  всего  -  три  серии
естественных изотопов уже проверены, так?
     -  Так. Во всяком  случае,  мы исходили из того, что в этом направлении
все уже проверено-перепроверено.
     -   Прекрасно.  Остается   предположить,   что   другие   исследователи
испробовали все, что зафиксировано в их  записях,  - иначе ни  во что нельзя
верить и надо все проверять самим, начиная с Архимеда и до наших дней. Может
быть,  так оно  и следовало  бы сделать,  но с такой задачей не справился бы
даже Мафусаил. Значит, что нам остается?
     - Искусственные изотопы.
     -  Совершенно  верно.  Давай  составим  список  изотопов,  которые  уже
получены, и  тех, которые возможно получить. Назовем  это  нашей группой или
нашим  полем исследования, если ты за точные определения. С каждым элементом
этой  группы и  с  каждой  из их  комбинаций  можно  произвести определенное
количество опытов. Запишем и это.
     Эриксон записал,  пользуясь странными символами  исчисления  состояния,
Харпер одобрительно кивнул:
     - Хорошо, теперь расшифруй.
     Эриксон несколько минут вглядывался в свои построения, потом спросил:
     - Ты хотя бы представляешь, сколько величин получится при расшифровке?
     - Не очень. Несколько сот, а может быть, и тысяч.
     - Ну, ты слишком скромен! Речь идет о десятках тысяч, не считая будущих
изотопов! С таким количеством опытов ты не справишься и за сто лет.
     Эриксон угрюмо  отбросил карандаш. Харпер посмотрел на него насмешливо,
но доброжелательно.
     - Густав, - сказал он, - похоже, эта работа и тебя доконала.
     - С чего ты взял?
     - Ты еще никогда ни от чего так легко не  отказывался. Разумеется, мы с
тобой  никогда  не перепробуем  всех комбинаций  и в  худшем  случае  только
избавим кого-  нибудь другого от повторения  наших ошибок. Вспомни Эдисона -
шестьдесят лет бесконечных опытов по  двадцать часов в день, а ведь он так и
не  нашел того, что искал! Но если он  мог это  выдержать,  я думаю, мы тоже
сможем.
     Эриксон уже до какой-то степени стряхнул уныние.
     -  Наверное, сможем,  -  согласился он. -  Может быть, даже нам удастся
придумать   какое-нибудь  приспособление,  чтобы  ставить  несколько  опытов
одновременно.
     Харпер хлопнул его по плечу:
     - Узнаю старого бойца!  А кроме того,  нам ведь  совсем не  обязательно
проверять все  комбинации,  чтобы отыскать подходящее  горючее.  Насколько я
понимаю, на  наш вопрос должно быть десять, а может  быть,  и сто правильных
ответов.  И  мы  можем натолкнуться на любой из них  хоть сегодня Во  всяком
случае, если ты  будешь мне помогать в свободное время, я не выйду  из игры,
пока не поймаю черта за хвост!

     Ленц за несколько  дней облазил  весь завод и административные службы и
успел примелькаться. Все  привыкли к нему и  охотно отвечали на вопросы.  На
него смотрели как на безобидного чудака, которого приходится терпеть, потому
что он друг генерал-директора. Ленц сунул свой нос даже в коммерческий отдел
предприятия и выслушал  подробнейшие  объяснения о том, как энергия реактора
превращается  в   электричество  с  помощью  усовершенствованных   солнечных
батарей.  Одного  этого  было  достаточно,  чтобы отвести  от него последние
подозрения,  потому  что психиатры никогда не обращали внимания на прошедших
огонь и воду техников отдела превращения энергии. В этом не было нужды: даже
явная психическая неуравновешенность этих людей ничем не угрожала  реактору,
да  они  и не  испытывали убийственного  гнета  ответственности перед  родом
человеческим. Здесь шла обычная  работа, конечно опасная для самих техников,
но к такому люди привыкли еще в каменном веке.
     Так,  совершая свой  обход,  Ленц добрался  и  до лаборатории  изотопов
Кальвина Харпера. Он  позвонил, подождал. Дверь открыл сам Харпер в защитном
шлеме с откинутым забралом, - казалось, он напялил на себя какой-то дурацкий
колпак.
     - В  чем дело? - спросил Харпер - О, это вы, доктор Ленц Вы хотели меня
видеть?
     -  Собственно,  и да и нет, - ответил  толстяк.  -  Я просто осматривал
экспериментальные корпуса, и мне захотелось узнать, что вы здесь делаете. Но
может быть, я помешаю?
     - Нисколько, заходите Густав!
     Эриксон  вышел  из-за   щита,  где   он  возился  с  силовыми  кабелями
лабораторного триггера - скорее видоизмененного бетатрона,  чем резонансного
ускорителя.
     - Хэлло! - сказал он.
     - Густав, это доктор Ленц. Познакомьтесь - Густав Эриксон.
     -  Мы уже  знакомы, -  отозвался  Эриксон,  стаскивая  перчатки,  чтобы
поздороваться он раза два  выпивал с Ленцем в городе и считал его  "милейшим
стариком". - Вы  попали в  антракт, но подождите немного, и  мы покажем  вам
очередной номер. Хотя смотреть, по совести, нечего.
     Пока Эриксон готовил опыт, Харпер водил Ленца по лаборатории и объяснял
смысл  их  исследований  с   такой  гордостью,  с  какой  счастливый  папаша
показывает  своих близнецов.  Психиатр  слушал,  время  от  времени вставлял
подходящие  замечания, но главным образом приглядывался к молодому инженеру,
пытаясь обнаружить признаки неуравновешенности, о которых  говорилось в  его
деле.
     - Видите ли, -  с  явным увлечением  объяснял  Харпер, - мы  испытываем
радиоактивные изотопы, чтобы вызвать такой же их  распад, как в реакторе, но
только  в  минимальных,  почти  микроскопических  масштабах.  Если  это  нам
удастся,  можно  будет  использовать  нашу  Большую Бомбу  для  производства
безопасного, удобного атомного горючего для ракет и вообще для чего угодно.
     Он объяснил последовательность экспериментов.
     - Понимаю, - вежливо сказал Ленц. - Какой элемент вы изучаете сейчас?
     - Дело не в элементе, а в его изотопах, - поправил его Харпер. - Мы уже
испытали изотоп-два, и результат отрицательный. По программе следующим  идет
изотоп пять. Вот этот.
     Харпер взял  свинцовую  капсулу  и показал Ленцу образец.  Потом быстро
прошел за щит, ограждающий бетатрон. Эриксон оставил камеру открытой, и Ленц
видел, как  Харпер, предварительно опустив забрало шлема,  раскрыл капсулу и
манипулировал  с  помощью длинных щипцов. Через минуту он  завинтил камеру и
опустил заслонку.
     - Густав, как там у тебя? - крикнул он. - Можно начинать?
     -  Пожалуй,   начнем,  -  проворчал   Эриксон.  Он  выбрался  из  хаоса
аппаратуры,  и  они зашли за  толстый  щит  из многослойного  металлобетона,
который заслонял их от бетатрона.
     - Мне тоже надеть защитный панцирь? - спросил Ленц.
     -  Незачем, - успокоил  его Эриксон. -  Мы носим эти латы  потому,  что
крутимся возле  этих штуковин  каждый день. А  вы... Просто не высовывайтесь
из-за щита, и все будет в порядке.
     Эриксон  посмотрел  на  Харпера  -  тот  утвердительно кивнул  и впился
взглядом в приборы. Ленц увидел, что Эриксон нажал кнопку  посреди приборной
доски, потом услышал щелканье многочисленных  реле там, по ту  сторону щита.
На мгновение все стихло.
     Пол затрясся у него под ногами в судорожных конвульсиях - ощущение было
такое, словно его с  невероятной быстротой лупят палками по пяткам. Давление
на  уши парализовало слуховой нерв, прежде чем он смог воспринять немыслимый
звук. Воздушная волна обрушилась на каждый квадратный дюйм его тела как один
непреодолимый, сокрушающий удар.  И  когда  Ленц  пришел наконец в себя, его
била неудержимая дрожь - первый раз в жизни он почувствовал, что стареет.
     Харпер сидел на  полу.  Из  носа  у  него сочилась  кровь.  Эриксон уже
поднялся  - у  него  была порезана щека. Он  прикоснулся  к ране  и  с тупым
удивлением уставился на свои окровавленные пальцы.
     - Вы ранены? - бессмысленно спросил Ленц. - Что бы это могло?..
     - Густав! - заорал Харпер. - Мы нашли, нашли! Изотоп-пять сработал!
     Эриксон посмотрел на него с еще большим удивлением.
     - Пять?  -  недоуменно  переспросил  он. - При чем здесь  пять? Это был
изотоп-два. Я заложил его сам.
     - Ты заложил? Это я заложил образец. И это был изотоп-пять! Понятно?
     Все еще  оглушенные взрывом, они стояли  друг  против друга, и, судя по
выражению их лиц, каждый считал другого упрямым тупицей.
     - Постойте,  мальчики,  - нерешительно  вмешался Ленц. - Может быть, вы
оба правы. Густав, вы заложили в камеру изотоп-два?
     - Ну конечно! Я был недоволен результатом предыдущего опыта и решил его
повторить.
     - Джентльмены, значит, во всем виноват я!  - радостно признался Ленц. -
Я  пришел, отвлек вас,  и вы оба зарядили камеру.  Во всяком случае, я знаю,
что Харпер это сделал, потому  что сам видел, как он закладывал изотоп-пять.
Прошу меня извинить.
     Лицо Харпера осветилось, и он в восторге хлопнул толстяка по плечу.
     -  Не извиняйтесь! -  воскликнул он, хохоча. - Можете  приходить в нашу
лабораторию и вот так отвлекать нас сколько угодно! Ты согласен, Густав? Вот
мы и нашли ответ. Доктор Ленц подсказал его.
     - Но ведь вы не знаете, какой изотоп взорвался, - заметил психиатр.
     -  А,  пустяки!  -  отрезал  Харпер.  -  Может  быть,  взорвались  оба,
одновременно.  Но теперь  мы это узнаем.  Орешек  дал трещину,  и  теперь мы
расколем его до конца!
     И он со счастливым видом оглядел разгромленную лабораторию.

     Несмотря на  все  настояния  Кинга, Ленц все еще отказывался  высказать
свое  мнение о сложившейся  ситуации. Поэтому, когда он вдруг  сам явился  в
кабинет генерал- директора и заявил, что готов представить свой  отчет, Кинг
был. приятно удивлен и испытал истинное облегчение.
     -  Ну что ж, я очень  рад,  - сказал  он.  -  Садитесь, доктор.  Хотите
сигару? Итак, что вы решили?
     Но Ленц предпочел сигаре свои неизменные сигареты. Он явно не спешил.
     - Прежде  всего, насколько важна продукция вашего реактора?  -  спросил
он.
     Кинг мгновенно понял, куда он клонит.
     - Если вы думаете о том, чтобы остановить реактор на длительное  время,
то из этого ничего не выйдет.
     - Почему?  Если полученные мной сведения правильны, вы вырабатываете не
более тринадцати процентов всей энергии, потребляемой страной.
     - Да, это верно, но мы обеспечиваем  выработку еще тринадцати процентов
энергии, поставляя наш плутоний атомным электростанциям, и  вы, наверное, не
учли, что это значит в общем энергетическом балансе. А наша энергия, которую
мы вырабатываем прямо или  косвенно, предназначена для самых важных отраслей
тяжелой     индустрии     стальной,      химической,     станкостроительной,
машиностроительной, обрабатывающей. Лишить их тока-все равно  что вырезать у
человека сердце.
     -  Но ведь пищевая  промышленность  от  вас, по существу, не зависит! -
настаивал Ленц.
     - Нет. Сельское хозяйство...  Хотя мы  поставляем  определенный процент
энергии  обрабатывающим предприятиям.  Я вас понимаю и  готов признать,  что
производство,  а  также транспорт,  то есть распределение пищевых продуктов,
могут обойтись и без  нас. Но  подумайте, доктор, что будет,  если  мы лишим
страну  атомной энергии. Всеобщая паника!  Ведь  это же  краеугольный камень
всей нашей индустрии!
     - В нашей стране и раньше бывали всеобщие паники, но мы справились даже
с нефтяным кризисом, когда нефть начала иссякать.
     -  Да, справились, потому что на смену нефти пришла солнечная и атомная
энергия.  Вы не представляете, что это будет,  доктор.  Это  почище войны. В
нашей   системе   все  взаимосвязано.  Если  вы   сразу  остановите  тяжелую
промышленность, все остальное полетит кувырком.
     - Не важно. Все равно вы должны остановить реактор!
     Кинг невольно взглянул на застекленное реле в стене кабинета. Он, как и
каждый дежурный инженер, мог бы укротить реактор.
     Уран в  реакторе находился  в  расплавленном  состоянии при температуре
выше двух тысяч четырехсот градусов по Цельсию, и, чтобы остановить реактор,
достаточно было разлить уран по небольшим контейнерам.  Масса урана в каждом
таком контейнере была недостаточна для поддержания цепной реакции.
     -  Нет, я  не могу этого  сделать, - сказал  Кинг. -  Вернее,  могу, но
реактор  недолго  будет  стоять.  Совет директоров  просто  пришлет  другого
человека, который меня заменит.
     - Да, вы правы.
     Некоторое время Ленц молча обдумывал положение, потом сказал:
     - Прошу вас, закажите мне место, я хочу вернуться в Чикаго.
     - Вы нас покидаете?
     - Да.
     Ленц вынул изо рта мундштук, и  лицо  его, впервые утратив  благодушное
выражение олимпийского божества, стало серьезным, почти трагичным.
     - Если  нельзя  остановить  реактор,  мне здесь  нечего  делать.  Иного
решения проблемы я не вижу, да его и не может быть!
     Я должен объясниться до конца, - продолжал он. - Вы имеете здесь дело с
локально обусловленными неврозами. Грубо говоря, симптомы их проявляются как
нервная неустойчивость, или своего рода истерия.  Частичное выпадение памяти
у вашего  секретаря Штейнке - хороший  пример этому.  Штейнке можно вылечить
шоковой терапией, но это вряд ли будет гуманно, поскольку сейчас он избавлен
от постоянного напряжения,  которого он не смог бы вынести. Другой ваш юнец,
этот  Харпер, из-за которого  вы послали за  мной, -  пример  неустойчивости
из-за  повышенного  чувства ответственности. Как только его избавили от этой
ответственности, он моментально стал вполне нормальным человеком. Но вот его
друг Эриксон - за ним нужен глаз да глаз...
     Но  главное - это причина всех подобных неврозов, и  мы  говорим о том,
как  их устранить, а не о том, в какой форме они выражаются. Так рот, такого
рода неврозы возникают всегда, когда обстоятельства сильнее  человека, когда
он не в силах вынести постоянной тревоги и страха. В конце концов он так или
иначе  сходит  с ума.  А здесь  обстоятельства именно  таковы. Вы  набираете
интеллигентных,  чутких молодых  людей,  втолковываете  им, что малейшая  их
ошибка или даже  случайное, неподвластное их контролю  изменение  в реакторе
приведет  к гибели бог знает скольких  тысяч человек,  и после этого хотите,
чтобы они не сходили с ума! Это же просто нелогично, немыслимо!
     - Ради бога, доктор, неужели нет никакого выхода?
     Кинг вскочил и забегал по кабинету. Ленце горечью отметил про себя, что
сам генерал-директор  стоит  на грани  того  самого  нервного  состояния,  о
котором они говорили.
     - Нет, - сказал он медленно. - Выхода нет.  Позвольте, я объясню. Вы не
можете   доверить   управление   реактором   менее   чувствительным,   менее
ответственным людям.  Это все  равно  что доверяться  безмозглому  идиоту, А
ситуационные неврозы лечатся  только двумя способами. В первом случае, когда
невроз возникает  из-за  неправильной  оценки  ситуации,  достаточно  помочь
больному правильно оценить обстоятельства. Все его страхи исчезают. Для  них
никогда и не было реальных оснований. Больной просто их вообразил. Во втором
случае  больной  правильно  судит  об  окружающем  и  справедливо  оценивает
ситуацию  как угрожающую.  Его  страх вполне нормален и обоснован, но  он не
может  преодолевать его до  бесконечности - и сходит с ума.  В  этом  случае
единственное лечение -  изменение  обстановки.  Я  пробыл у  вас  достаточно
долго, чтобы  убедиться:  здесь  дело  обстоит  именно  так.  Вы,  инженеры,
правильно оцениваете страшную опасность вашей Большой Бомбы,  и это сознание
неизбежно сведет всех с ума. Единственный выход - остановить реактор.
     Кинг продолжал  метаться  по  кабинету,  словно  стены  были клеткой, в
которой он был заперт со своей неразрешимой дилеммой.
     -  Неужели  ничего  нельзя  сделать?!  -  воскликнул  он, на  мгновение
остановившись.
     - Вылечить - нельзя. Облегчить болезнь, пожалуй, возможно.
     - Каким образом?
     -  Ситуационные психозы  возникают из-за недостатка  адреналина.  Когда
человек испытывает нервное  напряжение,  железы, чтобы ему  помочь, усиленно
выделяют адреналин. Но если напряжение  слишком велико, адреналиновые железы
не справляются  со своей  задачей  и  человек заболевает. Это  и  происходит
здесь. Адреналиновая терапия может  отдалить душевное расстройство, но почти
наверняка  ускорит  физическое расстройство всего организма.  С точки зрения
общественной  безопасности второе, конечно, предпочтительнее, но...  тогда у
вас скоро не останется физиков.
     - И больше вы ничего не можете посоветовать?
     - Нет.  Пусть  ваши психиатры  займутся  профилактикой. Они у вас  люди
способные.
     Кинг нажал кнопку и коротко приказал что-то Штейнке. Повернувшись снова
к Ленцу, он спросил:
     - Вы побудете здесь, пока не подадут машину?
     Ленц решил, что Кингу это было бы приятно, и согласился.
     Внезапно  раздался  металлический  щелчок,  и  на  стол  Кинга  -  упал
цилиндрик  пневматической  почты.  Вытащив  из  него белый  листок  картона,
визитную  карточку,  генерал-директор с  удивлением  прочитал ее и  протянул
Ленцу:
     - Не  могу  понять, зачем я ему  понадобился.  Вы, наверное, не хотите,
чтобы он вас здесь видел?
     Ленц  прочел  на  карточке:  "Томас  Р.  Харрингтон, доктор математики,
капитан ВМС США, директор Морской обсерватории".
     - Нет, почему же, - возразил он.  -  Мы с ним знакомы,  и я буду только
рад...

     Харрингтон был явно  чем-то озабочен. Он вздохнул  с облегчением, когда
Штейнке,  пропустив  его в кабинет,  исчез в  соседней  комнате, и сразу  же
заговорил, обращаясь к Ленцу, который сидел ближе к двери:
     - Вы мистер Кинг? Постойте, да это же Ленц! Что вы здесь делаете?
     - Я здесь  по приглашению,  - ответил Ленц совершенно правдиво,  но  не
полно,  здороваясь с Харрингтоном за  руку.  - Знакомьтесь: генерал-директор
Кинг, капитан Харрингтон.
     - Как поживаете, капитан? Рад вас видеть.
     - Для меня большая честь познакомиться...
     - Садитесь, прошу вас.
     - Благодарю. -  Харрингтон  сел, положив на угол стола свой портфель. -
Вы, конечно, хотите знать, зачем я к вам явился вот так, без приглашения?..
     - Я счастлив познакомиться...
     В действительности же все эти церемонии были уже  слишком для натянутых
нервов Кинга.
     -  Вы  очень  любезны, но...  Кстати, нельзя  ли сделать так, чтобы ваш
секретарь, который меня впустил, забыл  мое имя? Я понимаю,  что это кажется
вам странным, но...
     - Совсем нет, я ему скажу!
     Кинг был заинтригован и решил  не отказывать своему выдающемуся коллеге
в  таком пустяке. Он  вызвал Штейнке  к  видеофону  и  отдал соответствующее
приказание.  Ленц  встал,  показывая, что уже давно собирается уйти.  Уловив
взгляд Харрингтона, он пояснил:
     - Я полагаю, вы хотите поговорить наедине.
     Кинг вопросительно посмотрел на него, потом на Харрингтона, потом опять
на Ленца.
     -  Я лично  ничего  не  имею против,  -  запротестовал  астроном  после
секундной заминки. - Решайте сами, доктор Кинг! Честно говоря, я буду только
рад, если Ленц останется.
     -  Я не знаю, что вы хотите мне сообщить,  - заметил Кинг, - но  доктор
Ленц здесь тоже по конфиденциальному поручению.
     - Очень хорошо! В таком  случае все в порядке.  Перейду прямо  к  делу.
Доктор Кинг, вы знакомы с механикой бесконечно малых величин?
     - Разумеется.
     Ленц подмигнул Кингу, но тот предпочел этого не заметить.
     - Да, да, конечно. Вы помните шестую теорему  и переход от тринадцатого
уравнения к четырнадцатому?
     - Кажется, помню, но я сейчас взгляну.
     Кинг  встал  и  направился   к  шкафу,   но  Харрингтон  остановил  его
нетерпеливым жестом:
     - Не беспокойтесь! У меня все здесь.
     Он  открыл ключом  портфель и извлек потрепанный блокнот  с выпадающими
листками.
     - Вот! А вы, доктор Ленц, знакомы с этими построениями?
     Ленц кивнул:
     - Я как-то их проглядывав.
     - Прекрасно. Итак,  я полагаю, что  вы со мной согласитесь, что  ключ к
решению - всей проблемы именно здесь, в переходе от тринадцатого уравнения к
четырнадцатому.  Этот  переход кажемся  вполне обоснованным и  справедлив  в
определенных условиях. Но что, если мы расширим его значение и проследим всю
цепь логического построения для всех возможных состояний материи?
     Он перевернул  страницу  и показал  те же два  уравнения,  разбитые  на
девять промежуточных. Ткнув пальцем в среднюю группу  математических знаков,
Харрингтон спросил, тревожно заглядывая им в глаза:
     - Видите? Вы понимаете, что это значит?
     Кинг помолчал, шевеля губами, потом ответил:
     - Да, кажется, я понимаю... Странно... Да, так оно и есть?
     Харрингтон должен был бы обрадоваться, но он только тяжело вздохнул.
     - Я надеялся, что хотя бы вы найдете ошибку,  -  проговорил он, чуть не
плача, - но, боюсь, теперь  надеяться не на что.  Дестрей сделал  допущение,
действительное  для  молекулярной  физики,  однако  у  нас  нет ни  малейшей
уверенности,  что  оно  действительно  для физики  атомной.  Я  полагаю,  вы
сознаете, что это значит для вас, доктор Кинг...
     Голос Кинга превратился в хриплый шепот.
     - Да, сознаю, -  сказал он. -  Да... Это значит, что, если наша Большая
Бомба  взорвется,  она  взорвется  мгновенно  и  целиком,  а  не  так,   как
предполагал Дестрей... И тогда один бог знает, что здесь останется.
     Капитан Харрингтон откашлялся.
     Но тут заговорил Ленц:
     - А что, если мы проверим ваши расчеты  и они окажутся непогрешимыми, -
что дальше?
     - Харрингтон всплеснул руками:
     - Я для того сюда и приехал, чтобы спросить вас: что будет дальше?
     -  Дальше  ничего, - угрюмо  сказал  генерал-директор. - Ничего сделать
нельзя.
     Харрингтон уставился на него с нескрываемым изумлением.
     -  Но послушайте! - взорвался он наконец. -  Разве вы не понимаете? Ваш
реактор необходимо демонтировать, и немедленно!
     - Успокойтесь, капитан!  - Невозмутимый голос Ленца был словно холодный
душ. - И  не надо злиться на бедного Кинга - все это волнует его больше, чем
вас.  Поймите его  правильно.  Речь  идет  не  о  физической проблеме,  а  о
политической и экономической. Скажем так: остановив реактор, Кинг уподобился
бы крестьянину, которые  оставил  бы свой дом, виноградник, скот и  семью на
склонах Везувия и сбежал, потому что когда-нибудь могло произойти извержение
вулкана. Этот реактор не  принадлежит Кингу, он всего лишь служащий. Если он
остановит реактор против воли  владельцев, они просто вышвырнут его за порог
и наймут другого, более покладистого. Нет, нам необходимо убедить хозяев.
     - Президент мог бы их заставить, - высказал предположение Харрингтон. -
Я могу обратиться к президенту...
     - Разумеется, можете, по инстанции, через свой  департамент.  Возможно,
вы его даже убедите. Но что он сделает?
     - Как- что? Все! Ведь он же президент!
     -  Подождите!   Вот   вы,  например,  директор  Морской   обсерватории.
Представьте, что вы взяли молоток и вознамерились разбить  главный телескоп.
Что у вас выйдет?
     - Да, пожалуй, ничего, - согласился Харрингтон. - Мы  с  нашего малютки
глаз не спускаем. Охрана...
     - Так и президент ничего не может решать самовластно, - продолжал Ленц.
-  Допускаю, тут еще мог бы повлиять Конгресс, поскольку Комиссия по атомной
энергии  от него зависит. Но что  вы скажете о  приятной перспективе  читать
нашим конгрессменам курс элементарной механики?
     Эту перспективу Харрингтон сразу же отверг, однако не сдался.
     - Есть другой путь? - сказал  он. -  Конгресс зависит  от общественного
мнения.  Нам  нужно - только  убедить  народ, что реактор представляет собой
смертельную угрозу для всего человечества. А это можно сделать и не прибегая
к высшей математике.
     - Да, конечно,  - согласился Ленц. - Вы можете поднять шум и перепугать
всех до полусмерти.  Вы  можете  вызвать такую панику,  какой, еще не видела
даже эта полусумасшедшая страна. Ну уж нет, спасибо!
     - Хорошо, но что в таком случае предлагаете вы?
     Ленц немного подумал, прежде чем ответить.
     - Это почти безнадежно, однако попробуем вколотить в головы  директоров
компании хоть крупицу здравого смысла.
     Кинг,  -  который,   несмотря   на  усталость,  внимательно  следил  за
разговором, спросил:
     - А как вы это сделаете?
     -  Не  знаю, - признался Ленц. -  Мне надо подумать. Но это мне кажется
самым верным путем. Если у нас ничего не выйдет, можно вернуться к  варианту
Харрингтона - к широкой кампании в печати.
     Харрингтон взглянул на часы довольно необычной формы и присвистнул:
     - Боже  правый, я забыл о времени!  Официально  я сейчас должен быть  в
Центральной обсерватории.
     Кинг невольно заметил время которое показывали часы Харрингтона.
     - Сейчас  не может быть так поздно! - возразил он. Харрингтон удивленно
посмотрел на него, потом рассмеялся.
     -   Конечно,   здесь   сейчас   на  два  часа  меньше!   Но  мои   часы
радиосинхронизированы с городскими часами в Вашингтоне, а там другой пояс.
     - Вы сказали - "радиосинхронизированы"?
     - Да.  Остроумно,  не правда ли? -  Харрингтон показал свои  часы.  - Я
называю  их телехронометром.  Это  племянник  придумал специально для  меня.
Голова парень! Он далеко  пойдет. Конечно, - лицо его омрачилось, словно эта
маленькая интерлюдия только подчеркнула  весь ужас нависшей над ними угрозы,
- конечно, если кто- нибудь из нас останется в живых!
     Вспыхнула сигнальная лампочка,  на экране возникло лицо, Штейнке.  Кинг
выслушал его и сказал:
     - Машина ждет вас, доктор Ленц.
     - Пусть ею воспользуется капитан Харрингтон.
     - Значит, вы не улетаете в Чикаго?
     -  Нет,  Ситуация изменилась. Если вы не возражаете,  я  еще  попытаюсь
кое-что сделать.

     В  следующую пятницу,  когда, Штейнке  ввел Ленца  в кабинет Кинга, тот
встретил гостя чуть ли не с распростертыми объятиями:
     - Откуда вы взялись, доктор? Я и не ждал вас раньше чем через час-два.
     - Только что прибыл. Чтобы не ждать, я нанял машину.
     - Что-нибудь удалось?
     - Ничего. Они  - твердят  свое:  "Независимые  эксперты утверждают, что
расчеты  Дестрея безупречны,  а  потому  компания  не  потерпит истерических
настроений среди своих служащих".
     Кинг забарабанил по столу, уставившись  в пространство. Потом он  круто
повернулся к Ленцу и сказал:
     - А вы не считаете, что президент компании прав?
     - Что вы имеете в виду?
     - Может быть, мы все трое -  вы, я и Харрингтон - попросту заработались
и свихнулись?
     - Исключено.
     - Вы уверены?
     -  Абсолютно.  Я  нашел  других  "независимых"  экспертов,  которые  не
работают на компанию, и дал им проверить расчеты Харрингтона. Все сходится.
     Ленц не стал упоминать о том, что  устроил эту проверку отчасти потому,
что не был до конца уверен в здравом смысле самого генерал-директора.
     Кинг резко наклонился и нажал кнопку.
     - Сделаем  еще одну попытку, -  объяснил он. - Посмотрим,  удастся  мне
напугать этого  болвана Диксона или нет. Штейнке! Соедините меня с  мистером
Диксоном.
     - Слушаюсь, сэр.
     Минуты через  две  экран видеофона ожил,  и  на нем возникла физиономия
президента компании Диксона. Он был  не у себя,  а в  зале совета директоров
энергетической компании в Джерси-Сити.
     - Да! - сказал Диксон. - Это вы, генерал-директор?
     Голос его был одновременно ворчлив и добродушен.
     - Мистер  Диксон, - начал Кинг. - Я потревожил вас, чтобы объяснить вам
всю  серьезность действий  компании:  Моя  репутация  ученого позволяет  мне
утверждать, что Харрингтон полностью доказал...
     -  Ах, вы  об  этом? Мистер Кинг,  я  думал,  вы поняли, что с этим уже
покончено.
     - Но, мистер Диксон...
     - Прошу вас, генерал-директор! Если бы действительно было хоть какое-то
основание  для  опасений,  неужели бы я колебался? Знаете  ли, у меня самого
есть дети и внуки...
     - Именно потому...
     - Именно потому  мы стараемся  вести дела компании  так, чтобы избегать
ненужного  риска  и приносить пользу обществу. Но у  нас, кроме того, есть и
ответственность. Сотни  и тысячи  вкладчиков  -  рассчитывают  на  приличные
дивиденды.
     -  Я  приму это к сведению,  мистер  президент! - процедил Кинг ледяным
голосом.
     -  Бросьте,  мистер Кинг, не обижайтесь.  Кстати, хорошо,  что  вы меня
вызвали. Только что закончилось специальное заседание совета. Мы решили дать
вам возможность выйти в отставку - разумеется, с сохранением полного оклада.
     - Я не подавал в отставку!
     - Знаю, мистер Кинг! Однако совет решил, что вы...
     - Понимаю. Прощайте!
     Кинг выключил экран и повернулся к Ленцу.
     - "С  сохранением  полного оклада"! - процитировал он. -  Я могу теперь
жить безбедно до конца моих дней и наслаждаться жизнью, как в морге!
     - Совершенно верно, - согласился Ленц.  - Ну что  ж,  испробовали  этот
путь.   Полагаю,   теперь  можно  позвонить   Харрингтону.  Пусть  попробует
чего-нибудь добиться через печать и наших политиканов.
     - Да,  пусть  попробует,  - повторил  Кинг  с отсутствующим видом. - Вы
возвращаетесь в Чикаго?
     -  Нет,  -  пробормотал  Ленц.  -  Нет.  Я,  пожалуй,  полечу  прямо  в
Лос-Анджелес, а оттуда на вечерней ракете махну прямо к антиподам.
     Кинг посмотрел на него с удивлением, но промолчал.
     -  Я сделал здесь  все, что мог,  - ответил Ленц  на его  невысказанный
вопрос. -  И  я предпочитаю  быть живым пастухом в  Австралии,  чем  мертвым
психиатром в Чикаго.
     Кинг яростно закивал головой:
     - Прямой смысл! За два пенса  я готов остановить  этот чертов реактор и
последовать за вами!
     -  Нет,  Кинг, не  прямой  смысл. Прямым путем попадешь из  огня  да  в
полымя, чего я как раз и не собираюсь  делать. А  почему бы вам не остаться?
Тогда с помощью Харрингтона вы сможете нагнать на них такого страху!..
     Лицо Штейнке возникло на экране.
     - Шеф, здесь Харпер и Эриксон.
     - Я занят.
     - Они срочно хотят вас видеть.
     - О господи! Ладно, впусти их, -  проговорил  Кинг устало. - Теперь уже
ничего не важно.
     - Они  не вошли,  а влетели.  Харпер  -  первым и  сразу  же заговорил,
сообразив, что генерал-директор не в духе и действительно занят:
     -  Шеф,  мы  нашли,  мы  своего  добились! И все  расчеты  сходятся  до
последней единички!
     - Что вы нашли? Чего добились? Говорите толком.
     Харпер  только  усмехнулся.  Это  был  час  его  триумфа,  и  он  хотел
насладиться им до конца.
     -  Шеф,  помните,  несколько  недель  назад   я  просил  дополнительных
ассигнований, не объяснив, зачем они мне нужны?
     - Да, конечно. Но в чем, наконец дело?
     - Сначала вы заупрямились, но потом выдали деньги, помните? Так вот, за
это мы  вам принесли подарок - вот он,  перевязанный розовой ленточкой.  Это
величайшее достижение в  атомной  физике с тех пор,  как был  расщеплен атом
урана! Это -  атомное горючее, шеф, атомное горючее, безопасное, компактное,
управляемое! Подходящее для  ракет, для электростанций,  для всего, что душа
пожелает!
     Кинг наконец заинтересовался:
     - Вы имеете в виду источник энергии, для которого не нужен реактор?
     - О нет, этого я не говорил. Наш большой реактор нужен для производства
горючего,  но потом  вы  можете  использовать это  горючее  где угодно и как
угодно,  извлекая  из  не