Ольга АКИМОЧКИНА

                              ПАРК АТТРАКЦИОНОВ




     Клеменс вылез из воды и развалился на горячем  белом  песке,  вытянув
морду. Если с утра не было заказов, значит,  ему  сегодня  уже  ничего  не
удастся  заработать.  Знать  бы,  где  сейчас  Ли,  тогда  можно  было  бы
что-нибудь придумать. Хотя Клеменс совсем не был в этом уверен.


     Погодка была потрясная. Впрочем, как всегда. Уж чего-чего, а  погодка
здесь никогда не подводила. В обзорный иллюминатор било солнце и  в  каюте
было душновато. "Ли, как всегда, забыл включить  вентиляцию",  -  вздохнул
Клеменс и опустил ноги с постели. Он натянул выгоревшие зеленые  штаны  и,
шлепая босыми ногами по полу, пошел к выходу.
     Ли нежился под лучами солнца, разбросав исцарапанные  загорелые  ноги
чуть ли не на весь трап. Бесцеремонно подвинув его, Клеменс сел рядом. Ли,
не открывая глаз, почесал голую коленку и зевнул. Клеменс, свесив  руки  с
трапа и сорвав горсть земляники, засунул ее в рот. Из-за планетарной опоры
вышел Перкинс и, сипло мяукнув, взобрался на голубые шорты Ли.
     - Где это наша хозяйка пропадает? Что-то ее сегодня не видно.
     - Сейчас явится, - пробурчал Ли.
     И тут же, метрах в  ста,  появилась  длинноногая  фигура  в  короткой
кожаной юбке, декольтированной майке  и  в  туфлях  на  высоких  каблуках.
Подойдя к трапу, она тряхнула светлой челкой, и, улыбнувшись, сказала:
     - Фирма "Астросчастье" приветствует вас на  двенадцатый  день  вашего
пребывания на планете. Чем желаете развлечься, мальчики?
     Ли открыл один глаз, похожий на голубой стеклянный шарик.
     - А что у нас сегодня в программе? - лениво осведомился он.
     Девица открыла папку, которую до этого  момента  держала  в  руках  и
выбрала нужный лист.
     - Азиатские танцы, - начала читать она.  -  Игры  в  гареме,  военные
схватки, марсианский стриптиз, пожирание красавицы морским  змеем,  конная
битва и песни под луной.
     - Скудновато, - вздохнул Клеменс и толкнул локтем Ли.
     - Что выберем?
     - Я бы посмотрел военные схватки, - сказал  Ли.  -  Но  только  после
завтрака.
     Девица сделала пометку в своих бумагах.
     - А можно марсианский  стриптиз  на  фоне  конной  битвы?  -  спросил
Клеменс.
     - Можно, - без тени улыбки ответила девица. - А как насчет  пожирания
красавицы морским змеем?
     - Пойдет, - махнул рукой Клеменс.
     - Какое там пожирание! - вздохнул Ли. - Этот морской  змей  землянику
из рук лопает, а вы ему  бабу  хотите  подсунуть.  Эта  тварь  сдохнет  от
несварения желудка.
     - Это мы как-нибудь уладим, - серьезно ответила девица. -  Вам  какую
красавицу - блондинку или брюнетку?
     - Рыжую, - брякнул Клеменс.
     - Хорошо, - девица снова тряхнула светлой челкой. - У вас есть жалобы
или пожелания?
     - Пока нет, - отмахнулся Клеменс.
     - Разве что, погода эта однообразная надоела, - бросил Ли. - Солнце и
солнце.
     - Учтем. Ну, пока, мальчики. - Девица, ковыляя  на  своих  несуразных
каблуках, двинулась в  обратный  путь  и  исчезла  так  же  внезапно,  как
появилась. И как только ее не стало  видно,  с  запада  потянулась  черная
пустая туча. Вдали прогремел гром.
     Сидя в открытом шлюзе,  Клеменс  и  Ли  любовались  жестокой  грозой,
которая явилась по их желанию. После обеда они сидели  на  берегу  моря  и
наблюдали,  как  мокрый  черный  монстр  пожирает   рыжеволосую   визжащую
красавицу.
     - Лихо они это делают, - восхищенно сказал Клеменс.
     - Я в кино лучше видел, - безразлично ответил Ли.


     Клеменс проследил, как спускается в трюм последний контейнер и  вышел
наружу.
     - Когда там кошечка появится, - бросил  он  Ли.  -  Неужели  придется
улететь не попрощавшись?
     - Хочешь поблагодарить ее за гостеприимство? - усмехнулся Ли. - От их
гостеприимства Перкинс в  двери  не  пролезает.  Бедная  животина  вот-вот
лопнет от жира.
     - Ничего. В полете похудеет, - Клеменс кинул взгляд на горизонт и тут
же толкнул Ли в бок. - Смотри, что это там такое?
     Ли повернулся. К  их  кораблю  что-то  двигалось  по  воздуху.  Через
несколько  секунд  стало  ясно,  что  это  небольшой   скутер   незнакомой
конструкции.
     - По-моему, пора сматываться, - процедил сквозь зубы Ли.
     - Погоди. Может, это церемония проводов. Я бы посмотрел, что они  нам
предложат под занавес.
     - Тебе все шуточки, - сказал Ли, но спорить не стал.
     Скутер мягко сел возле корабля  и  из  него  выбралась  светловолосая
девица. Клеменс облегченно вздохнул и помахал рукой.
     - Привет. А мы уж думали, что и попрощаться не доведется. Девица мило
улыбнулась.
     - Необходимо уладить небольшие формальности.
     - Формальности? - поднял брови  Клеменс.  -  Вы  забыли  вручить  нам
местные сувениры на память?
     Девица, как фокусник, выхватила откуда-то  два  пластиковых  листа  и
протянула их Ли. Клеменс заглянул через его плечо.
     - Я ничего не понимаю, - Ли повертел листы в пальцах. - Что это?
     - Счет за услуги нашей фирмы, - девица тряхнула челкой, как  она  это
любила делать.
     - А что тут такое написано? - Ли ткнул пальцем в один из  бланков.  -
Железо, алюминий, керамит, платина... К чему это?
     - Мы берем плату металлами. Межпланетная валюта нас не интересует.
     - А где же мы возьмем 8000 тонн керамита и  30000  тонн  алюминия?  -
пожал плечами Ли.
     - Все, включенное в список, является составляющими вашего корабля,  -
девица была совершенно серьезна.
     Клеменс и Ли переглянулись.
     - Не понял, - помотал головой Клеменс.
     - Все просто. В оплату за наши услуги мы забираем ваш звездолет.
     - Что?! - воскликнул Клеменс. Ли молчал и пауза затянулась.
     - Ладно, договорились, - улыбнулся Клеменс. - Мы вышлем  вам  его  по
почте.
     - Оплата производится на месте, - девица была неумолима.
     - Вы, милая, сошли с ума, - втолковывал ей Клеменс. - Целый звездолет
за военные схватки с марсианским стриптизом?
     - Именно, - кивнула девица.
     - Дороговато за иллюзию,  пусть  даже  выглядевшую  очень  похоже  на
правду. Вы не находите?
     Клеменс уже разозлился.
     - Иллюзиями наша фирма не торгует, - невозмутимо заявила девица.
     Клеменс судорожно сглотнул слюну.
     - Вы что же хотите сказать, что и морской змей, и  красотка,  которую
он съел, были настоящими?
     - Абсолютно настоящими. Мы не обманываем клиентов.
     Клеменса передернуло, когда он вспомнил, как  монстр  раздирает  тело
рыжеволосой женщины.
     - Веселенькая история, - буркнул Ли.
     Клеменс постарался выбросить все это из головы.
     - Даже если все это так, вы серьезно рассчитываете оставить  нас  без
звездолета?
     - Я удивлена, что это приходится объяснять вам так  долго,  -  пожала
плечами девица.
     Клеменс взял Ли за локоть.
     - Что здесь разговаривать?  Пошли,  пора  стартовать.  Пока,  крошка,
поищи-ка дураков где-нибудь в другом месте.
     - Вы отказываетесь оплатить счет? - совершенно спокойно  осведомилась
девица.
     - Разумеется, милая. Неужели вы ожидали чего-то другого?
     - В таком случае...  -  девица  сделала  неопределенный  жест  рукой.
Клеменс почувствовал за спиной какое-то движение. Он резко  обернулся.  Их
корабль бесшумно растаял в воздухе. Девица улыбнулась.
     - К сожалению, мы вынуждены были это сделать,  -  она  повернулась  и
зашагала к своему скутеру.
     Клеменс рванулся за ней и, схватив за руку, резко  развернул  к  себе
лицом.
     - Ну-ка верни звездолет на место или я не знаю, что с тобой сделаю! -
заорал он.
     Подошел Ли и с невозмутимым видом протянул девице лист.
     - Вы взяли с нас больше, чем указано в счете.
     - Нет, все точно. Ни одного лишнего грамма.
     - На борту остался один член экипажа.  Насколько  я  успел  заметить,
живые существа в счет не включены.
     - Перкинс! - вспомнил Клеменс. Он понял к чему клонит Ли и оживился.
     - Я буду жаловаться в Галактический  Союз,  -  заявил  он.  -  Фирма,
которая  обманывает  клиентов  не  имеет  права  на  существование.  Вы  -
шарлатаны!
     Девица, похоже, была несколько обескуражена.
     - Мы вернем вашего друга чуть позже.
     - Нет! - заорал Клеменс. - Я без него  жить  не  могу!  И  могу  даже
помереть, а вы будете отвечать!
     - Если вы сразу  заорали  корабль,  -  поддержал  его  Ли.  -  То  не
заставляй и нас ждать. Это же уронит ваш престиж!
     -  Хорошо,  я  проконсультируюсь  с  Конторой,  -  сказала  девица  и
направилась к своему скутеру.
     - Нет, - схватил ее за руку Клеменс. - Немедленно верните то, что вам
не принадлежит.
     Девица немного помолчала.
     - Хорошо. Наша фирма не  обманывает  клиентов.  Корабль  появится  на
прежнем месте.
     - Вот это уже деловой разговор, - кивнул  Ли.  -  Сейчас  мы  заберем
нашего товарища и на этом покончим с нашими делами.
     Клеменс и Ли, не сговариваясь, рванулись к кораблю. В шлюзовой камере
их встретил мяукающий Перкинс.
     - Закрывай шлюзы, - на ходу бросил Ли и помчался в рубку.
     Автоматика сработала с тихим шипением и Клеменс, облегченно вздохнув,
поднялся на главный пульт. Подойдя к Ли, он спросил:
     - Ну как?
     - Похоже, она ждет, что мы вернемся, - Ли кивнул на  обзорный  экран,
на котором была видна девица, грациозно облокотившаяся на крыло скутера.
     - Мы не сожжем ее на старте?
     - Давай на воздушной тяге. Метров на  семьсот  поднимемся,  а  там  и
двигатели можно запустить.
     Клеменс включил компьютер на "общую готовность" и устроился  в  своем
кресле. Корабль дрогнул и девица со скутером поплыла вниз.
     Вдруг Клеменс почувствовал  вибрацию  и  экраны  потемнели.  Вибрация
продолжалась несколько секунд и, как только она прекратилась  -  наступила
тишина, прерываемая тоновыми сигналами компьютера.
     - Что за ерунда, -  процедил  Ли  сквозь  зубы  и  бросил  взгляд  на
контрольные дисплеи. По данным  компьютера  все  системы  корабля  были  в
полном порядке. Компрессоры воздушной  тяги  произвольно  отключились.  На
обзорном экране была темнота,  но  внешние  камеры  действовали,  судя  по
информации на дисплее.
     - Включи прожекторы, - сказал Ли Клеменсу.
     Мощный свет прожекторов разбил мрак. Камеры  действительно  работали.
Корабль находился в цилиндрической шахте с  шершавыми  стенами  и  гладким
полом. Вверху ничего не было видно - свет прожекторов уходил во тьму.
     - Приехали, - пробормотал Клеменс.
     - Ясно. Они перебросили нас на свою базу, если это так называется,  -
сказал Ли.
     - Чисто сработано, - сплюнул со злости Клеменс. - Что будем делать?
     - Ничего другого не остается, как только ждать, когда за нами придут.
Послушаем, что они смогут нам предложить, поторгуемся и, может, что-нибудь
придумаем. Главное - не выходить из корабля.
     - Ждать, так ждать, - согласился Клеменс.


     Ждать пришлось долго. На шестнадцатый день за  скудным  завтраком  Ли
сказал:
     - Мне кажется, о нас забыли.
     - Ли, надо самим искать выход. Так дальше продолжаться не может.
     - Успокойся, надо ждать.
     -  Сколько  можно  ждать?  Сидим  тут,  как  в  тюрьме.  И  создается
впечатление, что мы  себя  сами  засадили.  Мы  скоро  уничтожим  съестные
запасы, сожрем Перкинса и примемся друг за друга!
     - И что же ты предлагаешь? - спокойно спросил Ли,  положив  локти  на
стол.
     Клеменс провел ладонью по волосам.
     - Надо выходить. Ли. Действовать как-то надо.
     - А если они только этого ждут?
     - Все равно, надо что-то делать... Мне страшно подумать, что мы будем
сидеть до самой смерти, - Клеменс встал и прошелся по  каюте.  -  Они  все
продумали. Корабль стоит у них в ангаре, а на нас  им  наплевать.  Мы  тут
сдохнем, они вынесут наши трупы и повздыхают: мол, сами виноваты. И  самое
обидное будет то, что это будет правда. Мы сами будем виноваты в том,  что
не искали пути к спасению! Что ты молчишь?
     - Я думаю, - ответил Ли.
     - Ну, что ж, хоть какое-то разнообразие.
     - Не язви. Я признаю, что ты прав.
     - Уже легче, - Клеменс снова сел. - Давай я выйду хотя бы на  ближнюю
разведку и обследую шахту.
     - Проще послать кибера.
     - Кибер не будет работать. Ты что, забыл  сколько  раз  мы  пробовали
запустить двигатель?
     - Но автоматика внутри корабля действует.
     - Только внутри.
     - Все равно, я не хотел бы рисковать.
     - А что остается?
     Ли помолчал.
     - Похоже, ничего больше и не остается, - наконец, согласился он.


     Хотя шахта была отлично  освещена  корабельными  прожекторами,  дверь
Клеменс нашел не сразу.
     - Кажется, я нашел выход отсюда, - сказал  он  в  радиофон.  -  Очень
похоже на дверь. Вроде металлическая. Я попробую прорезать люк автогеном.
     - Только осторожно, - отозвался Ли.
     Вырезанный квадрат с оплавленными краями  вывалился  наружу.  Клеменс
посветил в отверстие фонарем.
     - Ли, здесь коридор и еще одна дверь.
     - Только не вздумай лезть туда, - гаркнул Ли.
     - Именно это я и хочу сделать, -  ответил  Клеменс,  протискиваясь  в
коридор.
     - Клем, ради бога, осторожнее. Если что, то немедленно возвращайся, -
тихо сказал Ли.
     - Договорились, - Клеменс медленно двинулся по коридору и приблизился
к двери в его конце.
     Он положил ладонь на гладкую поверхность.  Что-то  вдруг  щелкнуло  и
перед дверью зажегся свет. Клеменс отпрянул от двери и, озираясь, отступил
назад. Где-то негромко загудело.
     - Черт, - пробормотал Клеменс.
     - Что случилось? - тут же позвал его Ли.
     - Кажется, я что-то включил. Ли, с кораблем все в порядке?
     - Никаких изменений, Клем, возвращайся!
     - Не посмотрев, что будет дальше? Ну уж нет.
     И тут панель двери поползла в сторону.  В  увеличивающуюся  щель  бил
яркий свет. Клеменс на всякий случай положил  палец  на  спусковую  кнопку
бластера. За  дверью  находилась  маленькая  комнатка.  Клеменс  осторожно
приблизился и заглянул в нее. Никаких дверей в ней больше не было. Гладкие
белые стены, пол и потолок. Только слева  в  небольшой  нише  поблескивали
разноцветные пластины.
     - Ли, тут, оказывается, лифт! - крикнул в радиофон Клеменс. - Вот  уж
не думал. Только обозначения этажей нет. Я, пожалуй, прокачусь немного.
     - Клеменс, вернись, - потребовал  Ли.  -  Мы  не  готовы  к  подобным
экспериментам.
     - Ли, я не успокоюсь, пока не узнаю, как отсюда выбраться.
     - Вернись, идиот! - взорвался Ли.
     - Ли, держи со мной связь. Мне  так  приятно  слышать  твой  ласковый
голос, - сказал Клеменс, вошел в кабину лифта и  прикоснулся  к  одной  из
пластин.
     Створка  двери  плавно  закрылась   и   Клеменс   почувствовал,   что
поднимается.  Не  более,  чем  через  минуту  лифт  остановился  и   дверь
открылась. Клеменс шагнул вперед и чуть  было  не  столкнулся  с  огромным
насекомым с мордой доисторического ящера. Насекомое разинуло  внушительную
пасть, в которой дрожали мокрые от слюны жвалы. Клеменс отскочил  назад  и
стукнулся спиной об  уже  закрывшуюся  дверцу  лифта.  Руки  автоматически
вскинули бластер. Тело мгновенно покрылось потом, а сердце бухало где-то в
животе. Насекомое же закрыло пасть и неторопливо зашагало  своей  дорогой.
Пройдя метров пять, оно исчезло в таком  же  лифте,  который  привез  сюда
Клеменса. "Как оно только туда влезло", - подумал Клеменс и огляделся.  Он
стоял в большом помещении  с  низким  потолком.  На  двух  противоположных
стенах через равные  промежутки  располагались  двери  лифтов.  Направо  и
налево вели два шестиугольных тоннеля. Из правого  коридора  выползло  еще
одно животное, похожее на громадную креветку, попавшую под  бульдозер.  На
ее появление Клеменс отреагировал уже спокойнее. Как он втайне  и  ожидал,
креветка вползла в лифт и уехала по своим креветочным делам.
     - Ли, тут довольно забавно,  -  сказал  в  радиофон  Клеменс.  Ли  не
отозвался, только в динамиках тихо потрескивало. Тут Клеменс вспомнил, что
с того момента, как закрылась дверь лифта. Ли молчал.
     - Ли! - крикнул Клеменс.
     Ответа не последовало. Вероятно, двери лифта экранировали радиосвязь.
Клеменс подумал, что разведку пора прекращать и вернулся к двери лифта, на
котором приехал. Отзываясь на прикосновение его ладони, дверь  отъехала  в
сторону и у Клеменса перехватило дыхание. Стены лифта были темно-голубыми,
а не белыми, как раньше. "Плевать! - решил Клеменс.  -  Может  у  них  это
принято". Он вошел в кабину и тронул левую пластину. Он подумал, что  если
не с первого, так с пятого раза, непременно вернется в  шахту,  где  стоял
корабль. Ведь пластин было только пять. Кабина пошла вниз, но потом  резко
двинулась влево. Клеменс, не подумав, ударил по следующей  пластине.  Лифт
двинулся вверх, потом вправо и опять вверх. Клеменс понял, что влип. И  он
решил двигаться наугад.
     Первый раз лифт привез Клеменса в тускло освещенный  грот.  Подземное
озеро подходило почти к двери лифта.  В  черной  воде  что-то  булькало  и
плескалось. Во второй  раз,  выйдя  из  лифта,  Клеменс  увидел  кольцевую
галерею - пустую и ярко освещенную.  На  третьей  попытке  он  оказался  в
длинном зале, заваленном мусором. В мусоре  копался  лысоватый  человек  в
сером выгоревшем плаще. Клеменс подошел к нему и попытался  выяснить,  как
ему попасть к кораблю. Он уже начал описывать шахту,  как  человек  поднял
голову и Клеменс увидел толстый розовый нос, покрытый седой шерстью. Слова
застряли в горле, а человек вскочил и побежал вглубь зала. Из-под плаща за
ним волочился длинный розовый хвост. Клеменс вернулся к лифту и  с  тоской
отметил, что кабина на этот раз - ярко-красная. Катаясь дальше, он  понял,
что пластины означают не номера этажей, а маршруты  движения  кабин.  И  в
каждой кабине свой набор маршрутов, причем,  бесконечно  широкий.  Как  ни
боялся такой мысли Клеменс, но он понял, что у него нет шансов найти  путь
к кораблю.


     Клеменс не знал, сколько времени он просидел на полу в кабине  лифта,
думая, что делать. Вдруг лифт произвольно включился и двинулся  по  одному
ему известному маршруту. Дверь открылась  и  Клеменс  увидел  светло-серую
стену напротив.  На  ней  крупными  буквами  было  написано  по-английски:
"Контора" и стрелка  под  надписью  указывала  направо.  Клеменс  медленно
поднялся и пошел  туда,  куда  указывала  стрелка.  Он  увидел  нормальный
коридор с нормальными дверями. На дверях  стояли  номера,  а  на  одной  -
табличка, на которой было написано: "Бюро найма". Клеменс  толкнул  дверь.
Комната представляла собой явно рабочий кабинет. За большим черным  столом
сидел мужчина лет тридцати пяти в строгом синем костюме и в больших  очках
в тонкой металлической оправе.
     - Здравствуйте. Вы хотите наняться на работу? - спросил мужчина, явно
не удивленный визитом.
     - У меня там друг... - собираясь с мыслями, пробормотал Клеменс.
     - Вы хотите наняться на работу с другом?
     - Мне надо его найти. Я заблудился.
     - Какой вам нужен блок?
     - Не знаю... Шахта внизу. Там наш звездолет. Помогите мне найти его.
     - Боюсь, что вам трудно  помочь.  В  этом  секторе  двенадцать  тысяч
блоков и в каждом есть сеть ангаров для звездолетов.
     - Двенадцать тысяч?! - Клеменс сел в  кресло  напротив  стола.  -  Мы
прилетели с Земли...
     - Это мне, знаете ли, как-то сразу бросилось  в  глаза,  -  улыбнулся
мужчина.
     - Наш корабль стоит в шахте шестнадцать дней... или семнадцать...
     - Хорошо. Я сейчас наведу справки.
     Мужчина повернулся к небольшому пульту и перед  ним  на  обыкновенном
дисплее забегали цифры и буквы.
     - Кажется, я нашел то, что вам нужно. Белая кабина 2-2.
     - Как ее найти эту белую кабину?
     - На полу перед лифтами - световая полоса. Там, где полоса белая, там
и ваш лифт.
     - А что такое 2-2?
     - Вам нужно дважды нажать вторую кнопку слева.
     - Пластину?
     - Да, если вам угодно.
     - Спасибо, приятель. А то я уже не знал, куда рваться.
     - Не стоит благодарности.
     - Счастливо! - Клеменс махнул рукой.
     - До скорой встречи.
     "Вряд ли она будет скорой, если, конечно, только ты меня не надул", -
подумал Клеменс и побежал к лифтам.
     Мужчина из "Бюро найма" не  обманул  Клеменса.  Когда  створки  двери
отодвинулись, Клеменс увидел знакомый коридор  с  изуродованной  автогеном
дверью в шахту. Корабль  стоял  на  месте,  прожекторы  горели,  шлюз  был
открыт. Клеменс вспомнил про радиофон,  но,  хватившись  его,  понял,  что
где-то его потерял. Но теперь это не имело значения.  Клеменс  заскочил  в
шлюзовую камеру и вбежал в рубку. Ли там не было. Аппаратура действовала в
автоматическом  режиме.  Видно,  Ли  переключил  бортовую  автоматику   на
компьютер. "Вероятно, лопает на камбузе", - решил Клеменс. Но ни на кухне,
ни в каютах  Ли  не  оказалось.  Исчез  и  Перкинс.  Клеменс  спустился  в
пришлюзовой отсек и открыл личный бокс Ли. Оружия в  нем  не  было.  Стало
ясно, что Ли нет на борту. Он ушел вместе с Перкинсом.


     Клеменс поднялся на передних лапах и зевнул. Пальцем с длинным ногтем
он коряво написал на песке: "Где  ты,  Ли?".  Шкура  начала  пересыхать  и
Клеменс  неуклюже  пополз  к  морю.  Медленно  погрузившись  в  прохладную
прозрачную воду, он опустился на песчаное дно  и  стал  смотреть  на  игру
солнечных бликов на поверхности.


     - Надеюсь, что работа вас устроит, - улыбнулся мужчина в очках. -  На
Земле вы бы не нашли такого дельца. Уверен, вы не передумаете.
     - Мне не остается ничего другого, - мрачно отозвался Клеменс. - Что я
должен буду делать?
     - Вы перевоплотитесь в морское чудовище  и  будете  выполнять  заказы
Конторы в этом образе.
     - Прелестная перспектива, - усмехнулся Клеменс. - Как насчет оплаты?
     - Оплата у нас одна. По истечении контракта  вы  имеете  право  стать
клиентом фирмы "Астросчастье" на оговоренный в контракте срок.
     - Вы знаете, я  уже  имел  счастье  быть  вашим  клиентом  и  потерял
корабль.
     - Ну, так вы его можете вернуть, отработав в фирме положенное время.
     Клеменс оживился.
     - Вот как? И сколько же это - "положенное время"?
     - Это вам нужно будет отработать три контракта по сорок четыре года.
     - Сто тридцать два года?!!
     - Совершенно верно, - мужчина, похоже, не шутил.
     - Да я столько не проживу.
     - Каждые сорок четыре года вы будете менять образ и тело. Так что, ко
всем прочим льготам, вы еще удлините свою жизнь. Ваше настоящее тело в это
время будет находиться на длительной консервации и вы получите его  в  том
же состоянии, в котором сдали. Итак, как я уже говорил, я хочу  предложить
вам первый контракт на морское чудовище. Через сорок четыре года вы имеете
право на один год получить свое тело и жить на попечении фирмы. Далее, вам
будет предложен следующий контракт с теми же условиями.
     Клеменс постучал пальцами по черной поверхности стола. Ему ничего  не
оставалось иного, как только заключить этот контракт и через сорок  четыре
года попробовать вырваться отсюда.
     - Что я должен буду делать? - спросил он.
     - О, сущие пустяки. По полученным заказам уничтожать корабли, которые
мы вам будем посылать,  как  можно  эффективнее  пожирать  живых  существ,
которых опять-таки мы вам будем поставлять.
     - Например, красавиц, - мрачно вставил Клеменс.
     - Это, если клиентами будут земляне, - сказал мужчина. - А вообще-то,
вам придется поедать совершенно различных  существ.  Ведь  клиенты  у  нас
самые разные. Но, что интересно, почти всем  нравится  зрелище,  во  время
которого пожирают их собрата. Забавный факт, не правда ли?
     - Я бы не сказал, - заметил Клеменс и, вспомнив  разговор  с  девицей
около корабля, спросил. - А мои жертвы? Кто они будут? Живые существа?
     - Разумеется. Это такие же существа,  как  и  вы,  но  работающие  по
третьему контракту. Вас смущает этическая сторона дела?
     - Да. Мне непонятно, за что я их должен убивать?
     Мужчина в очках засмеялся.
     - У вас будет всего два-три партнера, которые после того, как  вы  их
съедите, будут принимать новый образ.
     - То есть, убивая их, я их не убиваю?
     - Совершенно верно. По третьему контракту работают мастера, прошедшие
хорошую школу.
     - Как я понимаю, такая же участь будет ждать и меня через восемьдесят
восемь лет?
     - Это зависит от ваших способностей.  Но,  обычно,  да.  Роль  жертвы
всегда самая интересная. И сложная. Кстати, от вашей работы будет зависеть
ваше пропитание.
     - Как это понимать?
     - Чем больше у вас  будет  заказов,  тем  лучше  вы  будете  получать
ежедневный паек.
     - Даже такое есть, - усмехнулся Клеменс.
     - Конечно. Иначе, какой у вас будет стимул к работе?
     - Да-а. Все продумано.
     - Так вы согласны?
     Клеменс потер лицо ладонью.
     - Да, - выдохнул он.
     - Прекрасно. Сейчас мы с вами подпишем контракт.  Затем  вы  пройдете
перевоплощение и отправитесь в свой сектор.


     Когда Клеменсу надоело лежать на дне, он  снова  выполз  на  берег  и
поскакал по пляжу, чтобы немного размяться. Его контракт  уже  подходил  к
концу. Он давно привык к новому телу и находил, что оно  по-своему  ничуть
не хуже человеческого. Поедать различных тварей ему приходилось часто и он
уже не видел в этом ничего дурного, а напротив, ему даже это нравилось.  И
он старался изобретать более изощренные убийства. Тем более, что это  было
вроде как и не  убийство  вовсе.  И  вообще,  иногда  попадались  довольно
вкусные жертвы.
     Клеменс уже не надеялся увидеть Ли, хотя допускал, что  и  Ли  где-то
работает  по  контракту.  Клеменс  повалялся  немного  по  песку,   встал,
отряхнулся и поплелся по берегу.
     Навстречу ему двигалась обнаженная женщина. "А  вот  и  работенка,  -
подумал Клеменс. - Видно, клиенты фирмы прилетели с Земли.  Только  почему
заказа не поступало? Может, ее не стоит  есть.  Хотя  я,  в  общем-то,  не
против".
     Женщина шла тяжелой походкой, не закрываясь, и все время озиралась по
сторонам. Клеменс лег и замер. В такие мгновения его можно было принять за
огромный камень. Женщина шла дальше.  Ее  черные  длинные  волосы  прядями
прилипли к мокрому телу. Тут что-то  заинтересовало  ее  под  ногами.  Она
некоторое время всматривалась в песок, потом напряженно огляделась вокруг.
Клеменс вздрогнул, когда она закричала. Он не понял, почему  она  стоит  и
просто кричит, ему это надоело, он  поднялся  и  двинулся  к  ней.  Увидев
Клеменса, женщина замерла, затем медленно стала отступать к  воде,  потому
что отступать больше было некуда. Клеменсу вовсе не хотелось сразу сожрать
ее, тем более, что не поступало заказа. Он решил пока поиграть с ней.
     Он прыгнул вперед и женщина бросилась к воде, но споткнувшись, упала.
Клеменс навис над ней. В противоположность прежним жертвам  Клеменса,  она
не визжала и не билась в истерике. Она молчала и ждала. Клеменс хлопнул по
земле хвостом, подняв столб песка, а лапой потянулся к  женщине.  Она  вся
сжалась, но опять не закричал. Клеменс, забавляясь,  когтем  нарисовал  на
песке у ее ног сердце, пробитое стрелой, и немного отошел  назад.  Женщина
приподнялась, посмотрела на рисунок, быстро встала и решительно шагнула  к
Клеменсу. "Вот так новости, - он был ошарашен. - Уж  и  пошутить  нельзя".
Женщина подошла вплотную  к  морде  Клеменса  и  протянула  к  нему  руки.
Стараясь не вспугнуть ее случайным движением, Клеменс осторожно  подставил
ей рогатый нос. Она прикоснулась к рогу рукой и  сразу  же  ее  отдернула.
Потом  что-то  сказала.  Но  уши  Клеменса  были  рассчитаны   только   на
использование под  водой  и  речь  женщины  он  воспринимал  как  вибрацию
воздуха. Женщина уже перешла на крик. Тогда он показал ей язык и  она  тут
же отскочила. Клеменс, мысленно  ухмыляясь,  представил  себя,  как  может
выглядеть союз женщины и монстра, когда она  попавшимся  под  руку  камнем
начала писать на песке. Клеменс читал букву за буквой и холодел. На  песке
четко возникло слово: "Клеменс". Он вспомнил, что у людей в знак  согласия
принято кивать головой, что он интенсивно и проделал. Женщина снова  взяла
в руки камень. На песке возникла новая надпись: "Я - Ли".


     Они писали на песке до темноты. Клеменс стирал надписи хвостом и  они
продолжали свой необычный диалог.
     "Я искал тебя, Клеменс".
     "Я рад, что ты нашелся, Ли".
     "Я знаю, как выручить корабль".
     "Как?"
     "Скоро заканчивается твой контракт. Проси корабль на отпуск".
     "Нам не дадут бежать, Ли".
     "Попробуем".
     "Когда заканчивается твой контракт, Ли?"
     "У меня нет контракта".
     "Тогда почему ты в таком виде?"
     "Я приговорен к смерти".
     "Это твоя маскировка?"
     "Нет. Меня насильно переделали".
     "За что?"
     "Я похитил одного из их боссов  и  пытался  их  шантажировать,  чтобы
выручить корабль".
     "Неужели они хотят тебя убить?"
     "Да. Поэтому меня и доставили сюда".
     "Почему сюда?"
     "По-моему, ты должен был меня убить. Я не ожидал,  что  ты  окажешься
здесь. Почему ты согласился работать здесь?"
     "Ты что-то путаешь, Ли. Я не занимаюсь убийством. Все мои жертвы живы
и продолжают работать".
     "Это чушь. В этом секторе казнят преступников".
     "Откуда ты можешь это знать?"
     "Я работал все это время в Конторе".
     "Я не верю, что я их убивал".
     "Чем же ты, по-твоему, занимался?"
     "Мне сказали другое".
     "Я знаю, что тебе сказали. Тебя обманули и сделали орудием убийства".
     "Я не верю тебе".
     "Но это правда".
     Клеменс  вцепился  когтями  в  песок  и  заревел  в   небо.   Слишком
достоверным выглядело то, что сообщил Ли. Рушился в прах надуманный мирок,
в котором все было прекрасно и спокойно.
     Когда Клеменс немного успокоился, Ли написал, что  знает,  как  фирма
доставляет корабли в свои ангары. Они прикрепляют где-то к кораблю прибор,
который  раскладывает  звездолет  на  элементарные  частицы,   а   уже   с
центрального пульта Конторы операторы  перемещают  его  в  ангар,  где  он
материализуется. То же происходит и с организмами внутри корабля. Затем Ли
выложил  свой  план  побега.  Если  затребовать  корабль,  найти  и  снять
описанный прибор, то вернуть Клеменса и Ли Конторе  будет  сложновато.  Ли
утверждал, что знает, как выглядит этот прибор. Еще Ли написал, что  самым
сложным, вероятно, будет выручить его тело. Эта часть  операции  полностью
ляжет на Клеменса,  когда  ему  вернут  человеческий  облик.  А  пока  его
контракт не закончился, Ли нужно скрыться. Клеменс  написал,  что,  скорее
всего, весь этот сектор контролируется и Конторе станет известно, что Лине
съеден. Ли ответил, что понимает это и что потребуется  инсценировать  его
гибель. Клеменс спросил, как это Ли себе представляет. Ли  объяснил.  План
был легко выполнимым.
     Когда наступила ночь и Клеменс наконец-то получил заказ на  съедение,
он притащил на берег останки своих прежних жертв, от вида которых Ли  чуть
не упал в обморок. Затем Клеменс вскрыл пакет со своим ежедневным  пайком,
в который входило мясо с кровью, и они выложили все  это  так,  что  стало
очень похоже на только что разорванный труп. Потом  Клеменс  выкопал  яму,
которую они быстро превратили в покрытое водорослями и песком убежище  для
Ли. Все было настолько примитивно придумано,  что  пожалуй,  сошло  бы  за
правду.


     Как только Клеменс очнулся от перевоплощения,  перед  ним  уже  стоял
служащий фирмы со сладкой улыбкой на лице.
     -  Как  вы  себя  чувствуете?  Не  вставайте,   вам   нужно   немного
адаптироваться. Боюсь, вам заново придется учиться держать равновесие.
     - Ничего, - медленно проговорил Клеменс, пробуя как работает язык. Он
почувствовал, что разговаривать почти разучился.
     - Вы что-то хотите спросить? - услужливо наклонился к нему служащий.
     - Да. Где мой друг землянин? - с трудом произнес Клеменс.
     Служащий состроил горестную гримасу.
     - Мне очень жаль. Ваш друг погиб недавно, выполняя задание фирмы.
     - Он был перевоплощенным?
     - Да.
     - Ладно. Спасибо, - сказал Клеменс. Значит, в смерть Ли они поверили.
     - Мне очень жаль, - повторил служащий.
     - У меня есть просьба.
     - Да, я слушаю.
     - Мне хотелось бы получить тело моего друга, чтобы предать его земле.
     - Да-да, понимаю, земные традиции....
     - Это возможно?
     - Я думаю, что да. Надеюсь, тело вашего друга сохранилось.
     Клеменс тяжело поднялся.
     - Я бы хотел его получить прямо сейчас.
     Служащий пожал плечами.
     - Зачем? Мы можем доставить тело с соответствующими почестями в любую
точку планеты, которую вы выберете для погребения.
     - Нет, мой друг был  хорошим  звездопроходчиком  и  он  достоин  быть
погребенным по закону астронавтов.
     - Я ничего не знаю об этой церемонии. В чем она заключается?
     Клеменс вздохнул.
     - Астронавт должен лежать три дня в своем корабле,  пока  его  друзья
прощаются с ним. Затем его на руках выносят и хоронят в скафандре.
     - Очень трогательно, - сообщил служащий. - Я так понимаю,  вы  хотите
взять напрокат свой звездолет? Вообще-то, у нас не разрешается  это  после
первого контракта, но раз такой случай,  то  на  три  дня  вы  его  можете
получить.
     - Я рад, что вы не откажете мне  в  такой  мелочи.  Я  хотел  бы  сам
сопровождать тело в пути на звездолет.
     - Как пожелаете. Следуйте за мной.
     Следовать пришлось недолго и слава богу, так  как  Клеменс  с  трудом
передвигал ноги. У него все  время  было  такое  чувство,  что  он  сейчас
упадет. "Куда легче ходить на четырех ногах", - подумал он.
     Служащий привел его в длинную галерею из стен которой выступали торцы
капсул с телами. После быстрого набора определенного кода, одна из  капсул
выдвинулась из стены и, выбросив  опоры  с  катками,  опустилась  на  пол.
Служащий протянул Клеменсу небольшой пульт управления.  Клеменс  нажал  на
его панели клавишу с надписью:  "Вперед"  и  капсула  шурша,  двинулась  к
выходу.
     - Когда вы освободите капсулу, включите вот здесь и она сама вернется
на место.
     - Ясно.
     Клеменс пошел рядом с капсулой. На небольшой пластине на торце стояла
надпись:  "Ли  Клинвуд.  Земля".  Клеменсу  подумалось,  что  это  шествие
действительно смахивает на похороны. Капсула выкатилась в общий коридор  и
Клеменс вместо того, чтобы идти к лифтам, повернул к блоку,  где  проходил
перевоплощение. Из-за угла выглянул Ли. Он где-то раздобыл длинную рубаху,
но остался  босиком.  Мимо  прошел  кто-то  из  служащих  и  Клеменс  весь
подобрался. Ли, видно, тоже перетрусил. Но служащий не обратил на  них  ни
малейшего внимания. Здесь привыкли к странного вида субъектам.  Клеменс  и
Ли подошли к двери,  ведущей  в  комнату  перевоплощения.  Ли  осмотрелся,
прислушался и резко толкнул дверь. В комнате никого  не  было.  Аппаратура
была отключена. Тут все завертелось, как  ускоренное  видео.  Ли  защелкал
тумблерами, ввел в компьютер данные на себя, быстро  настроил  аппаратуру.
Клеменс в это время открыл капсулу  и,  достав  тело  Ли,  устроил  его  в
кресле. Чтобы проделать это, ему пришлось держать себя в руках. Ли, шлепая
босыми ногами по полу, подбежал к своему телу и укрепил  на  нем  датчики.
Клеменс видел, как Ли страшно видеть свое тело со стороны, вне себя, но он
не остановился ни  на  секунду.  Покончив  с  настройкой,  Ли  забрался  в
резервное кресло и Клеменсу пришла в голову мысль, что у  него  прелестные
ножки.
     - Все, - выдохнул Ли. - Теперь вспомни все, что я  тебе  рассказывал.
Ничего не перепутай. Сейчас все зависит от тебя.
     Клеменс подошел к пульту и зажмурился.  Перед  его  мысленным  взором
выплыли таблицы, которые рисовал ему  на  песке  Ли.  Ли  требовал,  чтобы
Клеменс вызубрил их наизусть, знал на зубок порядок  выполнения  операции.
Клеменс открыл глаза и положил руки на клавиатуру пульта.
     Все  шло  нормально.  Оставался  последний  толчок  для   перемещения
создания, Клеменс включил программу и,  покрывшись  потом,  понял,  что-то
идет не так. Где-то под полом загудело и картинка на дисплее задрожала.
     - Проклятье! Проклятье! - шептал сквозь зубы Клеменс, пытаясь вновь и
вновь запустить программу.
     Но компьютер не реагировал, только под  полом  загудело  уже  громче.
Клеменс обернулся к телу Ли и едва успел закрыть лицо руками и отскочить в
сторону.  Кресло  затряслось  и,  разбрасывая  с   треском   снопы   искр,
загорелось. Пожар длился не  более  двадцати  секунд  и  огонь  сам  собой
унялся.
     Клеменс поднялся, потирая ушибленный при падении локоть.  Еле  шевеля
руками, Ли отстегнул  контактные  ремни  и  медленно  двинулся  к  креслу.
Обгоревшие останки его тела еще дымились. Ли был в шоке.  Клеменс  подошел
сзади и, взяв его за плечи,  развернул  спиной  к  сгоревшему  креслу.  Ли
затрясло. Глаза его были полны слез. Клеменс чисто инстинктивно прижал его
к себе и уткнулся носом в  длинные  черные  волосы.  И  тут  Ли  закричал,
вцепившись ногтями в плечо Клеменса.  Клеменс  крепче  и  крепче  прижимал
друга к себе, пока тот не  начал  задыхаться  и  затих.  Клеменс  расцепил
сведенные, как судорогой руки, оторвал от себя пальцы Ли и сжал его ладони
в своих. Ли тихо и горько плакал, зарывшись лицом в рубашку Клеменса.
     - Сволочи, - всхлипывая, проговорил он. - Они все предусмотрели.
     - Это из-за меня. Ли? - Клеменс не знал, как смотреть другу в глаза.
     - Нет, - Ли глубоко вздохнул и  начал  поворачиваться  к  креслу,  но
Клеменс, снова схватив его за плечи, остановил.
     - Не смотри туда, - тихо приказал он.
     Ли прижал ладони к лицу.
     - Они заблокировали компьютер, - снова заревел он.
     Клеменс  понял,  что  существует  система  блокировки  компьютера   и
уничтожения одного из объектов. "Видно, мы не первые. Хорошо, что Ли сидел
в другом кресле", - подумал Клеменс, хотя хорошего было мало. Он встряхнул
Ли и тот перестал реветь, только слезы непроизвольно бежали по его лицу.
     - Ли, - стараясь говорить как можно более четко и убедительно, сказал
Клеменс: - Через минуту тут будет вооруженная  толпа  и  тогда  мы  вообще
никуда не улетим. У нас еще есть шанс уйти.
     Клеменс увлек Ли к выходу, но Ли остановил его.
     - Я могу устроить тут небольшое  замыкание,  -  размазывая  слезы  по
лицу, сказал он. - Пройдут часы или дни, пока они разберутся, что к чему.
     - Давай, - кивнул Клеменс, - только поторопись.
     Ли, шатаясь, подошел к пульту и  набрал  несколько  кодов.  Компьютер
щелкнул, выдавая на дисплей какие-то цифры. Ли вернулся к Клеменсу. Он уже
почти пришел в себя.
     - У нас есть две минуты, чтобы отсюда убраться, - сказал он.
     Клеменс подкатил капсулу.
     - Лезь туда, - сказал он Ли.
     - Зачем? - в глазах Ли появился ужас.
     - Лезь, я постараюсь устроить нам алиби.
     Ли, снова заплакав, забрался в капсулу  и  Клеменс,  закрыв  створку,
выкатил ее в коридор.  Он  сразу  направился  к  комнате,  где  размещался
обслуживающий персонал комнат перевоплощений. Он  открыл  дверь  и  увидел
того служащего, который выдавал ему капсулу.
     - Прошу прощения. У меня что-то ничего не получается с лифтом.  Битых
полчаса не могу его запустить. Вы не поможете мне?
     - Конечно, -  с  улыбкой  отозвался  тот.  -  Не  волнуйтесь,  вполне
возможно, что вы разучились пользоваться лифтом. Это пройдет. Пойдемте.
     Когда они подошли  к  лифтам,  в  глубине  коридора  раздался  взрыв.
"Заработало", - подумал Клеменс. Служащий в недоумении обернулся.
     - Что это там происходит? - спросил Клеменс.
     - Сейчас узнаю. Вот ваша кабина, - заторопился  служащий.  -  Нажмите
дважды вторую слева кнопку. Желаю успеха.
     Служащий почти бегом двинулся в сторону,  откуда  раздавался  шум.  А
Клеменс вкатил капсулу в лифт  и  нажал  на  пластину.  Приоткрыв  створку
капсулы, он прошептал:
     - Возможно, что за нами будут следить, так что до корабля лежи тихо.


     Корабль третий день на том же самом месте, где они с  Ли  сели  сорок
четыре года назад. Ли еще не пришел в себя после случившегося. Он ходил по
кораблю, как во сне. А вчера вечером  Клеменс  нашел  его  рыдающим  перед
зеркалом в душевой. Клеменс не знал, как это получилось, но он обнял Ли  и
поцеловал в щеку, за что Ли отвесил ему пощечину, сопровожденную  крепкими
выражениями.
     Клеменс не сомневался, что за кораблем идет слежка и по плану сегодня
нужно было устроить театр с похоронами.
     Он сидел в пришлюзовом отсеке  и  усердно  набивал  мусором  один  из
скафандров, чтобы было похоже на покойника. Рядом два кибера  плели  венок
из пальмовых листьев, которые они раздобыли неподалеку. В проходе появился
Ли. Его старый комбинезон был ему велик и болтался  на  стройной  фигурке,
как мешок. Ли мрачно посмотрел на Клеменса.
     - Меня хоронишь? - спросил он и нервно засмеялся.
     И тут Клеменса прорвало.
     - Заткнись, наконец! - заорал он. - Прекрати психовать! Я не могу уже
на тебя смотреть! Мне обрыдло слушать твой вой. Я  понимаю,  что  то,  что
случилось - трагедия, но нельзя же вечно отпевать самого себя.
     - Я б на тебя посмотрел, что бы ты говорил,  если  б  остался  в  той
шкуре, которую носил сорок четыре года! - зло бросил Ли.
     - О, господи! Твой новый облик, по крайней мере, хоть человеческий. А
если б ты был сейчас насекомым?
     - Заткнись, идиот! - чуть ли не завизжал Ли.
     - Нет, я не заткнусь! - Клеменс подскочил к Ли и  орал  ему  прямо  в
лицо. - Никто не виноват в том, что случилось! Мы влипли в жуткую  историю
и все еще живы. А если б я тебя тогда сожрал?!
     - Да лучше б сожрал! - Лицо Ли покраснело от гнева. - Тогда бы я тебя
сейчас не слушал!
     Клеменс плюнул со злости.
     - Да послушай ты! Если у тебя судьба такая,  так  будь  же,  наконец,
мужчиной! Не распускай нюни!
     - Я бы рад быть мужчиной! - крикнул в ответ Ли и отвернулся.
     Клеменс понял, что спорол глупость. Он повернул Ли к себе лицом.
     - Ли, - сказал он почти нежно, - я не могу видеть перед собой женщину
и говорить: "Парень, побрейся!" Уверяю тебя,  Ли,  ты  получил  далеко  не
самое плохое тело. Ты мне просто нравишься.
     - Я гляжу, ты скоро в постель ко мне полезешь, - съязвил Ли,  пытаясь
вырваться из рук Клеменса.
     - Не говори ерунды. Я не полезу к тебе в постель, пока ты  сам  этого
не захочешь.
     - Этого еще не хватало! Послушай, Клем, тебе не приходило  в  голову,
что ты самая последняя скотина во Вселенной? - Ли снова предпринял попытку
вырваться, но это ему опять не удалось.
     - Короче, так, Ли. Я больше о тебе в мужском роде говорить не  стану.
Понял? Хватит неразберихи. Смирись.
     - Аминь, - зло проговорил Ли.
     - Не будь идиотом и перестань строить иллюзии.
     - Ты всегда найдешь, чем утешить! - бросил Ли.
     - Ли, ты прекрасна. - Клеменс улыбнулся так широко, как только мог.
     - Ах, ты ублюдок! - Ли уже взревел. Он был в бешенстве.
     Клеменс притянул  его  к  себе  и  крепко  сцепил  руки.  Ли  яростно
вырывался.
     - Отпусти меня, чтоб я мог дать тебе по морде! - процедил  он  сквозь
зубы.
     - Этого-то я и не хочу. И вообще, когда мы жили там,  на  берегу,  ты
хоть иногда улыбалась и выглядела гораздо милее, чем сейчас.
     - Ты тоже на берегу выглядел гораздо милее, чем  сейчас,  -  прошипел
Ли.
     - Ну, уж если я тебе в образе монстра нравился, то думаю, что  сейчас
мы и подавно сможем договориться.
     - Был у меня друг... - проговорил Ли.
     - Он у тебя есть, Ли. Я это  все  говорю  не  для  того,  чтобы  тебя
разозлить или обидеть, а просто  хочу  прекратить  этот  психоз.  Ты  меня
понимаешь?
     Ли промолчал, но вырываться перестал.
     - Я понимаю, тебе трудно привыкнуть к жестокой  действительности,  но
ты хоть пытайся. Иначе, мы оба тут свихнемся и  планы  с  возвращением  на
Землю - псу под хвост. Ты третий день слоняешься в трансе  и  забываешь  о
том, что я не знаю, как выглядит прибор для переброски корабля.  Нам  ведь
нужно от него избавиться.
     - О, господи, - пробормотал Ли и слезы побежали по его лицу.
     Клеменс наклонился к лицу Ли и  прижался  губами  к  его  лбу.  И  не
получил пощечины.


     -  Вот  он,  -  прошептала  Ли  и  достала  из  наколенного   кармана
диэлектрические перчатки.
     Клеменс рассматривал  прибор,  как  бомбу.  Прибор  был  маленький  и
плоский, такой довольно трудно найти. Они с Ли облазили весь корабль, пока
отыскали его под одной из решеток пола в системе вентиляции.  Ли  натянула
перчатки и двумя пальцами осторожно сняла прибор с решетки.
     - Они не заметят, что мы  его  сняли?  -  почему-то  шепотом  спросил
Клеменс.
     - Заметили бы, если б ты вздумал его снять голыми руками, -  ответила
Ли. - Сперва тебя бы хорошо шарахнуло, а потом бы пошел сигнал на пульт  в
Контору.
     - Неплохое противоугонное устройство, - усмехнулся  Клеменс.  -  Надо
будет посмотреть, что там внутри.
     - Не стоит. Его нужно пристроить  к  какому-нибудь  механизму,  иначе
через четыре минуты он автоматически отключится и они об  этом  опять-таки
узнают. - Ли встала и, держа плоскую пластинку двумя пальцами, направилась
к шлюзу.
     Клеменс последовал за ней. Его не покидало  чувство,  что  эта  штука
может взорваться или еще что-нибудь в этом роде.
     Спустившись в  шлюзовой  отсек,  Ли  огляделась  и  ловким  движением
прилепила прибор к киберу.
     - Эй, ты что делаешь? - крикнул Клеменс. - Последний рабочий кибер!
     - Придется подарить его Конторе. Вот и все, - сказала Ли и  выпустила
кибера наружу.
     Кибер остановился па песке, ожидая команд.
     - Вперед, - приказала Ли и, проводив глазами кибера, закрыла шлюз.  -
Клем, мне не верится, что мы свободны.
     - Мне пока тоже, - кивнул Клеменс. - Я так понимаю,  чем  быстрее  мы
улетим, тем меньше будет риск попасться.
     - Да. Можно стартовать.


     - Компьютер рассчитывает коридор на выход, - сказал  Клеменс.  -  Ли,
проверь карты навигационных зон.
     - Сейчас, - Ли защелкала  клавишами  своего  пульта.  -  Мы  довольно
далеко от них, надо будет дать приличное ускорение с орбиты.
     - Дадим, - успокоил ее Клеменс.
     В  момент  старта  чувство  какого-то  щенячьего  восторга   охватило
Клеменса, он никак не мог до сих пор окончательно поверить,  что  все  уже
кончилось. Поглядев на Ли, он увидел на ее лице  до  идиотизма  счастливую
улыбку.
     - Что это ты развеселилась? - улыбаясь до ушей, спросил Клеменс.
     - На себя посмотри! - ответила Ли.
     - Ли, мы уже на орбите!
     - Даю ускорение. Держись.
     И они заорали во все горло и захохотали, как подростки,  оторвавшиеся
от полицейской погони на ворованном мотоцикле. Клеменс громко  запел  "Мой
Бонни" и Ли подхватила. Если бы кто-то присутствовал при  этой  сцене,  то
подумал бы,  что  находится  на  борту  летающего  сумасшедшего  дома.  Не
побывавшему в кабале трудно понять всю радость обретения свободы.
     Где-то через полчаса Клеменс глубоко вздохнул и проорал:
     - Ли я не могу больше петь! Ставь на автопилот и  пойдем  обмоем  это
дело!
     - Мы давно уже на автопилоте. Ты не заметил? - рассмеялась Ли.
     - Вот это да! Так чего же мы тут сидим? - Клеменс,  отстегнувшись  от
кресла,  встал  и  направился  к  Ли.   Увеличенное   ускорение   все-таки
чувствовалось и ходить было трудновато. Клеменс  помог  Ли  встать  и  они
пошли на кухню, как громко  называл  Клеменс  маленький  отсек,  где  едва
уместились бытовые холодильники, небольшая плита и мусорный контейнер.
     - Если они за эти годы  уничтожили  наш  бренди,  -  сказал  Клеменс,
подходя к холодильникам, - то придется вернуться, чтобы надрать им задницу
и пересчитать кости. Думаю, что подсчетом собственных костей в Конторе еще
не занимались.
     Бренди  оказался  на  месте.  Клеменс  снял  крышечку  с  бутылки   и
наполовину наполнил пластиковые стаканы.
     - Жаль, что звездолеты не комплектуют хрусталем, - вздохнул он. - Как
раз для таких случаев.
     Клеменс взглянул на Ли и замолчал. Ли сидела на стуле, подняв плечи и
угрюмо уставившись в стол.  "Началось",  -  подумал  Клеменс  и  попытался
весело улыбнуться.
     - Пришло время первого тоста, - провозгласил он, - Пьем за свободу  и
успех! - Клеменс поднял свой стакан.
     - Нет, - мрачно проговорил Ли. - Мы пьем за тех, кого  нет  больше  с
нами.
     Клеменс почувствовал, как деланная улыбка сползла  с  его  лица  и  в
горле стало сухо.
     - Ли, по-моему, все здесь, - проговорил он с трудом.
     Ли подняла на него глаза и он осекся. Они молча выпили. И еще, и еще.
Когда в ход пошла вторая бутылка бренди, Клеменс не выдержал.
     - Больно уж наша попойка похожа на поминки, - зло сказал он.
     - Это и есть поминки, - заявила Ли и Клеменс понял, что она абсолютно
пьяна.
     - Ли, хватит пить. Давай я отведу тебя в каюту.
     - Нет, мы выпьем еще. А если ты не хочешь, то я сам выпью.
     - Я думаю, стоит отдохнуть. Завтра мы должны  войти  в  навигационную
зону и надо быть свеженькими. Пошли.
     - Не знаю, как кто, а я никому ничего не должна, -  Ли  потянулась  к
бутылке, - а тебе и подавно.
     - Заткнись, - Клеменс перехватил се руку и, подняв на руки,  понес  в
каюту.
     - Ну, ладно, - проговорила Ли. - Бог свидетель, я подчиняюсь силе.
     В каюте Клеменс положил Ли  на  постель,  стащил  с  нее  комбинезон,
пуловер и обувь и накрыл одеялом. Ли  пробормотала  что-то  вроде:  "Потом
посчитаемся" и заснула. Клеменс отправился к себе, лег в постель,  недолго
не мог уснуть. Ему не давало покоя чувство,  охватившее  его  в  тот  миг,
когда он раздевал Ли. Когда он увидел ее почти обнаженной,  с  ним  что-то
начало твориться. Клеменс захотел ее. Но самое страшное было то, что он не
просто захотел ее, а захотел ее сожрать. Не  сказать,  чтобы  это  чувство
было слишком уж сильным, но при виде Ли рот  Клеменса  наполнился  слюной,
челюсти судорожно сжались и он вспомнил, как хрустят во рту кости.  И  это
воспоминание породило в нем ужас и наслаждение одновременно.
     "Видно, со мной кое-что  произошло.  Ли  потерял  свою  оболочку,  но
остался собой. А я выгляжу как и  раньше,  но  ношу  в  себе  монстра",  -
подумал Клеменс. У него появилось страстное желание вернуться в каюту Ли и
все-таки съесть ее, но он с дрожью гнал  от  себя  это.  "Это  пройдет,  -
успокаивал он себя. - Я буду бороться с этим, как Ли".
     Алкоголь взял свое и Клеменс уснул и увидел во сне песчаный  берег  и
обнаженную женщину. Он рвал ее на куски и боялся  подумать,  что  это  Ли.
"Это не она, - думал он. - А если это не Ли, то можно".


     Спал Клеменс плохо и, поднявшись, отправился на кухню, чтобы  утолить
мучившую его жажду. Когда он вскрыл банку с соком, в дверях появилась Ли.
     - Скотина! - с чувством проговорила она.
     - Это что, теперь вместо "доброго утра" будет? - осведомился Клеменс.
     - Скотина! - с еще большим нажимом повторила Ли.
     Клеменс бросил банку в мусорный контейнер и повернулся к ней.
     - Что произошло? - поинтересовался он.
     - Произошло то, что ты вконец оскотинился, - прошипела Ли.
     - Это я уже слышал, - сказал Клеменс, уже заводясь. - Конкретнее?
     - Ты как последняя скотина....
     - Ли, оставь "скотину" в покое. Говори толком.
     - Ты, - повторила Ли, дрожа от бешенства, -  как  последняя  скотина,
воспользовался  моим  вчерашним  состоянием,  чтобы  совершить  гнусность.
Трудно придумать что-либо более гадкое!
     - Да что я такое совершил-то? - Клеменс уже разозлился.
     - Можно подумать, что ты не знаешь! - заорала Ли.
     - Я не знаю, что ты там себе думаешь, но я вчера лег спать  и  ничего
не совершал!
     - Бабушке расскажи!
     Клеменс глубоко вздохнул и взял себя в руки.
     - Так, - сказал он тихо. - Давай по порядку. В чем наконец дело?
     - Ты все-таки залез ко мне в постель!
     - Ты меня там застала?
     - Еще издеваешься! - Ли бросилась  на  Клеменса  с  кулаками,  но  он
перехватил ее руки и остановил.
     - Ли, именно вчера, я не был в твоей постели, - сказал он.
     - Тогда почему я была раздета?
     - Потому, что я считаю, что лезть в постель в рабочей одежде и обутой
- извращение.
     - Ты хочешь сказать, что не пытался переспать со мной? И думаешь, что
я этому поверю? - зло спросила Ли.
     - Придется поверить мне  на  слово.  К  сожалению,  свидетелей  я  не
догадался пригласить.
     - Прекрати ерничать! - крикнула Ли.
     - А ты прекрати пороть ерунду! - заорал в ответ Клеменс.
     - Я не знаю, за кого ты меня держишь, но я  тебе  клянусь,  что  спал
сегодня у себя. И если ты считаешь, что я опустился, то только потому, что
живу без женской руки.
     - Остряк, - буркнула Ли, смягчаясь.
     Она села за стол и Клеменс устроился напротив.
     - У меня к тебе просьба. Ли, - сказал он. - Не думай больше  обо  мне
так дурно.
     Ли  кивнула  и  виновато  улыбнулась.   Клеменс   направил   на   нее
указательный палец.
     - Вот такты выглядеть гораздо лучше. И нравишься мне больше.
     - Ну-ну, завтра ты заявишь, что влюблен в меня, - усмехнулась Ли.
     - Неужели для тебя это открытие?


     Клеменс  медленно  шел  по  коридору,  ведущему  к   каюте   Ли.   По
корабельному времени была ночь и в коридоре  только  слабо  горели  ночные
светильники. Клеменсу казалось, что  пространство  вокруг  него  заполнено
водой, настолько плавно и бесшумно двигалось его тело. И  он  не  старался
идти так специально. Тело действовало само и  ноги  вели  его  вперед.  Он
медленно подошел к каюте Ли. Дверь приоткрыта. Клеменс нажал на нее и  она
тихо отворилась. В каюте горел ночник,  освещая  синим  светом  скомканную
постель. Ли в ней  не  было.  Рядом  с  кроватью  Клеменс  заметил  слабое
движение. Он медленно подошел к постели и остолбенел. Ли лежала на полу  в
неестественной позе и над  ней  склонился  какой-то  человек,  сидящий  на
коленях. Человек подался назад и Клеменс увидел, что у Ли разорвано  горло
и вокруг растеклась лужа крови, кажущаяся в синем  свете  ночника  черной.
Человек повернул голову и Клеменс узнал  служащего  фирмы  "Астросчастье",
который принимал его на работу. Его губы, подбородок и перед белой рубашки
были залиты кровью, но Клеменс все равно не мог  его  не  узнать.  Человек
улыбнулся, злорадно сказал: "Я первый успел!" и дико захохотал.
     Клеменс схватился за голову и тут понял, что лежит в постели в  своей
каюте, а над головой гудит  сигнал  вызова  радиофона.  Клеменс  сел.  Его
знобило. Немного собравшись с мыслями, он потянулся к радиофону и  включил
прием.
     Динамик щелкнул и Клеменс услышал веселый голос Ли.
     - Ну ты и спишь! Хватит валяться и поднимайся на пульт. Ты мне нужен.
Ты слышишь?
     - Слышу, - отозвался Клеменс. - Сейчас.
     Он натянул брюки и рубаху и направился на пульт.
     Когда он вошел, Ли указала ему на звездную карту на дисплее.
     - Клем, тут недалеко есть планетка с земной колонией. Может, залетим?
Хоть поедим чего-нибудь настоящего. А то консервы уже поперек горла стоят.
Да и самим консервам уже пятый десяток пошел.
     Клеменс подошел к креслу Ли и оперся ладонями о пульт.
     - Мы сейчас здесь, - Ли  ткнула  пальцем  в  дисплей,  -  а  вот  эта
планетка. Сутки лету и крюк небольшой сделаем.
     -  Да,  неплохо  бы  развеяться,  -   буркнул   Клеменс.   -   Давай,
программируй.
     Ли защелкала клавишами, подключаясь к бортовому компьютеру.
     - Завтра будем на твердой земле.  А  сейчас  сходил  бы  на  кухню  и
приготовил чего-нибудь поесть. И побрейся, что ли, смотреть тошно.
     - Вот, началось, теперь  ей  щетина  моя  не  нравится,  -  пробурчал
Клеменс и направился на третий уровень. По пути он зашел к себе в каюту  и
побрился. Придирчиво  осмотрев  себя  в  зеркале,  он  двинулся  к  кухне.
Открывая холодильник, Клеменс почувствовал неприятную вибрацию. "Ли меняет
курс", - решил он и достал банку бекона. Только он  собрался  ее  вскрыть,
как сильный толчок отбросил его к стене и он с грохотом упал  на  мусорный
контейнер. Загудел сигнал  тревоги.  Клеменс  вскочил,  но  второй  толчок
заставил растянуться его перед холодильниками. Банка с беконом  грохнулась
об пол рядом с ним, едва не попав по голове. Второй толчок явно был вызван
экстренным торможением. Наконец, Клеменсу удалось добраться до радиофона.
     - Ли, в чем дело?! - заорал он в микрофон.
     - Эти скоты выстрелили в нас! - прокричала Ли с пульта.
     - Черт знает что! - пробормотал Клеменс и помчался на пульт.
     Ли сидела за пультом и лихорадочно набирала программу.
     - Что случилось? - Клеменс подскочил к ее креслу.
     - Нас обстреляли, - бросила  Ли,  обернувшись.  На  ее  лбу  виднелся
кровоподтек. Видно она ударилась о дисплей во время толчков.
     - Кто обстрелял? Давай по порядку.
     - На  нашей  трассе  появился  какой-то  прогулочный  катер.  Никаких
опознавательных знаков, ничего. Я послала им наши позывные с  требованиями
освободить трассу. Они ответили  отборными  словечками,  типа  "пошла  ты,
крошка..." Я, понятно, за словом в карман тоже не полезла. Сам  понимаешь,
если б мы их зацепили, потом  ведь  не  докажешь,  кто  виноват.  Тут  эти
ублюдки и шарахнули! Мне и в голову не могло прийти, что они вооружены.  В
этот катерок и портативной лазерной пушки не всунешь!
     - На это только и надежда, - проговорил Клеменс. -  Ты  нашла  место,
куда пришелся выстрел?
     - Да. Это на нижнем уровне. Четвертый отсек.
     - Четвертый? Это вентиляция?
     - Да. Метра  четыре  ниже  попали  бы  и  мы  б  с  тобой  сейчас  не
разговаривали. Прямо во второй энергер бы зарядили.
     - Может, они туда и метили, - сказал Клеменс. - Катер где?
     - Вон, - Ли указала  на  маленькую  светящуюся  точку  на  радаре.  -
Улепетывают, сволочи!
     - Они хоть представились?
     - Если бы!
     - Похоже, посчитаться нам с ними не удастся. Ладно. Выводи на  трассу
и пошли вниз.
     Ли запустила  программу  в  компьютер,  просчитала  коррекцию  и  они
спустились на нижний уровень. Дверь в четвертый отсек была  заперта  и  на
стене светился аварийный индикатор.
     -  Черт,  значит,  продырявили  все-таки.  Автоматика  сработала   на
разгерметизацию, - сказал Клеменс.
     - Чем они только стреляли - не пойму, - с досадой проговорила Ли.
     - Нда-а, без скафандров тут не обойтись.
     В пришлюзовом отсеке Клеменс и Ли надели  скафандры,  взяли  лазерный
автоген  и  комплект  металлопластиковой  плитки  и  вернулись  на  нижний
уровень.
     - Закрывай люк. Если мы не изолируем весь уровень, дверь в  отсек  не
откроется, - сказала Ли.
     Клеменс закрыл люк и включил систему герметизации.  Автомат  зашипел,
втягивая панель люка и пазы плотнее.  Затем  он  тихо  щелкнул  и  Клеменс
подошел к Ли, которая стояла у четвертого отсека.
     - Зацепись за что-нибудь, - сказала она. Ее голос звучал по радиофону
немного искаженно.
     Клеменс взялся за ручку люка, а  Ли  зацепилась  аварийным  тросом  у
блока освещения. Предосторожность не была излишней, ведь  неизвестно  было
насколько велика пробоина. Если дело обстоит хуже, чем они надеются, то их
могло вытянуть в космос вместе с выходящим воздухом. Ли нажала клавишу  на
стене у двери. Панель быстро ушла в потолок и воздух из коридора  с  шумом
устремился внутрь. Выждав несколько секунд Ли и Клеменс вошли в отсек.
     Пробоина была небольшой, но доставляла много  неприятностей.  Два  из
шести щитов системы вентиляции были сорваны, со стены свисали  оплавленные
провода.  Остальные  четыре  щита  были  либо  искорежены,  либо  частично
выпотрошены. Создавалось впечатление, что некий заряд взорвался уже внутри
отсека. И все вокруг покрылось замерзшей пеномассой.
     - Видно, начался пожар и сработали огнетушители...
     - Хорошо, еще аварийную систему не достали. Пожар рядом с энергером -
скверная штука, - сказал Клеменс. - Эх, знать бы, кто это был!
     От пробоины к потолку шли две трещины. Клеменс посмотрел,  но  ничего
опасного в них не увидел.
     - С пробоиной работы часа на два, - трогая рваный край дыры,  сказала
Ли.
     - Попробую изнутри заварить внешнюю оболочку.
     - Знаешь, Клем,  по-моему,  внешнюю  оболочку  надо  варить  снаружи.
Изнутри неудобно.
     - Ничего. Чем вылазить,  лучше  попотеть,  -  решил  Клеменс.  Дай-ка
автоген, я обработаю край.
     Он просунул  руку  в  пробоину  и  нащупал  край  внешнего  керамита.
"Дотянусь", - подумал он и взял в руки автоген.
     Заварить  изнутри  внешнюю  оболочку  оказалось  действительно  делом
неудобным. Минут пятнадцать Клеменс промучился,  пока  нашел  сравнительно
удобное положение. Когда последняя металлопластовая плитка была приварена,
Клеменс опустился на пол, тяжело дыша.
     - Ли, проверь герметичность и запускай аварийную вентиляцию.
     - Ты давай внутри  заделай  пробоину,  а  потом  будем  проверять,  -
заявила Ли.
     - Ли, я упарился в этой шкуре, - Клеменс хлопнул  себя  перчаткой  по
скафандру. - Мне не терпится ее снять.
     - Ну, ладно. - Ли вышла из отсека и посмотрела на аварийный индикатор
у двери. Красный огонек индикатора погас.
     - Все о'кей, -  сказала  Ли  и,  подойдя  к  люку,  ведущему  наверх,
включила аварийную вентиляцию. Затем она вернулась в отсек.
     - Через пару минут можно будет снять скафандр, - сообщила она.
     - Слава богу, - вздохнул Клеменс.
     Он  схватился  за  край  внутренней  пробоины  и,  опершись  на  нее,
приподнялся. Как все произошло дальше, он не понял.
     - Клем, осторожно! - крикнула Ли, бросаясь к нему.
     Клеменс почувствовал сильный удар по шлему и плечам, заставивший  его
резко осесть на пол. Несколько секунд он не мог ничего сообразить. Затем в
левой перчатке стало горячо. Рядом уже была Ли. Клеменс пошевелил  шеей  и
огляделся. Он сидел в обломках рухнувшей на него стены.  Слава  богу,  что
стены на звездолетах делали из пластика. Левая рука Клеменса,  которой  он
держался за пробоину, была вывернута и зажата сползшей панелью стены.
     - Клем, ты в порядке? - Ли держала его за плечо.
     - Кажется. Рука...
     Ли навалилась на панель. Клеменс старался  помочь  ей  правой  рукой.
Панель качнулась и рухнула на пол. Рука была свободна  и  тут  же  Клеменс
взвыл от боли. Пальцы жгло огнем, боль сковывала  локоть  и  отдавалась  в
плече.
     - Кажется, переломал пальцы, - сказал он Ли.
     - Пошли наверх, займемся сразу твоей рукой, - Ли взяла его под локоть
и помогла подняться. - Тебе еще повезло, что ты не успел шлем снять.
     Клеменс не ответил и поднялся с Ли на второй уровень, где  находилась
небольшая лаборатория. Здесь Ли  помогла  ему  снять  шлем  и  расстегнуть
скафандр. Клеменс все понял, когда стягивал рукав. Он посмотрел  на  Ли  и
опустил руку.
     - Ну, снимай рукав, - Ли уже держала наготове инъектор с анестезией.
     - Ли, у тебя крепкие нервы? - Облизав сухие губы, спросил Клеменс.
     - Пока не жалуюсь, - насторожилась Ли. - Не тяни время, Клем.
     Клеменс и сам боялся достать руку. Он  стиснул  зубы,  быстро  стащил
рукав и сел за лабораторный стол, положив  на  него  руку.  Ли  охнула.  -
Где... они? - дрогнувшим голосом спросила она.
     - В перчатке остались.
     Четырех пальцев как не бывало. На столе уже набежала лужица крови. На
кисти остался только большой палец и ворох кровавых лохмотьев.
     Ли встряхнулась, ее лицо стало сосредоточенным. Она прижала  инъектор
к коже чуть выше кисти руки Клеменса и нажала спуск. С тихим гудением  три
иглы одновременно вошли в тело: одна с анестезирующим веществом  и  две  с
универсальными вакцинами. Чтобы как-то отвлечься от жгучей  боли,  Клеменс
считал про себя. Не успел он досчитать и  до  двадцати,  как  боль  начала
утихать и ее сменило онемение. Отсутствие боли показалось Клеменсу  просто
блаженством, он расслабился и вздохнул. Ли действовала быстро и четко. Она
обработала рану, срезала лохмотья кожи и залила  всю  кисть  хирургическим
коллоидом, который почти сразу застыл. После этого Ли вытерла на  столе  и
взялась за рукав скафандра Клеменса. Ее передернуло, когда  она  добралась
до перчатки. Клеменс увидел свои пальцы на выпачканной кровью  ладони  Ли,
но почему-то остался равнодушным. Просто  внутри  он  чувствовал  какое-то
оцепенение. Ли сунула пальцы в черный пластиковый пакет и  бросила  его  в
утилизацию. Затем она тщательно, даже слишком  тщательно,  вымыла  руки  и
подошла к Клеменсу.
     - Спокойно, Ли, - проговорил он. - Не  надо  душеспасительных  бесед.
Все могло быть хуже.
     - Да, - тихо согласилась Ли. - Могло...
     Она помолчала.
     - Иди к себе, Клем, - сказала она после небольшой паузы. - Коллоидный
наполнитель скоро начнет действовать и ты заснешь. Тебя проводить?
     - Не  надо,  -  Клеменс  встал.  -  Посмотри  там,  что  можно  будет
запустить. На аварийной вентиляции мы долго не протянем.
     - Ладно.
     Клеменс вышел из лаборатории и пошел к себе в каюту. "Все  нормально,
- твердил он про себя. - Все можно пережить." Клеменс старался не смотреть
на левую руку, но она, как назло, все  время  попадалась  в  поле  зрения.
Отвратительный обрубок,  покрытый  серой  блестящей  пленкой.  "Все  будет
нормально", - с этой мыслью Клеменс лег в постель, замотал руку простыней,
чтобы не мозолила глаза и уснул.


     Дверь  в  каюту  отворилась  и  на  пороге  появился  служащий  фирмы
"Астросчастье".
     - Добрая ночь, сэр, - сказал он, улыбаясь. - Я пришел предложить  вам
услугу, в которой вы нуждаетесь. Вы хотите здоровую руку?
     Клеменс приподнялся на постели.
     - Не отвечайте, я и так вижу, что она нужна. Нет проблем.
     В каюту вошла Ли. Служащий фирмы, так же улыбаясь,  достал  откуда-то
длинную секиру и, размахнувшись, отрубил Ли руку по локоть. Ли закричала и
осела на пол. Клеменс с ужасом наблюдал эту сцену,  но  не  мог  встать  и
прекратить это. Тело  не  слушалось.  Ли  корчилась  на  полу  и  кричала.
Служащий протянул  отрубленную  руку  с  судорожно  сжимающимися  пальцами
Клеменсу.
     - Эта подойдет? - спросил он услужливо.
     Клеменс с ревом бросился на него и вцепился зубами в горло.
     Теплая кровь хлынула ему в рот, но он не разжимал челюстей.  Служащий
хрипел, цепляясь руками за Клеменса. Под зубами что-то рвалось и хрустело.
И Клеменс проснулся.
     "Эти чертовы кошмары меня доконают", - подумал он,  скрипнув  зубами.
Потом он глубоко вздохнул и сел на постель.  Судя  по  корабельным  часам,
Клеменс спал двое суток - нормальное действие коллоида. Рука  так  и  была
замотана в простынь. Он освободил ее  и  ему  стало  дурно.  Сердце  упало
куда-то вниз и в животе стало холодно. Коллоидная пленка была разорвана  и
отошла от кожи. Клеменс осторожно снял ее и включил верхний свет. Раны  не
было и следа, а на кисти появились  новые  пальцы.  Но  не  те,  что  были
раньше. Эти короткие, длиной в одну фалангу, покрытые мягкой нежной  кожей
и с маленькими розовыми ногтями. "Я опять сплю", - решил  Клеменс  и  упал
головой на подушку.  Ему  стало  страшно.  Он  потянулся  правой  рукой  к
радиофону и вызвал Ли. Она отозвалась с пульта.
     - Проснулся? Как чувствуешь себя?
     - Нормально, - Клеменс сглотнул  слюну.  Это  явно  был  не  сон.  Он
тряхнул головой и спросил:
     - Как дела?
     - В четвертом мы сами ничего не сможем сделать. Будем просить  помощи
на Аксо.
     - Что такое Аксо?
     - Это земная колония о которой я тебе говорила.
     - Так мы должны были еще вчера прилететь туда?
     - Я перебросила всю энергию на аварийную вентиляцию. Пришлось идти на
малой тяге.
     - Понятно. Ли, какое сегодня число?
     - Девятнадцатое. У тебя что, таймер сломался?
     - Нет, все в порядке.
     - Отдыхай. Если что-нибудь понадобится - вызывай.
     - Спасибо. - Клеменс отключился.
     Он окончательно удостоверился, что не спит  и  поднял  левую  руку  к
лицу. Новые пальцы были на месте. Он пошевелил ими и ему  стало  тошно  от
этого зрелища. Тут он подумал,  что  у  рептилий  активная  регенерация  -
нормальное явление. "Господи, теперь я точно превращаюсь в монстра, - ужас
овладел Клеменсом.  -  У  меня  вырастают  отрубленные  конечности,  потом
появится хвост..."
     Клеменс соскочил с кровати и вошел в душевую. Он внимательно осмотрел
свой тыл, но признаков хвоста не обнаружил. Он подумал, что это  идиотское
занятие - разглядывать себя в таком ракурсе. Ему стало немного  легче.  "Я
все равно человек. Я - Клеменс Мэйпл. Я дышу легкими, а не жабрами. И  то,
что у меня растут пальцы - это просто прекрасно.  Интересно,  если  голову
отрубить, новая вырастет?"
     - Нашел время острить, - сказал  Клеменс  вслух  своему  отражению  в
зеркале. Страх еще сидел где-то под лопаткой. Клеменс потряс левой рукой в
воздухе. "Не стоит Ли это видеть", - решил он и,  одевшись,  направился  в
лабораторию. Там он наложил на кисть руки многослойную пластичную повязку.
Теперь все выглядело, как надо. Затем он достал три ампулы обезболивающего
и засунул их в утилизацию, чтобы Ли думала, что он  ими  пользуется,  если
вздумает учитывать медикаменты. Он вышел в коридор, плотно  прикрыв  дверь
лаборатории. Она была ему уже не нужна.
     Когда он вошел в рубку центрального пульта, Ли стояла перед  обзорным
экраном. Она обернулась.
     - Где мы сейчас. Ли? - спросил Клеменс, подходя.
     - На орбите Аксо. Я же не могу  одна  посадить  корабль.  Ты  сможешь
работать? Или еще покрутимся?
     - Смогу. Рассчитывай посадку и запрашивай местный космопорт. Ты  дала
им наши позывные?
     - Да, они все знают. Говорят, что ремонт обеспечат.
     - Рассчитай коридор на посадку.
     - Я это уже сделала.
     - Тогда вперед, - и Клеменс сел в свое кресло.


     Когда Клеменс и Ли  вышли  из  корабля  к  трапу  подкатил  небольшой
открытый вездеход с надписью "Шериф" и эмблемой на дверцах.  В  нем  сидел
загорелый светловолосый мужчина лет тридцати. Встречающий улыбнулся.
     - Добро пожаловать на Аксо. Меня зовут Сирил Монк. Я - здешний  шериф
и в  курсе  ваших  дел.  Ремонтом  мои  ребята  займутся  сегодня  же.  Не
удивляйтесь, что именно я вас встречаю. Гости у нас - редкость  и  я  счел
своим долгом приехать за вами. Садитесь, - он  указал  на  заднее  сиденье
вездехода, - я отвезу вас в поселок.
     Клеменс и Ли приняли его приглашение и устроились в  вездеходе.  Монк
был одет в потертые штаны цвета хаки и такую же  рубашку.  На  его  правом
бедре покоилась кобура с  бластером,  видно,  нового  образца.  Монк  лихо
развернул вездеход и направил его в сторону видневшихся вдалеке строений.
     - Поселок наш называется Комфилд. Гостиницы нет, так что  поживите  у
меня. Дом, конечно, небольшой, но лучше  вы  здесь  нигде  не  устроитесь.
Давно с Земли?
     - Порядочно, - ответила Ли. - Лет шесть будет.
     - Что, вот так все время и летаете?
     - Иногда садимся, конечно.
     - Прямо звездные странники. Вам, должно быть лет  по  двадцать  было,
когда вы покинули Землю. Корабль ваш или наемный?
     - Наш. Мы его с Клеменсом пополам купили.
     - Неплохо. У меня в двадцать лет не было средств, чтобы купить  такую
штучку. У вас, что, затянувшееся свадебное путешествие?
     - Вроде того, - сказала Ля.
     - А чем зарабатываете на жизнь?
     - Корабль кормит. Нанимаемся  на  грузовые  или  почтовые  перевозки,
иногда занимаемся планетарной разведкой. А сейчас возвращаемся на Землю.
     - На Земле - самый отдых, это верно, - весело сказал Монк.  -  А  мне
еще тут восемь лет "трубить" по договору.
     - Но платят тут, наверное, неплохо.
     - Это конечно. Когда я вернусь отсюда, то буду обеспечен до старости.
Сразу куплю себе земли где-нибудь в Калифорнии и женюсь.
     - Неплохая программа, - заметила Ли.
     - Ну, а пока здесь, - продолжил Монк.
     - А чем занимается колония?
     - Да кто чем. Тут  находятся  представительства  четырех  компаний  и
каждая своим занимается. Кто лес перерабатывает, кто медь добывает, ее тут
до черта. Одна компания  занимается  экспериментами  в  области  сельского
хозяйства. Довольно интересные штучки они тут выращивают. Ну, а  колонисты
либо работают на компании, либо шатаются сами по себе.
     - Как это "сами по себе?" - удивилась Ли.
     - Тут пару лет назад нашли несколько золотых жил, вот они и  подались
в  старатели.  Они  редко  появляются  в  Комфилде  и  не  причиняют   мне
беспокойства.
     Клеменс не принимал участия в разговоре и смотрел по сторонам. Вокруг
лежали зеленые поля, разделенные на правильные квадраты,  а  на  горизонте
виднелся силуэт гор. Ландшафт выглядел богатым.
     Вскоре  вездеход  въехал  в  поселок.  Комфилд   оказался   небольшим
городком, утопающим в зелени, как и все вокруг.
     - У вас тут очень славно, - заметила Ли.
     - Только скучно бывает, - ответил Монк.
     Возле одного из домов крепкий высокий  мужчина  в  широкополой  шляпе
возился у грязного джипа. Монк притормозил.
     - Хэлло, Мэт. Как дела?
     Мужчина поднял голову.
     - А, шериф. Ты, как чуешь, когда я приезжаю. У меня все в порядке.
     - Как охота?
     - Двоих нашел.
     Монк повернулся к своим попутчикам.
     - Это Джинджер Мэтлок, охотник, - сказал он.
     - Джинджер Салливан Мэтлок, - поправил его мужчина и приподнял  шляпу
в знак приветствия. Лицо его было почти коричневым от  загара.  Совершенно
седые волосы были коротко острижены. Возраст его определить  было  трудно.
Может - лет сорок, а, может, и больше. Но выглядел Мэтлок моложаво.
     - Что это за компания с  тобой,  шериф?  -  поинтересовался  охотник.
Голос у него был низкий и хрипловатый.
     - Эти ребята астронавты. Потерпели аварию и сели к нам на ремонт. Вот
везу их к себе, - ответил Монк.
     - Добрый день, мистер Мэтлок, - сказала Ли.
     - Мое почтение, мадам. - Мэтлок обнажил в широкой улыбке  белоснежные
крепкие зубы. Затем он взглянул на Клеменса.
     - Здравствуйте, - проговорил тот.
     Мэтлок кивнул в ответ, затем  прищурил  глаза  и  как-то  уж  слишком
пристально посмотрел на Клеменса.
     - Ладно, Мэт. Зайди потом ко мне, - бросил шериф.
     - О'кей, - махнул рукой Мэтлок и снова взглянул на Клеменса.
     Клеменс  почувствовал  себя  неуютно  но,  слава  богу,  Монк  тронул
вездеход с места и они поехали дальше.
     Шериф остановился  около  двухэтажного  дома,  окруженного  небольшим
парком.
     - Приехали, - сказал он.
     Ли и Клеменс выбрались из вездехода и Монк повел их в дом.
     - Занимайте второй этаж, - обратился к прибывшим Монк. - Там спальня,
ванна и лоджия. Я там все для вас приготовил. У меня еще есть дела на пару
часов, а вы устраивайтесь. Да, Клеменс, вам нужен врач?
     - Нет, - покачал головой Клеменс.
     - Ну, как знаете. - Шериф махнул им рукой и вышел.
     Ли и Клеменс поднялись на второй этаж. Ли вошла в спальню и  села  на
широкую кровать.
     - Раз уж мы прикинулись супружеской парой, то придется спать  вместе.
Спальня одна.
     Клеменс повернулся лицом к лоджии и посмотрел  на  небольшой  бассейн
перед домом.
     - Ли, я вернусь на корабль. Буду руководить ремонтом и ночевать там.
     - Зачем? Ремонтники сами  управятся.  Побудем  здесь,  тут  есть  где
поразвлечься.
     - Нет, - Клеменс повернулся к Ли. - Я  не  хочу  выкручиваться  перед
тобой и поэтому говорю, что мне просто надо побыть одному.
     - А каково мне? Ты думаешь мне легко? Клем, и  тебе,  и  мне  слишком
хорошо досталось и нам нужно быть вместе. В одиночку мы просто взбесимся.
     Клеменс замолчал, потому что Ли была права.
     - Хорошо, Ли. Я буду днем ездить на космодром.
     Ли порылась в сумке с мелочами и, достав, протянула Клеменсу инъектор
и упаковку ампул.
     - Я взяла для тебя это.
     Клеменс взял все это из рук Ли и ему ужасно захотелось рассказать  ей
обо всем, но что-то его  сдержало.  Он  положил  ампулы  на  столик  возле
кровати. "Не буду спать ночью, - решил он.  -  Не  хватало  еще,  чтобы  я
что-нибудь устроил после какого-либо  кошмара,  отсыпаться  буду  днем  на
корабле".
     - Я останусь только с одним условием, - сказал он серьезно.
     - Каким?
     - Если немедленно приму душ, - закончил Клеменс и улыбнулся.
     Когда он вошел в ванную комнату и запер дверь, то сразу открыл воду в
душевой кабине. Затем осторожно снял повязку с левой руки. Пальцы  выросли
еще больше и на них появились светлые волоски.  "С  такими  темпами  роста
через два-три дня кисть восстановится полностью", подумал Клеменс.  Страха
уже не было, но какое-то неприятное  чувство  осталось.  Моясь  в  душевой
кабине, Клеменс испытал, как действует  новая  рука.  Все  функции  пальцы
выполняли, но  были  слабыми.  Явно  требовалась  тренировка  для  полного
восстановления. Вытершись насухо, Клеменс сжал  пальцы  в  кулак  и  снова
наложил повязку.  Две  ампулы  обезболивающего,  которые  он  прихватил  в
ванную, Клеменс опустил в унитаз.
     Когда он вышел, Ли тоже решила помыться. Клеменс  оделся  и  услышал,
что к дому подкатил автомобиль. Это оказался джип Мэтлока  и  сам  он  уже
поднимался по лестнице.  Клеменс  спустился  на  первый  этаж  и  встретил
охотника. Мэтлок кивнул ему.
     - Где Монк? - спросил он, снова устремив  на  Клеменса  пронизывающий
взгляд.
     - Он должен скоро вернуться.
     Мэтлок бросил на диван небольшой пластиковый пакет, который держал  в
руке.
     - Я тут его подожду, - сказал охотник. - Если тебе нечего делать,  то
можешь составить мне кампанию. Может выпьем? Шериф всегда  держит  в  баре
виски. - Он бесцеремонно открыл бар.
     - Точно, есть. Будешь?
     - Почему бы нет? - Клеменс улыбнулся. - У вас тут все делается так же
запросто?
     Мэтлок не ответил и налил немного виски в два бокала.
     - Кстати, как тебя зовут? - спросил Мэтлок, усаживаясь за  журнальный
стол.
     - Клеменс Мэйпл.
     - Давно с Земли?
     - Давно.
     - И всегда путешествовал с этой девочкой?
     - Да.
     - Вы супруги?
     - Да. А почему это вас интересует?
     - Просто любопытно. У нас тут, сам понимаешь,  глушь.  Любая  новость
интересна. - Мэтлок хлебнул  из  своего  бокала  и  в  упор  посмотрел  на
Клеменса.
     Клеменс отвел глаза, не выдержав его взгляда.
     - Шериф сказал,  что  вы  -  охотник.  И  что,  здесь  есть  на  кого
охотиться?
     - Да есть тут местная форма жизни, которой я занимаюсь.
     - Съедобная?
     - У меня не появилось желания их попробовать.
     - А ради чего тогда вы охотитесь?
     - Они нападают на людей, вот и приходится их уничтожать.  Правда,  их
не очень много и трудно разыскать, хорошо прячутся.
     Клеменс отпил из своего бокала.
     - И как же они выглядят?
     - Да как ты.
     - Что? - не понял Клеменс и взглянул на Мэтлока, но  тот  невозмутимо
рассматривал содержимое своего бокала.
     - Я сказал, что они выглядят, как люди. Что-то вроде  мимикрии.  Сами
они бродят по сельве и иногда нападают на старателей.  А  три  года  назад
один из них убил человека  прямо  в  Комфилде.  Тогда-то  я  и  подался  в
охотники.
     - Милое, однако, у вас тут местечко, - поежился Клеменс.
     - Да нет, я привык.
     - И что, они действительно выглядят так же, как люди?
     - Абсолютно.
     - Как же вы их распознаете?
     - Я их носом чую, - Мэтлок встал и налил себе еще виски.  -  Все  это
время я не только отстреливал их,  но  и  старался  как-то  изучать.  Меня
трудно провести. Я надеюсь заполучить скоро одного из них и  наблюдать  за
ним некоторое время.
     - В этом есть необходимость?
     - Дело  в  том,  что  мне  попадались  пассивные  особи,  которые  не
проявляли никаких агрессивных наклонностей. Я сдуру  отпустил  парочку,  а
они  потом  старателей  загрызли.  Я  хотел  бы  проследить  периодичность
пассивного состояния и активного.
     - Слушайте, Мэтлок,  а  где  вы  берете  средства  на  жизнь  и  свои
эксперименты? - спросил Клеменс.
     - Шериф платит из муниципального фонда колонии. А вот  и  он  сам,  -
Мэтлок подошел к входной двери.
     У дома развернулся вездеход шерифа.
     - Давно ждешь? - Монк спрыгнул на гравий дорожки и направился к дому.
- Ты снимал что-нибудь.
     - Да, я принес запись, - ответил Мэтлок.
     - Ага, потом посмотрю, - Монк вошел внутрь и увидел Клеменса.  -  Как
дела?
     - О'кей, - ответил Клеменс.
     - Советую сходить в музыкальный бар "Кантон". Он открыт  всю  ночь  и
там довольно весело. Вам, с женой, я думаю, не мешает  расслабиться  после
длительных звездных путешествий.
     - Я думаю, мы последуем вашему  совету,  шериф,  -  Клеменс  встал  и
направился наверх.
     - Желаю хорошо повеселиться, - сказал ему вослед Монк. - Я  не  смогу
вас проводить туда, мне еще надо поработать. Но вам любой дорогу укажет.
     Клеменс кивнул и поднялся на второй этаж.
     Ли расчесывала свои длинные волосы.
     - Шериф предложил  нам  сходить  в  местный  ночной  бар,  -  сообщил
Клеменс.
     - Можно, - согласилась Ли. - Только вот волосы высохнут.  Выйди,  мне
надо переодеться.
     Клеменс вышел в лоджию и, облокотившись на перила, стал рассматривать
джип  Мэтлока.  Сверху  он  увидел,  что   на   переднем   сиденье   лежит
длинноствольный лучемет. Из такого за два километра  уложить  можно,  если
попасть. Снизу послышались голоса Монка и охотника. Они, видно,  вышли  на
лестницу, находящуюся под лоджией.
     - Я говорю тебе, что этот парень  самый  настоящий  марг,  -  услышал
Клеменс голос Мэтлока.
     - Хватит, Мэт. Мне надоела эта ерунда, - раздраженно ответил шериф. -
Ты уже свихнулся на своих маргах и они тебе везде мерещатся.
     - Я марга за версту чую. Ты попомнишь мои слова, шериф, да как бы  не
оказалось поздно. Ну, будь здоров, я завтра приеду забрать запись.
     Клеменс отошел от края лоджии, чтобы  Мэтлок  его  не  увидел  снизу.
Через несколько секунд хрипло заурчал двигатель джипа и охотник уехал.
     Клеменс прислонился к стене  и  потер  висок.  Он  почувствовал,  что
Мэтлок говорил о нем.


     Когда Клеменс и Ли вернулись утром в дом  шерифа,  тот  уже  встал  и
встретил их в холле. В руке он держал чашку с горячим кофе.
     - Ну, какие впечатления? - спросил он.
     - О-о, все было просто здорово. Особенно коньяк, - сообщила  Ли.  Она
была изрядно навеселе.
     - Доброе утро, шериф, - сказал Клеменс и потянул Ли на второй этаж.
     Там он уложил ее в постель и  она  сразу  уснула.  Клеменс  спустился
вниз.
     - Вы голодны? - спросил Монк. - Могу предложить бутерброды.
     - Нет, спасибо, - покачал головой  Клеменс.  -  Из  вашего  заведения
невозможно уйти голодным.
     - Тогда, может, выпьете со мной кофе?
     - Вот это - с удовольствием.
     Монк принес Клеменсу чашку кофе и они сели в холле.
     - Шериф, не могли бы вы меня подбросить на космодром? Мне хотелось бы
взглянуть, как там идут дела.
     - Ладно, устроим.
     - У вас тут интересный народ. Мне  редко  приходилось  видеть,  чтобы
люди так вместе веселились, - сказал Клеменс. -  Интересно,  в  этом  баре
каждую ночь такое гулянье?
     - Каждую, - кивнул  Монк.  -  Просто  колонисты  работают  до  упаду,
месяцами пропадают на шахтах или в сельве. Ну и отдыхают  тоже  на  полную
катушку. Но ближе к холодному сезону Комфилд пустеет.
     Клеменс выпил кофе и поставил чашку на стол.
     - Спасибо, хороший кофе.
     - Местный.
     - Не может быть, - удивился Клеменс. - Никогда бы не подумал. Кстати,
о местном.... Я тут слышал кое-какие разговоры... Что такое - марг?
     - Марг? - шериф покрутил чашку на блюдце. - В двух  словах  этого  не
объяснить. Честно говоря, я и сам толком не знаю, что  это  такое.  Вы  бы
лучше поговорили на эту тему с Мэтлоком. Он как раз охотится на маргов.
     Холодная волна пробежала по телу Клеменса.
     - Я так и  поступлю,  -  сказал  он  и  встал.  -  Отвезите  меня  на
космодром.
     Пока шериф одевался, Клеменс вышел в парк. "Я чем-то напомнил Мэтлоку
марга, - подумал он. - Может, я действительно начинаю меняться внешне?  Но
тогда это заметил бы не  только  он.  В  конце  концов,  охотник  месяцами
пропадает в сельве и вполне может слегка подвинуться  рассудком.  Надо  бы
попросить Монка показать мне записи Мэтлока".
     - Ну что поехали?
     Клеменс повернулся к дому. По лестнице спускался шериф. Они забрались
в вездеход.
     - Монк, я не видел, чтобы вы когда-нибудь надевали  форму.  Вы  же  -
полицейский, - заметил Клеменс.
     - А, - махнул рукой шериф. - Меня тут и так каждый знает.  Я  надеваю
форму два раза в год.
     - Это что, своеобразный местный праздник? - улыбнулся Клеменс.
     - Не то, чтобы праздник, но событие. Прилетают новые люди в колонию и
надо, чтобы они видели, что тут есть власть.
     - В одном лице?
     - В общем, да, - засмеялся шериф. - Но я справляюсь. Дело в том,  что
в каждой компании есть свои команды охраны порядка. Так что, я,  по  сути,
отвечаю только за Комфилд. Ну, а если  случаются  какие-нибудь  ЧП,  то  я
просто мобилизую всех, кто мне нужен и сообщаю компании.
     - А что, бывают ЧП?
     - Не считая вылазок маргов, самое страшное, что здесь случается - это
пьяный мордобой. Я налагаю крупные штрафы в муниципальный  фонд  за  такие
штуки, а люди прилетели сюда  заработать.  Им  невыгодно  расставаться  со
своими деньгами. Так что в основном, тут тишь да гладь.
     - Серьезно вы тут все поставили, шериф, - усмехнулся Клеменс.
     - А как же. Я сюда тоже приехал не бабочек ловить.
     - Понятно.
     Когда  Монк  остановил  вездеход  у  космического  корабля,   Клеменс
протянул ему правую руку.
     - Спасибо, что подбросили. Я хотел бы кое-чем  заняться  на  корабле,
так  что  собираюсь  пробыть  тут  до  вечера.  Передайте  это  Ли,  когда
проснется.
     - Идет, - кивнул Монк. - Я приеду за вами.
     - Не надо. Я вернусь в Комфилд вместе с ремонтниками.
     - Ну, смотри. - Монк развернул вездеход и поехал в поселок.
     Клеменс проводил его взглядом и поднялся по трапу на борт корабля. Он
сразу прошел на нижний уровень и заглянул в четвертый отсек. Стену там уже
сменили и четверо парней в синих комбинезонах с эмблемами  фирмы  "Бассет"
на спинах монтировали третий блок вентиляционной системы.
     - Доброе утро. Как дела ребята?
     Парни подняли головы.
     - Порядок. Завтра к вечеру закончим.
     - О'кей. Я буду наверху. Когда соберетесь в Комфилд, вызовите меня по
радиофону.
     - Ладно.
     Клеменс поднялся в лабораторию и снял повязку. Пальцы были уже  почти
нормальной длины и ногти стали жесткими. Клеменс взял комплект  пластичной
повязки и пошел в свою каюту. Там он  заперся,  лег  в  постель  и  уснул.
Кошмары продолжали преследовать его.


     Вечером Клеменс  вернулся  с  парнями  из  "Бассета"  в  Комфилд.  Он
попросил высадить его на окраине.
     - Давай мы тебя подбросим прямо к шерифу, - предложил один из парней.
     - Я хочу прогуляться, - махнул им рукой Клеменс и  направился  вперед
по улице. Окна домов были закрыты жалюзи. Жара еще не  спала  и  на  улице
никого не было. Клеменс прошел мимо бара  "Кантон",  где  они  были  с  Ли
прошлой ночью. Сквозь разрисованную витрину он увидел, как  внутри  бегают
официанты. Там готовились к открытию. Немного дальше находилось  небольшое
казино. Если не считать еще двух-трех кафе, в Комфилде  развлечься  больше
было негде.
     Клеменс повернул направо и увидел  джип  Мэтлока.  Он  вспомнил,  что
здесь живет охотник. Самого Мэтлока на улице не было. "И  слава  богу",  -
решил Клеменс. Он миновал джип и пошел дальше. Дом шерифа был  уже  виден.
Клеменс сделал несколько шагов и что-то заставило  его  обернуться.  Около
джипа стоял Мэтлок и  смотрел  ему  вслед.  Клеменс  махнул  ему  рукой  и
улыбнулся.
     - Решил прогуляться? - громко спросил Мэтлок.
     - Да, - ответил Клеменс.
     - Сегодня увидимся у шерифа, - сообщил охотник.
     - Буду рад, - сказал Клеменс, хотя  вовсе  не  испытывал  радости  по
этому поводу. Он повернулся и пошел к дому шерифа.
     Войдя в дом, Клеменс застал Ли на кухне. Она готовила сэндвичи.
     - Монк сказал, что устроит сегодня небольшую вечеринку в узком кругу.
Вот  я  и  решила  подготовиться  немного.  Надо  же  чем-то  платить   за
гостеприимство.
     - Я тут вчера говорил с Мэтлоком. Я ему чем-то не нравлюсь, -  сказал
Клеменс.
     - Вот как? Ну и плевать, это его проблемы.
     - Тебе помочь?
     - Да нет, я уже закончила.
     Из кабинета вышел шериф.
     - А, Клеменс. Как ремонт?
     - Прекрасно.
     - Сегодня мы немного отметим ваш визит. Скоро должен подойти Мэтлок.
     - Я его видел. Он уже собирается.
     - Он довольно мрачный  малый,  но  интересный  собеседник  и  деловой
человек. На него можно положиться.
     - У меня не было случая в этом убедиться, - вставил Клеменс.
     - А-а, - засмеялся шериф, - он вам наговорил  каких-нибудь  гадостей?
Это на него похоже.  Когда  я  с  ним  познакомился,  мы  вообще  чуть  не
подрались.
     - Да нет, мы мило беседовали о маргах. Кстати, у  вас,  как  я  знаю,
есть записи, связанные с ними. Вы можете мне их показать?
     - Сейчас?
     - Если вы располагаете временем.
     - Располагаю. Пошли в кабинет.
     - Мне тоже интересно, - к ним подошла Ли.
     - Там есть довольно неприятные кадры.  Трупы,  кровь,  -  предупредил
Монк.
     - Я и похуже видела, - уверила его Ли.
     - Ну, ладно.
     Все трое вошли в кабинет шерифа. Кабинет был довольно большой  и  был
разделен на две части металлическими  стеллажами  с  картотекой.  В  одной
стороне разместились  маленькая  радиостанция  и  громоздкий  компьютер  с
телетайпом, в другой стоял обширный  диван  и  длинный  стол,  на  котором
находились видеокон и панель информационного компьютера.
     - Садитесь, - шериф указал на диван.  -  Это  все  Мэтлок  снимал  на
охоте. Скажу еще  пару  слов,  чтоб  вы  сразу  не  хватались  за  голову.
Запомните одно: все, что вы увидите - нелюди.
     Монк двумя  пальцами  сунул  крохотный  видеодиск  в  приемную  шахту
видеокона и сел на диван вместе с Клеменсом и Ли. Экран засветился.
     ...На измятой траве  лежал  труп.  В  груди  его  зияла  черная  дыра
размером с кулак. Явно стреляли из лучемета. Затем  на  экране  появлялись
крупным  планом:  босые  грязные   ноги,   костлявые   пальцы,   судорожно
вцепившиеся в траву. После этого  камера  остановилась  на  лице.  Клеменс
никогда бы не подумал, что перед ним не человек.  Исхудавшее  исцарапанное
лицо, тонкий нос с запекшейся струйкой  крови,  вылезшие  из  орбит  серые
глаза, открытый окровавленный рот  и  слипшиеся  светлые  волосы  на  лбу.
Зрелище было  на  редкость  неприятным.  По  экрану  пробежали  полоски  и
появился второй труп, тоже лежащий на спине. Этому лучевой  удар  пришелся
прямо в голову, так как от нее мало что осталось. И снова подробная съемка
рук, ног, груди, шеи и остатков черепа.
     - Шериф, ты бы предупредил, я бы принес что-нибудь поинтереснее, -  в
дверях кабинета стоял Мэтлок.
     Шериф встал и выключил видеокон.
     - Пошли в холл, - сказал он. - Самое время выпить.
     Клеменс и Ли покинули кабинет. Просмотр оставил  у  обоих  неприятное
впечатление. Шериф и Ли занялись столом.  И  через  несколько  минут,  все
расположились в холле.
     - Я  рассчитываю,  что  сегодняшний  вечер  мы  посвятим  историям  о
звездных путешествиях, - сказал Монк.
     - Боюсь, нам нечем будет вас позабавить,  -  ответила  Ли  и  Клеменс
понял, что она, как и он, не собирается откровенничать ни с кем.
     -  Неужели?  -  удивился  Мэтлок.  -  А  мне  всегда  казалось,   что
путешествия в космосе ужасно интересны.
     - Наверное, если летать только ради развлечения, - заметила Ли.  -  А
мы в космосе работали. И если я буду вам объяснять  навигационные  приемы,
вы заснете от скуки.
     - Должен вам сказать, мадам, что вы мне нравитесь, - улыбнулся  Монк.
- Мне не приходилось до этого встречаться с женщинами-пилотами. Я о  таких
и не слышал.
     Ли как-то сразу помрачнела.
     - Когда мы поженились, - начал врать  Клеменс,  -  мы  сразу,  решили
работать в космосе. Сами понимаете, попутчики нам были ни к  чему,  вот  и
пришлось всем заниматься самим.
     - Понятно, - сказал шериф и поднял бокал. - За удачу!
     - Идет, - сказал Мэтлок и все выпили. - Как идет ремонт?
     - Завтра обещают закончить, - ответил Клеменс.
     - Я уже связался с галактической полицией  и  сообщил  им  о  катере,
который вас обстрелял, - сказал Монк.
     - Если б я встретился с этими ребятами, я бы  с  ними  поговорил  без
полиции, - проговорил Клеменс.
     - Так значит, послезавтра собираетесь улетать? - спросил Мэтлок.
     - Скорее всего, что так, - кивнул Клеменс.
     - Напрасно вы торопитесь. Побыли бы еще, - предложил охотник.
     - Что им делать в нашей дыре, Мэт? - вздохнул шериф.
     - Дело  бы  нашлось,  -  усмехнулся  охотник.  -  Я  бы  мог  кое-что
предложить. Например, устроить совместную  охоту  на  марга.  Обещаю  кучу
впечатлений.
     - Боюсь, сэр, что это мероприятие мне лично удовольствия не доставит,
- заметила Ли.
     - Конечно, такая охота не для дам, - согласился Мэтлок. - А  как  вы,
Клеменс? Поохотимся?
     Он как-то особенно нажал на последнее слово и вызывающе посмотрел  на
Клеменса. Клеменс залпом выпил содержимое своего бокала.
     - Я разделяю мнение Ли, - сказал он.
     Шериф налил всем по новому кругу.
     - Ну же, Клеменс! Ты не представляешь себе, какое это удовольствие  -
загнать зверя! - Мэтлок прищелкнул языком.
     - Послушайте, мистер Мэтлок, - выпалила Ли.  -  После  того,  что  мы
видели в кабинете, у  меня  создается  впечатление,  что  вы,  прикрываясь
законом, занимаетесь самым настоящим убийством.
     - Ого! - засмеялся Мэтлок. - А вы, оказывается, умеете не только мило
улыбаться, мадам. Значит вы считаете, что надо оставить  маргов  в  покое?
Пусть жрут кого хотят?
     - Я этого не сказала, - Ли была в замешательстве. - Но надо подойти к
этому как-то по-иному. Отлавливать их, что ли, или еще что-нибудь.
     - Это бессмысленно, - поддержал охотника Монк. - Если  б  вы  видели,
как они убивают людей, вы бы не спорили. Вы бы, Ли, взяли оружие  и  стали
их уничтожать. И я этим не занимаюсь только потому, что есть Мэтлок, и  он
в этой войне стоит десятка таких, как я.
     - И тем не менее, можно было бы поискать другие пути, - уперлась  Ли.
- Они совсем, как люди. Может, они даже разумны?
     - Черт возьми! - взмахнул руками Мэтлок. - Посмотрел  бы  я  на  вас,
если б вы были там, где Боб Лесли собирал кишки своего сына  после  визита
марга. Боюсь, у вас не возникло бы и мысли об их разумности. Даже  если  б
это и могло быть, мне на это наплевать, если они ведут себя, как звери!
     - Ну-ну, Мэт, - похлопал охотника по плечу Монк. - Не распаляйся так.
Просто молодые супруги не в курсе дел на Аксо.
     - Да никакие они не супруги! - махнул рукой Мэтлок.
     За столом воцарилась тишина.
     - Мистер Мэтлок! - ледяным голосом проговорил Клеменс.
     - Мэт, ты действительно что-то не то сболтнул, -  укоризненно  сказал
Монк.
     - Я говорю то, что вижу, - отрезал Мэтлок, покраснев от злости. - Эти
ребята водят тебя за нос, Монк.
     Охотник выпил и налил себе еще.
     - Из чего же вы заключили, что мы не супруги? -  насмешливо  спросила
Ли.
     - Из чего? Я тебе скажу из чего, только  ты  не  обижайся,  -  Мэтлок
указал бокалом на Клеменса. - Он когда-нибудь спал с тобой?
     - Да какого черта! - взорвался Клеменс.
     - А такого, что и слепой бы увидел, что никаких супружеских отношений
между ними нет. Вы же прикоснуться друг к другу боитесь.
     - И это дает вам повод хамить? - зло спросил Клеменс.
     - Мэт, ты, по-моему, перебрал, - шериф холодно посмотрел на  Мэтлока.
- В конце концов, что особенного в том, что они не женаты? Это их дело.
     - Особенного нет ничего, - пожал плечами Мэтлок. - Если  не  считать,
что этот парень - марг, а она его покрывает.
     - Ну, это уж слишком! - возмутился Клеменс.
     - Шериф, ваш приятель ненормальный, - заметила Ли.
     - Мэт, если ты собираешься оскорблять моих гостей  в  моем  доме,  мы
рассоримся, - пообещал шериф.
     - Он - марг, Монк, - гнул  свое  Мэтлок,  глядя  на  Клеменса.  -  Он
смотрит, как марг, он ходит, как марг. Я не знаю, как он попал  в  космос,
но то, что он - марг, я смогу доказать.
     - Ну хватит, - Ли встала. - Я не намерена больше слушать этот бред!
     - Одну минуту, - остановил ее Мэтлок. - Я  думаю,  что  мистер  Мэйпл
покажет нам кое-что интересное.
     - Да, я дам вам по морде, Мэтлок, - кивнул Клеменс.
     - Во время аварии на вашем корабле, как я знаю по слухам, ты  потерял
пальцы на руке. Ну-ка, сними повязку.
     Клеменс похолодел. Он лихорадочно думал, как же охотник узнал о  том,
что с ним происходит. Пауза затянулась.
     - Не хочешь? - Мэтлок хлебнул виски. - Или боишься?
     - Клем, покажи ему руку, чтоб он отстал, - сказала Ли,  злобно  глядя
на охотника.
     - С какой стати я должен это делать? - нервно спросил Клеменс.
     - А-а, - Мэтлок с интересом посмотрел на Ли. - Так девочка ничего  не
знает... Этого я не предполагал...
     Ли непонимающе  посмотрела  на  Мэтлока,  потом  на  Клеменса.  Шериф
насторожился.
     - Тогда я кое-что расскажу специально для дамы, - Мэтлок откинулся на
спинку кресла, в котором сидел. - Я как-то в сельве сцепился с маргом и он
попытался меня придушить. Ему это почти удалось и мне ничего не оставалось
делать, как только попавшимся под руку мачете отрубить ему  руку.  Пока  я
очухался,  марг  скрылся.  А  через  пару  месяцев  мне  довелось  с   ним
встретиться. Так вот, руки у него были на месте.  Новые  выросли.  За  два
месяца. И это нормальное явление у маргов. И мистер Мэйпл, если это вообще
мистер Мэйпл, боится показать нам свои новые пальчики.
     Клеменс почувствовал, что ему не хватает воздуха.
     - Что-то вы побледнели, мистер Мэйпл. Вам нездоровится?  -  участливо
осведомился Мэтлок.
     - Чего вы прицепились ко мне? - ощетинился Клеменс. - Оставьте меня в
покое!
     - Нет, парень, не оставлю. Ты - мой. А  будешь  упираться  -  я  тебя
убью. И мне ничего не будет, потому, что  ты  -  марг,  -  Мэтлок  смотрел
Клеменсу прямо в глаза.
     Клеменс бросил взгляд на шерифа и увидел, что  тот  смотрит  на  него
довольно недружелюбно.
     - Мэтлок, этого не может быть, -  сказала  Ли.  -  Мы  вместе  с  ним
вылетели с Земли. Я знаю Клеменса много лет.
     - А вы можете поручиться, что не расставались с ним даже на неделю?
     Ли умолкла.
     - Ага, значит, такое было. Вполне возможно, что Клеменс  Мэйпл  давно
мертв, а марг принял его облик. Это, конечно, только мои догадки, но  чего
только не бывает в этом мире.
     Ли со страхом посмотрела на Клеменса.
     - Но это же чушь! - взмахнул руками Клеменс. -  Ли,  неужели  ты  ему
веришь? Это же паранойя какая-то! Ли, я клянусь, что это я и есть!
     - Тебе только это и осталось, - кивнул Мэтлок. - Иной реакции и  быть
не может. Монк, я забираю его с собой.
     - Подожди, Мэт, - остановил его шериф. - Так дела  не  делаются.  Это
незаконно, ведь у тебя нет реальных доказательств того, что он - марг.
     - Вот я и хочу провести несколько экспериментов, чтобы доказать  тебе
это, - сказал Мэтлок, вставая.
     Он подошел к Клеменсу и тронул его за плечо.
     - Пошли.
     Тут Клеменс не выдержал. Он вскочил, со всей силы  ударил  Мэтлока  в
лицо кулаком и рванулся у выходу.  Но  добежать  до  двери  он  не  успел.
Сорвавшись с места, шериф догнал его  и  сбил  с  ног.  Не  успел  Клеменс
подняться, как Монк уже крепко держал его за локти  сзади.  Мэтлок  сервал
повязку с его левой руки. Клеменс взглянул на Ли. Она вскрикнула,  прикрыв
рот ладонью.
     - По-моему, сейчас пока хватит доказательств, не так ли, Монк?
     Вместо ответа шериф защелкнул наручники на кистях Клеменса, заведя их
назад.
     - И не надо резких движений, - посоветовал он. -  Меня,  слава  богу,
кое-чему учили в полиции.
     Мэтлок взял Клеменса под локоть и  повел  к  джипу.  Выходя,  Клеменс
обернулся. Ли стояла у  стола,  прижав  руки  к  груди.  Клеменс  отчаянно
поглядел на нее, но Мэтлок подтолкнул его  вперед.  Он  усадил  Мэйпла  на
переднее сиденье джипа и пристегнул  его  за  наручники  к  металлическому
кольцу за креслом. Клеменс подумал, что охотник все предусмотрел.
     - Сам справишься? - спросил шериф, подходя к джипу.
     - Разумеется, - ответил Мэтлок. - Не первый раз. В случае чего просто
пристрелю.
     Охотник завел двигатель и,  сдав  назад,  выехал  на  улицу.  Клеменс
посмотрел на дом и увидел, как шериф вошел внутрь.
     Джип ехал  по  ночному  Комфилду.  Клеменс  не  особенно  смотрел  по
сторонам, но когда автомобиль миновал окраину поселка и выехал на бетонное
шоссе, он забеспокоился.
     - Куда ты меня везешь? - он повернул голову к Мэтлоку.
     - Да не волнуйся ты так, - усмехнулся охотник. - Пока ты себя  хорошо
ведешь, я тебя убивать не собираюсь.  Поживешь  в  моем  охотничьем  доме,
почти со всеми удобствами. Там у меня лаборатория и все, что нужно.
     - Ты, чертов психопат, ничего не  понимаешь,  а  лезешь  в  спасатели
человечества. Кто дал тебе на это право? - сквозь зубы сказал Клеменс.
     - Это право я дал себе сам, - спокойно ответил Мэтлок. -  А  у  тебя,
должен заметить, прав нет вообще. И заткнись. Или мне захочется отрезать у
тебя язык и посмотреть, вырастет ли он снова.
     - Идиот, - пробормотал Клеменс  и  отвернулся.  Дальше  ехали  молча.
Вскоре Мэтлок свернул с бетонной дороги на  проселочную.  Клеменс  увидел,
как на фоне темно-синего неба на них надвигается черная  стена  сельвы.  И
через  несколько  минут  джип  остановился  возле  одноэтажного  каменного
коттеджа. Мэтлок отстегнул наручники Клеменса от сиденья и вытащил его  из
машины.
     - Иди, - бросил он.
     Клеменс подошел к дому. Мэтлок набрал код на небольшой панели у двери
и втолкнул Клеменса внутрь.
     - Налево и вниз, - направлял охотник, включив свет.
     Клеменс увидел  лестницу,  ведущую,  видимо,  в  подвал.  Так  оно  и
оказалось. Подземный этаж, видно, был гораздо больше наземной части дома и
походил  на  исследовательский  центр.  В   большом   зале   расположилась
лаборатория, оснащенная, похоже, всем  необходимым.  Назначения  некоторых
приборов Клеменс даже не знал. Мэтлок указал ему на табурет,  привинченный
к полу.
     - Садись.  Сейчас  я  сразу  сделаю  кое-какие  анализы.  И  в  твоих
интересах нести себя спокойно.
     - Ладно, - кивнул Клеменс. - Только, боюсь, тебе придется долго потом
передо мной извиняться. Когда ты убедишься, что я не марг.
     - Посмотрим, -  усмехнулся  Мэтлок  и,  прислонив  лучевик  к  столу,
направился к умывальнику, встроенному в стене.
     Тщательно  вымыв  руки,  охотник  вскрыл  упаковку  микроинъектора  и
подошел к Клеменсу.
     - Эй, ты что собрался делать? - встревожился  Клеменс,  когда  Мэтлок
расстегнул ему ворот рубашки и обнажил шею.
     - Сиди тихо, - бросил охотник и прижал инъектор к его шее.
     Прибор звонко щелкнул и Клеменс вздрогнул от резкого укола иглы.
     - Ты что мне вкатил? - с угрозой спросил Клеменс.
     - Ничего особенного, - Мэтлок бросил инъектор в утилизацию и  включил
аппаратуру в зале. -  Обыкновенный  наркотик,  правда,  довольно  сильного
действия.
     - Это-то тебе зачем?
     Мэтлок повернулся лицом к Мэйплу.
     - Хочу посмотреть, что ты будешь вытворять,  когда  не  сможешь  себя
контролировать.
     - Ну и скотина же ты, Мэтлок! - с чувством сказал Клеменс.
     - Я лично другого мнения на этот счет.
     - Освободи мне руки, - зло потребовал Клеменс.
     - Чуть позже, -  пообещал  Мэтлок  и,  открыв  стенной  шкаф,  достал
портативную видеокамеру.
     Клеменс почувствовал нарастающую тяжесть во всем теле. "Началось",  -
подумал он. Ему все стало безразлично вокруг. Он безучастно наблюдал,  как
Мэтлок подошел к нему и снял наручники. Руки повисли вдоль тела и Клеменсу
ужасно не хотелось шевелиться. Потом  охотник  поднял  его  с  табурета  и
куда-то повел. Больше Клеменс ничего не помнил.


     Когда Клеменс очнулся и открыл глаза, то увидел, что  лежит  на  полу
лицом  вниз.  Он  пошевелился,  приподнял  голову  и  ему   стало   дурно.
Пластиковые панели пола были вымазаны кровью, рука,  лежащая  около  лица,
тоже была вся в крови. Клеменс с трудом сел, голова была тяжелая и  слегка
тошнило. Комната, где он находился была больше всего  похожа  на  тюремную
камеру. Три серые гладкие стены, а  четвертую  заменяла  крепкая  решетка.
Около решетки на  полу  лежало  что-то  страшное.  Приглядевшись,  Клеменс
угадал в этом развороченном куске мяса собаку. Тело ее было  растерзано  и
внутренности лежали рядом. Стены и пол  были  забрызганы  кровью.  Клеменс
поднял руки к лицу. Они были почти  по  локоть  вымазаны.  Клеменс  провел
пальцами по подбородку и с  него  осыпались  коричневые  чешуйки  засохшей
крови. Рубашка, брюки, все было ею выпачкано. Клеменса бил озноб и в горле
стоял ком, готовый в любой  момент  выскочить  наружу.  "Неужели  все  это
сделал я?" - Животный ужас охватил Клеменса. В этот  момент  к  решетке  с
другой стороны подошел Мэтлок с лучевиком в руке.
     - Убрать или доешь? - спокойно спросил он, указывая на собаку.
     Сперва Клеменс не понял,  о  чем  он  говорит,  а  когда  понял,  его
захлестнула ярость и отчаяние.
     - Убрать, - еле выговорил он.
     - Джеф, - сказал Мэтлок куда-то в сторону. - Убери здесь.
     У решетки  появился  парень  лет  двадцати  пяти,  среднего  роста  и
угрюмого вида.
     - Это Джеф, - представил парня Клеменсу Мэтлок. - Он будет  за  тобой
присматривать. Только не  тешь  себя  надеждой  заговорить  ему  зубы.  Он
встречался с маргами и вряд ли испытывает к тебе теплые чувства. А сейчас,
я думаю, тебе не помешало бы принять душ.
     Мэтлок набрал код на замке и решетка  втянулась  в  потолок.  Охотник
поднял лучевик и жестом пригласил Клеменса выйти. Клеменс повиновался ему.
Мэтлок проводил его в душевую и запер. На небольшом столике Клеменс увидел
сложенное чистое  белье  и  одежду.  Это  были  рубашка  и  брюки,  видно,
привезенные с корабля. "Значит, Мэтлок был у Ли, - подумал Клеменс. - Если
он снимал то, что я сделал и показал ей запись, то это конец. Теперь и она
будет думать, что я - монстр. Да что тут думать, я и есть монстр". Клеменс
снял одежду и швырнул ее в мусорный бак. Затем он вошел в душевую кабину и
включил холодную воду. Ледяная вода обожгла его тело  и  ему  вроде  стало
легче. Он стоял неподвижно несколько минут, подставив  лицо  струям  воды,
пока не продрог. Тоща Клеменс  включил  подачу  горячей  воды  и  мыльного
компонента. Пена бежала по его телу и он с  остервенением  сдирал  с  себя
засохшую кровь. Когда от нее не осталось и следа, он все  равно  продолжал
отмывать те места, где она была, и ему казалось, что  она  там  еще  есть.
Потом пропала злость и осталось тоскливое чувство  безысходности.  Клеменс
смыл пену, вытерся и подошел к зеркалу. Он внимательно  осмотрел  себя  со
всех сторон, но ничего странного не обнаружил. Кисть левой руки  выглядела
обыкновенной. Функции пальцев полностью восстановились и они  не  казались
слабее, чем были. И вообще ничем не отличались  от  пальцев  правой  руки.
Клеменс закончил осмотр и оделся. Мэтлок еще не пришел за  ним  и  Клеменс
сел на полу у стены, подтянув колени к  подбородку  и  положив  голову  на
руки. "Теперь всему конец, - думал он. - Мэтлок пристрелит меня и никому я
ничего не смогу доказать. Впрочем, что я буду доказывать? Что я - человек?
Может, марги, тоже люди, изуродованные жизнью?"
     Дверь открылась. На пороге  стоял  Мэтлок,  держа  наготове  лучевик.
Клеменс поднялся и охотник отвел его в комнату с решеткой.  Там  уже  было
чисто и ничто не напоминало о случившемся. Мэтлок запер решетку.
     - Что тебе принести на обед? Что-нибудь  человеческое  или  еще  одну
собаку? - без тени издевки спросил Мэтлок.
     - Мэтлок, - повернулся к нему Клеменс.  -  Я  -  человек  и  не  надо
обращаться со мной, как со скотиной.
     - Что ты такое - я увидел этой ночью.
     - Я тоже хочу это увидеть. Дай мне посмотреть то, что ты снимал.
     - Зачем тебе это? - пожал плечами Мэтлок.
     - Я человек, Мэтлок, - с горечью повторил Клеменс. - Но  я  не  знаю,
что со мной происходит. Дай мне посмотреть запись.
     - Ну, ладно. Только не пытайся меня разжалобить.
     "Как бы я хотел разбить тебе башку", - подумал Клеменс, сжав зубы.
     Через несколько минут Джеф принес портативный  видеокон  и  установил
его на откидном столе. Пока он этим занимался, Мэтлок держал  Клеменса  на
прицеле лучевика. Наконец, Джеф вышел из комнаты и решетка опустилась.
     Клеменс взял видеодиск и вложил  его  в  приемную  шахту.  На  экране
монитора появилась комната, где  он  находился.  Сам  он  сидел  на  полу,
безвольно  свесив  голову,  с  полуприкрытыми  глазами.  Так  продолжалось
довольно долго и Клеменс уже собирался ускорить воспроизведение,  как  его
двойник  на  экране  зашевелился  и  поднял  голову,  захрипев.  Затем  он
уставился  в  камеру,  которая  его  снимала.  Двойник  несколько   секунд
пристально смотрел в  объектив  и,  внезапно  оскалившись,  издал  хриплый
горловой  звук,  который  человеческим  назвать  было   нельзя.   Клеменса
передернуло. "Неужели это я?" - с ужасом подумал он. Его двойник издал еще
серию подобных звуков и вдруг бросился на камеру.  Клеменс  отпрянул,  как
будто двойник мог выскочить из монитора. Монстр с  перекошенным  лицом  на
экране не добрался до камеры, которая, видно, стояла за  решеткой.  Теперь
крупным планом Клеменс видел оскаленные зубы и  нити  слюны,  свисающие  с
подбородка. Тут послышался лай и монстр повернулся к  камере  затылком.  В
следующее  мгновение  он  куда-то  исчез  с  экрана  и   Клеменс   услышал
душераздирающий визг собаки. Изображение  на  экране  качнулось  и  камера
опустилась ниже. Клеменс увидел, как его двойник зубами и руками рвет  еще
дергающуюся собаку. Затем он замер,  стоя  на  коленях  над  выпотрошенным
животным. И через пять-шесть секунд с тем же горловым звуком упал лицом  в
кровавое месиво и засунул голову в разорванный живот собаки.
     Этого Клеменс уже не смог выдержать. Он отшатнулся назад,  ударившись
затылком о стену, и у  него  началась  безудержная  рвота.  Его  буквально
выворачивало наизнанку. Он стоял, согнувшись,  вцепившись  одной  рукой  в
стену, а другую прижимал к животу. Его рвало и рвало. Кто-то  схватил  его
за плечо и прижал ко рту мокрое полотенце. Это был  Мэтлок.  Решетка  была
поднята и в проеме стоял Джеф с лучевиком.  Мэтлок  развернул  Клеменса  к
себе лицом, убрал полотенце и, поднеся к его рту бокал с  водой,  заставил
Мэйпла сделать несколько глотков. Клеменс поперхнулся и снова почувствовал
позывы к рвоте. Мэтлок сунул ему в руки полотенце  и  оттащил  в  сторону.
Когда он отпустил Клеменса, тот со стоном осел на  пол,  прижимая  ко  рту
мокрую ткань.
     - Это не правда! - закричал он. - Этого не может быть! Нет, нет, нет!
     Мэтлок ударил его по лицу.
     - Прекрати истерику! - заорал  он  и  выплеснул  воду  из  оскала  на
Клеменса. - Смотри, какие мы нежные!
     Клеменс прижал руки к лицу, затем медленно опустил их и поднял  глаза
на охотника.
     - Убей меня, Мэтлок, - тихо попросил он. - Убей меня. Мне страшно...
     - Что-то ты мне не нравишься, - пробормотал  Мэтлок,  наклоняясь  над
ним. - Можно подумать, что ты такого никогда не видел.
     - Видел, - проговорил Клеменс. - Но не думал,  что  это  так  страшно
видеть со стороны. Тем более себя...
     - Страшно видеть со стороны? - Мэтлок задумался. - Кажется, ты сейчас
подал мне неплохую мысль... Вообще, ты довольно странно себя ведешь,  надо
заметить. Я бы сказал, что ты необычный марг.
     - Мэтлок,  ты  сам  не  знаешь,  что  такое  марг,  -  Клеменс  вытер
полотенцем лицо.
     - Может, ты мне расскажешь, что ты  такое?  -  с  усмешкой  предложил
охотник.
     - Расскажу. Если ты станешь меня слушать.
     - Выпить хочешь?
     - Давай...
     - Джеф, дай мне оружие и принеси что-нибудь выпить, - сказал Мэтлок и
Джеф, перебросив ему лучевик, ушел. - Ну, я слушаю.
     - Я ни разу не видел марга, Мэтлок, но  о  себе  я  расскажу.  Начну,
пожалуй, с того, что мне шестьдесят семь лет.
     - Что? - Не понял охотник.
     - Вернее, моему сознанию исполнилось шестьдесят семь лет,  а  телу  -
только двадцать три. Только не думай, что я ненормальный.
     - Я уже так подумал. Впрочем, черт вас, маргов,  разберет.  Может,  у
вас так и надо.
     Джеф принес выпивку и Клеменс рассказал Мэтлоку все о том, как они  с
Ли улетели с Земли, как связались с фирмой "Астросчастье", как им  удалось
бежать и что с ними после этого происходило.
     Когда он закончил свой рассказ, Мэтлок некоторое время молчал.
     - Слишком интересно для правды, - наконец сказал он.
     - Не веришь, - с горечью проговорил Клеменс. - Этого-то я  и  боялся.
Но теперь мне все равно наплевать, убьешь ты меня или нет. С этим кошмаром
я не хочу больше жить.
     -  Пока  поживешь,  а  там  видно  будет.  Одного  я  не  понял,  как
получилось, что ты, никогда не будучи на Аксо, оказался маргом?  Не  найдя
ответа на этот вопрос, мне трудно будет тебе поверить. Как трудно поверить
и в то, что Ли - мужчина. Что-то слишком накручено, ты не находишь?
     - Я рассказал все, как было, - вздохнул Клеменс.
     -  В  другой  раз  придумай  что-нибудь   более   правдоподобное,   -
посоветовал Мэтлок и встал.
     Клеменс взвыл от бессилия и ударил кулаком  об  пол.  Мэтлок  вскинул
лучевик.
     - Но-но, спокойнее. Полегче с движениями, а то ведь я могу  ненароком
и выстрелить.
     Мэтлок направился к выходу, но Клеменс остановил его.
     - Подожди, у меня есть к тебе одна просьба. Только не откажи.
     - Смотря, какая просьба, - обернулся охотник.
     - Я хочу увидеть Ли.
     Охотник качнул головой.
     - Вряд ли она захочет с тобой увидеться.
     - Ты показал ей это? - Клеменс указал на видеокон.
     - Скорее всего, она видела это. Я отвозил утром копию шерифу.
     - Все равно я хочу видеть ее.
     - Ладно, я ей это передам. Что-нибудь еще?
     - Нет.
     - Джеф, - позвал Мэтлок. - Тут  опять  нужна  уборка.  С  тобой  один
беспорядок,  -  заметил  он  Клеменсу.  -  Если  тебе  еще  раз  захочется
поразвлечься, то вот эта кнопка открывает дверь в туалет.
     - Я был бы тебе очень признателен, если б ты устроил мне какую-нибудь
кровать, - сказал Клеменс. - Не буду же я спать на полу?
     Мэтлок подошел к стене, взялся за выступ, которого Клеменс не заметил
ранее, и выдвинул встроенную постель.
     - Надеюсь, это тебя устроит, - проговорил он.  -  Я  всегда  стараюсь
устроить с комфортом своего гостя.
     - Узника, - мрачно поправил его Клеменс.
     - Можешь называть это так, как тебе нравится, - предложил Мэтлок.
     - Вот еще что, - снова остановил его Клеменс. - Дай  мне  просмотреть
все, что у  тебя  есть  по  маргам.  Все  записи.  Я  надеюсь  кое  в  чем
разобраться.
     - Вообще-то, ты мне говорил, что у тебя будет одна просьба, - заметил
охотник. - Не много ли ты хочешь сразу? Полчаса назад  тебе  не  терпелось
умереть, теперь вдруг вздумалось смотреть видео. Ладно, я дам тебе записи,
но только, если ты обещаешь мне больше не блевать на пол.
     - Постараюсь, - сквозь зубы ответил Клеменс.
     Мэтлок вышел и через некоторое время принес контейнер с видеодисками.
     - Развлекайся, - сказал он. -  Из  этих  записей  мог  бы  получиться
неплохой фильм ужасов.
     С этими  словами  Мэтлок  опустил  решетку  и  ушел.  Клеменс  вскрыл
контейнер и, достав  горсть  видеодисков,  высыпал  их  на  стол  рядом  с
видеоконом.
     - Ну, поехали, - прошептал он и запустил первый диск.


     Клеменс не знал, сколько часов он просидел  перед  видеоконом,  но  в
контейнере осталось всего несколько непросмотренных дисков.
     Голова гудела, спина ныла, а глаза резало от напряжения.  Все  записи
оказались однотипными. Это были либо трупы маргов, либо убитые  ими  люди.
Ему, правда попадалось несколько дисков, где Мэтлок снимал раненых, но еще
живых маргов, которые на отличном английском языке молили о пощаде.  Марги
умели говорить, как люди, и Клеменс понял, почему Мэтлок реагировал на его
речь и поведение спокойно, не считая, видно, это проявлением чего-то чисто
человеческого. И чем дольше Клеменс сидел, просматривая записи, тем больше
ему казалось, что с маргами, как с ним, связана какая-то  трагедия.  Меняя
видеодиски, Клеменс смотрел уже автоматически, но вдруг  что-то  заставило
его всмотреться в экран монитора. Он сам не сразу  понял  что  именно.  На
экране был такой же труп марга, как и на  многих  других  дисках.  Клеменс
потянулся к миниатюрному пульту видеокона и вернул предыдущие кадры, нажал
"стоп-кадр" и внимательно вгляделся в экран. Затем, медленно  поднялся  и,
не отрывая глаз от  монитора,  несколько  минут  стоял  неподвижно.  Затем
хлопнул себя ладонью по лбу.
     - Мэтлок! - заорал он, бросаясь к решетке. - Мэтлок, где ты?
     С другой стороны решетки появился Джеф.
     - Джеф, тащи сюда Мэтлока. Скажи ему, что я кое-что нашел.
     - Я не стану будить его. Утром увидитесь, - мрачно сказал Джеф.
     - А который час? - спросил Клеменс удивленно.
     - Три часа ночи, - Джеф зевнул.
     Клеменс потер лоб.
     - Честно говоря, я не думал, что уже ночь, - пробормотал он,  но  тут
же махнул рукой. - Плевать. Буди.
     Джеф пожал плечами и ушел.  Клеменс  вернулся  к  видеокону  и  снова
посмотрел на экран. Через некоторое время  у  решетки  появился  заспанный
Мэтлок. Он был в одних брюках и выглядел недовольным.
     - Какого черта тебе надо? - сердито спросил он.
     - Иди сюда. Я тебе кое-что покажу.
     - Джеф, - Мэтлок почесал мохнатую грудь и широко зевнул. -  Дай  сюда
лучевик.
     - О, боже мой! - взмахнул руками Клеменс. - Да не собираюсь я на тебя
нападать!
     - Тем не менее, - сказал Мэтлок, принял из рук Джефа оружие и, подняв
решетку, вошел внутрь. - Ну, что у тебя стряслось?
     Клеменс, не подумав о том, что охотник может выстрелить, схватил  его
за руку и потащил к видеокону. Мэтлок и сам, видно,  растерялся  и  только
это спасло Клеменса. Он опустил руку охотника  и  ткнул  пальцем  в  экран
монитора.
     - Смотри.
     - Ну? Я ничего не вижу, - непонимающе пробормотал Мэтлок.
     - Ну как же! Вот это, - Клеменс нажал кнопку на  пульте  видеокона  и
увеличил часть кадра. - Что это такое, по-твоему?
     - Ах,  это!  Это  какое-то  взрывное  устройство,  как  я  знаю.  Мне
частенько попадались такие штуки у маргов. Наверное, воруют где-то.
     - С чего ты взял, что это взрывное устройство?
     - Я пытался как-то разобраться с ними, так они разлетались на  куски,
когда я пробовал их вскрыть.
     - Секрет-схема! - радостно воскликнул Клеменс.
     Он упал на кровать и закинул руки за голову.
     - Я так и думал, - сказал он, блаженно улыбаясь. -  По-моему,  я  все
понял, Мэтлок.
     - Только я что-то ничего не понимаю. - Мэтлок  сердито  посмотрел  на
Клеменса, потом опять уставился в экран монитора.
     Там  мерцало   увеличенное   изображение   металлического   цилиндра,
сплющенного с одного конца и имеющего сферическую выпуклость с другого.
     - Говори толком или я пошел спать, - заявил охотник.
     Клеменс сел на постель и вздохнул.
     - Короче так. Я еще не  во  всем  уверен,  но  теперь  я  точно  могу
сказать, что я - действительно марг.
     - Это для меня не новость.
     - Подожди. Моя версия  выглядит  так.  Марги  -  это  все-таки  люди,
возможно, даже земляне, но попавшие в такую же  переделку,  как  и  я.  То
есть, они, как и я, оказались в  кабале  у  фирмы  "Астросчастье"  и  были
переброшены сюда, потому что стали не нужны.
     - Из чего же ты это все заключил? - спросил Мэтлок.
     - А вот из этого, - Клеменс указал на экран. - Эта  штука  очень  мне
напоминает прибор  для  пространственной  переброски,  о  котором  я  тебе
рассказывал. Я, конечно, не могу утверждать этого  точно.  Чтобы  выяснить
все относительно цилиндра, то его нужно показать Ли.  Она  больше  меня  в
этом смыслит.
     - Так. Понятно, - пробормотал  Мэтлок  и  быстро  вышел  из  комнаты.
Решетка опустилась.
     - Эй! - не понял Клеменс, подскакивая к ней. - Мэтлок ты что?
     - Я раньше как-то не хотел верить, но теперь окончательно убедился  в
том, что ты  сумасшедший.  Мне  не  приходилось  иметь  дело  с  чокнутыми
маргами, поэтому тебе удалось так долго  водить  меня  за  нос.  -  Мэтлок
вздохнул. - У меня были кое-какие планы насчет тебя. А теперь, пожалуй,  у
нас с тобой ничего не выйдет.
     Клеменс пару минут молчал, пристально глядя на него.
     - О, господи! - застонал он, ушел вглубь комнаты и упал на кровать. -
Кому я  тут  выкладываюсь?!  Тупому  придурку,  который  не  видит  дальше
собственного носа! И меня еще записывает в сумасшедшие! -  Клеменс  горько
усмехнулся и, быстро приподнявшись на локте, ткнул указательным пальцем  в
Мэтлока. - Ты мне не веришь. Ладно. Я тебе скажу, почему ты не веришь!  Ты
просто боишься поверить в это, потому что, если это правда, то ты, Мэтлок,
- грязный убийца. Хвататься за оружие, чуть что не по тебе, это ты можешь!
Конечно, раз марги нападают на людей, значит, они  звери.  А  ты-то  тогда
кто? Чем ты лучше их? Если, ни черта не разобравшись, сеешь вокруг смерть.
Марги убивают  бессознательно,  а  ты  убиваешь,  потому,  что  не  хочешь
пошевелить своими жалкими мозгами!  Зачем  тебе  что-то  еще  там  думать?
Гораздо проще нажать на курок! Вот ты и кинулся нажимать!  Еще  бы,  шериф
тебе за это еще и платит, чего бы палец не потренировать?  Раз  и  готово!
Марги - плохо! Давай их крошить! Вот как все славно и просто! А не так все
это просто, Мэтлок. Если на твоем веку люди еще не разберутся в маргах, то
потом все равно правда выйдет наружу. И твои дети, Мэтлок,  будут  плевать
на твою могилу!
     - Заткнись! - крикнул Мэтлок.
     - А, не нравится? Нет, ты слушай, - Клеменс откинулся на подушку и  с
ненавистью продолжал. - Ты животное, Мэтлок! Ты - тупая скотина! Это не я,
а ты сумасшедший, которого к тому же еще и вооружили. Ты называешь маргами
людей, которые нажрались в своей жизни дерьма  по  уши,  их  превратили  в
моральных уродов, их жизнь полна кошмара и без  твоей  поганой  морды!  Их
спасать надо, идиот ты эдакий! И  ты  кинулся  их  спасать!  Как  же!  Где
лазером не возьмешь, так топориком помашем! А когда тебе все разжевывают и
кладут в рот, ты кричишь, что я -  чокнутый!  Ты  боишься  правды!  Ты  не
охотник, Мэтлок, а палач и убийца! И не в маргов нужно стрелять, а в тебя,
как в  бешеного  пса!  Чтоб  ты  не  сеял  заразу  убийства  среди  людей!
Бессердечная тварь, ты же руки от крови не отмоешь!
     - Раздался выстрел.  Клеменса  обдало  жаром  и  на  кровать  закапал
расплавленный пластик. Клеменс замолчал и поднял глаза. В трех  футах  над
его головой в стене зияла дымящаяся дыра. Клеменс медленно перевел  взгляд
на Мэтлока. Два прута решетки были оплавлены,  а  сам  Мэтлок  с  каменным
лицом стоял, сжимая лучевик. Палец его лежал на спусковой кнопке,  а  дуло
смотрело прямо на Клеменса.
     - Все? - спросил охотник ледяным голосом.
     Клеменс молчал, расширенными глазами уставившись в дуло лучевика.  Он
понял, что если скажет еще одно слово, то будет убит.
     - Значит, все, - подытожил Мэтлок. - Так вот, марг,  ты  мне  надоел.
Слишком много на себя берешь, и поэтому тебя завтра не станет. И я не могу
обещать, что твоя смерть будет легкой.
     Мэтлок  опустил  лучевик  и,  повернувшись,  зашагал  прочь.  Клеменс
опустил голову на подушку и закрыл глаза. Он пожалел об одном. О том,  что
не увидит Ли и не сможет ей рассказать  о  своем  открытии.  "И  колонисты
будут продолжать убивать маргов. А я никогда уже не вернусь  на  Землю,  -
подумал Клеменс и ему стало так горько, что на глаза навернулись слезы.  -
Почему все так случилось? Почему именно со мной?" Клеменс лежал и думал  о
том, что видел и узнал. Он вспомнил белый  раскаленный  песок,  прохладную
синеву воды, шорох пальмовых листьев там, на берегу, где он долго  жил.  И
его  сознание  непроизвольно  перенесло  в  этот  пейзаж  земной  дом  его
родителей, где он вырос. Он  вспомнил,  что  с  Ли  они  познакомились  на
навигационных курсах и как впервые подрались из-за девчонки.  "Почему  все
так должно нелепо кончиться? - подумал Клеменс. -  Я  лежу  и  жду  смерти
вместо того, чтобы что-то  делать  для  спасения.  А  что  делать?  Бежать
отсюда? Как и куда? В сельву? Я долго жил в космосе и не протяну в лесу  и
недели. И даже если мне удастся  смыться  в  сельву,  на  Землю  мне  путь
закрыт. Меня  тут  же  прихлопнут,  попытайся  я  пробраться  на  корабль.
Впрочем, ведь я еще не пытался".
     Эта мысль придала Клеменсу уверенности, он встал и подошел к решетке.
Снаружи не было слышно ни звука, но Клеменс знал, что Джеф  где-то  здесь.
"Лишь бы Мэтлока не принесла нелегкая", - подумал он. В  его  голове  зрел
план побега. Правда, вероятность того, что Джеф ему поверит, была ничтожно
мала, но Клеменс решил все-таки попытаться. Он опустился на пол  у  стены,
скорчился и громко  застонал.  Джеф  не  заставил  себя  ждать  и  тут  же
показался у решетки. Клеменс старался изо  всех  сил,  корчась  и  издавая
стоны. Джеф  стоял  и  молча  смотрел  на  него.  "Ну  и  медленно  же  ты
соображаешь", - зло подумал про себя Клеменс, покрываясь потом от усердия.
     - Эй, что это с тобой? - наконец, хмуро спросил Джеф.
     Клеменс не ответил и  снова  испустил  сгон,  закатывая  глаза.  Джеф
несколько секунд потоптался на месте и куда-то  ушел.  "Если  он  ушел  за
Мэтлоком, то мой спектакль кончится дыркой в башке", - похолодев,  подумал
Клеменс. Но Джеф вернулся один и с лучевиком,  за  которым  он,  видно,  и
ходил. Решетка поднялась и Джеф подошел к Клеменсу  и  ткнул  его  стволом
лучевика в ребра. Клеменс стерпел и это, продолжая играть свою роль. Джеф,
похоже, поверил, наконец, что Мэйплу действительно плохо. Он наклонился и,
уткнув ствол лучевика Клеменсу в горло, свободной рукой перевернул его  на
спину. Более удобного случая Клеменс ждать не стал. Он схватился за  ствол
оружия и, вырвав его из руки Джефа, ударил его ногой в наклонившееся лицо.
Джеф отлетел к противоположной стене и не успел подняться, как Клеменс уже
стоял, направив на него лучевик.
     - Если ты издашь хоть один звук, я тебя убью, - предупредил он. -  Не
думал я, что ты так просто поддашься на мою уловку.  Вставай,  быстрее.  И
выходи.
     Джеф медленно поднялся, утирая ладонью кровь,  бежавшую  из  носа,  и
вышел в коридор. Клеменс  быстро  осмотрелся  и  вспомнил,  где  находится
душевая.
     - Иди, - тихо приказал он Джефу.
     Когда Джеф вошел в душевую, Клеменс сказал:
     - Если ты сейчас поднимешь шум и не дашь мне  уйти,  я  тебя  первого
пристрелю. Понял?
     Джеф не ответил и отвернулся. Клеменс запер его и побежал по коридору
в поисках выхода. Он толкнул какую-то дверь и оказался в полутемном  зале.
Присмотревшись, Клеменс узнал лабораторию, в которую привел его  Мэтлок  в
самом начале. Отсюда он уже знал дорогу. Взбежав по лестнице, он осторожно
приоткрыл дверь и прислушался. В доме было тихо. И  тут  послышался  снизу
грохот  и  крики  Джефа.  Клеменс  выругался  про  себя.  Джеф   правильно
рассчитал,  что  Клеменс  не  станет  возвращаться  с   полдороги,   чтобы
прикончить его. Мэйпл бесшумно поднялся еще по одной лестнице и оказался у
входной двери. Рев Джефа разносился по всему дому. Клеменс толкнул  дверь,
но она была заперта. Кода он не знал и решил попытаться выйти через окно в
доме. Но не успел он сделать и шага, как над ним зажегся свет  и  напротив
появился Мэтлок. Он не был вооружен и с удивлением воззрился на Клеменса.
     - Лучше не шевелись, Мэтлок, - проговорил Клеменс. - А то  мне  очень
хочется отправить тебя туда, куда ты мне, вроде, уже купил билет.  Ты  мне
сейчас откроешь дверь и мы прогуляемся. Ну, давай, набирай код.
     - Ты же сказал мне не шевелись, -  еле  сдерживая  бешенство,  сказал
Мэтлок.
     - Не играй словами и делай то, что тебе говорят.
     Клеменс отошел от двери и Мэтлок, набрав код, распахнул ее.
     - А теперь выходи, - приказал Клеменс, не приближаясь.
     Мэтлок шагнул наружу и Мэйпл последовал за ним. Молча, они  дошли  до
джипа. Клеменс забрался на переднее сиденье, не спуская лучевика.
     - Теперь отойди от машины.
     Мэтлок повиновался. Клеменс включил зажигание  и,  бросив  оружие  на
колени, рванул джип с места. Он успел заметить, что Мэтлок побежал к дому,
но не стал ждать, что за этим последует.  Развернув  джип  и  не  разбирая
дороги, он погнал машину в сельву. Автомобиль подпрыгивал на ухабах и пару
раз Клеменс чуть было не вылетел из него. Справа в  свете  фар  он  увидел
дорогу, уходящую в сельву, и свернул туда.
     Дорога была извилистой, а Клеменс гнал на приличной  скорости  и  это
привело к тому, что на одном из поворотов джип слетел  с  трассы  и  ухнул
носом в густые кусты. Они-то и смягчили удар. Но Клеменса  все  равно  так
бросило вперед, что у него искры полетели из  глаз  от  удара  о  ветровое
стекло. По лицу побежала струйка крови, но Клеменс в горячке не обратил на
это внимания. Каждая минута была дорога, так  как  у  Мэтлока  вполне  мог
оказаться второй автомобиль. Через минуту он убедился, что так оно и есть,
потому что послышался рев форсированного двигателя и по деревьям  запрыгал
свет фар.  Мэйпл  пригнувшись,  бросился  в  заросли  колючих  тропических
растении и, пробравшись сквозь них, вдруг оступился и покатился в какую-то
яму, прикрытую сверху огромными листьями, похожими на слоновьи уши. Тяжело
дыша, он прижался к земле и услышал, как на дороге остановился автомобиль.
     - Вон джип! - услышал Клеменс голос Джефа.
     - Эй, марг, я знаю, что ты где-то здесь. Может, подашь голос?
     Клеменс пожалел о лучевике, вылетевшем из джипа, когда его  снесло  с
дороги.
     - Джеф, бери фонари. Сейчас мы тут все  обшарим.  Он  тут,  -  сказал
Мэтлок громко.
     - Да он смылся давно, - ответил Джеф.
     - Нет, - отозвался Мэтлок. - Слышишь?
     - Ничего не слышу.
     - То-то и оно. Если б он бежал, было бы слышно. Он здесь. Бери фонари
и пошли.
     "Если я ничего не предприму, они нападут меня", - подумал  Клеменс  и
решил сблефовать.
     - Мэтлок! - крикнул он. - Я держу вас на прицеле.  Лучше  убирайтесь,
пока я не зарядил вам в машину. Ты слышишь, Мэтлок? Я  считаю  до  трех  и
стреляю. Раз, два...
     С дороги послышались крепкие ругательства.
     - Ладно Мэйпл, сегодня твоя взяла, - громко сказал  Мэтлок.  -  Но  я
найду тебя.
     - У тебя есть еще пять секунд, чтобы убраться, - предупредил  Клеменс
и услышал, как взревел двигатель.
     - Я тебя найду, марг! - еще раз крикнул Мэтлок и шум стал удаляться.
     - Ищи, ищи, - прошептал Клеменс и начал выбираться из ямы, в  которую
угодил.
     Он вернулся к джипу и весь его обшарил,  найдя  бухту  синтетического
троса под сиденьем и охотничий нож с длинным  широким  лезвием  в  кожаных
ножнах. Больше оружия в машине не было. "Ладно, сойдет и это",  -  подумал
Клеменс и полез в заросли в поисках лучевика. Он нашел его метрах  в  трех
на открытом месте и плюнул  с  досады.  Лучевик  лежал  на  камнях  и  его
импульсивная камера была  разбита.  Клеменс  отшвырнул  ногой  бесполезное
оружие и двинулся в сельву. В просветах между деревьями над ним  виднелось
светлеющее утреннее небо.


     Клеменс шел, пока не наступили сумерки. Ноги еле  передвигались,  его
мучила жажда. Ему днем попадалось дерево, усеянное  ярко-желтыми  плодами.
Он уже не думал об осторожности,  сорвал  один  из  них,  надеясь  утолить
жажду.  Но  плод  оказался  горьким,  как  хина.  Ни  воды,  ни  чего-либо
съедобного Клеменсу  на  дороге  не  попадалось.  Наконец,  он  со  стоном
повалился на траву и прижался щекой к влажной земле. Он почувствовал,  что
снова подняться будет выше его сил. Сельве было наплевать на него, за весь
день он увидел только одного зверька, который  выскочил  из-под  его  ног,
молниеносно вскочив на дерево и скрылся в его пышной кроне.
     Клеменс лежал, тяжело дыша. Пересохшее горло горело. "Теперь  подохну
здесь, - думал он, закрыв  глаза.  -  А  я  еще  самонадеянно  рассчитывал
протянуть неделю".
     Клеменс слышал вокруг себя  лесные  шорохи,  но  ему  было  абсолютно
безразлично, сожрут ли его какие-нибудь местные твари или нет. "Пошло  оно
все к черту", - решил он и забылся тяжелым сном.
     Очнулся он от  того,  что  почувствовал  прикосновение.  Он  медленно
перевернулся на спину и открыл глаза. В темноте он различил сидящую  рядом
фигуру. Фигура пошевелилась и прижала к губам Клеменса что-то холодное.
     - Пей, - сказал незнакомец.
     Клеменс приоткрыл пересохшие губы и  в  рот  ему  хлынула  кисловатая
холодная жидкость. Он жадно напился и приподнялся на локте.
     - Ты кто? - спросил он.
     - Не бойся, я не охотник, - ответил незнакомец.
     Клеменс вгляделся в него, пытаясь рассмотреть, но видел только черный
силуэт.
     - Ты шел от большой дороги, - продолжал незнакомец. -  Ты  не  умеешь
ходить в сельве и тебя было далеко слышно.  Ты  распугал  всю  живность  в
округе. Я давно иду за тобой. Сперва я думал, что ты - охотник.
     - Нет, - покачал головой Клеменс.
     - Это я уже понял, потому что даже охотник умеет ходить в сельве.
     Клеменс сел и стряхнул с волос сухую траву.
     - Ты марг? - спросил он.
     - Как и ты. Можешь идти?
     - Могу.
     - Тогда пошли. Мы тут в пяти милях живем.
     - Мы? - переспросил Клеменс.
     - Да. У нас тут небольшая община.
     Клеменс встал.
     - Ты отлично говоришь по-английски, - заметил он.
     - Я - англичанин, - ответил незнакомец  и  продолжил:  -  Через  пару
часов наступит рассвет, надо уходить отсюда.  Ты  и  так  оставил  слишком
много следов. Иди за мной.
     Незнакомец поднялся и шагнул в сторону. Клеменс последовал за ним.
     - Как тебя зовут? - спросил он своего проводника.
     - Кевин О'Рейли, - ответил тот. Клеменс  разглядел,  что  Кевин  чуть
ниже его ростом и одет в какие-то лохмотья.
     - А я - Клеменс Мэйпл. Будем друзьями, Кевин?
     О'Рейли обернулся и помолчал.
     - Посмотрим, - ответил он осторожно и зашагал дальше.
     Клеменс был несколько обескуражен столь неприветливым ответом  Кевина
и некоторое время шел молча.
     - Слушай, - снова заговорил он. - Как ты определил, что я - марг?
     - Скоро ты научишься определять это сам,  -  проговорил  Кевин.  -  А
теперь молчи. От тебя много шума.
     Клеменс обиженно замолчал и до конца пути не раскрывал рта.
     Вскоре впереди между деревьями замерцал свет и Кевин вывел Клеменса к
костру. Около огня сидел бородатый  человек  в  рваных  шортах  и  грязной
куртке без рукавов. Кевин несколько раз щелкнул языком, бородатый встал  и
исчез во тьме.
     - Садись, - Кевин указал Клеменсу место у  костра.  -  Сейчас  придет
Дед. Он всегда разговаривает с новичками.
     Клеменс сел и Кевин опустился на землю рядом с ним. Теперь Мэйпл смог
рассмотреть его при свете костра. У  Кевина  было  узкое  скуластое  лицо,
курносый нос, большие голубые глаза и светлые длинные  волосы.  Его  можно
было бы назвать привлекательным, если б несжатые губы  и  недобрый  прищур
глаз.
     - У вас тут, как я понял, свой язык, - сказал Клеменс.
     Кевин вопросительно посмотрел на него.
     - Ну, с этим бородатым  ты  интересно  общался.  Это  что,  язык  для
разговора в лесу?
     - Нет. Просто я говорил с ним на его языке. Он не землянин.
     - Как? - Клеменс пристально посмотрел на Кевина. - Не землянин?
     - А ты думал, что человеческая раса может быть только на Земле?
     - Но ведь о гуманоидах, подобных нам, никому ничего  не  известно,  -
Клеменс был ошеломлен.
     - Земле не известно,  а  мы  с  ними  давно  живем,  -  Кевин  палкой
поворошил угли в костре.
     - Когда я был там, я видел разных существ,  но  не  думал,  что  есть
такие же, как мы, люди на других планетах, - пробормотал Мэйпл.
     - Когда мы были там, мы все мало что понимали, - сказал Кевин.
     Из темноты к костру вышел сухой старик с длинной редкой седой бородой
и почти лысой головой.  Он  кивнул  Кевину,  тяжело  опустился  на  землю,
скрестив ноги, и посмотрел на Клеменса.
     - Привет, - неуверенно сказал Клеменс.
     - Привет, - ответил старик неожиданно молодым голосом.
     - Он шел от большой дороги, - сообщил Кевин.
     - Странно, - заметил старик. - Наши оттуда обычно не приходят.
     - И мне показалось, что он стремился уйти вглубь сельвы, -  продолжал
Кевин. - Он от кого-то бежал.
     - Это так? - спросил старик Мэйпла.
     - Да. Я бежал от Мэтлока, - кивнул тот.
     - Дай мне свой нож, - неожиданно потребовал старик.
     Клеменс взглянул на  Кевина  и,  сняв  с  пояса  ножны,  протянул  их
старику. Тот обнажил лезвие ножа и некоторое время любовался им.
     - Хороший нож для охотника, - растягивая слова, наконец, произнес он.
- Но ты-то не охотник?
     - Я взял его у Мэтлока, когда бежал в сельву.
     - Значит, ты убил Мэтлока? - старик оторвал взгляд от ножа и, сощурив
глаза, посмотрел на Клеменса.
     - Нет, я не стал его убивать, хотя мог это сделать.
     Старик покачал головой. Непонятно было, одобряет он  поступок  Мэйпла
или нет.
     - Я хочу удостовериться кое в чем,  -  сказал  Клеменс.  -  А  то,  я
смотрю, у вас тут приняты какие-то длинные ритуальные беседы. Я хочу знать
точно,  действительно  ли  маргами  стали  люди,   работающие   на   фирму
"Астросчастье"?
     Кевин переглянулся со стариком.
     - У нас не принято об этом говорить, - сказал он. - Мы  стараемся  не
вспоминать кто мы и где мы. И вообще, зачем  спрашивать  то,  что  ты  сам
прекрасно знаешь?
     - Если б знал, то не спрашивал, - отрезал Клеменс.  -  Почему  вы  не
идете на контакт с людьми?
     Старик посмотрел на него расширенными глазами. Прятавшиеся до сих пор
в морщинах, они оказались черными, как угли и в них плясало пламя костра.
     - Идти на контакт с охотниками из Конторы?!! -  изумленно  воскликнул
он. - Да ты не в своем уме!
     - Из  Конторы?  -  Клеменс  потер  лоб.  -  Подождите-ка,  дайте  мне
собраться с мыслями. Вы считаете, что охотников посылает Контора?
     - Разумеется, - кивнул старик.
     - Какая тут может быть Контора, если  Аксо  находится  в  шестидесяти
миллионах парсеков от фирмы "Астросчастье"?
     - Шестидесяти миллионов парсеков?.. - пробормотал  старик  и  тряхнул
головой. - Что такое Аксо?
     - Аксо - это планета, где мы сейчас находимся,  -  сказал  Клеменс  и
замер от неожиданной догадки. - Вы что, думали, что вы еще там?
     Над костром повисла долгая пауза.
     - А как же тогда - пространственный  транспортер?  -  спросил  Кевин,
протягивая Клеменсу знакомый цилиндр.
     - Понятно, - кивнул Мэйпл. - Вы  считали,  что  эта  штука  действует
только в радиусе одной планеты? Я тоже так раньше думал. Нет, ребята,  вас
перебросили в другую звездную систему. Здесь, на Аксо, земная  колония  и,
скорее всего, в Конторе об этом не знают, поэтому и отправили вас сюда.
     - Я не могу в это поверить, - пробормотал старик и Клеменс  увидел  в
его глазах слезы.
     - Коли ты такой умный, -  вдруг  зло  сказал  Кевин.  -  Тогда  может
ответишь мне на вопрос? Если все обстоит так, как ты говоришь,  то  откуда
взялись охотники и почему они нас убивают?
     - Ну, ребята, тут уж вы сами виноваты. Насколько я знаю, марги  стали
первыми нападать на людей. Поэтому люди начали охотиться на вас.
     - Почему никто из нас, переброшенных сюда, всего этого не знает, а ты
знаешь? - снова поддел Клеменса Кевин.
     - Потому, что вас перебросили, а я сам прилетел, на своем звездолете.
И, если б не цепь "счастливых" случайностей, то я бы тоже ничего не  узнал
и, возможно, сидел бы тут с вами в сельве, думая,  что  нахожусь  рядом  с
Конторой. - Клеменс разозлился на Кевина и повысил голос. - И вместо того,
чтобы слушать, ты кидаешься на меня!
     - Успокойся! - крикнул старик и обратился к Клеменсу. - Ты пилот?
     - Да.
     - Можешь показать, где находится Аксо?
     - У вас есть звездные карты? - удивился Мэйпл.
     - Карт у  нас  нет,  -  вздохнул  старик.  -  Так  что  попробуй  так
объяснить. Уже светает. Я соберу людей и мы еще поговорим. И ты расскажешь
о себе. Кстати, откуда ты?
     - Я - американец, из Индианы.
     - Земляк, - мягко улыбнулся старик. - Я родился в  Миннесоте.  Кевин,
собирай общину.
     Кевин встал и ушел от костра. Вскоре послышались голоса людей.
     В  общине  было  человек  двадцать-тридцать.  Они   слушали   рассказ
Клеменса, расположившись тремя секторами.  Напротив  двух  таких  секторов
стояли переводчики. Там находились представители внеземных цивилизаций.  В
третьем секторе сидели земляне. Клеменс рассказал им об Аксо,  воспроизвел
на большом камне  углем  фрагменты  звездных  карт,  а  потом  по  желанию
слушателей объяснил, как он умудрился вырваться из лап Конторы.  Когда  он
закончил, в секторе шло оживленное обсуждение. К Клеменсу подошел старик.
     - Мы тут дальше сами подумаем, что к чему, а тебе, мне кажется,  надо
отдохнуть. - Сказал он. - Кевин тебя проводит.
     О'Рейли уже  стоял  рядом.  Он  качнул  головой,  приглашая  Клеменса
следовать за ним. Когда они отошли от места собрания,  Мэйпл  обратился  к
Кевину.
     - Послушай, что я тебе сделал, что ты смотришь  на  меня  так,  будто
сожрать готов? - спросил он.
     - Может и сожру, когда на меня накатит, - отозвался Кевин.
     - Когда что? - переспросил Клеменс.
     - Когда накатит, - повторил Кевин. -  Ты  уже,  похоже,  давно  марг,
неужели на тебя ни разу не накатывало?
     - Ах, вот ты о чем, - понял Клеменс. - Ты имеешь в виду эти  звериные
припадки? Первый раз на меня накатило, как ты выражаешься, еще на корабле,
когда мы были там с другом...
     - Жаль мне твоего друга, - усмехнулся Кевин.
     - Но я не сожрал его, если ты об этом подумал.
     - То есть как? - Кевин остановился и уставился  на  Клеменса.  -  Как
это, не сожрал? На тебя накатило и ты не сожрал?!! Так не бывает!
     - Бывает. Просто я слишком любил этого человека, чтобы сожрать его, -
проговорил Клеменс. - Он сейчас в Комфилде, а я здесь...
     - Ну дела! - покачал головой Кевин. - Ты правда его не убил?  Значит,
это можно вытерпеть?
     - Можно, - кивнул Клеменс. - Но это очень трудно.
     - Если твой друг - марг, тогда понятно. Своих мы не убиваем.  Сам  не
знаю почему, но не убиваем.
     - Нет, он человек. Только, боюсь, меня он человеком уже не считает...
     - Вон там ты можешь отдохнуть,  -  Кевин  указал  на  низкую  хижину,
сплетенную из толстых, похожих на лианы, жгутов.
     Клеменс кивнул и, пригнувшись, вошел внутрь. На земляном  полу  лежал
ворох сухой травы и он улегся на него. "Надо связать маргов  с  людьми,  -
подумал он. - Я не знаю, как это сделать, но надо искать пути. А сейчас  -
спать". Он повернулся на бок и почти сразу уснул.


     Когда он проснулся, солнце светило сквозь  щели  в  потолке.  Клеменс
подумал о том, что вот уже третью ночь его не мучают кошмары. "Надолго ли?
- спросил он себя и потянулся. - Как  связать  маргов  с  людьми?  Идти  в
Комфилд? Но любого из нас сразу пристрелят, колонисты слишком обозлены.  В
этом деле не обойтись без  посредника.  И  таким  посредником  может  быть
только Ли. Но как нанес выйти? Не хотелось бы мне появляться  в  Комфилде,
да, видно, придется".
     По стене хижины скользнула тень и в дверном проеме показалась  голова
Кевина.
     - Проснулся? - сказал он уже приветливо. - Я тебе поесть принес.
     - О, это кстати, - улыбнулся Клеменс и сел.
     Кевин протянул ему большой лист какого-то растения, на котором лежали
две жареные тушки каких-то зверьков величиной  с  цыпленка  и  пластиковую
миску с мутной жидкостью желтоватого цвета. Клеменс немного выпил и  узнал
вкус напитка, который Кевин давал  ему  в  лесу.  Не  долго  думая,  Мэйпл
принялся за еду. Кевин сел рядом.
     -  Я  думал  о  том,  как  ты  сказал,  что  можно  вытерпеть,  когда
накатывает, - проговорил он.
     - И что? - спросил Клеменс, разрывая руками тушку зверька.
     - На меня пока еще серьезно не накатывало. Только сны всякие снятся.
     - А что вы тут делаете вообще, когда такое происходит?
     - Сейчас ничего. Просто те, на кого накатывает, уходят в сельву и  не
возвращаются. Раньше, когда меня еще не было здесь, их пытались задержать,
но они либо умирали, либо все равно убегали. Мне об этом Дед рассказывал.
     - А как ты сам влип в эту историю? - поинтересовался Клеменс.
     - Я летел к отцу. Он работал на Ситерре, в седьмой галактике.  Теперь
его уже, наверное, нет...  Я  учился  в  колледже  и  на  каникулах  решил
погостить у него. Пассажирский лайнер, где я был, потерпел  катастрофу.  Я
не знаю, что там случилось. Некоторые люди спаслись в аварийных  челноках.
Где они теперь, я тоже не знаю. Вот меня и еще двоих мужчин занесло  прямо
в фирму "Астросчастье".
     - Ясно, - проговорил Клеменс.
     Он допил то, что  осталось  в  пластиковой  миске  и  поставил  ее  в
сторону.
     - Дед сказал, чтоб я тебя привел, когда проснешься, - сказал Кевин.
     Клеменс встал и пошел за ним.
     Старик приветствовал его взмахом руки. Он и еще трое мужчин сидели  в
такой же плетеной хижине, в какой спал Мэйпл.
     - Садись, Мэйпл, - сказал  старик  и  представил  окружающих.  -  Это
старшие в трех наших группах и их переводчики. Кевин, сегодня Майкл ушел в
сельву, так что ты тоже будешь переводить.
     Клеменс сел между стариком и Кевином.
     - Мы тут поговорили и решили, что сейчас никак нельзя идти  к  людям.
Сперва мы должны научиться спасать тех, кто уходит  в  сельву.  Пока  наши
нападают на людей, мы не сможем с ними договориться. Они просто не  станут
нас слушать. Так что, оставь на время мысли о контактах.
     - Так, - кивнул Клеменс. - Значит будем продолжать играть в индейцев.
Мы - убегаем, охотники - догоняют. Очень мило. А вы не  допускаете  мысли,
что люди как-нибудь соберутся, прочешут сельву и перещелкают всех  маргов,
как орехи? Вы этого ждете?
     - Такой вариант, конечно, исключать нельзя, -  согласился  старик.  -
Но, Мэйпл, идти к людям сейчас, на верную смерть, было бы глупо.
     - Я не предлагаю бросить все и идти сию же минуту.  Нужен  посланник,
который введет людей в курс дела и, таким образом,  подготовит  почву  для
контакта.
     - И кто же будет таким посланником? - спросил старик.
     - Я. - Клеменс посмотрел ему в глаза.
     Рядом с Кевином защелкал языком крепкий кудрявый  мужчина  с  черными
глазами и антрацитовой бородой.
     - Он говорит, что тебя убьют,  как  только  ты  покажешься  людям,  -
перевел Кевин.
     - Он прав. - Согласился старик.
     - У меня есть кое-какие идеи на этот счет и я не дамся им так просто,
- уверил Клеменс.
     - Ладно, пробормотал старик. - А если у тебя начнется приступ,  когда
ты будешь там? Ведь от этого никто из нас не застрахован. И тогда вряд  ли
люди захотят продолжать с нами диалог.
     - Знаете, - заводясь, сказал Клеменс, окинув взглядом присутствующих,
- если вот так здесь сидеть и вести разговоры, то ничего не будет. Коли вы
упретесь, то, конечно, нет никакого смысла мне идти туда. Раз вам нравится
такая жизнь - пожалуйста. А мне она поперек горла. В конце концов, Дед, ты
землянин и в случае контакта у тебя есть шанс попасть на Землю. А у них? -
Клеменс указал на старших внеземных групп. - Где их  планета  мы  даже  не
знаем. Неизвестно, сколько пройдет лет, пока они смогут вернуться домой. И
вот так бездумно ты хочешь лишить  их  возможности  вернуться  на  родину?
Звездный флот - у людей и только они смогут им в этом помочь.
     Кудрявый мужчина опять защелкал.
     - Он сказал, что принимает сторону  Мэйпла  и  требует,  чтобы  совет
общины помог ему, - перевел О'Рейли.
     Старший другой группы тоже поддержал Клеменса.
     - Ну, хорошо, - кивнул Дед. - Чем мы можем тебе помочь?
     Клеменс вздохнул и провел пальцами по волосам.
     - Неплохо бы мне иметь нормальное оружие. С ножом я все равно  что  -
безоружный. Еще вот что. Комфилд находится довольно далеко, пешком за ночь
не добраться, а днем ходить слишком  рискованно.  Значит,  надо  придумать
какой-нибудь транспорт.
     - Оружия у нас нет, а  транспорт,  я  думаю,  сможем  добыть.  Угоним
машину у геологов. Их лагерь в десяти милях отсюда у подножия гор.
     - Нет, у геологов нельзя. Они сразу  сообщат  об  этом  в  Комфилд  и
поднимут  на  ноги  всех  колонистов.  Я  полагаю,  нужно  просто  поймать
кого-нибудь на дороге.
     - Они в одиночку не ездят, - заметил старик. - Но мы попробуем.
     - Только не убивайте людей, - сказал Клеменс. - Сейчас  никак  нельзя
допускать смертей.
     - А если у кого-то из наших  начнется  приступ?  За  них  я  не  могу
отвечать.
     - Задержите их здесь. Любой ценой. Кстати,  у  кого-нибудь  в  общине
есть зеркало?
     - Что? - не понял старик.
     - Обыкновенное зеркало.
     - Кажется, есть.
     - Я  не  уверен  в  успехе,  но  если  у  кого-то  начнется  приступ,
попробуйте заставить его посмотреть на свое отражение.
     - Ладно. А как быть с оружием?
     - Попробую сам себе его раздобыть, - вздохнул Клеменс. - И еще. Пусть
меня каждый день ждет человек в определенном месте. Если через четыре  дня
не вернусь, значит... Ну, вы сами понимаете, что это будет значить.
     - Понятно, - проговорил старик. -  Тогда  я  сейчас  вышлю  людей  на
дорогу ловить машину.
     - Если сегодня будет машина, то ночью я и отправлюсь, - Клеменс встал
и вышел из хижины.


     Солнце уже скрылось за деревьями, когда вернулась  группа,  посланная
на дорогу. Руководил ими тот кудрявый чернобородый  мужчина,  который  был
старшим в одной из групп. Марги вернулись не одни. Они вели с  собой  двух
связанных перепуганных  людей.  Судя  по  одежде,  это  были  колонисты  с
прииска. Старший подошел к Клеменсу, который стоял с Кевином в  стороне  и
защелкал языком.
     - Он говорит, что решили взять  этих  людей  заложниками,  -  перевел
Кевин. - Если через четыре дня ты не вернешься, их убьют.
     - Скажи ему, что это неплохая мысль - насчет заложников, -  улыбнулся
Клеменс. - Только убивать их не стоит. Если у  меня  что-то  сорвется,  то
сможет пойти другой посланник. И у него появится шанс на успех,  если  эти
люди будут живы.
     Кевин перевел. Старший сделал знак своим людям и заложников увели,  а
сам он снова обратился к Клеменсу.
     - Машина стоит на дороге. Нужно идти,  он  тебя  проводит,  -  сказал
Кевин. - А я каждый день с рассвета до полудня буду ждать тебя у  развилки
дорог на прииски.
     - Идет, - улыбнулся Клеменс и пошел к Деду проститься.
     Старший проводил его  до  дороги  и  указал  на  закрытый  автомобиль
серо-зеленого цвета с надписью "Маджестик стоун" на бортах. Клеменс  пожал
ему руку и забрался в машину. На переднем сиденье лежал  лучевик.  Клеменс
поблагодарил в душе инопланетянина и махнул ему рукой. Наступили  сумерки,
Мэйпл включил зажигание и фары и тронул с места.
     По дороге в Комфилд ему попалось несколько машин, но никто не обратил
на него внимания. В автомобиле  Клеменс  нашел  серую  куртку  с  надписью
"Маджестик стоун" и такую же серую панаму с эмблемой компании.
     Он остановился на окраине Комфилда и надел все это на  себя.  Натянув
на глаза панаму, Клеменс въехал  в  поселок.  Здесь  уже  началась  ночная
жизнь. В баре "Кантон" громко пели пьяные колонисты,  у  входа  в  казино,
похоже,  назревала  драка.  Клеменс,  старался  не  вызывать   подозрений,
медленно ехал по улице.
     - Эй, стой! - перед машиной выскочил какой-то колонист.
     Клеменс еле сдержал себя, чтобы не выжать акселератор и остановился.
     - Берт, наконец-то, я уж  думал,  что  вы  не  приедете,  -  колонист
подошел к дверце. Клеменс повернул к нему голову.
     - Э, да ты не Берт, - удивился человек. - А где Берт?
     - У него небольшие неприятности и он не  смог  приехать,  -  на  ходу
соврал Клеменс.
     - Жаль, - протянул колонист и заглянул в салон автомобиля. - Ты  что,
один приехал?
     - Не нашлось напарника, - улыбнулся Клеменс.
     - И не боишься по сельве один ездить? - колонист качнулся  и  Клеменс
понял, что он пьян.
     Вместо ответа Клеменс показал ему лучевик.
     - Молодец, - похвалил колонист. - Я тебя где-то видел.
     - Прости, у меня еще  есть  дела  в  Комфилде,  -  сказал  Клеменс  и
подумал: "Не хватает только того, чтобы ты меня вспомнил".
     - Приходи потом в "Кантон", - предложил колонист. - Выпьем с тобой.
     - Ладно, - буркнул Клеменс и тронулся с места.
     Он проехал мимо дома шерифа и посмотрел  туда.  На  первом  и  втором
этажах горел свет. За оградой парка стоял вездеход. Видно, Монк был  дома.
"Только бы Ли оказалась здесь", - подумал Клеменс.
     Он оставил машину у соседнего дома, спрятал  лучевик  под  курткой  и
вышел. Легко перемахнув через ограду, Клеменс прокрался к дому и  заглянул
в окно холла. Монк сидел на диване и разбирал какие-то документы.  Клеменс
отошел от окна и оглядел стены,  решая,  как  бы  можно  было  попасть  на
лоджию. Парк сбоку примыкал почти вплотную к дому и с одного  из  деревьев
можно было перескочить на крышу. Таким образом Клеменс и поступил.
     Подойдя к краю плоской крыши, Клеменс  лег  на  живот  и  свесившись,
заглянул в лоджию. Ему отлично была видна вся комната. На  кровати  лежала
какая-то одежда. Ли там не было. Клеменс перелез на  лоджию  и,  отодвинув
створку стеклянной двери, вошел внутрь. В ванной шумела вода. Ли была там.
Клеменс сел на кровать, прислонив лучевик к ее спинке.  Садясь,  он  задел
что-то ногой и наклонился. Рядом с кроватью на полу лежала пустая  бутылка
из-под виски. Шум в ванной прекратился и Клеменс встав, спрятался в нише у
входа. Ли вышла из ванной и прошла мимо него. Он шагнул к ней. Ли, услышав
шорох за спиной,  резко  обернулась,  но  вскрикнуть  не  успела.  Клеменс
схватил ее за плечи и зажал рот ладонью.
     - Спокойно, Ли, - тихо сказал он. - Я не  собираюсь  с  тобой  что-то
делать.
     Ли яростно вырывалась, но Клеменс сжал ее еще сильнее.
     - Успокойся, я сказал. Я  пришел  поговорить.  Если  ты  обещаешь  не
орать, то я сразу тебя отпущу.
     Ли перестала отбиваться и глазами  выразила  свое  согласие.  Клеменс
отпустил ее и она быстро отбежала к противоположной стене.
     - Если ты подойдешь ко мне, я заору, - предупредила она.
     - Ли, мы уже договорились, что ты будешь вести себя тихо. Ладно, я не
буду подходить к тебе.
     Клеменс шагнул в сторону и, опустившись в кресло у стены, показал  Ли
руки.
     - Смотри, я безоружен и неподвижен. Сядь и давай поговорим.
     - О чем мне с тобой говорить? - зло спросила Ли.
     - Ты считаешь, что не о чем? - Клеменс опустил голову. -  Мне  горько
это слышать от тебя. После того, что мы вместе пережили.
     - Я пережила все с Клеменсом Мэйплом, а кто _т_ы_ такой - я не знаю!
     - А, так, значит, тебя убедили, что я - не я, - понял Клеменс. -  Это
неправда, Ли. - Меня никто не подменял. Сам я изменился, знаю, но  остался
собой.
     - Даже если это так, то все равно я тебя уже  похоронила,  -  сказала
Ли.
     - Очень мило с твоей стороны. Только я не помню прощальных  речей  на
кладбище. А где же море цветов? После того, как я сколько раз  получал  от
тебя по морде на навигационных курсах, ты должен  мне,  по  крайней  мере,
сотню венков из живых роз. Как память о нашей  дружбе,  -  Клеменс  горько
усмехнулся и указал пальцем на Ли. -  Когда  ты  стал  таким,  я  тебя  не
оттолкнул...
     - Но я не превратилась в зверя!
     - Разве это моя вина? Ей богу, Ли, если б я явился сюда  просто  так,
то сейчас дал бы тебе по морде и ушел, - Клеменс втянул сквозь зубы воздух
и, замолчав, отвернулся к лоджии. Ли медленно опустилась на край кровати.
     - А ты, значит, пришел не просто так? - спросила она.
     - Я пришел к тебе за помощью, которая нужна  не  только  мне.  Просто
больше не к кому было идти... И если ты мне не поможешь,  то  тогда  я  не
знаю, что мне делать...
     - После того, как я увидела, что было с тобой у Мэтлока, мне трудно с
тобой разговаривать, - сказала Ли.
     - Он сам спровоцировал меня на это. Ты думаешь,  что  такое  было  со
мной впервые? Нет, Ли. Это началось еще на корабле. Только я  держался.  А
Мэтлок накачал меня наркотиками и  я  потерял  контроль  над  собой.  Меня
самого трясет при мысли обо всем этом.
     - А почему ты сам мне все не  рассказал,  раз  с  тобой  такое  давно
творится? Ты думал, что я не пойму?
     - Честно говоря, да, - кивнул Клеменс. - Слишком это все неприятно.
     - И ты пришел ко мне, хотя знал, что я тебя боюсь?
     - Затем и пришел, чтобы никто не боялся нас.
     - Кого это нас?
     - Маргов. Они нормальные люди, но Контора сделала  их  такими,  какие
они теперь.
     - Что-то я не пойму, при чем тут Контора.
     - Ли, я  выяснил  довольно  интересную  штуку.  Фирма  "Астросчастье"
избавляется от своих работников,  потому  что  долгое  пребывание  в  теле
чудовища изменяет людей. И не только морально,  но,  что  самое  страшное,
физиологически. Я не знаю, как это происходит, но, видно, мозг приобретает
новые качества и перекраивает организм  на  свой  вкус.  А  Конторе  такие
аномалии не нужны и она выбрасывает этих людей. И выбрасывает их сюда,  на
Аксо. Я понимаю, что все это звучит бредом, но так оно и есть.
     - Это слишком невероятно, - Ли потрясла головой. - Значит...
     - Значит, Аксо - своеобразная  помойка  Конторы.  И,  если  б  мы  не
сбежали оттуда, я больше, чем уверен, что и меня тоже отправили сюда бы.
     - Это тебе рассказали марги? Ты был у них?
     - Да, когда я удрал от Мэтлока, то попал к ним.
     -  А  они  не  рассказывали  тебе,  почему  они  убивают   людей?   -
поинтересовалась Ли с издевкой.
     -  Ли,   это   бесконтрольное   явление.   Что-то   вроде   приступов
помешательства. И это надо изучать. А  для  этого  в  свою  очередь  нужны
специалисты:  физиологи,  гипнологи  и  так  далее.  И  я  пришел,   чтобы
установить контакт между маргами и людьми.
     - Сомневаюсь, что это возможно.
     - Но это необходимо, Ли. Я тоже марги  мне  нужна  помощь.  Почему-то
когда астронавты цепляют какую-нибудь инопланетную  болезнь,  их  окружают
вниманием и заботой. Их лечат, а не убивают, как  маргов.  Нас  тоже  надо
лечить, мы просто тоже подцепили космическую заразу.
     Ли, обняв руками плечи, начала мерить  шагами  комнату.  Она  была  в
раздумье.
     - Ладно, - она остановилась напротив Клеменса. - Даже, если я  поверю
во все это, то все равно не представляю, чем смогу тебе помочь.
     - Ты должна рассказать это шерифу. Меня он слушать не станет, как  не
стал слушать Мэтлок. Монку надо все объяснить.
     - Мне трудно во все это поверить, а шерифу - тем более.
     - Давай попробуем, Ли, - тихо попросил Клеменс.
     Ли вздохнула и откинула с лица волосы.
     - Хорошо. Я спущусь вниз, а ты оставайся тут, - сказала она  и  вышла
из комнаты.
     Клеменс откинулся на спинку кресла  и  посмотрел  в  темный  парк  за
стеклом. "Господи, - подумал он. - Как все это трудно". Внизу  послышались
голоса  и  шум.  Клеменс  насторожился.  Голосов  было  несколько  и   они
показались ему незнакомыми. Через минуту в комнату вернулась Ли.
     - У Монка гости. Я так  понимаю,  что  при  них  лучше  разговора  не
затевать. А здесь тебе оставаться опасно.
     - Ясно, - Клеменс встал. - Моя машина стоит у соседнего дома. Я  буду
ждать там.
     - Откуда у тебя машина? - удивилась Ли.
     - Взял напрокат. Только не думай бог знает что. Ее  владельцы  сейчас
находятся в сельве на небольшом пикнике.
     - Заложники? - догадалась Ли.
     - Да, - кивнул Клеменс.
     - Гангстер, - усмехнулась Ли. - Уходи. Когда все решится я  приду  за
тобой.
     Клеменс сжал руку Ли и, отпустив  ее  пальцы,  вышел  на  лоджию.  Он
выбрался тем же путем, что и пришел - через крышу. Спрыгнув с  дерева,  он
вспомнил, что оставил лучевик в комнате Ли, но  возвращаться  не  решился.
Пробежав через парк,  Клеменс  перескочил  через  ограду  и  повернулся  к
автомобилю. Сердце часто забилось и перехватило дыхание. Его ждали. Группа
колонистов стояла у машины.
     - Вон он, - крикнул один из них и указал рукой на Клеменса.
     Клеменс резко развернулся и собрался бежать,  но  увидел,  что  сзади
путь ему тоже отрезан. Люди стояли и там. Клеменс остановился,  прижавшись
спиной к ограде. У него появилась мысль вернуться в парк, но он понял, что
если поднимется шум, его загонят,  как  зайца.  Колонисты  приблизились  и
встали полукругом перед Клеменсом. Один из них подошел к нему  вплотную  и
Клеменс узнал человека, который разговаривал с ним на улице.
     - Я вспомнил тебя, парень, - с улыбкой сказал колонист. - Ты прилетел
сюда с девочкой, а теперь Мэтлок обклеил твоими фотографиями всю Аксо.
     - Вы что-то путаете, ребята, - сказал Клеменс, стараясь говорить  как
можно спокойнее.
     - Да ты не бойся, марг, - успокоил его колонист. - Мы тебя Мэтлоку не
отдадим. Правда, ребята?
     Колонисты согласно закивали и засмеялись.
     - Мы и без Мэтлока с тобой разберемся, -  колонист  ткнул  пальцем  в
автомобиль. - Это машина Берта Каннинга. А где он сам?
     - Чего ты пристал ко мне? - огрызнулся Клеменс.
     - Он сожрал его, - сказал колонист приятелям.  -  Эта  тварь  сожрала
Берта!
     Первый удар  Клеменс  отбил  рукой  и,  толкнув  колониста  в  грудь,
отбросил его в сторону. Но убежать ему не дали. Его свалили с ног и начали
пинать ногами. Один раз Клеменсу удалось подняться и  пару  раз  приложить
кулак, но страшный удар по голове Снова свалил его с ног.  Он  не  потерял
сознание, но перед глазами все поплыло. Он содрогался от ударов  и  ничего
не мог сделать. Тело не слушалось. Теперь он уже не  чувствовал  отдельных
ударов, была просто разрывающая боль. Он уже не сопротивлялся и, сжавшись,
только глухо стонал.
     Клеменс  как  бы  издалека  услышал,  что  рядом   резко   затормозил
автомобиль.
     - Эй, что это вы делаете? - услышал он женский крик.
     Клеменс почувствовал, что его перестали бить. "Это Ли, - подумал  он.
- Она пришла. Теперь все будет в порядке".
     - Что тут происходит, я вас спрашиваю?! - снова крикнула женщина. - Я
сейчас позову шерифа!
     - Успокойся, Лиса, это - марг, - ответил кто-то из колонистов.
     - Марг? В Комфилде? - Клеменс услышал, как женщина подошла к нему. Он
понял, что это не Ли.
     - Все равно, прекратите это безобразие! Вам нечем заняться,  что  ли?
Если я сообщу в управление ваших компаний, чем вы тут развлекаетесь, у вас
будут неприятности. Ну-ка, положите его в мою машину.
     - Зачем он тебе? Он, похоже, уже готов, - Клеменс почувствовал  пинок
в бок и зашипел от боли.
     - Смотри-ка, еще жив, - услышал он над собой.
     - Несите его в машину! - крикнула женщина.
     - Лиса, он убил моего приятеля и я хочу с ним рассчитаться.
     - Этим занимаются охотники, - отрезала женщина.  -  Я  отвезу  его  к
Мэтлоку, это его дело.
     "Нет уж", - подумал Клеменс и пошевелился. Тело выворачивало от боли,
перед глазами метались белые точки. Сжав зубы, он попытался встать, но это
было выше его сил и он снова осел на землю.
     - Ну и отделали же вы его! - услышал он голос женщины совсем  близко.
Она наклонилась над ним.
     - Ладно, хватит разговоров, несите его в машину, - сказала она.
     Клеменса приподняли под локти, проволокли коленями по дороге и  грубо
бросили на мягкое сиденье.
     - Я должен остаться здесь! - прохрипел он и, собрав  всю  свою  волю,
попытался выбраться из машины. Но тут же получил удар в лицо  и  откинулся
назад.
     - Прекратите! - снова прозвучал окрик женщины.
     Хлопнула дверца и Клеменс услышал, как заурчал двигатель.
     - Я должен остаться  здесь,  -  повторил  он,  еле  шевеля  разбитыми
губами.
     Женщина никак не отреагировала на его слова, а, может, она их  просто
не услышала. Машина резко тронулась с места. Клеменса тряхнуло, боль снова
обожгла тело и он потерял сознание.


     Клеменс медленно поднял веки и  осмотрелся.  Он  лежал  в  постели  в
комнате с бледно-зелеными стенами. В изголовье  его  кровати  располагался
блок каких-то приборов и Клеменс понял, что находится в больничной палате.
На лице чувствовался пластырь. Клеменс пошевелился  и  зашипел  от  резкой
боли в боку. Грудная клетка была стянута пористым  медицинским  пластиком.
Клеменс вспомнил о своей миссии. "Сколько времени я здесь?" - подумал  он,
подняв  глаза.  Над  его  головой  светилась  зеленая  клавиша.  Он  сразу
догадался, что это кнопка вызова персонала. Клеменс утопил ее  в  стену  и
стал ждать.
     Через пару минут  в  палату  вошла  невысокая  черноволосая  женщина,
одетая в зеленый комбинезон с красным крестом  на  груди.  Она  подошла  к
Клеменсу.
     - Как долго я здесь? - спросил он и не узнал своего голоса.
     Горло саднило, на губах застыла какая-то корка.
     - Со вчерашнего вечера, - ответила женщина, внимательно глядя на него
прозрачными серыми глазами.
     - Мне нужно быть в Комфилде, - сказал Клеменс.
     - А почему вы решили, что вы не в Комфилде?
     - Но я помню, что кто-то вез меня... - неуверенно пробормотал Мэйпл.
     - Это была я. Меня зовут Лиса. Как вы себя чувствуете?
     - Скверно. Мне нужно в поселок.
     - Вы слишком настойчивы. Боюсь, это невозможно.
     - А, так, значит, я - в тюрьме, - усмехнулся Клеменс.
     - Вы  предполагали,  что  могли  бы  оказаться  где-то  еще?  -  Лиса
удивленно посмотрела на него. - Не знаю, как это вас угораздило  появиться
в Комфилде. Вы что, не знали, чем это грозит?
     - Знал. Но я шел по делу.
     - Интересно, какие это дела могут быть у марга?
     - Минуту назад вы были любезнее, - заметил Клеменс.
     - Вот как? - Лиса подошла к окну и подняла жалюзи. Солнце ворвалось в
комнату. - Если б не я, вас бы там убили.
     - А почему это вас так волнует? Я ведь марг.
     - Во-первых, вы могли бы поблагодарить меня, а во-вторых,  мне  давно
хотелось заполучить живого марга.
     - И поэтому вы не отвезли меня к Мэтлоку?
     - Да, хотя знаю, что он вас ищет.
     - Ну и зачем я вам?
     - Вы здесь по двум причинам. Во-первых, мне хочется  познакомиться  с
физиологией маргов. Во-вторых, меня разбирает любопытство,  почему  Мэтлок
вас ищет. В истории  колонии  еще  не  было  случая,  чтобы  на  какого-то
конкретного марга был объявлен всепланетный розыск.
     - Я щелкнул его по носу и он, вероятно, обиделся, - сказал Клеменс.
     Лиса улыбнулась.
     - Вы говорите совсем, как человек.
     - Как я устал всем доказывать, что - я и есть человек.
     - Я могу согласиться, что вы - гуманоид. Но не более.
     - Это потому, что марги нападают на людей?
     - Не только. Когда я привезла вас в  клинику,  то  сделала  некоторые
анализы. Все у вас вроде, как у человека, вот только кровь...
     - Чем вам не понравилась моя кровь?
     Лиса подошла к кровати Клеменса и присела на край.
     - Такой группы у людей просто нет.
     - Мне плевать на это. Я - человек.
     - Не пытайтесь только меня обмануть. Сотрудничать  мы  сможем  только
при условии, что будем откровенны друг с другом.  Вы  действительно  убили
того колониста?
     - Вы мне это сказали, чтоб я  не  забывался?  -  зло  поинтересовался
Клеменс.
     - С вами приятно разговаривать, вы все схватываете на лету,  -  снова
улыбнулась Лиса.
     - Послушайте, на моей совести нет ни  одной  человеческой  жертвы,  -
выдохнул Клеменс. - И мне нужно повидаться с одним человеком в Комфилде.
     - Вам мало одной встречи с людьми? Я вам удивляюсь.
     - Мне надоел этот разговор. Я вам нужен? Ладно.  После  того,  как  я
увижусь с нужным мне человеком, делайте со мной что  захотите.  Я  на  все
заранее согласен, но только после разговора с ним.
     - Вы считаете, что можете ставить мне условия? - По  лицу  Лисы  было
видно, что беседа ее забавляет.
     - Мне нужен шериф, - твердо сказал Клеменс.
     У Лисы чуть глаза на лоб не полезли.
     - Приведите мне шерифа, - потребовал Клеменс. -  Или  я  сам  к  нему
уйду.
     Лиса встала и, глядя в окно, задумалась.
     - Привезя вас сюда, я не добивалась специального  на  то  разрешения.
Если узнают, что в клинике марг, у меня могут быть неприятности. Вплоть до
увольнения, а мне бы не хотелось покидать колонию, - сказала она.
     - Лиса,  я  обещаю  вам,  что  вы  узнаете  массу  интересного,  если
приведете ко  мне  шерифа,  -  пообещал  Клеменс.  -  Вы  же  сами  хотите
что-нибудь узнать о маргах.
     - Хочу, - поколебавшись,  ответила  Лиса.  -  Ладно,  я  привезу  вам
шерифа.
     Она кивнула и вышла из палаты.
     Клеменс лежал, думая о том, как отреагирует Монк на все  это.  Сумела
ли Ли договориться с ним! Но чем бы  это  ни  кончилось,  разговор  должен
состояться. Клеменс, морщась от боли, сел.  Подождав,  пока  боль  немного
притупится, он встал и подошел к входной двери. Открыв ее, он увидел,  что
рядом с ней сидит парень в таком же зеленом комбинезоне, как и на Лисе. Он
листал толстый журнал, а на бедре его была пристегнута кобура с бластером.
Парень явно был охранником. Он поднял глаза на Клеменса  и  с  полуулыбкой
посмотрел на него.
     - Что-нибудь нужно? - спросил он.
     - Нет, все в порядке, - пробормотал Клеменс и закрыл дверь.
     Затем он медленно подошел к окну и выглянул наружу.  Палата,  где  он
находился,  располагалась  на  втором  этаже.  Внизу  между  ярко-зелеными
газонами разбегались в разные  стороны  белые  дорожки.  Чуть  дальше,  за
высокой каменной стеной-оградой, громоздились друг на  друга  крыши  домов
Комфилда вперемежку с купами деревьев. "Для тюрьмы  здесь  очень  мило,  -
заметил про себя Клеменс. - При иных обстоятельствах мне тут, может быть и
понравилось бы". Он долго так стоял и смотрел в окно, пока не услышал звук
открывающейся двери. Не успел он повернуться, как услышал  сердитый  голос
Лисы.
     - Кто вам позволил встать? Глупо демонстрировать здесь геройство!
     - Да бросьте вы, - махнул рукой Клеменс  поворачиваясь.  -  Завтра  я
буду уже в норме.
     - Не говорите ерунды и немедленно в постель.
     За спиной Лисы в дверях стояли Монк и Ли.
     - Привет, - сказал им Клеменс и сел на кровать, согнувшись и прижимая
руку к пластику на боку.
     - Боже мой! - проговорила Ли, глядя на Клеменса. - Ну  и  разукрасили
же тебя!
     - Битый посол  -  все  же  посол,  -  криво  усмехнувшись,  отозвался
Клеменс.
     Шериф хмуро посмотрел на него.
     - Сам понимаешь, в  данной  ситуации  я  не  мог  гарантировать  тебе
дипломатической неприкосновенности, - сказал он.
     - Переживу, - успокоил его Клеменс.
     Лиса, открыв дверь, что-то тихо сказала. Через минуту охранник принес
два пластиковых стула и поставил их около кровати. Ли и Монк сели, а  Лиса
отошла к окну.
     - Я рассказала ему все, - сообщила Ли.
     - У меня будут кое-какие вопросы в связи с этим.  Но  сперва  я  хочу
тебе сказать, что идея с заложниками мне не нравится. Зря ты это затеял, -
сказал шериф мрачно.
     - Да ты бы меня слушать не стал, если б не было заложников, - заметил
Клеменс.
     - Ну что ж,  считай,  что  ты  привлек  мое  внимание.  Насчет  фирмы
"Астросчастье" я уже узнал от Ли и вызвал военный флот. Они  разберутся  в
этом. А теперь расскажи сам о маргах.
     Клеменс вздохнул, поморщившись от боли, и рассказал  все,  что  знал.
Когда он замолчал, у Лисы было ошеломленное лицо, а шериф сказал:
     - Я не знаю, найдет ли  колония  средства  на  создание  медицинского
центра для маргов, но все,  что  ты  рассказал  довольно  интересно,  хотя
смахивает на бред сумасшедшего.
     - Организацию медицинского центра я беру на себя,  -  громко  сказала
Лиса. - Я свяжусь с представительствами компаний и они субсидируют нас.
     - Ладно, - кивнул шериф.  -  Могу  добавить,  что  вы,  Лиса,  можете
рассчитывать и на муниципальные фонды  колонии.  Но  сперва  Мэйпл  вернет
заложников.
     - Хоть завтра. Только ты, Монк, не дал мне еще гарантий  в  том,  что
маргов не тронут, когда они придут.
     - А каких ты хочешь гарантий, - шериф поднял левую  бровь.  -  Я  дам
сообщения  на  все  прииски  обо  всем  этом.  Если  хочешь,  устрою   вам
вооруженный эскорт.
     - А где вы собираетесь устроить маргов, пока нет медицинского центра?
- спросил Клеменс.
     - Я поговорю с шефом, - сказала Лиса.  -  Мы  переоборудуем  один  из
корпусов клиники. Мой шеф - настоящий  ученый  и  не  откажется  от  такой
заманчивой затеи, как изучение маргов. А специалистов мы вызовем с  Земли.
О том, что необходимо конкретно, я думаю, мы поговорим отдельно.
     - Два дня вам хватит  на  подготовку  приема  маргов?  -  спросил  ее
Клеменс.
     - Думаю, да, - кивнула Лиса.
     - Завтра до полудня я должен вернуться в сельву, - обратился к шерифу
Мэйпл. - А послезавтра я приведу маргов.
     - Как-то все это у меня в голове еще не  укладывается,  -  проговорил
шериф.
     - У меня тоже, - улыбнулся Клеменс.


     Утром следующего дня Клеменс чувствовал себя гораздо  лучше.  Боль  в
боку почти не беспокоила, но Лиса яростно воспротивилась желанию  Клеменса
отправиться в сельву.
     - Вы с ума сошли, Мэйпл! На вас же смотреть страшно!
     - Я себя прекрасно чувствую, Лиса, - убеждал ее Клеменс.  -  В  конце
концов, если вы мне не верите, можете устроить мне осмотр.
     - Я так и сделаю, - уверила его Лиса.
     Она отвела его  в  диагностический  кабинет  и  включила  аппаратуру.
Несколько минут она сосредоточенно всматривалась в экран дисплея.
     - Колоссально! - проговорила она, переводя взгляд на Клеменса. - Если
б я сама такое не увидела, я бы не поверила. Кости целы!
     - Ну вот видите, - сказал Клеменс, снимая с себя датчики.
     В кабинет заглянула светловолосая медсестра.
     - Лиса, приехал шериф и ищет тебя, - она с  любопытством  и  каким-то
страхом посмотрела на Клеменса.
     Он усмехнулся. Вероятно, все уже знали, кто он такой. Мэйпл  встал  и
подошел к Лисе, как только медсестра ушла.
     - Вы сможете рассматривать меня хоть  каждый  день,  а  сейчас  нужно
идти.
     Лиса сделала ему знак следовать за ней и  они  спустились  на  первый
этаж. В обширном холле их ждал Монк.
     - Я привез тебе вещи, - сказал он. - Я подумал, что послу не  годится
ходить в больничной одежде.
     - Вы можете переодеться вон там, - Лиса указала на дверь комнаты.
     Клеменс вошел в нее, скинув с себя  больничную  одежду  и  сняв  свой
пластиковый "жилет", надел брюки и рубашку, принесенные шерифом. Затем  он
снова вышел в холл.
     - Поехали? - шериф надел широкополую шляпу, которую держал в руке.
     - Да, - кивнул Клеменс и улыбнулся  Лисе.  -  До  встречи.  Завтра  я
вернусь не один.
     - Корпус уже готовят, - сказала она и улыбнулась в ответ. - Удачи!
     Клеменс и Монк спустились по ступеням на белую дорожку и  направились
к автостоянке у ворот. В вездеходе шерифа их ждала Ли.
     - Ты сегодня вроде немного лучше  выглядишь,  -  сказала  она  вместо
приветствия.
     Мэйпл и шериф сели в машину. Монк  развернул  вездеход  и  выехал  на
улицу Комфилда.
     -  Прииски  и  геологические  партии  уже  оповещены.  Все   охотники
вернулись из сельвы. Так что, маргам  уже  ничего  не  грозит,  -  сообщил
шериф. - Теперь все зависит от вашего поведения.
     - Мэтлок тоже не на охоте? - осторожно спросил Клеменс.
     - Да, он в своем доме.  Он  сердит  на  тебя,  но  обещал  ничего  не
предпринимать. Я его понимаю, ведь ты своими новостями отнял у него  хлеб.
Охотникам теперь придется искать работу.
     - Ничего, - вставила Ли. - Иногда полезно менять образ жизни.
     - Боюсь, Мэтлок такого мнения не разделит, - хмыкнул шериф.
     Миновав окраину Комфилда, вездеход на высокой  скорости  помчался  по
дороге. Вскоре на него надвинулась стена сельвы.
     - Завтра я буду встречать тебя. Только где? - шериф бросил взгляд  на
Клеменса.
     - Там же, где сейчас высадишь. У развилки дорог на прииски.
     - Как я понял, тебя там ждут?
     - Да.
     - Боюсь, им не понравится твой вид, - заметил шериф.  -  Не  было  бы
осложнений.
     - Я как-нибудь это улажу, - пообещал Клеменс.
     Показалась развилка дорог и шериф остановил вездеход.
     - Ну, я пошел, - вздохнул Клеменс и бросил теплый  взгляд  на  Ли.  -
Завтра после полудня ждите нас здесь.
     - На всякий случай, охрану я обеспечил,  -  сказал  шериф.  -  Но  за
заложников ты мне ответишь.
     - Ладно. Спасибо. - Клеменс вышел из машины,  махнул  сидящим  в  ней
рукой и нырнул в сельву.
     Осмотревшись, он не увидел Левина. Вездеход на дороге  развернулся  и
уехал.
     - Кевин! - позвал Клеменс.
     - Я здесь, - отозвался О'Рейли откуда-то сверху.
     Клеменс поднял голову. Кевин спускался с дерева.
     - Шикарно ты приехал, - заметил он, спрыгнув на землю. - Получилось?
     - Да, Кевин. Я рад до одури. Теперь конец этому кошмару!
     - Что-то ты неважно выглядишь, - сказал Кевин. - Тебя, похоже, били.
     - Это все ерунда. Зато я добился своего. Пошли к Деду.
     Кевин повернулся и зашагал между деревьями. Клеменс шел за ним.
     Когда они пришли, тут же собралась вся община. Вперед  выступил  Дед.
Все молчали. Клеменс подошел к Деду и не смог сдержать улыбки.
     - Все в порядке, Дед. Аксо знает обо всем и завтра после полудня  нас
будут встречать. Конечно, нам будут досаждать медики, но мы окажемся среди
людей. И первый шаг к нашему возвращению на родину сделан.
     Несколько секунд  вокруг  была  мертвая  тишина,  потом  защелкали  и
забубнили опомнившиеся переводчики.
     - Спасибо, Мэйпл, - проговорил Дед.
     - С заложниками все в порядке?
     - Да, они живы и здоровы. Боятся нас до судорог.
     - Поговори с ними, объясни ситуацию. Пусть не боятся.
     Община бурлила. И ночью никто не спал. Видно, просто, не могли. Везде
царило оживление.
     На другой день, как только солнце вышло в зенит, община  тронулась  в
путь. В сельве, по привычке, шли молча. Заложники не были связаны  и  были
явно в приподнятом настроении. Впрочем,  как  все.  На  подходе  к  дороге
Клеменс услышал гул голосов и сигналы автомобилей. Марги вышли из сельвы и
остановились. Можно было подумать, что вся колония явилась сюда. На дороге
было полно людей и автомобилей. Первыми туда направились заложники. Их тут
же втянули в толпу, раздались одобрительные возгласы. Клеменс осмотрелся и
увидел Монка и Ли. Ли помахала ему  рукой,  а  шериф  сделал  знак  группе
вооруженных людей. Они расступились,  оттесняя  толпу  и  образовав  живую
цепь. Клеменс шагнул вперед и марги последовали за ним. Люди  смотрели  на
проходящих мимо них маргов и тихо переговаривались.  Клеменс  почувствовал
на себе взгляд и посмотрел в том  направлении.  В  толпе  стоял  Мэтлок  и
буравил его ледяным взглядом. Клеменс вздохнул и сделал движение  головой,
как  бы  говоря:  "и  чего  тебе  неймется".  Маргов  разместили  в   двух
микроавтобусах и, сопровождая автомобильным эскортом, отправили в Комфилд.
В окно автобуса Клеменс видел Ли,  ехавшую  в  вездеходе  с  шерифом.  Она
смотрела на него и улыбалась.  Когда  они  подъехали  к  воротам  клиники,
выяснилось, что не вся колония собралась на дороге в сельве. Остальная  ее
часть находилась здесь. Охранники, выскочив из машин,  освободили  путь  к
воротам, и марги вошли на территорию клиники. "Ну, просто цирк  какой-то",
- подумал Клеменс,  увидев,  что  и  весь  медицинский  персонал  собрался
поглазеть на них. Вперед выступила Лиса и подошла к Клеменсу.
     -  Со  счастливым  возвращением,  -  сказала  она   улыбаясь,   и   с
любопытством оглядела грязных оборванных маргов. Они  молча  озирались  по
сторонам.
     Медперсонал расступился и Лиса проводила их  в  корпус.  Когда  марги
вошли в холл. Лиса обратилась к Клеменсу и к ним.
     - Сейчас сестры устроят вас на втором этаже. Сегодня вы отдохнете,  а
завтра мы с вами начнем работать. Если с кем-нибудь из  вас  что-то  не  в
порядке, то на первом этаже у нас находятся  изоляторы  и  мы  постараемся
оказать вам посильную помощь. Мы немного в  курсе  ваших  дел.  Руководить
работой с вами буду  я,  так  что,  если  возникнут  какие-либо  проблемы,
обращайтесь прямо ко мне.
     Заговорили переводчики. Лиса, не понимая, подошла к Клеменсу.
     - Что это значит? - тихо спросила она.
     - Здесь есть люди с других планет и сейчас им переводят ваши слова.
     - С других планет? Не разыгрывайте меня, Мэйпл.
     - И не думал. Я говорю серьезно.
     - Потрясающе! - Лиса замолчала, не зная, что сказать.
     Марги одобрительно заговорили  и  сопровождаемые  тремя  молоденькими
медсестрами, поднялись, на второй этаж.
     - Подождите, - остановила Клеменса Лиса.
     Он вернулся и остановился перед ней.
     - Я не увидела среди маргов женщин.
     - Их нет, - пожал плечами Клеменс.
     - Жаль. Мы бы с ними могли быстрее найти общий язык.
     - Я думаю, что  с  мужчинами,  забывшими  женский  облик,  вам  будет
работать еще легче, - усмехнулся Клеменс.
     - Вы думаете? Посмотрим. - Лиса положила  ладонь  Клеменсу  на  рукав
рубашки. - Я вас задержала вот зачем:  поговорите  с  вашими  друзьями  об
экспериментах. Я так понимаю, вы пользуетесь у них авторитетом. Пока мы не
познакомимся ближе, вам, очевидно, придется еще побыть послом.
     - Я не против, - сказал Клеменс.
     - Дело в том, что, сами понимаете,  всякие  анализы,  тесты  -  штука
малоприятная. Объясните им, что это необходимо для того,  чтобы  мы  могли
лучше разобраться в вас. Может,  некоторые  эксперименты  нам  потребуется
проводить сериями и придется на какое-то  время  изолировать  кое-кого  из
ваших. Вы понимаете меня? - Лиса заглянула Клеменсу в глаза.
     - Да, разумеется. Я все объясню.
     Благодарю вас, Мэйпл. Кстати, как вы себя чувствуете? Я гляжу, следов
на вашем лице поубавилось.
     - Я в порядке, Лиса.
     - Завтра я вас осмотрю. Помните, вы обещали, что отдадите себя в  мои
руки?
     - Помню, - засмеялся Клеменс. -  Значит,  мне  уже  некуда  деваться.
Впрочем, я думаю, что какое-то удовольствие я от этого получу.
     - Это уже флирт? - улыбнулась Лиса, приподняв брови.
     - Как вам будет угодно. - Ответил  Клеменс  и  направился  на  второй
этаж.


     Хотя маргов не выпускали за пределы корпуса, который в течение недели
был обнесен высоким забором, но  развлекали  всем  возможным.  В  связи  с
обилием  литературы,  переводчики  были  нарасхват,  так  как  инопланетян
чрезвычайно интересовал мир Земли - им незнакомый.  Большой  популярностью
пользовались видеофильмы, которые демонстрировались каждый день с утра  до
вечера. Короче говоря, на втором этаже царило изобилие  пищи,  напитков  и
развлечений. И уже вторую неделю среди маргов ни у кого не было приступов.
Клеменса это радовало, он надеялся, что навсегда избавился от этого. Марги
устраивали мужские попойки и флиртовали  с  медсестрами.  Их  не  особенно
беспокоило, что кто-то из них был вынужден спускаться  на  первый  этаж  в
сопровождении охранника, присутствие которых, по словам Лисы,  диктовалось
соображениями безопасности. Клеменс был с ней согласен, ведь людям  трудно
сразу привыкнуть к мысли, что марги - не враги. В конце концов, кто-то  из
колонистов мог захотеть отомстить за убитого  когда-то  маргами  приятеля.
Или еще что-нибудь в этом роде. Клеменс так же отмечал, что его  отношения
с Лисой становятся с каждым днем  все  ближе.  Она  позволяла  ему  иногда
фамильярничать с собой и мило улыбалась когда он брал ее за руку.  Беседуя
с ней, Клеменс чувствовал себя мужчиной и ему это было приятно. Он  как-то
подумал, что, если и дальше все так пойдет, то  он  окончательно  потеряет
голову и сделает Лисе предложение. Он, конечно, понимал, что она  вряд  ли
его примет, но сами мысли об этом доставляли ему удовольствие.
     Ли каждый день навещала Клеменса  и  рассказывала  ему  новости.  Она
сообщила, что с Земли пришла информация о  том,  что  военный  флот  скоро
направится к ним, чтобы разобраться с фирмой "Астросчастье".
     Как-то вечером, когда марги хохотали в холле над очередной  комедией,
к Клеменсу подошел Кевин.
     - Мне надо с тобой поговорить, - сказал он. Лицо его было серьезным.
     Клеменс отошел с ним к  огромному  окну  и  сел  в  мягкое  кресло  с
небольшим столом, заваленным журналами. Кевин устроился напротив.
     - Мне тут кое-что не нравится, - сказал он.
     - В чем дело?
     - Я как-то случайно это увидел, а потом специально следил.  Так  вот,
каждую  ночь  в  подземный  гараж  корпуса  прибывает   машина   и   через
двадцать-тридцать минут уезжает.
     - И что тебя смущает? - удивился Клеменс. -  Наверное,  это  привозят
продукты или почту.
     - Ночью? - Кевин как-то странно посмотрел на Клеменса.
     - А, брось, - махнул рукой Клеменс и встал. -  Все  страшное  позади,
Кевин. Не забивай себе голову ерундой и перестань играть в детектив. Лучше
думай о том, что, возможно, мы скоро отправимся на Землю.
     Кевин не ответил и отвернулся к окну. Клеменс  усмехнулся,  глядя  на
него, и вернулся к кампании, смотрящей фильм.  Когда  он  через  некоторое
время обернулся,  Кевина  у  окна  уже  не  было.  "Он  слишком  привык  к
постоянной опасности, вот и мерещится ему черт-те что", - подумал Клеменс.
Ему надоело смотреть фильм и он решил спуститься вниз поболтать  с  Лисой.
Он встал и направился к лестнице. Там, как всегда, дежурил охранник.
     - Лиса просила меня зайти к ней  вечером,  -  соврал  Клеменс,  чтобы
избавиться от лишних расспросов. Он гораздо чаще других  маргов  бывал  на
первом этаже и его маленькая ложь не вызвала у  охранника  подозрений.  Он
кивнул и углубился в чтение  журнала,  который  держал  в  руках.  Клеменс
спустился на первый этаж и постучался в кабинет Лисы. Никто не  ответил  и
Клеменс открыл дверь. Лисы в кабинете не было и он вошел, закрыв за  собой
дверь, и сел в кресло у стола. Лиса, наверное, не надолго вышла и он решил
ее подождать. Все ему было здесь знакомо.  И  белая  мебель,  и  видеокон,
вмонтированный в стену, и  стеллажи,  набитые  цветными  контейнерами.  На
столе лежал такой же контейнер. Клеменс взял  его  и  открыл.  Там  лежало
несколько  видеодисков  в   пронумерованных   упаковках.   Клеменс   решил
посмотреть,  что  на  них  записано.  Ясно  было,  что  это  были   записи
экспериментов Лисы.  Конечно,  он  понимал,  что  поступает  неэтично,  но
подумал, что между ним и Лисой не может быть секретов. Лиса  сама  ему  об
этом постоянно напоминала.
     Клеменс включил видеокон и, достав один диск из упаковки, сунул его в
приемную шахту. На экране  появилась  большая  буква  "М"  и  в  динамиках
послышался голос Лисы:
     - Серия 6124. Проба  активизации  и  трансплантации  спинного  мозга.
Донор: марг, 27 лет, практически здоров.  Реципиент:  овчарка,  кобель,  3
года. Инъекции проводятся с дополнением адаптационной вакцины.
     После этого появилось  изображение  молодого  марга,  привязанного  к
операционному столу лицом вниз. Зона его позвоночника от шеи  до  поясницы
была утыкана иглами с прозрачными трубками, идущими куда-то в сторону,  за
пределы экрана. Марг извивался и дико кричал. Клеменс  ошалело  следил  за
происходящим на экране. В нем поднималась знакомая волна ужаса.
     Затем он увидел на экране, как собаке делали серию инъекций.  В  углу
экрана сменялись цифры, указывающие на число  и  время.  Кадры  сменились.
Теперь собаке в операционной  ампутировали  переднюю  лапу.  Потом  велись
съемки собаки в вольере. В углу экрана снова забегали цифры. Судя по  ним,
прошло четыре дня. Снова произошла смена кадра и крупным планом теперь  на
экране была видна изуродованная  собачья  лапа  в  ослом  коконе  повязок.
Манипуляторы с голубыми  пластиковыми  пальцами  быстро  сняли  повязки  и
Клеменс увидел, что у собаки начала расти новая лапа,  тонкая,  розовая  и
безволосая.
     - Вы всегда суете нос не в свое дело? - услышал вдруг Клеменс громкий
голос Лисы.
     Он вздрогнул и обернулся к двери. Там стояла Лиса и холодно  смотрела
на него.
     - Глупо, Мэйпл, - проговорила она, подойдя к видеокону и извлекая  из
него диск.
     Она упаковала его и сунула в контейнер.
     - Вы очень глупо поступили, - повторила она, садясь за стол  напротив
Клеменса.
     - Значит, этот кошмар и есть один из тех  экспериментов,  которые  вы
проводите, - пробормотал Клеменс, еще не придя в себя от увиденного. -  Не
думал я, что бывают врачи-садисты.
     - Ой, как громко сказано! - театрально взмахнула руками Лиса.
     - Не ожидал я, что вы способны на такое. Я считал вас  другом,  а  вы
лгали мне все это время. Вы с самого начала  решили  превратить  маргов  в
подопытных животных? - зло спросил Клеменс.
     - Нет, только  после  того,  как  я  увидела,  какая  у  вас,  Мэйпл,
прогрессивная регенерация. Ваши переломанные ребра срослись за один  день!
Это  и  натолкнуло  меня  на  неплохую  идею,   которая   сейчас   успешно
развивается.
     - Тогда получается, что я устанавливал контакт  с  людьми  для  того,
чтобы обречь маргов на мучительную смерть?
     - С этим теперь уже ничего не поделаешь, - развела руками Лиса. -  Но
я отнюдь не ставлю для себя такой  цели,  как  убийство  маргов.  Было  бы
сумасшествием уничтожать столь интересный материал.
     - Ах, мы для вас материал? - Клеменс задохнулся от возмущения.
     - Только не надо все  так  драматизировать,  -  поморщившись  сказала
Лиса. - Вы повесили маргов на шею человечества, так должна же быть от  них
какая-то польза.
     - Я - один из них и уверен,  что  марги  могли  бы  приносить  пользу
человечеству. Большинство из нас астронавты и специалисты  по  космической
технике и навигации, - сказал Клеменс, еле сдерживаясь, чтоб не заорать.
     - Вы, милый мой, были специалистами сорок-шестьдесят лет назад.  Ваши
знания безбожно устарели. Но ваш организм - это чудо. Я  бы  сказала,  что
это дар человечеству. И я решила ему этот дар преподнести.
     - Но общественное мнение...
     - Оставьте вы общественное мнение в покое. Уверяю, оно  не  на  вашей
стороне. - Лиса покрутила в руках энергетический карандаш от компьютера. -
Люди не примут маргов. И я, некоторым образом, спасаю вас. Ну, и  конечно,
не упущу возможности извлечь из этого прибыль.
     - Это как же? - Клеменс с ненавистью посмотрел на Лису.
     - Очень просто. На  Земле  найдется  много  людей,  желающих  обрести
утраченную руку или  ногу.  Или  быстро  оправиться  после  многочисленных
переломов. Конечно, это будет стоить недешево, но отсутствием клиентуры  я
страдать не буду.
     Клеменс прижал ладони к вискам.
     - Вы - чудовище. Лиса, - медленно проговорил он, опуская руки.
     - Для вас - наверное,  но  для  тысячи  людей  -  благодетельница,  -
спокойно ответила Лиса. Вы можете не утруждаться,  бросая  мне  обвинения.
Мне безразлично ваше мнение.
     - По вашей милости я стал предателем...
     - Вы что, до конца своих дней теперь будете посыпать голову пеплом? -
устало вздохнула Лиса.
     - А много мне осталось этих дней? - усмехнулся Клеменс.
     - Не знаю. Вы сами виноваты. Кто вас просил приходить и совать нос не
в свое дело? Вас не таскали на осмотры, не забирали для  экспериментов.  Я
берегла вас, Мэйпл, потому что вы  мне  помогали.  А  вы  своей  идиотской
выходкой сами все перечеркнули. Теперь я вряд ли смогу  повлиять  на  вашу
судьбу. Мне очень жаль.
     - Я сейчас пойду наверх и вся ваша вооруженная орава не  сможет  меня
остановить, - сказал Клеменс с угрозой и встал.
     - Сможет, - уверила его Лиса. - Вы их недооцениваете.
     - Смотрите, Лиса, с маргами шутки плохи.
     - Ой, только не пугайте меня, Мэйпл, - улыбнулась Лиса. - Я же о  вас
сейчас знаю гораздо больше, чем вы сами. И справиться с вами смогут  очень
быстро.
     - А если я сейчас брошусь и перегрызу вам  горло.  Я  ведь  марг,  не
забывайте этого, - делая акцент на каждое слово, проговорил Клеменс.
     Лиса помолчала, глядя на Клеменса уже с каким-то интересом.
     - Вы знаете, как переносят марги электрический ток? - проговорила она
спокойно. - Гораздо тяжелее, чем  люди.  Некоторые  даже  умирают.  Хотите
попробовать?
     - Вот вы мне уже и угрожаете, - усмехнулся Клеменс.
     - Мне жалко вас убивать, Мэйпл. А  вы  прямо-таки  напрашиваетесь,  -
вздохнула  Лиса.  -  За  дверью  вас  ждут   два   охранника.   Попробуйте
побеседовать с ними, если получится. А мне этот разговор уже надоел.  Меня
ждет работа.
     Лиса встала  и  подошла  к  двери.  Она  открыла  ее,  впуская  двоих
охранников.
     - Готовьте его, - сказала она им и грустно улыбнулась Клеменсу. -  Я,
пожалуй, приду с вами попрощаться, Мэйпл.
     Охранники взяли Клеменса  под  локти  и  вывели  в  коридор.  Клеменс
попытался было вырваться, но у него ничего не  вышло.  Охранники  заломили
ему руки назад и повели вниз по лестнице, в подземный этаж.  "Тут  у  всех
просто страсть к подземным казематам", - подумал Клеменс.
     В небольшой комнате, куда его  привели,  сидел  худощавый  мужчина  в
одежде медицинского персонала.
     - Лиса приказала приготовить его,  -  обратился  к  нему  охранник  и
усадил Клеменса на пластиковый стул.
     Мужчина кивнул и достал из стерилизованного шкафа  инъектор.  Клеменс
не на шутку  испугался.  Он  вспомнил,  чем  кончилась  подобная  штука  у
Мэтлока.
     - Нет, - громко вскрикнул  он  и  начал  яростно  вырываться  из  рук
охранников. Но они знали свое дело. Мужчина подошел к Клеменсу и  спокойно
посмотрел на него.
     - Придержи-ка его, - бросил он охранникам.
     - Прекратите, - прохрипел Клеменс, сдавленный железными руками парней
в зеленых комбинезонах.
     - Не бойся, не озвереешь,  -  сказал  мужчина  и  невозмутимо  прижал
инъектор к руке Клеменса  чуть  выше  локтя.  Инъектор  сработал  и  когда
мужчина отнял его  от  руки  Клеменса,  на  рукаве  рубашки  остались  две
маленькие  дырочки.  Через  несколько  минут  Клеменс  почувствовал,   что
успокаивается и страх  проходит.  Охранники  подняли  его  и,  проведя  по
длинному  коридору,  втолкнули  в  какую-то  дверь.  Клеменс  увидел,  что
находится в подземном гараже. "А Кевин был прав", - с тоской  подумал  он.
Его подвели  к  небольшому  закрытому  кару  темно-синего  цвета.  Никаких
надписей на его бортах не было. Тут же подошли два парня и подвезли к кару
медицинскую тележку с лежащим на ней  человеком.  Клеменс  присмотрелся  и
узнал одного из маргов, которого  забрали  со  второго  этажа  еще  неделю
назад. Марга внесли в кар и один из парней повернулся.
     - Сегодня двое? - спросил он охранников, глядя на Клеменса.
     - Да, - ответил охранник. - И этот тоже.
     Парень подвел Клеменса к открытой задней дверце и указал  на  сиденье
слева от лежащего марга.
     - Забирайся туда, - сказал он.
     Клеменс безропотно  подчинился  и  сам  испугался  своей  покорности.
Вероятно, это сказывалось действие препарата, который ему  ввели.  Клеменс
сел. Лицо марга было прямо перед ним и ему стало неприятно, как  будто  он
сидел рядом с мертвецом. Двое парней сели на крайние сипенья перед дверью,
устроив на коленях внушительное оружие, которое было  незнакомо  Клеменсу.
Но по его виду он понял, что это -  боевое  оружие.  "Серьезное  дело",  -
подумал он мрачно.
     Дверца плавно задвинулась и кар тронулся.  Никаких  окон  не  было  и
Клеменс от нечего делать рассматривал оружие.  В  общем,  вся  конструкция
напоминала лучевик, но была  гораздо  больше  и  имела  три  ствола:  один
цилиндрический,  довольно  большого  диаметра,  сверху  и  два   поменьше,
плоские, под ним. Два небольших  ствола  были,  видно,  предназначены  для
стрельбы лазером и какими-нибудь разрывными  снарядами.  О  предназначении
большого - Клеменс  так  и  не  догадался.  В  центральной  части  корпуса
располагались энергетические счетчики или что-то очень на них  похожее,  и
целый сектор мерцающих индикаторов. Форма ложа была строгой и  элегантной.
Вероятно, такое оружие было очень удобно держать в руках.  На  самом  ложе
тоже что-то светилось и мерцало и слабые световые блики бегали  по  одежде
охранников. "Красивая игрушка",  -  подумал  Клеменс,  хотя  понимал,  что
игрушки уже кончились.
     Парни,  небрежно  обращавшиеся  со  своим  шикарным   оружием,   тихо
переговаривались.  До  Клеменса  долетали  обрывки  разговора,  но  он  не
прислушивался. Скорость кара, видно, была порядочной, потому  что  Клеменс
почувствовал легкие перегрузки. Потом кар качнуло и он понял, что это была
воздушная яма. Пилот не смог бы этого не заметить. Значит, кар  летел.  А,
может, это был вовсе не кар, а что-то иное.
     Клеменса потянуло в сторону. Кар перешел в режим торможения. "Что  за
чертовщина!" - подумал Клеменс и его охватило чувство, близкое  к  панике.
Движение  прекратилось  и  один  из  охранников,  отодвинул  дверцу  кара,
выскочил наружу. Второй взглянул на Клеменса и качнул  головой,  приглашая
его на выход. Он тоже вышел и Клеменс последовал за ним. Выкатив  из  кара
тележку с маргом,  охранники  повели  Клеменса  по  коридору,  отделенному
крупной решеткой от огромного помещения, которое по своим  размерам  сошло
бы за ангар для эскадры  солидных  космических  кораблей.  За  решеткой  в
полумраке двигались  какие-то  механизмы,  возможно,  киберы.  Все  вокруг
выглядело довольно странно. Коридор закончился  кабиной  лифта.  Охранники
вкатили тележку с маргом  и  подтолкнули  Клеменса  вперед.  Кабина  лифта
дрогнула и  поплыла  вниз.  Охранники  остались  наверху.  Лифт  опускался
медленно. Перед глазами Клеменса  проплывала  монолитная  каменная  стена.
Затем внизу открылся  цилиндрический  тоннель  коридора  нижнего  этажа  и
Клеменс увидел двоих людей, явно ожидающих лифт.
     Когда лифт сравнялся с полом коридора, один из них  шагнул  вперед  и
взялся за тележку. Клеменсу захотелось очень  ударить  его  и  рвануть  по
коридору, но это было  бессмысленно.  Он  даже  не  знал,  где  находится.
Человек молча выкатил тележку, не посмотрев на Клеменса.
     - Мистер Мэйпл? - полуутвердительно произнес второй.
     Клеменс посмотрел на него, как на спасителя. Этот человек  знает  его
и, может, даст ему шанс выжить. Страх почти исчез и Клеменс  почувствовал,
что может собраться с мыслями.
     - Следуйте за мной, мистер Мэйпл,  -  с  вежливой  улыбкой  предложил
человек.
     Клеменс вышел  из  лифта  и  двинулся  за  ним  по  ярко  освещенному
коридору. Прием ему понравился.
     - Честно говоря, я не думал, что вы  окажетесь  здесь  так  скоро,  -
сказал человек. - Лиса все куда-то торопится. Но это даже хорошо.
     - Пока хорошего мало, - заметил Клеменс.
     - Я понимаю, вы испуганы и обозлены. Но вы сами виноваты во многом.
     - Интересно, в чем это меня последнее время так часто обвиняют?
     - Вы просто не представляете в какую историю вы  угодили,  -  человек
остановился у стены и в ней открылся проход. - Входите, мистер Мэйпл.
     Клеменс вошел. Все внутри комнаты своим аскетизмом  напоминало  каюту
космического корабля. Человек указал Клеменсу на кресло.
     - Присаживайтесь. Разговор, я думаю, у нас будет долгий.
     - Разговора не будет, пока я не узнаю, где я и что вообще происходит.
     - Вы, должно быть, очень привыкли, что вам все так хорошо удается.  И
вы решили, что можете диктовать условия? - Человек грустно улыбнулся. - Вы
- нахал, мистер Мэйпл.
     - Так о чем мы будем разговаривать? -  поинтересовался  Клеменс.  Его
разозлили слова человека.
     - Я предложу вам работу.
     - Где я?
     - С вами трудно  разговаривать,  мистер  Мэйпл.  Вы  меня  все  время
перебиваете.  Ладно.  Я  представлюсь,  иначе  мне  думается,  что  вы  не
успокоитесь. Одна из компаний на Аксо находится  под  нашим  контролем.  А
находитесь вы на нашей технической базе  милях  в  трехстах  от  Комфилда.
Представляю  я,  скажем  так,   некое   сообщество   людей,   поставленных
Галактической полицией вне закона. Теперь мы живем по своим законам и сами
зарабатываем себе на жизнь. Наши точки есть во многих колониях, отдаленных
от Земли. Мы сами добываем себе все необходимое и Галапол вряд ли об  этом
знает. И слава богу, ведь мы им не нравимся.
     - Мне вы тоже не нравитесь, - заметил Клеменс.
     - Мы не девушки, чтобы нравиться, - отрезал  его  собеседник.  -  Ну,
будем считать, что мы познакомились. А зовут меня Эдай Херст.
     - Значит, я в гостях у звездной мафии, - усмехнулся Клеменс.
     - Так уж получилось, мистер Мэйпл, - развел руками Херст. - Я теперь,
пожалуй, сам вам кое-что объясню, чтоб вы больше не задавали мне вопросов.
Как я уже говорил, одна  из  компаний  на  Аксо  -  под  нашим  контролем.
Разумеется, в Комфилде работают и наши люди.
     - Например, Лиса, - вставил Клеменс.
     - Например, Лиса, - кивнул Херст.  -  Мы  гораздо  раньше  колонистов
разобрались в маргах. Вы своей операцией контакта  людей  с  маргами  чуть
было не испортили  наших  планов.  Надо  сказать,  что  вы  доставили  нам
некоторое беспокойство. Но  мы  прекрасно  выйдем  из  этого  положения  и
займемся бизнесом, используя фантастические возможности организма маргов.
     - Так, значит, люди ничего не знают о ваших грязных экспериментах?
     - Конечно, не знают. Зачем им это знать?
     - Но некоторые колонисты, в частности, шериф симпатизируют маргам,  -
заметил Клеменс.
     -  Вы  думаете,  так  сложно  поставить  все  на  прежние  места?  Не
заставляйте меня думать, что  вы  так  наивны,  мистер  Мэйпл.  Достаточно
запустить в Комфилд парочку  озверевших  маргов,  под  видом  бежавших  из
клиники, и симпатий как не бывало.
     - Боюсь, что все сейчас не так просто, - сказал Клеменс.
     - Гораздо проще, чем вы думаете, - уверил  его  Херст.  -  Если  даже
после этого не станут вновь  убивать  маргов,  то  они  просто  перестанут
верить им и постепенно потеряют интерес. А мы устроим так, что через  пару
месяцев Лиса разведет руками и скажет, что, к сожалению, марги  вымерли  и
проблема решится сама собой. Все поговорят об этом, пожалеют и забудут. Вы
и теперь будете со мной спорить?
     - Чудовищно, - пробормотал Клеменс и поднял глаза на Херста. - А я-то
вам зачем нужен?
     -  Зачем?  Дело  в  том,   что   нас   очень   заинтересовала   фирма
"Астросчастье". Я думаю, если взять се под  наш  контроль,  то  это  будет
прибыльное дельце. А кроме вас и вашей подружки никто не может указать нам
туда путь. Вы станете нашим проводником.
     - Знаете, мне бы не хотелось туда возвращаться, - сказал Клеменс.
     - Придется, - заявил Херст. - И если  вы  откажетесь,  то  согласится
ваша подруга. Вы разделите печальную участь маргов.  А  ее,  я  думаю,  не
составит труда заставить поработать на нас.
     - Нет, - Клеменс вскинул голову. - Только Ли не трогайте. Я согласен.
     - Вот и славно. Но все-таки, чтобы вам не было одиноко, мы  прихватим
ее с собой.
     - Я сказал, оставьте ее в покое, - сквозь зубы процедил Клеменс.
     - Ну, что вы так волнуетесь?  Пока  вы  будете  делать  то,  что  вам
говорят, ее никто не тронет.  Согласитесь,  нам  бы  хотелось  иметь  хоть
какие-то гарантии успеха.
     - Успеха у вас не будет, - отрезал Клеменс. - Вы не знаете еще на что
замахнулись. Контора - очень серьезное заведение и работать на вас она  не
будет.
     - Мистер Мэйпл,  у  нас  хоть  и  небольшая,  но  хорошо  вооруженная
эскадра. И в этой операции, если потребуется, будет продемонстрирована вся
ее мощь. И Конторе придется на нас поработать.
     - Да не придется, Херст. Вы поймите, что  фирма  "Астросчастье"  плод
нечеловеческого разума и ни вы, ни я не можем даже предположить на что она
способна. И если вы задумали коллективное самоубийство и хотите пристроить
и меня вместе с собой, то я не хочу, чтобы совали в эту мясорубку Ли.
     - Вы - пессимист, Мэйпл. Я не собираюсь сейчас с вами препираться  по
этому поводу, но мы поговорим после нашей победы.
     - Эта затея бессмысленна. - Клеменс прижал ладони к вискам.
     - На вашем месте, мистер Мэйпл, я бы не упустил случая расквитаться с
Конторой за все, что она из вас сделала, - тихо проговорил Херст.
     - Я бы этого очень хотел, - поднял на него глаза Клеменс. - Если б  я
мог...
     - Мы вместе сможем.
     - Не сможете.
     - Слушайте, Мэйпл. Вы поведете нашу эскадру.  Сегодня  же  вы  будете
отправлены на наш флагман. Ли полетит с нами. Земной  военный  флот  будет
там самое ранее - через пару недель. Мы должны оказаться там раньше. И  не
спорьте со мной, Мэйпл, иначе мы поссоримся. А от этого вряд ли вам  будет
лучше.
     Клеменс помолчал и сокрушенно покачал головой.
     - Вы ненормальный, - тихо проговорил он.
     - И слава богу, - сказал Херст. - Нормальные не добиваются того,  что
имеем мы. Впереди расстилается невозделанное поле Вселенной. И распахивать
его будем мы.


     На флагман Клеменса отправили  небольшим  спейскрафтом.  Когда  Херст
ввел его в  четырехместный  салон,  Клеменс  ошалел  от  обилия  приборов,
назначение которых он половину не знал, и подумал о том, что  за  сорок  с
лишним лет его  знания,  действительно,  устарели.  За  приборной  панелью
сидели  два  пилота.  Херст  обменялся  с  ними  приветствиями  и  они   с
любопытством посмотрели на Клеменса. Но  взгляд  Мэйпла  приковал  к  себе
пульт и он очень завидовал ребятам, которые работали на нем.
     В момент старта Клеменс ловил каждое движение и слово пилотов  и  ему
показалось, что все тут не так сложно, как он думал сначала.  "Если  разок
попробовать, то я смог бы управлять такой штучкой", - решил он.
     Когда спейскрафт приблизился к многотонной махине  флагмана,  Клеменс
присвистнул,  подавшись  вперед.  Такого  корабля  ему   видеть   еще   не
приходилось. Херст с гордой улыбкой наблюдал за реакцией Клеменса.
     - Нравится? - спросил он.
     - Фантастика! - проговорил Клеменс, пожирая глазами флагман.
     - Реальность, - уверил его Херст. - И здесь вы будете работать.
     Флагман так мягко втянул в шлюзовой ангар спейскрафт, что Клеменс  не
почувствовал даже слабого толчка. "Шикарно живет  мафия",  -  подумал  он,
поднимаясь с Херстом в открытом  лифте.  В  коридорах,  мимо  которых  они
проплывали, ходили люди в одинаковых униформах.
     - Что-то у вас тут все смахивает на военную базу, - заметил Клеменс.
     - Вы почти угадали, - ответил Херст.  -  Флагман  состоит  из  восьми
тысяч автономных баз, собранных с наших  контрольных  точек,  и  в  случае
опасности они разлетятся в разные стороны, чтобы потом вновь  собраться  в
единое целое. Так что этот корабль очень сложно уничтожить.
     - Лихо придумано, - щелкнул языком Клеменс.
     Он представил себе, как флагман разлетается на восемь тысяч кусков, а
затем снова складывается, как мозаика.
     - Боюсь,  что  вас  ожидает  еще  много  сюрпризов,  -  усмехнувшись,
проговорил Херст и указал Клеменсу на очередной коридор. - Нам сюда.
     - Флагман торчит у самого Аксо. Не понимаю, как это вас до сих пор не
засекли?
     - Как-нибудь на досуге я расскажу вам что такое универсальный заслон.
     - Скажите, Херст, вы все  эти  технические  штучки  позаимствовали  у
военного флота Земли? - спросил Клеменс, шагая по коридору.
     - Не только. Кое-что, правда,  по  мелочи,  принадлежит  только  нам.
Держим на одной из наших планет штат конструкторов, вот они  и  думают,  -
ответил Херст.
     - Наших планет?  -  усмехнулся  Клеменс.  -  Вы,  похоже,  метите  во
властелины Вселенной?
     - Почему бы нет? - улыбнулся Херст и было  непонятно,  шутит  он  или
нет.
     Он остановился около утопленной в нише металлической двери.
     - Вы пока будете здесь, а когда понадобитесь, я приду за вами. У  вас
будет время, чтобы собраться с мыслями.
     Херст кодовым ключом отпер дверь. Войдя в нее, Клеменс увидел Ли. Она
сидела в широком черном кресле, подтянув колени к  подбородку.  За  спиной
Мэйпла щелкнула закрывшаяся дверь. Ли подняла глаза на Клеменса.
     - Привет, - сказала она мрачно. - Вот мы и снова вместе.
     - Прости, Ли, - пробормотал Клеменс, подходя к ней. - Это  все  из-за
меня. Я согласился на них работать только потому, что они  угрожали  взять
тебя в оборот.
     Ли удивленно на него посмотрела.
     - Меня? Я что-то не понимаю. Мне они  сказали,  что  прикончат  тебя,
если я откажусь быть у них проводником.
     - Вот это да-а, - протянул Клеменс. - Так тебя тоже, значит, наняли?
     - Да. И мне из-за всего этого пришлось наговорить кучу небылиц Монку,
чтобы без шума покинуть колонию.
     - Здорово нас окрутили, - усмехнулся  Клеменс,  усаживаясь  в  кресло
напротив Ли. - Я, честно говоря, надеялся, что Монк примет какие-то  меры,
если тебя похитят. Значит эти "мафиози" не имеют такой власти  на  Аксо  о
которой говорили, раз они пошли на  такой  финт.  И  Монк  многое  мог  бы
сделать...
     - Если б знал, где мы. Боюсь, Клем, что помощи нам ждать неоткуда. Мы
попались, как идиоты, - с досадой сказала Ли. - Мы опять влипли.
     - Как всегда, - вздохнул Клеменс, закидывая руки за голову. Что ж  мы
с тобой такие "везучие"-то?
     Ли хмыкнула и опустила голову.
     - Мне уже кажется, что все это  никогда  не  кончится,  -  проговорил
Клеменс. - Если мы выберемся из этой передряги, то начнется что-то еще,  и
еще, и еще... Я скоро с ума сойду от всего этого...
     - Не раскисай, астронавт, - сказала Ли. - У всего  есть  какой-нибудь
исход.
     - На этот раз - точно летальный, - бросил Мэйпл. - Меня одно утешает.
То, что полетаю на такой шикарной технике.
     - Слабое утешение, - заметила Ли.
     - В последнее время я очень хорошо научился извлекать удовольствия из
мелочей. Я пришел к выводу, что понятие "плохо" гораздо лучше, чем  совсем
никак.
     - Философ, - усмехнулась Ли.
     -  Тут  станешь  философом.   Я   скоро   совсем   потеряю   инстинкт
самосохранения  и  тогда...  Мне  страшно  подумать,  что  я  тогда   могу
натворить... - Клеменс замолчал, закрыв глаза.
     - Клем, они убьют нас, - сказала Ли тихо. -  Когда  мы  будем  им  не
нужны, они убьют нас.
     - Знаю, - ответил Клеменс, не открывая глаз.
     - Неужели мы так кончим?  Я  не  хочу,  Клем.  Ну,  что  ты  молчишь?
Пошевели мозгами!
     - Они у меня уже раскалены от постоянного  трения  друг  о  друга,  -
ответил Клеменс. - Пусть остынут...
     - Ты выбрал подходящее время для отдыха,  -  съязвила  Ли.  -  Только
когда остынут наши тела, думать будет поздно.
     - А сейчас рано. По воле случая мы оказались здесь и во  власти  того
же случая находимся. Нужно время.
     - Я, пожалуй, схожу в ближайший магазин и куплю  пару  деньков,  -  с
усмешкой сказала Ли.
     - Было бы неплохо, - заметил Клеменс. - Но было бы еще лучше, если  б
тебе там предложили еще пилюли от неудач. Последние сорок лет мне их очень
не хватает.
     - Клем, у меня такое чувство, что это наше последнее приключение.  Мы
должны выбраться.
     - Раз должны, то выберемся, - грустно улыбнулся Клеменс.
     - Интересно, когда ты будешь умирать, ты тоже станешь шутить?  -  зло
бросила Ли.
     - Пока мне не остается ничего другого.
     Щелкнул кодовый замок и в дверях появился Херст в сопровождении  двух
вооруженных парней со скукой на лицах.
     - Нам пора поработать, - с улыбкой сообщил он. - Вам придется  сейчас
составить небольшую краткую лоцию.
     Клеменс переглянулся с Ли. Они встали и  последовали  за  Херстом.  В
небольшом программном зале они  с  помощью  оператора  составили  лоцию  и
рассчитали трассу полета.  Клеменс  старался  вникнуть  в  незнакомый  ему
компьютерный язык, которым пользовался оператор, программируя данные, и  к
концу работы его голова  раскалывалась  от  боли.  Его  начало  раздражать
обилие этой супертехники, среди которой он чувствовал себя, как таракан  в
субмарине: внутри непонятно,  а  снаружи  -  смерть.  Его  тянуло  к  этим
сказочным приборам и бесило то, что он в них ничего не смыслит.
     - Вы закончили? - спросил Херст у оператора.
     - Осталось только сделать поправки на габариты, - ответил тот. -  Это
я сам введу.
     - Отлично, - Херст посмотрел на Клеменса. -  Завтра  мы  проверим  не
пошутили ли вы.
     - Завтра? - не понял Клеменс.
     - Эскадра будет на месте завтра.
     - Но мы летели оттуда до Аксо неделю.
     Херст с сожалением посмотрел на Мэйпла.
     - Возможности нашего корабля немного больше, чем  вашего,  -  заметил
он.
     - Я об этом как-то не подумал, - пробормотал Клеменс.
     Херст пригласил его и Ли к выходу.  По  коридору  они  шли  молча.  У
одного из поворотов Херст остановился и сделал знак одному из охранников.
     - Вас проводят, мистер Мэйпл. А мисс Клинвуд пойдет со мной.
     - Нет! - вскрикнула Ли и рванулась к Клеменсу, но  охранник  заступил
ей дорогу.
     - Зачем это вам, Херст! - зло спросил Клеменс. -  Мы  же  и  так  все
делаем, как вы хотите.
     - А почему я должен вам верить? - усмехнулся Херст. -  Доказательства
появятся только завтра. А до завтра побудьте врозь.
     - В этом нет необходимости, - бросила Ли.
     - Если я так поступаю, значит, считаю  необходимым,  -  мягко  сказал
Херст. - Спокойной ночи, мистер Мэйпл.
     Один из охранников, подняв оружие, подтолкнул Клеменса стволом.
     - Вы - скотина, Херст! - процедил сквозь зубы Клеменс.
     - На эту тему мы поговорим завтра, - пообещал Херст и,  взяв  Ли  под
локоть, увлек ее в другой коридор.
     - Вперед, - бросил оставшийся охранник Клеменсу.
     Клеменс сжал зубы и, повернувшись, двинулся  по  коридору.  Вдруг  он
остановился и, хлопнув себя по лбу,  обернулся  к  охраннику.  Тот  поднял
оружие.
     - Я забыл дать обводку астероидной ловушки! -  воскликнул  Клеменс  с
досадой. - Мне нужно вернуться в компьютерный зал.
     - Сперва я  сообщу  об  этом  Херсту,  -  сказал  охранник,  указывая
Клеменсу на коридор впереди. - Пока иди.
     - Черт! Да пойми ты, я не учел скорости  этого  корабля.  Если  он  с
размаху  влипнет  в  ловушку,  то  Херст  подумает,  что  мы  сделали  это
специально. Вся ваша  эскадра  превратится  в  решето  и  никакие  силовые
барьеры не помогут. Веди меня обратно!
     Охранник задумался, опустив ствол оружия в пол.  Тут  Клеменс  ударил
его. Оружие отлетело в одну сторону, охранник в  другую  и,  ударившись  о
стену, растянулся на полу. Но уже  в  следующее  мгновение  он  вскочил  и
бросился на Клеменса. Клеменс не успел еще ничего сообразить,  как  увидел
перед лицом рубчатую подошву и резкий удар в лицо отбросил его назад.  Под
головой загудела плита металлического пола, а, может, это загудело в самой
голове. Перед глазами взлетели  искры.  Клеменс  резко  поднялся,  но  его
качнуло назад и он снова оказался на полу. Из носа бежала кровь. Охранник,
подобрав оружие, спокойно стоял  и  наблюдал.  Наконец,  Клеменсу  удалось
подняться на ноги. Голова снова закружилась и  он  схватился  пальцами  за
стену,  чтобы  удержать  равновесие.  Когда  кружение  в  голове   немного
прекратилось, Клеменс снова шагнул на охранника.
     - Тебе мало? - спокойно спросил он.
     - Ты хорошо знаешь свое дело, - прохрипел Клеменс. - Но ты  не  учел,
что сейчас мне на все наплевать.
     - Мне тоже, - ответил охранник и, опустив оружие,  быстрым  движением
ладони ударил Клеменса в грудь и тот отлетел назад, охнув.  Однако,  Мэйпл
отметил, что этот удар был милосерднее первого.
     -  Третья  попытка  будет  последней,  -  предупредил  охранник.  Три
вороненых ствола смотрели Клеменсу в грудь.
     Клеменс почувствовал, что звереет от его спокойствия. Он вытер  рукой
кровь, бежавшую из носа и, сверкая глазами, вновь двинулся на охранника.
     - Я до трех считать не буду, - предупредил тот.  Судя  по  его  лицу,
ситуация его забавляла.
     Клеменс шел на  него.  Но  охранник  почему-то  не  выстрелил.  Мэйпл
остановился, когда ствол оружия уперся ему  в  ребра.  Охранник  несколько
минут, прищурившись, смотрел Клеменсу в глаза, затем отнял оружие  от  его
ребер и протянул его Клеменсу.
     - Держи, - сказал он.
     Такого Клеменс не ожидал. Он ошеломленно посмотрел на протянутое  ему
массивное оружие, потом перевел взгляд на охранника.
     - Держи, - повторил охранник. - Ты мне  нравишься.  Я  бы,  наверное,
тоже за свою девочку постоял. Тебя все равно кокнут, но с Херстом ты может
успеешь посчитаться. А его тут многие недолюбливают.
     Клеменс осторожно принял из рук охранника оружие и,  бросив  на  него
благодарный взгляд, рванулся по коридору, в том  направлении,  куда  Херст
увел Ли. По дороге ему никто не встретился. Оружие было тяжелым и  приятно
холодило пальцы. Выбежав к разветвлению коридоров, Клеменс резко  отскочил
назад и прижался к стене за углом. Из дверей какой-то комнаты вышли  Херст
и Ли. Охранника с ними не было.
     "С одним Херстом мне не составит труда справиться", - подумал Клеменс
и уже собирался идти в атаку, как услышал голос Ли.
     - И не нажимай на него так, Эдай, - сказала  она.  -  Если  перегнуть
палку, то нас с тобой по головке не погладят.
     - Понял, -  отозвался  Херст.  -  Завтра  все  твои  проблемы  с  ним
кончатся.
     - Хорошо бы, - проговорила Ли.
     Клеменс почувствовал,  что  ему  становится  дурно.  "Ли  с  ними,  -
мелькнула мысль. - Ли с ними!" Ему  захотелось  заорать.  Дрожащие  пальцы
легли на спусковые кнопки. "Гори все это синим пламенем!"  -  подумал  он,
кусая губы, и, выйдя из-за угла, направился к Херсту и Ли. Они  обернулись
и ошеломленно уставились на Клеменса.
     - Клем? - еле выговорила Ли, вытаращив глаза.
     - Жаль, что ты не ждала меня,  -  зло  усмехнулся  Клеменс,  медленно
шагая по коридору. - У меня никого,  кроме  тебя  не  было.  Лучше  бы  не
было...
     - Подожди, Клем, я тебе все объясню, - быстро проговорила Ли.
     - Я ничего не собираюсь слушать! - заорал Клеменс, направив оружие на
Ли. - С меня хватит! Хватит!!!
     - Мэйпл! - обратился к нему Херст.
     - Заткнись, паскуда, - не отрывая ненавидящего взгляда от Ли,  бросил
ему Клеменс.
     - Клем, успокойся, я прошу тебя, - пробормотала Ли, отступая назад.
     Клеменс вплотную приблизился к ней.
     - Как же так можно? - проговорил он. - Как ты...
     Горло перехватило и на глаза навернулись слезы.
     - Дрянь! - выпалил он в лицо Ли. - Ты - дрянь!
     - Слушайте, Мэйпл... - снова подал голос Херст.
     - Конец тебе! - рявкнул Клеменс, поворачиваясь к нему и  нажимая  все
три спусковые кнопки на рукоятке оружия.
     Ли бросилась вперед и, вцепившись в  оружие,  рванула  его  на  себя.
Раздался грохот и визг, перед глазами взорвался огненный шар.  Херст  упал
на пол. Над ним в стене чернела дыра, в которую мог бы  свободно  проехать
танк  средней  величины.   Там   была   видна   искореженная   решетка   с
полурасплавленными змеями каких-то кабелей. Из дыры сыпались  снопы  искр.
Коридор наполнился запахом гари и резкими сигналами тревоги.
     - Эдай! - закричала Ли и вцепилась в рубашку  Клеменса.  -  Клем,  ты
спятил!!!
     Клеменс отвесил ей крепкую пощечину, от которой Ли отлетела в сторону
и двинулся по коридору дальше. "Я вырвусь отсюда, - твердил он про себя. -
А если не вырвусь, то дорого этим собакам обойдусь!"
     - Клем! - кричала ему вслед Ли, но он даже не обернулся.
     Резкие сигналы тревоги разжигали в нем ярость.  Навстречу  ему  из-за
угла выбежала группа людей в униформах. Клеменс встретил их огнем из  трех
стволов. Он снова увидел, как впереди полыхнуло голубое пламя и от  группы
остались обугленные трупы. Сзади подбежала Ли и схватила его за локоть.
     - Прекрати немедленно! Что ты делаешь?!! Ты же  ни  черта  не  умеешь
обращаться с юниганом!
     Клеменс повернулся и оттолкнул Ли ладонью.  Она,  не  удержавшись  на
ногах, села на пол. Мэйпл направил оружие ей в лицо.
     - Я тебя убью, если ты  будешь  мешать  мне,  -  дрожащим  от  ярости
голосом проговорил он.
     - Клем, выслушай меня, - запинаясь, попросила Ли. -  Ты  же  убиваешь
людей...
     - Охотно верю, - отрезал Клеменс. - Если у тебя плохо со слухом, то я
повторю, что, если ты еще раз попытаешься меня остановить, я тебя убью!
     Он особенно выделил последнее слово.
     - Откуда ты взял юниган? Из юнигана так нельзя стрелять! -  закричала
Ли, прижимая ладонь к щеке.
     "Эта штука называется юниганом", - понял Клеменс, взглянув на оружие.
     - Убирайся, - процедил он сквозь зубы.
     - Клем...
     - Убирайся! - и Клеменс, подняв ствол  юнигана  дал  залп  из  одного
ствола в потолок.
     Ли закрыла голову руками, защищаясь  от  посыпавшихся  сверху  кусков
пластика. Клеменс с удовольствием посмотрел на рваную  дыру  в  потолке  с
бегущими от нее в разные стороны трещинами. Он  повернулся  к  сидящей  на
полу Ли спиной и зашагал дальше по коридору.  Повернув  за  угол,  он  дал
очередь из одного ствола по мигающим индикаторам тревоги.  Они  взорвались
искрами один за другим. И Клеменс рванулся вперед.  Коридор  за  следующим
поворотом закончился двумя движущимися открытыми лифтами. Клеменс заскочил
в тот, который спускался вниз. На нижнем этаже он увидел еще одну  группу,
стоящую наготове у лифта. Клеменс выстрелил  первым.  Из  группы  остались
живы только двое, да и те выли от  боли,  хватаясь  руками  за  обожженные
места. Клеменс выскочил из лифта и с  ревом  "Получайте!"  -  дал  длинную
очередь  по  коридору.  Одного  раненого  он  прикончил  тут  же,  разнеся
выстрелом его тело в клочья. Затем  он  повернулся  ко  второму  и  увидел
вытаращенные  глаза,  полные  ужаса.  Раненый  лежал  на  полу,  судорожно
вцепившись пальцами в ткань комбинезона на бедре. Ниже колена у  него  все
спеклось в единую черную массу и на ногу мало походило.
     - Как попасть в ангар со спейскрафтами? - зло спросил  Клеменс,  взяв
раненого на прицел.
     Тот неуверенно кивнул вглубь коридора.
     - Туда, - проговорил он сдавленным голосом.
     Клеменс хотел убить  и  его,  но  передумал  и  побежал  в  указанном
направлении по коридору.  Он  завернул  за  очередной  угол  и,  не  успев
остановиться, оказался в кругу охранников, ожидавших его там.  У  Клеменса
не появилось ни страха, ни замешательства. Он только еще больше озверел  и
бросился на стоящих перед ним людей. Раздавая  юниганом  удары  направо  и
налево, он вырвался из круга и, повернувшись  спиной  к  коридору,  открыл
огонь. Но охранники уже успели  скрыться  за  углом  и  никто  из  них  не
пострадал. Клеменс бросил взгляд назад и увидел, что коридор заканчивается
широкой дверью с красной надписью: "Шлюзовой ангар".  В  это  время  из-за
угла высунулась голова охранника.  Клеменс  дал  еще  один  залп  из  трех
стволов,  который   разворотил   пол   коридора.   Послышались   крики   и
ругательства. В коридоре  раздался  громкий  голос,  от  которого  Клеменс
вздрогнул и завертелся на месте. Его руки еще крепче сжали юниган, а глаза
искали цель.
     - Клеменс Мэйпл!  Прекратите  огонь!  Вам  никто  не  сделает  ничего
дурного! - голос был твердым и сердитым.
     - Пошли вы!.. - проревел Клеменс и дал очередь по потолку. Он  понял,
что это был внутренний радиофон.
     - Прекратите огонь! - снова потребовал голос.
     - Черта с два! - гаркнул Клеменс и, подскочив к двери ангара,  ударил
ладонью по светящейся панели замка. Но дверь не открылась. В развороченных
кусках стен и коридора залегли охранники. "Черт, я прекрасная  мишень  для
них", - подумал Клеменс и еще раз ударил  по  замку.  Но  дверь  снова  не
отреагировала. Клеменс повернулся лицом к коридору и понял, что  назад  он
тоже не прорвется. Выкрикивая ругательства, он поливал коридор  огнем,  не
давая охранникам высунуться.  Затем,  резко  развернувшись,  дал  залп  по
двери. Его отбросило назад и обдало таким жаром, что затрещали волосы.  Из
глаз побежали слезы, он вытер их рукавом и посмотрел на дверь. В ней  была
видна большого диаметра вмятина  и  пятно  выгоревшего  покрытия.  Клеменс
поднял юниган и еще раз нажал  на  все  спусковые  кнопки.  Но  последовал
выстрел  из  одного  ствола.  Клеменс  закрыл  лицо  рукой,  защищаясь  от
отлетевших горящих осколков. Дверь по-прежнему была цела.  Клеменс  бросил
взгляд на цифровые счетчики юнигана. На четырех  из  них  мерцали  нули  и
только четыре выстрела обещал один. Клеменс взвыл от ярости и отчаяния. Он
понял, что отсюда ему уже не вырваться.  Ловушка  захлопнулась.  Охранники
осмелели и перебежками стали приближаться к Мэйплу все  еще  укрываясь  за
обломками.  Они,  видно,  заметили  сбой  его  юнигана.  "Почему  они   не
стреляют?" - подумал Клеменс, прижавшись спиной к еще горячей от выстрелов
двери.
     - Я пристрелю, как собаку, первого, кто приблизится ко мне! - крикнул
он в коридор.
     - Мэйпл, это глупо!  -  отозвался  кто-то  из  охранников.  -  Бросай
юниган, никто не собирается тебя убивать!
     - Пошел ты к матери! - проорал ему Клеменс и выстрелил в ту сторону.
     Взлетели горящие обломки.
     - Не пори ерунды, Мэйпл! - услышал Клеменс тот  же  голос.  -  Оставь
юниган в покое!
     Клеменс выстрелил еще  раз.  Послышались  ругательства.  Взглянув  на
счетчик юнигана, Клеменс увидел мерцающую двойку.
     - Скоро тебе нечем будет стрелять, Мэйпл! - опять прокричал охранник.
- Кончай дурить!
     - Скоро кончу, - пробормотал под нос  Клеменс  и  опустился  на  пол,
устроив на коленях юниган.
     - Эй, Коллинз, свяжись с центром, а то у меня что-то с радиофоном!  -
услышал он голос охранника.
     Клеменсу стало смешно. И он засмеялся. Смех сотрясал его  тело  и  он
громко смеялся, не в  силах  остановиться.  Наконец,  он  понял,  что  это
истерика и с большим трудом взял себя в руки. Он откинул голову,  опершись
затылком об обгоревшую дверь и, полуприкрыв глаза, расслабился,  продолжая
наблюдать за коридором.
     "Двоих я еще уложу, - думал он. - А дальше что?"  О  том,  что  могло
быть дальше думать не хотелось. "Пусть лучше ничего не будет, - решил  он.
- Последний заряд я оставлю для себя. Надеюсь, что я смогу это сделать..."
     - Эй, Мэйпл, давай по-хорошему! - снова  крикнул  охранник.  -  Давай
свои условия!
     - Хочу увидеть тебя в гробу, - прошептал Клеменс, не пошевелившись.
     - Ты что, заснул?
     - Заткнись! - громко сказал Клеменс. - Или я буду стрелять!
     В коридоре затихло, только было слышно,  как  за  обломками  негромко
переговариваются охранники.
     Так продолжалось  довольно  долго.  Клеменс  сидел  с  полуопущенными
веками. В душе было пусто. Ему сейчас все было безразлично. Он слушал, как
внутри глухо бьется сердце.
     Тут его сознание включилось и он увидел, что по коридору кто-то идет.
Клеменс медленно поднял юниган. Светловолосый парень в  голубых  брюках  и
белой рубашке шел по коридору, огибая груды обломков. У Клеменса задрожали
руки. Он вскрикнул и вскочил на ноги. "Галлюцинация!" - мелькнуло в голове
и он зажмурил глаза. Открыв их вновь, Клеменс  увидел,  что  парень  стоит
метрах в пяти от него и качает головой.
     - Ну и натворил ты дел, - сказал он.
     Это был Ли Клинвуд.


     То, что происходило дальше, Клеменс плохо помнил. Сознание как  будто
отключилось и только  глаза  автоматически  фиксировали  происходящее.  Ли
куда-то его вел, потом вокруг Клеменса суетились какие-то люди. Ли  что-то
говорил и кричал, но Мэйпл ничего не воспринимал.  Потом  он  почувствовал
резкий укол на тыльной стороне левой кисти руки и вздрогнул  от  него.  Ли
стоял перед ним, глядя в глаза и шевелил губами. Клеменс  закрыл  глаза  и
отключился.


     - Он проснулся, - услышал Клеменс рядом женский голос и открыл глаза.
     Над ним  склонилась  полная  женщина  лет  сорока  с  теплыми  карими
глазами.
     - Как вы себя чувствуете? - спросила она мягко.
     Рядом с женщиной появился Ли. Клеменс перевел на него взгляд. Ли  был
одет в черную рубашку явно форменного покроя и на его  груди  поблескивали
какие-то эмблемы.
     - Ты в порядке? - Ли улыбнулся.
     - Откуда ты взялся? - спросил Клеменс.
     - Долго рассказывать. Вставай, нас ждут.
     - Кто? - Клеменс сел.
     - Шеф.
     - Какой шеф?
     - Вставай и одевайся. Скоро все узнаешь.
     Женщина вышла и Клеменс подошел в столику, где лежал пакет с одеждой.
Он разорвал белый пластик и вытряхнул содержимое пакета на стол. Перед ним
лежали рубашка и брюки, такие же, как на Ли.
     - Что это? - Клеменс посмотрел на него.
     - Твоя форма.
     Клеменс развернул рубашку и увидел над нагрудным карманом  отливающую
металлическим блеском пластинку с надписью: "К.Мэйпл". Рядом с  пластинкой
расположилась эмблема: черная  птица,  заключенная  в  желтой  стрелке  на
красном фоне и строчка букв: "Особая команда "Феникс".
     - Я ничего не понимаю. Может, объяснишь, наконец, что  происходит?  -
Клеменс бросил рубашку на стол и снова повернулся к Ли.
     - Одевайся, я сказал. Я потом все объясню, - Ли подошел  к  столу  и,
взяв рубашку, накинул ее на плечи Клеменса.
     "Ну, ладно, - подумал Клеменс разозлившись. - Я разберусь, что это за
маскарад".
     Он оделся. Ли придирчиво осмотрел его и улыбнулся.
     - Высший класс, - проговорил он, соединяя  в  кольцо  пальцы  руки  -
указательный и большой.
     - Пошел ты... - зло сказал Клеменс.
     - Ладно, не злись, -  усмехнулся  Ли  и  вышел  из  комнаты.  Клеменс
последовал за ним. Они молча прошли  по  коридору  и  Ли  открыл  одну  из
дверей.
     В комнате, где они оказались, было довольно  уютно.  Здесь  были  два
огромных  аквариума  с  какими-то  экзотическими  рыбами,  мягкая   мебель
приятного   оливкового   цвета,   большой   стол   Г-образной   формы    с
вмонтированными в него пультом и  дисплеем.  Навстречу  вошедшим  поднялся
из-за стола невысокий крепкий мужчина в такой же черной форме,  но  эмблем
на нем было побольше, чем на Ли. Клеменс подошел к нему ближе.
     - Это колонел Джордж Кьюмби.  Мы  работаем  по  разным  профилям,  но
давние приятели. К шефу я поведу тебя потом, чтоб ты успел остыть.
     Клеменс зло посмотрел на Ли и кивнул Кьюмби головой.
     - Устраивайтесь, ребята, -  колонел  указал  рукой  на  кресла  возле
небольшого журнального стола.
     Ли подтолкнул Клеменса вперед. Мэйпл опустился в кресло.
     - Ну, теперь, Клем, наверное, самое время поговорить, - сказал Ли.  -
У тебя, наверное есть некоторые вопросы?
     - Некоторые - это  мягко  сказано.  У  меня  их  куча,  -  проговорил
Клеменс.
     Колонел уселся в кресло напротив него.
     - Мы ответим на все ваши вопросы, - сказал он.
     - Ладно. Где я?
     - На опорной базе "Юнивесери сентер", межпланетная разведка.
     - Разведка?!! - у Клеменса чуть глаза на лоб не полезли. - А я-то что
тут делаю?
     - Ты будешь теперь здесь работать, - ответил Ли.
     - Я ничего не понимаю! - Клеменс почти кричал. - Что происходит, черт
меня возьми! Откуда ты сам взялся?
     - Стоп, Клем, не напирай так, - засмеялся Ли. -  Я  тебе  все  сейчас
расскажу по порядку. Короче, тобой заинтересовались еще  до  навигационных
курсов. Ты ведь после школы проходил тесты на профессиональную пригодность
к тому или иному роду деятельности? Вот тогда-то тебя и приметили  и  меня
прикрепили к тебе. И на навигационных курсах  я  был  только  из-за  тебя,
потому что больше мне там делать было  нечего.  В  космической  технике  я
разбирался гораздо лучше, чем в девочках. Мне нужно  было  понаблюдать  за
тобой и сделать вывод, пригоден ты к работе в разведке или нет. А как бы я
мог все это сделать, если б не стал твоим приятелем? Ты, Клем,  только  не
заводись, а послушай. Когда мы закончили курсы, я уже  знал,  что  ты  тот
человек, который нам нужен. Тогда я дал добро на "Парк аттракционов".
     - На что? - не понял Клеменс.
     Ли улыбнулся.
     - Все твои приключения произошли на учебном полигоне, который мы  тут
называем "Парком аттракционов". Я понимаю,  что  ты  думал,  что  все  эти
полеты, монстры, погони и прочая атрибутика фантастических романов  -  все
это было серьезно.
     - На шутки это  было  не  похоже.  Сколько  раз  я  попадал  в  такие
переделки, что страшно вспомнить! - Клеменс был зол.
     - Да если б все ловушки "Парка аттракционов" были настоящими,  ты  бы
ни из одной бы не выбрался, - усмехнулся Ли. - Тебе не приходило в голову,
что тебе слишком везет?
     - Послушал бы я,  что  ты  сказал  бы,  если  б  тебе  так  везло!  -
огрызнулся Мэйпл.
     - В свое время я тоже прошел "Парк аттракционов", - спокойно  ответил
Ли. - И уверяю тебя, он  тоже  мало  был  похож  на  воскресную  прогулку.
"Юнивесери сентер"  держит  штат  сценаристов  для  "Парка  аттракционов",
которым дельцы из Голливуда в подметки не годятся. Кстати, колонел  Кьюмби
как раз является шефом "Парка аттракционов" и он  изъявил  желание  видеть
тебя.
     Клеменс бросил взгляд на Кьюмби и тот смущенно улыбнулся.
     - Значит, я сорок с  лишним  лет  жил  по  сценарию?  -  Клеменс  еле
сдерживал себя.
     - Так уж получилось, Клем, - пожал плечами Ли. - Только сорока лет не
было. С того момента, как мы с тобой улетели с  Земли  прошло  всего  шить
месяцев.
     - Как это? - Клеменс помотал головой.
     - Сейчас поймешь. Ты никогда  не  был  морским  монстром  и  не  было
никаких сорока лет. Ты двое суток провел под гипнозом. Тебе просто внушили
все это. И, разумеется, никакой фирмы "Астросчастье" тоже не существует.
     - Подожди, так вы не умеете перевоплощать людей в иные формы жизни?
     - Конечно, нет. Да это, по-моему, и невозможно.
     - Ладно, но как ты тогда стал женщиной?
     Ли захохотал, а колонел Кьюмби хмыкнул.
     - Да я ею никогда и не был! С тобой работала Карин Кеттлберри. Она  -
в штате "Парка аттракционов". И вообще, Клем, ты не придал значения одному
важному психологическому фактору: мужчина никогда не смог бы примириться с
тем, что стал женщиной. Иначе, это был бы ненормальный мужчина! - Ли снова
засмеялся. - Карин отлично справилась со своей задачей.  А  ты,  Клем,  уж
прости меня за такие слова, но ты оказался очень наивным.
     - Я не считаю это качество пороком, - отрезал Клеменс.
     - Для разведчика - это порок, - Ли посерьезнел.
     - А кто тебе сказал, что я собираюсь  стать  разведчиком?  Я  плевать
хотел на вашу команду и улечу на Землю. Но сначала набью тебе морду, Ли!
     - Да перестань ты  обижаться,  Клем.  Ты  говоришь,  как  ребенок.  И
вообще, не все так просто, как тебе кажется.
     - Мне уже ничего не кажется, и работать на вас  я  не  собираюсь!  Вы
что, ждете, что я брошусь вам на шею? Вы, верно, не заметили, что я  вышел
из того возраста, когда мечтают стать разведчиками!
     - Клем, подожди, - перебил его Ли. - Ты не сможешь жить так  же,  как
раньше. Конечно, ты можешь отказаться и улететь, но, думаю, не захочешь.
     - Почему это ты так в этом уверен?
     - А как, например,  ты  объяснишь  людям,  что  у  тебя  ненормальная
регенерация?
     - Что? - Клеменс схватился за воротник рубашки. - Ты же  сказал,  что
все это был гипноз...
     - Не все, Клем. Пока ты  думал,  что  прыгаешь  по  белому  пляжу  на
четырех лапах, тебе перестроили организм.  Твои  физиологические  качества
отличны от человеческих. Ты можешь теперь многое  из  того,  что  обычному
человеку и не снилось.
     - Так я не человек?
     - Нет, ты просто необычный человек. А обычный человек вряд ли смог бы
участвовать в тех операциях, которые мы проводим. В них очень важно умение
выживать. Мы все такие. И я, и Кьюмби, и теперь ты.
     - А кто вам дал право вмешиваться в мою жизнь? Почему вы сделали  это
насильно, не спросив моего согласия?
     - Из соображений конспирации, - сказал Ли. - Мы работаем в  контактах
с Галаполом и армией Земли, но даже они многого  не  знают  о  нас.  А  ты
хочешь, чтобы мы первому встречному выкладывали свою программу?
     - Как я понял, я не был первым встречным.
     -  Верно.  Именно  поэтому  тебя  нужно  было  сначала  проверить   в
экстремальных ситуациях. Ты не дурак, Клем, и, если  б  я  тебе  предложил
работать в разведке, а потом загнал на полигон, то  ты  бы  на  первом  же
круге "Парка аттракционов" почувствовал  бы  подвох.  А  полигон  затем  и
нужен, чтобы приблизиться к реальной обстановке и потом быть  готовому  ко
всему. Мы просто тебя проверяли.
     - Ладно. Проверили, - взмахнул руками Клеменс. - Спасибо, ребята.  Ты
этих слов от меня ждешь?
     - Клем, я еще хочу сказать, что далеко не каждый получает возможность
работать в "Юнивесери сентер". И мне ты должен быть благодарен.
     - Я благодарен тебе, Ли. - Клеменс отвесил ему  шутовской  поклон.  -
Только вот за что - не пойму!
     - За что? А вот за что. После "Парка  аттракционов"  практически  все
попадают в команду  новичков  и  долго  еще  жрут  дерьмо,  чтоб  к  этому
привыкнуть! - взорвался Ли. - А я тебя избавил от  этого  и  взял  в  свою
команду!
     - В эту, что ли? - Клеменс коснулся рукой эмблемы на груди.
     - В эту! - кивнул Ли. - И уверяю тебя, что это лучшее  из  того,  что
здесь есть. Я поручился за тебя и поэтому ты попал в "Феникс".
     - Боюсь, что подведу  тебя,  -  сказал  Клеменс  с  плохо  скрываемой
злобой. - Я ведь не учился жрать дерьмо! И не  собираюсь  этого  делать  в
дальнейшем!
     Ли хлопнул себя ладонями по коленям и, встав, зашагал по комнате.
     - С тобой трудно разговаривать, Клем, - сказал он.
     - Вы бы мне подкинули чего-нибудь еще в вашем "Парке аттракционов"  и
я бы вообще не стал с тобой разговаривать! - отрезал Клеменс.
     Ли остановился и вздохнул.
     - И тем не менее, я все еще испытываю к  тебе  дружеские  чувства,  -
сказал он тихо.
     Он сказал это таким тоном, что у Клеменса пропала злость. Он  откинул
голову на спинку кресла и потер ладонями лицо.
     - Господи! - пробормотал он. - Я точно свихнусь!
     Колонел взял в руки бутылку и, разлив  в  бокалы  спиртное,  протянул
один Клеменсу. Клеменс подумал, что и не заметил, как на  столе  появились
виски и хрусталь. Он сделал глоток и, отметив голову, тихо проговорил:
     - Я бы тебя убил, Ли, честное слово...
     - Да ты не смог бы, - ответил Ли. -  Потому  что  у  тебя  есть  одно
качество, которое ты, как я понял, не можешь переступить. Ты - гуманист. И
это необычно. Для людей твоего склада. Конечно, ты перестрелял два десятка
наших людей и тут о гуманизме говорить трудно. Но тебя  к  этому  и  вели.
Разведчик должен все уметь - выполнять и грязную работу. Вот тебя и довели
до исступления. А теперь вспомни, как тебя били колонисты в Комфилде.  Ты,
наверное, заметил,  что  били  они  по-настоящему.  Но  я  даю  голову  на
отсечение, что попадись тебе в тот момент оружие, ты бы их не поубивал.
     - Может быть, - согласился  Клеменс.  -  Хотя  очень  бы  хотел.  Но,
принимая во внимание то, какая у меня была миссия, убивать их  было  бы  с
моей стороны нерасчетливо.
     - Значит, тебя подчинила бы себе цель?
     - Это естественно, - пожал плечами Клеменс.
     - Естественно... Ладно, другой пример. Когда ты бежал из дома Мэтлока
в сельву, ты не убил его. Почему? Ведь тут тобой  не  руководили  какие-то
высшие цели. Учитывая то, как обращался с тобой  Мэтлок,  просто  странно,
что ты его не отправил на тот свет. Почему, все-таки?
     - Не знаю...
     - Я бы на твоем месте, Клем, точно убил бы его.
     - Но это была бы бессмысленная жертва. Я мог его не убить и не убил.
     - Ты - молодец, Клем, - улыбнулся Ли. - И вообще, ты во  время  своих
приключений очень часто поступал так, как поступает  положительный  герой.
Ты уж не обижайся на мои слова. И мне это очень  нравится  в  тебе.  И  не
только мне.
     - А кому еще?
     - Карин Кеттлберри после четырех дней работы с тобой требовала, чтобы
тебя сняли с "Парка аттракционов". Ты ей так понравился, что ей  очень  не
хотелось трепать тебе нервы.
     - У меня ни разу не появилось мысли, что это  не  ты,  Ли,  -  сказал
Клеменс.
     - Плохих работников здесь  не  держат,  Клем.  Правда,  мне  пришлось
разобраться с  парнем,  который  отдал  тебе  юниган...  Это  было  не  по
правилам. И нам пришлось вывести тебя из игры. Но уверяю тебя, что еще  ни
один клиент "Парка аттракционов" не проходил  все  испытания.  Слишком  уж
буйная фантазия у наших сценаристов. Но результаты у тебя прекрасные.
     - Меня это мало утешает...
     - В тебе сейчас говорит обида. Ты считаешь,  что  с  тобой  поступили
нечестно, не рассказав правила игры перед ее началом. Но  в  жизни,  Клем,
нас никто не предупреждает о том, что случится завтра. Ты нам нужен, Клем.
У нас полно плечистых парней, которые, не моргнув глазом, могут превратить
в пепел полгалактики. Но воин с головой и сердцем всегда находка для  нас.
Так что, ты просто создан для работы в разведке. Помяни мое слово, если ты
хоть немного поработаешь здесь, то не захочешь уйти. Наши функции  гораздо
шире, чем ты можешь себе представить. И когда ты войдешь в курс  дела,  на
Земле тебе будет просто неинтересно. Но тебе, конечно, надо все  обдумать?
Для этого есть время. Мы с тобой полетим в отпуск.
     - В отпуск?
     -  После  "Парка  аттракционов"  необходим  реабилитационный  отпуск,
который мы проведем на Земле. Отпуск длится  три  месяца  и  тоща  мы  еще
вернемся к этой теме. Идет?
     - У меня есть еще право выбора?
     - Разумеется.
     Клеменс бросил короткий взгляд на Кьюмби, затем вновь поднял глаза на
Ли.
     - Значит, скоро я буду на Земле?
     - Уже завтра, Клем.
     - И я свободен, - пробормотал Клеменс.
     - Конечно. Так мы договорились? - спросил Ли.
     - Договорились, - кивнул Клеменс.
     - Тогда мы выпьем за окончание  приключении,  -  вступил  в  разговор
колонел.
     - Пожалуй, - улыбнулся Клеменс.
     - Пусть все приключения заканчиваются хорошо, - серьезно сказал Ли. -
Как в "Парке аттракционов"!

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.