Версия для печати

   Татьяна Матвеева.
   Башня ангелов

---------------------------------------------------------------
(c) Tatiana Matveeva aka Inity Intel Inside
    http://inity.junik.lv Й http://inity.junik.lv
 [ разрешается распространение только на некоммерческой основе
   при условии сохранения целостности и неизменности текста;
   с автором можно связаться: inity@complife.net, 2:5030/57.208 ]

    02/22/2000 - 03/21/2000
---------------------------------------------------------------
[ Release 1.0a ]

                   [T O W E R   O F   A N G E L S]
                           [Башня Ангелов]

                                                           To my Friends...

        I.
                    By the rivers of Babylon, there we sat down
                    ye-eah we wept, when we remembered Zion.
                    When the wicked
                    Carried us away in captivity
                    Required from us a song
                    Now how shall we sing the lord's song in a strange land
                              Boney M "By the rivers of Babylon", psalm 136



     Я  так и знала, что будет дождь,  - пробормотала себе под нос невысокая
светловолосая  девушка,  когда  вышла на  площадь, оставив  за спиной здание
вокзала.
     Дождь был,  впрочем,  несильный  - солнце  проглядывало  сквозь прорывы
среди облаков.
     Она оглянулась,  окидывая взглядом привокзальную площадь; слабо мерцали
часы, показывая время - 7:51. В этом городе она была впервые; несколько дней
назад она выбрала его целью своей путешествия почти случайно, закрыв глаза и
тыкнув в  карту наугад. Получилась  точка на  северо-востоке, близ побережья
Атлантики;  доверившись  этому выбору и  посмотрев, как называется ближайший
город,  она взяла билет на экспресс, доставивший ее несколько минут  назад в
один из крупнейших мегаполисов мира.
     Звали  ее Тиффани Стэндфорт,  ей было  около  двадцати лет; девушка  из
маленького городка Hurricane в штате Юта, уроженка маленькой долины недалеко
от чудом нетронутого цивилизацией уголка дикой природы, все еще сохранявшего
статус национального парка.
     -...best  electronic mail... - хвост  рекламного объявления на огромном
экране справа  ненадолго привлек ее внимание.  Тиффани  хотела уже двигаться
дальше, но ее снова остановила реклама.
     На экране возникло изображение человека в громоздком шлеме, закрывающем
половину  лица, и в  перчатках,  сидящего  перед  компьютером и поводящего в
воздухе  руками.  В этом было что-то  ностальгическое, образ  из  недалекого
прошлого,  что  заставило  девушку улыбнуться; она  всегда была  к подобному
неравнодушна.  Человек  продолжал  водить руками  в  воздухе  еще  несколько
секунд, после  чего  картинка оказалась  резко перечеркнута, словно  мазками
красной краски. "Пришло время забыть о перчатках и шлемах, как  были  забыты
каменные  топоры! Все  это  вчерашний  день! - появился  на  щите  крикливый
призыв. Покупайте новые нейрочипы Alphawell Star!!
     Alphawell  было   имя  молодой  калифорнийской  компании,  стремительно
рвавшейся на рынок.
     "Star,  -  неодобрительно подумала про себя Тиффани... Быстро уж  очень
они выпускают что-то новое... ладно, в  конце концов моя  Irida не так  уж и
плоха".
     Она продолжила  смотреть на рекламный щит  - спешить ей было  все равно
некуда - ожидая увидеть еще что-либо интересное.
     Однако тот всего лишь нагловато спросил:
     "А вы уже пробовали нашу новую зубную пасту?!"
     - Тьфу на вас, - выругалась Тиффани.

     В этой жизни было немного  вещей, способных  ее заинтересовать - помимо
компьютеров.   Недавно  полученный  диплом   колледжа  "Программирование   и
архитектура  сетей" лежал  сейчас  в  ее  сумке вместе  с  немногочисленными
пожитками.  Под мышкой  она сжимала  свою  гордость,  свой талисман  - белую
клавиатуру, на которой не  было нанесено  ни  одной буквы; ей  они  были  не
нужны.
     Tiffany  Standfort -  в  среде  компьютерщиков  Юты  ее звали  коротко,
звучным  именем, подобным расширению  древнего формата  графических  файлов:
Тифф.  Правда, она не могла  надеяться  на то, что  рассказы  о некоторых ее
проделках (и файликах с кратким посланием  Check your security!  Your system
was  hacked  by Tiff)  вышли за  пределы родного штата. Ну  что ж,  это было
неважно. Здесь она все равно собиралась начать все сначала.
     Начать надо  было  с  того,  чтобы  подобрать какое-то место для жилья.
Уверенным   шагом  она   пересекла  площадь,  приблизившись  к   справочному
терминалу, и принялась просматривать список недорогих гостиниц.
     Она  просматривала  выданную  ей  информацию,  слушая  доносившиеся  из
динамиков возле рекламного щита слова  и музыку, и периодически отвлекалась,
чтобы глянуть, что же там такое  в  очередной раз предлагают, бросая в ответ
свои короткие реплики.
     - Последняя разработка, новый шампунь...
     - Тьфу.
     - Только с нашей новой операционной системой...
     - Господи, опять этот Microsoft?!
     -  Приглашаем  вас  в  увлекательное  путешествие...  круизы... загадки
древних цивилизаций... - похвалялась какая-то туристическая фирма.
     -  Мне бы сейчас денег  на жизнь  раздобыть,  а не по круизам ездить, -
нахмурилась Тифф. На ее карточке оставалось довольно немного.
     - Ты  уже сделал свой  ВЫБОР?! - грозно  осведомился  какой-то политик,
потрясая кулаком на фоне американского флага.
     - А что, скоро какие-то выборы?... Как это скучно...
     Она наклонилась к терминалу,  наконец выдавшему более-менее  подходящую
информацию. Небольшой отель  в  East-side... номера дешевые, на первое время
можно устроиться там...
     - Справку печатать?
     Тифф  поднесла руку к кнопке, еще не решив, нужна ли ей эта справка или
она  уже  и без того запомнила адрес,  и пока она  думала над  этим нехитрым
вопросом, зазвучала приятная, похожая на старинную японскую, музыка.
     Девушка покосилась на рекламный щит. Там только-только начался еще один
красочный  ролик;  горная  вершина (интересно,  фотография  или компьютерная
графика?),  и по  мере того,  как изображение  слегка  поворачивалось,  гора
превратилась в изображение  двух неравных  башен, вершину большей из которых
окружало словно бы зависшее в воздухе кольцо. Изображение чуть потеряло свою
четкость, и Тиффани узнала всемирно известный логотип.
     For-you-and-forever, - медленно  проступили слова. Akusira corporation.
Программное обеспечение. Нейрочипы. Digital security.  Все самое лучшее. Для
вас и навсегда...
     Тифф  и прежде видела подобную  рекламу,  но  тут  что-то  заставило ее
насторожиться. Она прищурилась, потом резко  повернулась и глянула туда, где
только что видела нечто, ставшее источником ее беспокойства.
     Там, вдалеке, в просвете между домов - проспект выходил к реке, к мосту
-  на другом  берегу, она  заметила  смутный  силуэт  двух  неравных  башен,
возвышавшихся над крышами других зданий. Ей потребовалось несколько  секунд,
чтобы привести картинки в соответствие.
     "Ничего себе!  -  сказала она себе.  - Так это ж она и есть! А я всегда
думала, что они японцы..."
     Размышляя о том, что все-таки нужно бы немного подучить географию, Тифф
подхватила выползшую из  щели распечатку,  еще раз  сверилась  с  адресом  и
отправилась искать отель.


        x x x

     Отель оказался бедным  и  грязным, но Тифф это  не слишком смутило.  Ей
достался  номер  на  первом  этаже, маленькая невзрачная комнатушка;  первым
делом, отбросив на кровать сумку, девушка принялась прилаживать к компьютеру
собственную  клавиатуру. Ей  пришлось, правда,  разок слазить в сумку, чтобы
вытащить  оттуда   несколько  дисков;  устроившись  перед  монитором,   Тифф
принялась тут  же  засовывать  один диск  за другим  в  дисковод, настраивая
систему так, чтобы работать в привычной обстановке, и попутно поругивая тех,
кто  установил  здесь  все  так  криво и  "по  дефолту". Конечно, глупо было
ожидать чего-то лучшего от захудалого гостиничного номера, но...
     Тифф пожалела,  что  это не ее прежний компьютер.  Но  того  больше  не
существовало - перед отъездом она его продала, вырученные деньги потратив на
нейрочипы - лучшее, что она смогла  купить. Только с клавиатурой  она решила
не расставаться; да  и как все истинные компьютерщики она ненавидела системы
голосового ввода.
     Она  поправила очки (ей  никогда  не приходила в голову мысль про такое
непростительное  расточительство,  как  сделать  себе  коррекцию  зрения)  и
придвинулась к столу ближе.
     С  чего  лучше всего начинать  знакомство  с городом? С осмотра местных
достопримечательностей?  Правильно,  если  первой  из  них  считать  местную
сеть...
     Тиффани  не  хотелось сейчас задействовать чипы,  вместо этого она  "по
старинке"  бегло  просматривала,  что можно было  узнать  - местные новости,
адреса хранилищ бесплатных программ, доски объявлений, чаты...
     Несмотря  на повсеместное распространение трехмерных систем виртуальной
реальности  и  триумфальный  успех   нейрочипов,   оставались  живы  и  даже
пользовались популярностью и неистребимые "форумы", и "конференции", и чаты,
где собравшиеся предпочитали не придавать значения реальной  или виртуальной
внешности собеседника и общались, просто набирая в окошко текст.
     В  один из  таких чатов Тифф заскочила - скорее от нечего делать. Ей не
хотелось сейчас бродить по форумам, читать объявления, прикидывать, какую бы
ей подыскать работу... в конце концов, это можно будет сделать и позже.
     В  чате  было  не слишком  много  народу,  но  все  довольно  оживленно
переговаривались. Сперва Тифф показалось, что это обычная, ничего не стоящая
болтовня компании, где  все друг друга хорошо знают, и где никто поначалу не
обратил внимание на  еще одного посетителя. Однако постепенно Тифф втянулась
в беседу, вставляя кое-где реплики, и довольно скоро ее заметили.
     В  основном с Тифф беседовал парень под ником Red. Нельзя было сказать,
что болтать с ним было очень интересно, однако среди прочих участников  чата
он  все же  несколько  выделялся.  Тиффани  почувствовала к  нему  некоторое
доверие и отвечала на большинство его вопросов с охотой.
     - Так откуда ты,  говоришь,  приехала? - Hurricane. - Никогда не слышал
про это место... Где это? - Юта. - Ого! Далеко. И что же тебя занесло в нашу
глушь?
     Он явно подшучивал,  этот  житель мегаполиса, над нею,  казавшейся  ему
"провинциалкой", но ей не хотелось ссориться.  "Я всего лишь  хочу завоевать
себе место под солнцем", - подумала Тифф.
     Red уже не ожидал ответа, задавая следующий вопрос:
     - Что ты вообще умеешь делать?
     - Ну, в сетях разбираюсь... программирование... hacking :)
     На экран выскочило окошко персонального чата - private:
     - Девчонка-хакер? Сечет в программировании? Да ты врешь!
     Тифф задумалась.
     Само  собой так получилось, что она уже  провела вдоль экрана рукой, на
ладони вспыхнул  огонек инфракрасного порта. В выпавшей менюшке Tiff выбрала
"Tracing...", удовлетворенно кивнула, поглядывая на столбики цифр, запустила
одну из запасливо взятых с собою программ...
     "Check  your security.  Your system  was  hacked  by  Tiff" - маленький
текстовый файлик появился прямо на рабочем столе незнакомца.
     Через  несколько  секунд  в  окошке   "привата"  появились  возмущенные
смайлики, перемежавшиеся с символами верхнего ряда клавиатуры.
     Наконец, Red вновь "обрел дар речи".
     - Shit!!! Ты меня сделала! Как тебе это удалось?!!!
     Тифф лукаво подмигнула монитору.
     - Секрет ;)
     - Ты мне его скажешь.
     - Это будет зависеть от множества причин...

     - Хорошо...  слушай.  Я правда не  ожидал  встретить такого человека на
этом тупом  чате. В  общем,  пардон.  Здесь  в  мой компьютер  еще никто  не
пролезал. Это небось какие-то ваши особенные штучки из этой, как ее...  Юты?
Но ты мне скажешь. Я тебя угощаю пивом. Нынче же вечером. В "Башне".
     - Что такое "Башня"?
     - Бар. Там собираются Ангелы.
     Их  называли  "Ангелы". Хакеры, взломщики,  "ковбои  киберпространства"
(последнее название пытались  ввести в обиход, но  оно не прижилось). Ангелы
компьютерных сетей.  Те, кто  был  впереди, кого Тифф и подобные ей привыкли
считать  "лучшими  из  лучших"  и  на  кого  ей всегда  хотелось  равняться;
совершенствуя свое искусство  по  взлому компьютеров на  родине, Тифф всегда
подсознательно  мечтала назвать себя Ангелом, хотя  и понимала,  что то, что
она  делает  -  было  непростительно мелко.  Ангелы  совершали  невероятное,
проникая   внутрь   закрытых   новейшими  системами   защиты  информационных
крепостей; их преследовала и не  могла настигнуть  полиция,  им  сыпались на
голову  проклятия   от   корпораций,   но   все   это   было   нипочем   для
смельчаков-одиночек. Тифф  не верилось,  что ее  внезапный  знакомый в  чате
имеет к  ним  отношение;  но внутреннее чутье подсказало  ей  вдруг,  что он
говорит серьезно, и что возможно, это шанс, которого она ожидала  от судьбы.
Проникнуть в эту среду... она смогла бы стать там своей. - У нее захватывало
дух. - Конечно,  она хотела быть Ангелом... и наверное, именно это отчаянное
желание, пусть неосознанное, и погнало ее прочь из родного города, заставило
потратить все деньги на нейрочипы, сжечь за собой  все мосты, отказавшись от
прошлого, ради этой новой, чарующей, рискованной жизни?..
     Она почти не колебалась.
     - Говори, где это. Я приду.


        x x x

     Слово  "Tower"  светилось  над  дверью   голубоватым  неоновым  светом.
Оказавшись внутри,  Тифф  догадалась,  почему бар был так назван;  в  центре
зала, на небольшом возвышении, находилась несколько странная конструкция - в
основе  которой  был системный  блок компьютера, красивый, какие  делались в
прежние  годы,  корпус -  "tower". Компьютер работал,  помаргивая огоньками,
хотя какую именно  функцию  выполнял -  непонятно; может  быть,  был  заодно
сервером маленькой  сети этого бара,  а может, просто  отвечал  за  световые
эффекты или что-либо еще. Но системный блок был опутан какой-то  проволокой,
как будто скульптор-экспериментатор  пытался  устроить что-то невообразимое;
петляли  завитки,  кое-где  на  проволоку были  надеты  старые  дискетки,  в
нескольких местах на  ленточках подвешены  микросхемы  памяти... "Это здесь,
наверное, что-то культовое", - улыбнулась Тифф про себя.

     Тот,  кто пригласил  ее в "Башню" нынче во время  чата, узнал ее сразу.
Называвший  себя  ником  Red  в  реальности предстал перед ней  как  высокий
парень, крепкого сложения; он был одет в темное, а  его кожаная куртка  была
вся в  многочисленных заклепках.  Его лицо можно было назвать грубоватым, но
пожалуй,  в чем-то симпатичным; Тифф поняла, что прозвище Red не  случайно -
голову  его  украшала  невероятная   прическа  из   рыжевато-красных  волос,
непонятно было,  то ли он их специально красил, то ли они такими были у него
с  рождения;  часть  волос торчала гребнем, часть  была  собрана  с  помощью
маленьких  зажимчиков в маленькие пряди, в общем,  парень к  своей внешности
подходил с  явной оригинальностью. Из  других  присутствующих  в баре  такой
неординарно-вызывающий вид  имели далеко  не  все, хотя  народ  и  отличался
полной  свободой в вопросах моды.  Тифф не имела привычки долго разглядывать
своих   собеседников,   поэтому   она   только   беглым   взглядом   окинула
поблескивающие  "украшения" на его виске  -  несколько нейрочипов. Возможно,
Red  сейчас  осматривал  свою новую  знакомую примерно  так  же; она  бы  не
удивилась, узнав, что он пытается прочитать маркировку на чипах вместо того,
чтобы разглядывать ее лицо.
     Им хватило пары минут,  чтобы рассмотреть друг друга, а затем Red повел
Тиффани к стойке, чтобы угостить обещанным пивом.
     - Налей-ка нам что-нибудь  на свое усмотрение, Акиро, - обратился Red к
человеку,  находившемуся  за  стойкой. Стоявший к ним  доселе  спиной японец
обернулся и внимательно поглядел на  обоих;  Red-а он,  скорее всего,  давно
знал, но Тифф, разумеется, видел впервые.

     - Запиши на мой счет, в честь будущих побед, - поспешно проговорил Red.
-  И лучше познакомься-ка с дамой. Сейчас  я  вас представлю; это Акиро, мой
приятель   и  вообще   владелец  всего   этого  бара;  может  быть,  слышала
когда-нибудь имя Akiro The Angel?
     - Это было давно, - поспешил вставить японец.
     - Могла и слышать, - ответила уклончиво Тифф.
     - А это  Тифф,  которая  только  недавно  прибыла к нам из  Юты,  чтобы
присоединиться  к нашей честной компании, и уже успела сегодня влезть на мой
компьютер, - добавил Red, усмехаясь, но явно беззлобно.
     Брови Акиро приподнялись.
     - О? Тебя, кажется, давно уже  никто не  ломал? Вроде уже и пытаться-то
перестали?
     - Вот и я тоже так  думал, но сегодня  эта девушка  сбила мне спесь,  -
ответил Red, отхлебывая  пива. - Это будет  мне урок. Но думаю, юному Ангелу
из Юты тоже будет чему у нас поучиться?
     - Да,  я кое-что  подзабыла, ну и новое тоже, конечно,  не помешает,  -
кивнула та в ответ.

     Она осматривалась по сторонам,  продолжая поддерживать беседу; у стойки
можно  было посидеть и  поговорить, и музыка звучала не так  громко. Одни из
посетителей танцевали, другие сидели за столиками; обстановка  была в  общем
довольно  бедной, хотя в целом бар  выглядел уютным. Может быть,  именно так
Тифф раньше  и  представляла себе  место,  где встречаются Ангелы; во всяком
случае, не удивилась, что все вышло именно так. До нее доносился то смех, то
обрывки бесед;  она  поддакивала  Red'у  и  отвечала что-то  Акиро,  который
смотрел на  нее все  внимательнее  и охотно  отвечал на  ее вопросы. От него
исходила какая-то особенная аура - это был человек, располагающий к доверию;
на него можно опереться в трудную минуту, отметила для  себя Тифф. Red более
несерьезен; он  говорил отрывисто и перескакивал от одной идеи на другую,  в
то время как Акиро всегда отвечал рассудительно и спокойно.

     Но он и выглядел старше и, пожалуй, умудреннее  опытом - если Red'у  на
вид было лет 25, то Акиро, пожалуй, уже где-то за сорок. И если во взгляде и
вообще во внешнем  облике Red-а была  какая-то взбалмошная веселость,  то на
лице Акиро явно лежала печать некогда  пережитого горя, которое нельзя  было
замаскировать  под   легкую  грусть;  даже  когда  он  улыбался,  глаза  его
оставались слишком серьезны.

     Red  уговорил Акиро  выйти наконец  из-за стойки, и они устроились  все
вместе  за одним из  столиков;  пока они завели  беседу о чем-то своем, Тифф
жадно  прислушивалась  к обрывкам  разговоров,  что доносились  до  нее. Все
смешалось  в  них  -  новости  компьютерного мира, переложенные  на  жаргон,
анекдоты, просто треп, кто-то о чем-то спорил или рассказывал байки...
     -  Ты  знаешь,  что  система  от  Akusira  прошла  тест   Тьюринга?   -
Искусственного интеллекта  не  существует.  Значит,  поганый  тест...  -  Да
клянусь вам, если бы я не знал, что я разговариваю с машиной... - Вот тебе и
ответ. "Если бы ты  не знал"... Проверим,  что будет, когда ты действительно
не будешь знать.  - Ну сейчас я по крайней  мере разговариваю с человеком. -
Ты в этом уверен?
     Тифф  посмотрела на  парней,  споривших за  соседним столиком,  и  тихо
засмеялась. Ей был понятен их язык и интересно то, о чем они говорили, она с
каждой минутой  все больше уверялась, что ее сегодняшняя встреча в чате была
не  случайна, и кто знает, как бы могла  повернуться  жизнь, если  бы не эта
последовательность случайностей.  Она  была на  пороге мира Ангелов  -  и он
готов был принять ее, этот мир; похоже, что уже принял...
     -  Я  говорю вам, что AI таки существует. Я знаю одного араба, по имени
Маруф, он видел... - А мы этого Маруфа не видели, - компания  явно не желала
верить  рассказчику.  -  Ну  как знаете,  дело  ваше,  только  я думал,  что
разговариваю с  человеком, пока...  -  Пока  тебя из  той сети  с позором не
вышибли, - вмешался другой. - Вместо того, чтобы дело делать, вздумалось ему
с машиной болтать... - А  я  туда  еще  раз  влезу.  - И  что, влезши  в  их
компьютер, закрутишь с ним  роман  или затеешь партию  в  шахматы? -  Да  ну
вас...
     Тифф  перевела  взгляд  на одинокого  человека,  сидевшего  за  дальним
столиком  и неподвижно смотревшего в одну точку. Тронула за рукав Акиро: - А
это кто?.. - Это? да так,  приходит тут один постоянно... он  был политиком.
Повредился  умом, когда его партия проиграла на выборах,  - ответил тот. - И
что, так все время сидит и молчит? - Нет, иногда он у нас тут еще устраивает
проповеди на тему переделки политического устройства мира, и иногда его даже
слушают, -  Акиро  чуть улыбнулся. - А коли много выпьет,  так  начнет еще и
читать обличительные речи, что мир совсем не таков, каким  он должен быть, и
что,  приди его партия  к власти, все  было бы совсем не так, и страну бы до
такого  не довели... -  До чего - до  такого? - А не  знаю... похоже, что  в
нынешнем мире ему все не нравится. -  И давно это он так? -  Ой,  да пожалуй
давно... лет пять, - прикинул Акиро.
     Red наклонился к Тифф и прошептал:
     - Акиро его жалеет... И правда,  жаль человека. Просто  это Акиро тогда
хакнул  систему,  отвечавшую за  те выборы... только  не  стоит ему  об этом
сообщать, - кивнул он в сторону политика. - Расстроится... - А зачем хакнул?
Из  политических  убеждений?  -  Да   нет,  сомневаюсь.  Спроси  его  самого
как-нибудь... Скорее, просто так,  всем назло. А  ты думаешь, от тех выборов
что-либо  бы изменилось? И от следующих что-либо изменится? - А что, кого-то
там опять выбирают? - вмешался Акиро.  - Да вроде... -  Ну пусть выбирают...
это уже скучно.  - Не знаю,  - подумала вслух Тифф, -  мне в общем  нравится
этот  мир.  Таким,  как   он  уже  получился.  Наверное,  отражает  какие-то
совокупные  желания   всего  человечества...  -  Ты  поменьше   рассуждай  о
совокупных желаниях  всего человечества, - почему-то  нахмурился Акиро.  - А
что? -  Вредно.  Свои  желания,  желания человечества...  потом  еще  придет
светлая мысль все переделать... - Я не собираюсь заниматься политикой... - Я
не  только  это  имею в виду...  -  тут  он остановился. Его  глаза  пытливо
посмотрели на Тифф. - А чем бы ты хотела заниматься?

     Она  немного помолчала, убрав со  лба  волосы. Покрутила в  руке снятые
очки.
     -  Я училась программированию... -  И взлому  сетей,  - хитро подмигнул
Red. -  Я успел разузнать  кое-что, о том, что она сделала  в Юте. Она почти
Ангел... если ее уже нельзя считать Ангелом. Я лично уже  считаю. - Ты лучше
допивай свое пиво,  - посоветовал  ему Акиро. -  а ты, Тифф...  поговорим об
этом  не сейчас. Заходи  сюда... в общем, в любое время. Мы еще потолкуем об
этом побольше. Если что, ты всегда можешь ждать от меня совета...
     Та охотно кивнула  головой; Акиро  вернулся  за стойку, и они некоторое
время молча сидели рядом с Red-ом.
     Тот  задумался о чем-то серьезном; внезапно он повернулся  к  Тифф -  и
произнес, показавшись ей одновременно безумным и серьезным:
     - Ты пошла бы со мной вместе в Сеть... так, как ходят Ангелы? Вдвоем?
     Это   было  некоторой  традицией  в  мире  Ангелов  -  когда  во  время
действительно  серьезного   взлома  двое  человек   находились  рядом,  один
подключался к сети посредством нейрочипа,  другой же пользовался клавиатурой
и монитором. Через  это соединялись вместе скорость, ее обеспечивало "прямое
подключение" через чип, и надежность, которую давал контроль за происходящим
"по старинке", когда два Ангела неслись  в виртуальном пространстве, помогая
друг другу, чтобы совершить что-то особо рискованное и дерзкое...
     - Почему ты спрашиваешь об этом так... сразу? - Потому что я тебе верю,
- ответил, не медля, Red. -  ты мне сегодня за несколько минут доказала, что
можешь  больше, чем все, кого  ты тут видишь, вместе взятые, исключая Акиро,
пожалуй, потому что с ним я не пробовал тягаться. - Ты мне льстишь. - Может,
отчасти  и  льщу,  но...  это не так важно.  Скорее, это  зависит  от  тебя.
Чувствуешь ли ты в себе силы? - К чему? - Чтобы быть настоящим Ангелом.
     Тифф внутренне  собралась.  За эти несколько  мгновений она  передумала
очень  многое, что от Red-a  осталось скрытым; она  пыталась собрать воедино
все свои знания, весь свой опыт... чтобы ответить ему наконец решительно:
     - Да.
     И тогда Red придвинулся к  ней ближе и прошептал:  - Мы должны взломать
корпорацию Akusira.

     Она не сразу осознала смысл сказанного, а  когда он полностью дошел  до
нее,  то  она  не смогла  сперва  вымолвить  ни слова.  Akusira...  одна  из
влиятельнейших корпораций, занимавшихся производством  нейрочипов, системами
защиты  и программным обеспечением.  Это было  нечто столь  же  известное  и
одновременно  недосягаемое  в  компьютерном мире, как Солнце  или Луна.  Она
помыслить  не могла,  что такая  идея, как проникнуть в их  внутреннюю сеть,
может возникнуть даже у Ангелов.
     Но Red  все  же  не  выглядел  безумным...  однако она  решила еще  раз
переспросить:
     -  Ты это серьезно?  - Совершенно.  Похоже,  что  я шучу? -  И  ты  так
спокойно  мне  это  говоришь?  Хотя  ты  меня всего лишь  день знаешь?.. - Я
неплохо понимаю  людей,  пусть и немного  иначе, чем Акиро,  и я считаю, что
понял достаточно. Это ни к чему не обязывает, это просто работа вместе. Я не
предлагаю тебе  дружбу. Я предлагаю вместе пролезть в сеть корпорации, взять
у  них кое-что и получить за это хорошие деньги. - А... подробней? -  Сперва
ответь мне, считаешь  ли ты себя в  силах  или  нет.  Ответ "считаешь" будет
подразумевать  "да"  на вопрос,  идешь ли ты со  мной. Ответь "нет" -  и  мы
оставим эту тему.
     - Так не бывает, -  подумала взволнованно Тифф. -  Я не ждала  этого. Я
ожидала, что мне  могут предстоять и проникновения в чужие сети, и взломы, и
еще что-нибудь  в  этом духе,  но  мне  надо было  как-то  устроиться в этом
городе, определить какое-то свое место в этом мире...
     Но разве  ты  не определила свое  место  в этом  мире, когда,  прибыв в
город, начиная новую жизнь, выбрала только  диски и клавиатуру, и  потратила
все  деньги на нейрочипы?  Разве это не было  совершенно ясным  знаком этому
миру, какое место в нем ты хочешь занять? - спросила Тифф сама у себя.
     Red смотрел выжидающе.
     Он звал ее.  Искушал. Испытывал.  Верил. Надеялся. Если предложенное им
было  правдой -  то  это  были  одновременно немыслимый  риск  и  немыслимая
дерзость. Отказаться сейчас  для  нее было - упасть в  собственных глазах, и
неизвестно, когда бы она снова смогла подняться.
     - Просто скажи, нет или да.
     - Да!
     Red  взял  ее  за руку  - посвящая  в  тайну,  заключая связывающий  их
договор: - Мы должны взять у них схему чипа Yamato.
     Тифф оглянулась. В  баре было уже почти пусто; никто не мог их слышать.
Акиро с чем-то возился вдалеке, у стойки.
     - Что это за чип?
     -  Я почти  ничего про  него не  знаю.  Только  то,  что это  их  новая
разработка.  Вернее, появилась несколько  лет назад. Но они не выпускают его
на рынок. По моему скромному мнению, это потому, что у них вышла либо полная
белиберда, либо нечто ТАКОЕ, что, когда они наконец выпустят это в  продажу,
оно перевернет компьютерный мир и поставит его с ног на голову. Как уже было
однажды,  когда были изобретены нейрочипы, ну и, может быть,  отдаленно  это
можно  сравнить  с  тем,   что  было  в   далеком  2020-м,  когда  Microsoft
присоединился к Free Software Foundation и выдал операционную систему UNiT.
     Тифф не хотелось  вдаваться в подробности давно  минувшего. - И  больше
про этот чип ничего не известно. - Почти ничего...
     Тифф  почувствовала, как то, о чем говорил Red, уже полностью завладело
ее  сознанием,  и ей  стало  одновременно  весело и страшно. Она вздохнула и
надела очки.
     -  Есть уже  какие-то зацепки,  которые  могут  быть  использованы  для
проникновения в сеть? Рассказывай.


        x x x

     На  следующий день,  все  еще  находясь  под впечатлением от  вчерашних
событий,  она решила сходить к Акиро, дабы  узнать, о чем  тот хотел  с  ней
поговорить. Она прошлась по городу, не выходя, однако, за пределы East-side,
постояла на берегу,  полюбовавшись  на  реку и открывающийся пейзаж.  Отсюда
хорошо было  видно здание Akusira  corporation  из двух  неравных  башен,  и
светящаяся  рекламная  надпись  "Foryouandforever"   медленно  двигалась  по
кольцу. По-прежнему  накрапывал дождь, постепенно он становился все сильнее;
капли  сбивали с  редких деревьев последние желтые  листья. Приближение зимы
давало  о себе  знать;  поеживаясь  от  холода,  Тифф оставила  набережную и
направилась к "Башне".
     Акиро ждал ее; он не удивился ее приходу.
     Он  казался строгим, но мудрым; чувствовалось,  что  в компьютерах  и в
мире Ангелов он  разбирается больше кого-либо,  и  это внушало  Тифф немалое
уважение. Она всегда с восхищением смотрела на таких людей; жадно слушала их
речь,  пытаясь  перенять  их опыт,  манеру  говорить,  манеру  думать, но не
копировать  слепо,   а  взять  для  себя  только  все  самое  лучшее,  самое
привлекательное.   Сейчас  она  внимательно   смотрела  на   Акиро,  готовая
одновременно принять или отвергнуть то, что он ей скажет...

     - Значит, ты хочешь быть Ангелом, - сказал ей Акиро, когда они вышли из
основного зала и  через малозаметную дверцу попали в небольшую комнатушку. -
Присаживайся.

     Комната, видимо,  служила Акиро кабинетом; здесь  был  стол,  несколько
стульев,  потрепанный диван, на который и опустилась Тифф. Она покосилась на
компьютер на столе и подумала, что теперь минут  двадцать  будет думать, как
бы ей пересесть поудобнее, чтобы видеть, что там на мониторе.
     - Хочу.
     Она постаралась произнести это как можно непринужденнее.
     - Это  не  так-то  легко.  Хотя возможно,  тебе  и удастся.  И давно ты
приняла такое решение?
     Тифф задумалась, как правильнее будет ответить. Когда оно возникло, это
решение - вчера? Когда Red порывисто делился с ней планами взлома корпорации
Akusira?  Или же  на самом деле это подсознательное желание  вызревало в ней
уже довольно давно,  и только недавно  воспользовалось своим  "прерыванием",
чтобы заявить о себе?..
     -  Я не  могу сказать точно. Мне всегда  этого  хотелось.  Наверное,  я
всегда об этом думала, пока  училась...  Да и вообще.  В детстве, дома...  я
любила  сидеть  с  ноутбуком  на  краю  каньона,  когда  заходит  солнце,  -
улыбнулась она приятному воспоминанию. Компьютеры всегда меня привлекали...

     Акиро вздохнул, потерев переносицу, чуть прищурился.
     - И, кроме компьютеров, тебя практически ничего не интересует.
     - Ну почему же... Интересует. Во всяком случае, интересовало...
     -  Но  чем  больше  ты возишься  с компьютерами,  тем  прежние интересы
становятся для тебя все менее и менее важными. Это так?
     Он  мог бы не  задавать этот вопрос; он отлично знал, какой может  быть
ответ.
     - У тебя это уже превратилось в болезнь. Этакая компьютерная лихорадка.
Ты сама это понимаешь.
     Тиффани посмотрела в пол.

     -  Люди   думали  когда-то,  что  к   тому   времени,  как   компьютеры
распространятся   повсеместно,   таких  случаев  уже  не  будет.   Думали...
надеялись, что Сеть станет просто обыденной частью жизни. И ничего кроме. Но
Сеть вывернулась... и все получилось  не  так.  Вырвалась из тисков, куда ее
хотели загнать, и показала свою  власть.  И до  сих пор  остаются люди,  для
которых  Сеть становится  самым главным  в  жизни. Не  общение  в  Сети,  не
информация в Сети, не развлечения в Сети, не бизнес в Сети... а Сеть сама по
себе  - ради себя самой. Видимо, такие  люди никогда не исчезнут; плохо  это
или хорошо - боюсь, судить об этом не нам.
     Посмотри на себя... вернее, дай я на тебя  посмотрю. "Скажи  мне, какие
импланты ты носишь, и я скажу, кто ты". Улавливаешь мысль?
     Девушка  чуть заметно  качнула  головой.  -  Не  очень...  Акиро  легко
коснулся рукой ее виска - она отдернулась.
     - Серия чипов N-285. Irida... Это прямо царский венец какой-то, - то ли
с удовлетворением,  то ли с усмешкой констатировал он.  Плюс  еще то,  что у
тебя тут на руках. Посмотри на свои "браслеты"... Тифф, ты словно не от мира
сего.   Люди   вживляют   себе   оружие,  стилеты  вместо  ногтей,   приборы
инфракрасного видения, усилители слуха... укрепляют кости, повышают точность
реакции.  Здесь,  в  городе, куда важнее  уметь  стоять за себя, тренировать
мышцы, тело, стрелять, если понадобится, знать  приемы борьбы..  А  это что?
Кому _это_ нужно?
     Тифф боязливо  потерла свой  "браслет" - индикатор блеснул  красноватым
огоньком.
     -  Ты к  кому-нибудь секретаршей отправишься  наниматься с этим? Ну да,
возможно,  кому-то  и понадобится  секретарша,  у которой в  руках "прошиты"
девяносто раскладок клавиатуры...
     -  Перепрограммируемых, - мрачно  добавила Тифф. -  С четырехскоростным
ускорителем скорости печати... и никакой боли в суставах.
     - Не любишь управление голосом? - ехидно склонил голову Акиро.
     - Ненавижу... - выдохнула Тифф.
     Акиро  попал  в  ее больное  место; она сдвинула со  лба  очки  и  чуть
коснулась  пальцем  переключателя  на  дужке.   Крохотный   чип  с  системой
распознавания речи был готов к  работе; все, что будет говорить в дальнейшем
ее собеседник, система услужливо превратит в бегущую строчку текста... можно
не слушать, но видеть, что тебе  говорят. Естественно, Акиро  знал  об  этих
штучках.
     -  Не обижайся, - он подбадривающе кивнул Тиффани.  Я это все прекрасно
понимаю и чувствую. Я знаю, что и  сам когда-то был  таким же, да  и сейчас,
наверное,  не сильно  изменился. Просто  ты  еще  молода и  смотришь  на все
слишком восторженно.  А я хотел показать тебе реальное положение вещей.  Все
то, чем  ты  себя украсила,  направлено на одну цель. И ты  сама это знаешь.
Увеличение эффективности коннекта с компьютером. Тебя  в  центре  сети нужно
ставить,  как какой-нибудь  роутер, - тут он улыбнулся. - И в то же время ты
не поручаешь ни одной из этих новомодных систем управлять компьютером вместо
тебя.  Никаких этих распознавалок,  которые  по одному  твоему  кивку готовы
немедленно    напечатать    сообщение,    проверить   ошибки,   десять   раз
отформатировать и отправить по неправильному адресу... что говорить.
     Знаешь, какая для тебя идеальная  рабочая среда? Могу себе представить;
усесться  в тихой  пустой  комнате,  чтобы  ничто  лишнее  не  стояло  между
компьютерами и тобой... руки на клавиатуру,  провод для "прямого соединения"
в  лоб...  и систему жизнеобеспечения - к  вене... чтоб  не дай Бог тебе  не
помереть с голоду.
     Он слишком хорошо все угадал. Увы. Слишком.
     Неважно,  зачем. Главное  - как... Ветер...  ощущение полета.  Свобода,
хотя бы на  миг, чтобы  забыть о мире, в котором таким, как она, похоже,  не
было  места.  Ни  корпорациям,  ни  мелким фирмам, кое-как перебивающимся  и
сводящим концы с  концами, не нужны фанатики, любящие Сеть  ради Сети. Такие
не  признают  законов и  хозяев; не  желают трудиться  однообразным  трудом,
раболепствовать  перед боссом и  приносить прибыль,  радея  об  "общем  деле
фирмы". Они познали одиночество и свободу - и не могут уже расстаться с этим
чувством. Они не  заводят  земных  привязанностей;  в глазах добропорядочных
граждан  на  них  стоит  несмываемое клеймо  "неблагонадежен". Сеть  дала им
свободу... показала им свободу, к которой  они стремились затем  всей душой,
жадно, как умирающий в пустыне путник стремится к глотку воды.
     И она, словно заклинание, повторяла  про себя  это:  единственный путь,
который мог ей подойти  - это  путь  к Ангелам. Выпасть из системы... встать
_вне_ общества. Пусть ненадолго. Но это был шанс. Остаться собой...
     Она  уже не могла себя видеть иначе. Она  не  хотела однозначно  судить
других людей, но ее удивляло,  почему  столь  немногие  видят открывшуюся ей
истину. Она  делила мир  на белое  и  черное, и  пришла, чтобы  выбрать свою
сторону,   свой   путь...  она  уже   не  могла   представить  подобных   ей
программистов, которые отдавали свои силы  работе  в  какой-либо корпорации.
Это было  что-то,  от чего  ее внутренне передергивало; как можно  было  так
жить?  Быть  Ангелом -  это  свобода.  Именно таким  ей  казалось  наилучшее
определение. Я могу  ошибаться во многом, но не в  этом! -  так говорила она
себе в тот момент, с вызовом глядя на Акиро и вновь воскрешая в голове планы
Red-а относительно проникновения в сеть Akusira...
     -  Взгляни на вещи  трезво,  Тифф, - снова  произнес  между тем  Акиро.
Пойми,  я  ни  в  коей  мере  тебя  не  осуждаю.  Ты   имеешь  полное  право
распоряжаться своей жизнью  и своим  телом так, как  считаешь нужным.  Я  на
твоем месте, однако, предпочел бы другие  импланты и другой набор качеств...
чтобы выжить...
     -  Но  я просто  хочу  быть  самою  собой,  -  отчетливо,  но  негромко
произнесла Тифф, отвернувшись в сторону.
     - Я понимаю... понимаю!  Но разве можно  в этом  мире быть самим собой?
Это могут... но не все. И мы с тобой, Тифф, - тут он заботливо положил  руку
на  плечо  девушки, - к этой категории не  относимся.  Нам приходится как-то
выбирать,  увиливать,  выкручиваться...  выживать.   Если,  конечно,  хочешь
выжить. Думаешь,  мне приятно  сидеть здесь, в этой дыре? Но учти - это  еще
весьма безобидный конец для того, кто хочет быть Ангелом...
     Тиффани  вновь  посмотрела  на Акиро. Он продолжал...  печальные глаза,
казалось, смотрели мимо нее.
     - Жизнь Ангелов -  это горение. Зачастую  - горение  без смысла.  Жизнь
бабочки-однодневки.  Сегодня  ты  на гребне,  ты летаешь, и о  твоих успехах
говорят все  вокруг, тебе наливают пива во всех хакерских барах, тебя готовы
качать  на руках, полиция беленеет от злости, не имея достаточно улик, чтобы
тебя  взять,  а  от  твоих  дерзких  налетов   дрожат  стены  могущественных
корпораций,  заправил этого  мира,  и тебе  кажется, еще  немного  - и  вы с
товарищами перевернете  весь мир. Потом это проходит... И вот твои мысли уже
не так  быстры, руки замедляют свой  бег за клавиатурой, уже не  так  новы и
совершенны  твои импланты, гноятся  раны,  в которые  подпольный врач  занес
инфекцию,   втыкая  тебе  очередной  чип,  который  был  тебе  нужен,  чтобы
восстановить прежнюю реакцию, дабы не отстать от собратьев... Хорошо если ты
вовремя  останавливаешься,  до  того, как полиция  сядет  тебе  на  хвост  и
припомнит  все   старые  грешки.  Но  остановиться  очень   трудно...  почти
невозможно.  А  мир,  оказывается, остался  таким же, как он есть. Ничего не
изменилось.  Корпорации как стояли, так и стоят,  вместо еды нас по-прежнему
пичкают  синтетической  дрянью,  вокруг  творится невесть что, и вдобавок ты
остаешься не у дел, без денег, без друзей и без крова. Кому ты будешь нужен?
Кому ты будешь нужна, Тиффани? - внезапно резко обратился он к ней...
     Она  молчала, не зная,  что  ему  ответить. То, что  он  говорил,  было
слишком  правдиво  и  поэтому  слишком  жестоко, чтобы соединиться  с  миром
радужных картин, что только что представлялись ей.
     Так что же? - Акиро снова пытливо посмотрел ей в глаза.
     - Не знаю. Я не хочу думать о будущем...
     - Ты хочешь жить здесь и сейчас...
     - Хочу. По крайней мере, пока я просто хочу жить. Разве я виновата, что
в этом хоть какой-то смысл? Хоть такой?
     Акиро чуть  приоткрыл дверь. В комнату  сразу рванулась  музыка... Тифф
взглянула туда, в помещение бара, где вокруг опутанного проволокой сервера в
центре танцевали под странную мелодию люди... Вспышки света,  неясные  клубы
дыма, шум, смешки... Во всем  этом был какой-то знак разложения, распада, но
Тифф ловила себя  на  мысли,  что ей сейчас именно этого и хотелось.  Именно
этой мрачной жизни людей, у которых отсутствовал завтрашний день. Чтобы ни о
чем не думать, но делать  что-то, что  может  иметь  смысл... а  может и  не
иметь... сеть, выжигающая мысли и  чувства, опустошающая их  так,  что у них
остается  сил  только  на такие  вот  убогие радости,  чтобы забыться, чтобы
пережить боль _отдачи_ в кругу таких же, как они, одержимых и обреченных.
     - Ты хочешь быть с ними? - нагнал ее сзади голос Акиро.
     Она  не ответила.  Толкнув  дверь,  вышла... быстрыми  шагами пересекла
помещение бара и распахнула дверь на улицу...
     Там  шел дождь. Струи дождя омыли  ей лицо, волосы,  намочили тоненькую
куртку. Она стояла неподвижно, поднимая глаза  к небу. Но неба не было видно
- казалось, что город накрыт непрозрачным сизым  куполом; небоскребы уходили
ввысь,  и  зловещими  рядами  огней  светились  их  окна;  где-то  в  вышине
вспыхивали  и  снова  гасли  кровавые  всполохи  реклам,  но  слов  было  не
разобрать. Куда-то спешили люди... одинаковые, грустные лица,  с испуганными
или равнодушными глазами... Снова мерцали огни.
     В  вышине  словно  прочухался от  долгого сна  рекламный  щит,  бегущие
огоньки вспыхнули по его краям.
     "Akusira  Corporation.  Нейрочипы.  Программное  обеспечение. Все самое
лучшее.   Для   вас  и   навсегда"  -   медленно  проявились  на  поле  щита
бледно-зеленые буквы.
     Тиффани посмотрела на них цепким, озлобившимся взглядом.
     - "Я сломаю тебя", - чуть слышно процедила она сквозь зубы.
     Порыв ветра хлестнул ей в лицо новым потоком  холодных дождевых капель.
Она вспомнила - на миг -  то самое ощущение _ветра_ вокруг в моменты прорыва
в Сеть, когда ее сознание  неслось  сквозь бездны  виртуальных  пространств,
рассекая преграды систем защиты... знакомое чувство опасности и счастья.
     - "Я сломаю тебя, Akusira," - повторила она.


        x x x

     Взлом был запланирован на утро понедельника. На раннее утро, так, чтобы
появление в сети пользователя не  казалось слишком  удивительным,  и в то же
время можно было рассчитывать на то, что  всех  администраторов  не будет на
рабочих   местах.   Конечно,   Akusira    охранялась   очень   тщательно   и
представлялась, если  смотреть на нее со стороны, из свободного пространства
Сети, неприступной твердыней, ощерившейся грозным оружием;  огненный  ореол,
окружавший  ее, казалось, прикасался к любому неосторожно приблизившемуся  к
серверам  корпорации  пакету  своим  грозным  дыханием.  Несколько  защитных
оболочек, и только в одном месте открытый  общедоступный портал, соединенный
с основной  базой  данных  тонким  "мостиком". Разумеется,  его  тонкость  и
хрупкость были обманчивы; как раз этот мостик представлял из себя защищенный
канал для  передачи  зашифрованных  данных  из  внутренней  сети  Akusira  к
внешней, по нему передавались расчеты из сетевых магазинов и поступала новая
информация  в  каталоги, но все это строго  шифровалось, так  что  Тиффани с
Red-ом не думали даже  и пытаться  пройти  "общим"  порталом в  какой-нибудь
сетевой  магазин и попытаться проскочить по "мостику",  хотя это и  казалось
напрашивающимся решением.

     На  самом   деле   "стена"  корпоративной  сети  вовсе   не  монолитна;
"постучаться"  можно  было  во  множестве  мест,  чтобы  в  ответ  выскочило
услужливо-бдительное  окошко с  предложением Login:_ . Это,  разумеется, для
людей. Служебные пакеты  данных  входили и выходили из множества  каналов  с
немыслимой  скоростью,  просвечиваясь  "огнем"  -  то,  что  было  "чистым",
пропускалось   дальше,   передаваемое  следующим   фильтрующим  и   защитным
оболочкам,  то,  что  было  подозрительным,   задерживалось,  отслеживалось,
разворачивалось, уничтожалось. Казалось, ни один чужак не пройдет мимо столь
бдительного стража...
     Но у  Тиффани  и  Red'а был шанс, потому  что  у них  имелся  пароль  -
выцарапанный через троянца с домашней машины кого-то из  менеджеров среднего
звена; это было  немного, но и  не мало,  чтобы  проскочить мимо охраняющего
огня и войти во внутреннюю сеть.
     Войти  мало;  нужно  было действовать быстро,  чтобы не вызвать  лишних
подозрений,  возможно,  постараться отхватить себе побольше прав  и найти  -
просто-напросто  найти,  где  именно  в  этой разветвленной  сети скрываются
нужные им файлы с документацией по нейрочипу Yamato.
     -  Ну что  ж...  двинулись,  - произнесла Тифф, поудобнее усаживаясь за
монитором. Она  аккуратно тронула  сенсор  на запястье, отключая  "браслет";
сейчас ей не нужны были встроенные раскладки клавиатуры, наоборот, они стали
бы только  мешать. Red устраивался справа от нее, перед вторым монитором; он
оставался  "вовне", не погружая своего сознания в сеть, чтобы контролировать
все "с безопасной дистанции"; как  во  все времена - монитор  и  клавиатура,
собственные  руки,  чтобы ввести  команду,  собственные глаза,  чтобы читать
строчки на экране.  Они вдвоем должны были вести виртуальный "челнок"; он  -
грести,  Тифф  -  ставить парус...  становиться самим парусом,  улавливая не
столько  на уровне сознания, но интуицией,  чувством -  дуновения  попутного
ветра. Red должен был вводить логин, Тифф - быть этим самым логином, нестись
с  цифровыми потоками  по  проводам,  пройти сквозь огонь и сеть - изнутри -
увидеть...
     - Двинулись, - повторил  Red. Вперед... На экране  перед ним  пробегали
столбцы  имен, символов и  цифр,  таблички,  начинающиеся  со  слов "tracing
route..."  -  У  нас  прекрасный, чистый  канал. Сейчас...  я уже выхожу  на
Akusir'y.
     Тифф поспешно схватила  провод от  нейротранслятора и соединила с одним
из портов чипа на правом виске:
     Alphawell Irida IST-28-n285/tr  loading,  translation activated, please
wait... starting...

        x x x
     И мир рассыпался на множество звезд.
     Они плыли  вокруг,  а  затем  начали  падать  медленно,  как  снежинки.
Временами она замечала всполохи света, и  тогда в них кристаллизовался некий
узор, всмотреться в который, однако же, было невозможно...
     При  работе  на  нейроэлектронных  установках  так  было  всегда.  Мозг
превращал потоки данных  в причудливые образы, пока  где-то там,  в глубине,
шла их  расшифровка и обработка. Тифф знала, что прильнувший сейчас  рядом к
терминалу Red видит только бесконечные потоки цифр, а компьютер вычленяет из
этой информации что-то осмысленное. Он вводит пароль, чтобы обмануть систему
защиты...  Тифф  видит   ее,  словно   полыхающую   красным   огнем   вокруг
нагромождения   полупрозрачных   призм,   внешних   и  внутренних   структур
корпорации.  Эти  зрительные ассоциации  порой  не  имеют никакого смысла  -
большей частью взлом осуществляется на старом, "техническом" уровне - подбор
или  подстановка чужого пароля, посылка  ложных  пакетов,  иногда  отчаянный
"штурм" сервера с единственною целью  "завалить" - правда, для  такой  атаки
требовались достаточные мощности, и редкие Ангелы решались  в последние годы
на подобное...
     Но в этом потоке образов и ассоциаций все-таки находилось нечто важное.
Они  помогали  почувствовать  на  уровне  подсознания,  интуиции  правильную
последовательность действий. В этих  причудливых всполохах цветов можно было
угадать  правильное  направление;  там, за  пределами  разумного, ассоциация
превращалась  в разгаданное  слово  кода,  в "нащупанную"  брешь  в  защите,
указание на верный путь. Немногие владели  этим искусством, да и  вряд ли им
можно было  овладеть; это все равно что умение  останавливать сердце усилием
воли, действуя на пределе возможного.
     Мир рассыпался на множество звезд...
     Она чувствовала, словно летит  сквозь  это  пространство. Иногда резкие
линии пересекали его  и, вспыхнув, таяли во тьме,  а звезды продолжали  свой
загадочный танец. Так можно было лететь вечно; Тиффани хотела бы проводить в
этом состоянии долгие часы, но разумом она понимала и отдавала  себе отчет в
том, что мозг не выдержит столь сильной нагрузки. Она общалась с компьютером
напрямую, насколько это позволяли последние технологии - и видела, что людям
известны всего лишь  несколько слов-команд этого  языка, который несравнимо,
неописуемо богаче. Человек и  компьютер словно  поменялись местами; когда-то
людям приходилось учить слабые, несовершенные машины простейшим алгоритмам и
командам, в  то  время как  язык человека был  несравненно  более образен  и
богат;  теперь,  только-только  научившись, как можно  установить соединение
между  нервными  импульсами и  компьютерным  сигналом,  люди  увидели  нечто
ошеломляющее  - и в этом потоке цветов, красок и звуков, который обрушивался
на них,  ощупью искали дорогу, говорили бесцветным языком алгоритмов, вместо
того, чтобы петь... Но иначе - пока - было нельзя.
     В  сияющем  многоцветье  она  заставила  себя  остановиться. Теперь  ей
казалось,  что  она  остановилась  неподвижно, в  то  время как пространство
медленно поворачивается вокруг нее. "Надо взять себя в руки", повторила  она
себе; зеленоватая сеточка, прямоугольник зрительной матрицы разворачивался у
нее перед глазами.

     "Картинка"  передавалась  прямо  нервным  окончаниям,  минуя  сетчатку;
поэтому  матрица была  крайне  проста,  в отличие  от  сложных  многоцветных
картин,   которые   посылались   бы   на   сетчатку   какой-нибудь  системой
интерактивного телевидения  или  центром удовольствий. Нет. Искры и всполохи
света вокруг  гасли;  она  видела  бледную  зеленоватую решетку,  на которую
передавалось сейчас то же, что и на терминал Red'a, сидевшего рядом. Тиффани
знала, что  это он сейчас  входит в сеть Akusir'ы,  она видела, как  система
спрашивает входной пароль,  видела, как  с  некоторой  задержкой  появляются
вводимые Red'ом символы; но одновременно она видела и то, чего не видел Red.
Нагромождение голубоватых  призм, окруженных красноватым пламенем - такой ей
виделась сеть  корпорации, окутанная  системой защиты. И она  же чувствовала
себя одновременно стоящей  на месте и несущейся с неимоверной быстротой, как
сигнал  со   сфальсифицированным   IP  несся  сейчас   от  их  компьютера  к
"сторожевому" серверу.
     И в тот момент, когда пароль, введенный RED-ом, сработал (Authorization
completed!) -  и  быстро-быстро замелькали строки текста  -  она видела, как
пламя словно бы расступилось, открывая проход, в который  можно было  войти.
"челнок" скользнул внутрь. Огненная стена за ними сомкнулась.
     Red торопливо  просматривал списки директорий.  Тифф  "вела"  его, видя
вокруг себя нескончаемые мерцающие коридоры; она  искала нужный путь, искала
видные  ей  одной  ориентиры...  Простым  перебором  найти  нужное  им  было
равнозначно поиску  иголки  в  стоге сена;  чтобы полностью  обследовать все
закоулки Akusir'ы, можно было потратить многие месяцы.
     - Неужели  никто  до  нас этого  никогда не делал?  - мелькнула  у  нее
странная мысль. Неужели  сеть Akusir'ы вовсе не неприступна? Она  так  легко
впустила нас...

     Она чувствовала мерцание алого огня за пределами  сети.  Он впустил их,
как нечто свое, родное... Удалось ли  им действительно его  обмануть? А если
это была лишь ловушка?..
     Они двигались от машины к машине, и постепенно Тифф начинала осознавать
внутреннюю логику, освоиться в этом кажущемся хаосе из сотен и тысяч рабочих
станций,  администраторских машин,  файловых  серверов,  бекапных  серверов,
серверов печати..., всего этого огромного  многомерного лабиринта, в котором
им   приходилось   пробираться.  Red  потрошил  какие-то   файлы,   стараясь
представиться системе уже в качестве нового юзера, чтобы  отхватить побольше
прав;   в   этих   бесконечных   коридорах   им   несколько   раз   довелось
"перевоплощаться", менять личину, из одного пользователя становиться другим,
поднимаясь  то вверх, то вновь  спускаясь вниз по  сложной лестнице иерархии
групп  и  прав...  но им  на удивление везло в  тот день,  все  складывалась
успешно,  когда Тифф  скользнула наконец  в  ту область сети, где находились
машины department of neuroprogramming...
     - Неужели  все  так легко? - подумала про  себя Тифф, когда  перед ними
наконец оказались файлы, касающиеся интересующего их чипа. Столь рискованное
предприятие стало ее первым в городе "делом" - и все получилось?
     -  Shit,  похоже у нас  не хватит  доступа, чтобы взять  эти  файлы,  -
выругался Red, не предпринимая попыток их скачать.
     -  Ты  не прав... Тифф улыбнулась.  По крайней  мере  нам разрешили  их
чтение... и, я думаю, разрешат и взять!
     Она не удержалась, чтобы не посмотреть...
     Перед  ней   разворачивалась  сложная,  невероятно   запутанная  схема,
входившая в, вероятно, основной  файл... это было  красиво и  завораживающе,
хотя и слишком непонятно. Большинство пометок были  на японском (ну уж пусть
те, кто заказал  им  добыть схему  чипа, сами справляются с переводами,  это
явно не будет большой помехой!) - английскими надписями были снабжены только
отдельные места. Translation modules, memory management modules, connectors,
neurocontacts... нужно было несколько более подходящее время и место,  чтобы
попытаться хотя бы приблизительно понять эти схемы...
     - Мы вязли все файлы, - довольно сообщил Red.
     - Все? Рвем связь? Уходим?
     - Уходить? Вот так  вот,  прямо сейчас -  и уходить? Тифф, ты что, нет!
Это такой  шанс...  В  кои-то веки  мы  наконец сюда  пробрались,  неужто ты
думаешь,  что мы  его так просто упустим? Нет, мы  возьмем от  этой Akusir'ы
все,  что только  возможно! Ты можешь выйти на  систему  их бухгалтерии?  мы
можем  хорошо пощипать ее, если нам  так  же повезет, как  только что, а нам
сегодня везет!
     -  Нужно  ли?  - засомневалась Тифф, однако  не хотела противоречить. -
Нужно! -  Red похлопал  ее по  плечу, хотя и  знал, что вряд  ли  она сейчас
что-то почувствует... нам все удастся! Вперед...
     Он посмотрел вновь  на  свой экран. Там появился  сигнал тревоги,  знак
того,  что один  из многочисленных роутеров, через которые  он проводил свой
путь  к Akusir'е,  оказался отслежен,  и это могло быть  тревожным знаком  -
значит, защитные  системы насторожились, отслеживают сейчас  путь к их месту
нахождения, пытаются проследить их действия... но  они слишком далеко. Им не
успеть... тогда как они, Ангелы, были уже в самом сердце вражеской цитадели,
и возможно, какие-то секунды отделяли их от настоящих сокровищ... даже крохи
от  малой части суточных денежных  операций, проводимых Akusir'ой, могли  бы
избавить его  от всех денежных  проблем  и позволить  еще долго существовать
безбедно,  не влезая в долги и не выпрашивая  у  Акиро налить в долг пива...
Это  было  искушение,  но  оно  было  слишком  велико,  так  же, как и шансы
преуспеть.

     И  Тифф не хотела  отказываться. Ее  саму  ошеломлял  успех,  то, каким
головокружительным оказался ее путь -  от  появления в городе несколько дней
назад до почти мгновенного столь смелого и рискованного взлома!..

     Она летела  дальше,  и сияние вокруг  превратилось  в  бесконечный  ряд
зеркал, - но оглянуться она боялась, опасаясь увидеть в  них бесконечный ряд
ее собственных отражений...
     Так не должно было быть... Ситуация выходила из-под контроля.
     Она слышала легенды, ходившие в мире Ангелов.
     Легенды   странные,   противоречивые.   Им    не   могло   существовать
доказательств, им можно было только верить  или не верить - или  столкнуться
самостоятельно... те, кто проникал в сокровенные глубины цифровых крепостей,
хранящих слишком многие тайны, сокровищницы корпоративных баз данных, строго
охраняемые нейроэлектронными системами защиты, - что они видели ТАМ?
     Видели духов и демонов,  видели призрачные  миражи и восточные  дворцы;
видел кто-то настоящие средневековые замки, кто-то уверял, что видывал магов
и драконов... Про магов и драконов, впрочем, скорее всего привирали новички,
которым страшно хотелось доказать всем, что они тоже "Что-то  такое видели",
и пускали в ход свое  не слишком  богатое  воображение.  Можно было  увидеть
родственников или  знакомых,  давно  умерших или  живущих  в других городах.
Официального объяснения не  существовало; никто  из Ангелов не додумался  бы
отправить  письмишко  администратору   системы,   из   которой  только   что
благополучно выбрался, "Хай, дружище! Ты не скажешь, что это за чертовщина у
тебя бегает на втором уровне в юзерской директории?.."
     Персонажи древних мифов, в которые люди верили и не верили, причудливые
картины  и  ассоциации...  Сходились  на  толковании,  что  это  подсознание
выкидывало подобные штуки. Язык,  на котором общались мозг и  компьютер, был
слишком  еще  не изучен,  слишком  нов  -  и кто знает,  какой  именно поток
сигналов   вызывал  из   глубин   памяти   эти  образы?  Видели  ли  древние
мореплаватели морских драконов и сирен? Что видели сейчас и о чем  приносили
захватывающие дух рассказы первые  мореплаватели в океане киберпространства,
осмеливающиеся заплывать туда, куда не заплывал никто?...
     - Вперед,  Тифф, не останавливайся! - слышала она возгласы Red'а, и эти
же слова  вспышкой зеленоватыми расплывчатыми  буквами появились на одной из
зрительных матриц.  Это был зов из мира привычного, более естественного... -
Вперед! Уходить рано, смотри, что  здесь еще  есть! Когда  еще  представится
такой случай?! Что думать о том, сколько нам заплатят за этот несчастный чип
и заплатят ли вообще, когда мы можем и сами неплохо поживиться?
     Но  не  жажда наживы,  конечно  же, влекла за  собой Тифф;  неукротимое
желание новизны, заглянуть еще дальше, за пределы неизведанного...
     Зеркальные стены... миллионы готических арок... портики, ряды  античных
колонн... арабская вязь и  снова арки, арки, арки... это всего лишь корневые
директории на разных компьютерах, догадывалась про себя Тифф. Это всего лишь
стволы на бесконечных массивах жестких дисков, хранилища данных, каждая арка
- новая директория, новый поворот, новое ответвление лабиринта, и никогда не
знаешь,  куда  выведет  новая  ветвь,  через  сплетение  путей  и  телепорты
симлинков...
     Надо было довериться  чувствам...  исчезнуть самой,  слушать окружающий
мир. Во  вспышках  света, в вибрациях  призрачных стен,  улавливать  намеки,
почувствовать внутреннюю логику этого мира...
     Очередной портал... какая музыка света!
     Тифф  словно парила  в  огромном  пространстве, сверху (нужно  ли  было
что-то считать относительным верхом?) - купол, по которому спиралями вились,
уходя в вышину, несколько  рядов многоугольников-зеркал... Внизу, туда, куда
опускалась  Тифф -  берег, покрытый неестественной зелено-изумрудной травой,
каждая  травинка - безупречна, как крошечный фрактал...  берег и река, волны
которой  перекатывались,  перезванивая  золотистыми   искрами...  это   было
изумительно.
     - Чип мы уже взяли... Все остальное здесь...  с админскими  правами все
остальное здесь  - НАШЕ! -  почти заорал  Red,  теряя самообладание.  Чип мы
отдадим, но  это...  это... сколько тут всего!  сколько сокровищ...  сколько
тайн, который  можно будет выдрать наконец  у  их  электронных стражей! Что,
зубки-то пообломали?..
     -  Настоящая пещера чудес! - воскликнула Тифф. И сердце ее  наполнилось
странной   тревогой...   как  будто   изображение   вокруг  внезапно   стало
полупрозрачным, и она снова физически почувствовала тот огонь, через который
им надо было в самом начале пройти. Этот огонь, его сущность пронизывала все
здесь, на самом  деле...  Он  был  здесь, он  смотрел _в  них_,  сканировал,
проверял... "Мы -  свои. Мы - твои, - мысленно шептала она. - Мы  - те, кому
предназначено здесь находиться. Мы с тобой - одного племени, одной крови, мы
такой же электронный сигнал, как и ты,  мы всего лишь письмо, всего лишь еще
один  пакет,  всего  лишь логин  какого-то  менеджера,  всего лишь сигнал от
машины к машине,  мы  чисты... я знаю имя твое, огонь, знаю имя твое, дверь;
login... verification... password... ты нас не тронешь?
     -  "Мне  нужна  только  лампа,  остальные  сокровища будут  твоими",  -
вспомнила Тифф.  - Послушай... почему мы здесь... кто был  заказчиком,  Red?
Кому ты обещал схему чипа Yamato?
     - Это  не  мое дело. Какое имеют значение деньги  за этот чип, если  мы
сами можем порядочно поживиться? Тифф, разве не  этого ты  хочешь? Зачем  же
еще мы сюда пришли, как не за этим?
     - Я не знаю...
     Она  не знала,  зачем  они сюда пришли, одно ей  было  ясно - отнюдь не
деньги,  не  жажда  наживы  влекли ее снова  и  снова  погружаться в  бездны
виртуальных пространств...
     Как моряки древности любили море ради собственно моря, а не ради денег,
которые платили им судовладельцы за каждый доставленный груз...
     Она думала  об этом несколько раз и боялась  признаться самой себе, что
любит  Сеть  ради самой Сети...  Ей  сказали бы,  что  это  болезнь. Сетевое
безумие, как определил бы кто-то, Компьютерная лихорадка,  как сказал Акиро,
или  еще  как... Было некогда время,  когда  свободная Сеть  была закрыта  и
самозабвенная  любовь  к  ней  считалась  болезнью  или  даже  безумием,   а
страдавших  им  пытались  наказывать  или лечить...  то  время  прошло,  как
страшный сон, однако подсознательное  "Любить Сеть ради самой  Сети  - грех"
оставалось в умах людей.
     Зеркала улетели  куда-то  вверх, рассыпались в небе.  Картинка дрожала,
рассыпаясь на цветные квадратики и складываясь вновь; Тифф казалось, что она
стоит на зеленом пологом берегу у  реки. Она уже  не  удивлялась причудливой
смене  картин; наклонясь к реке, она медленно погрузила в  густой золотистый
поток ладонь. Зеркала в небе танцевали, складываясь в причудливую сеть.
     - Yess, yess!  - кричал Red,  лихорадочно  наживая  клавиши. - Мы вошли
сюда, Tiff, ты чудо, это база их бухгалтерии, настоящий золотой поток!
     Цифры и  таблицы и впрямь бежали непрерывным  потоком на его терминале,
Tiff же  видела  перед  собой  золотистые волны  реки.  Она  не  должна была
говорить Red'у о том, что она видит. Так полагалось.  После, если им удастся
ВЕРНУТЬСЯ, ее рассказ войдет в общее собрание "ангельских"  легенд - о  том,
что  и кто  видел  на  высших  ступенях  в неприступных, закрытых  новейшей,
секретных  разработок  нейроэлектронной   защитой  цитаделях   корпораций...
Говорили, что кто-то видел "неучтенные деньги" как сияющий  золотой шар,  от
которого можно было отрезать ломоть; кто-то, значит, видел золотой поток...
     Она опустила руки в волну. "Давай номер счета, Red".

     Небо взорвалось. Зеркала рассыпались вокруг вихрем и исчезли.
     Какая внезапная тьма вокруг, только редкие чуть заметные световые линии
пронизывают пространство... прерванный коннект...

     - Они отследили нас... Тифф, девочка, ты чудо, но  нам сегодня все-таки
не повезло... shit, через несколько минут они уже будут здесь, - трясущимися
пальцами Red выковыривал из дисковода диск. Прости, но... я не успеваю  тебя
вытащить. Надеюсь, ты выкрутишься сама...

     Он подскочил к окну и выпрыгнул в него. На  улице одна из подруливавших
к дому машин развернулась и последовала за ним...
     Он  бежал, задыхаясь, зная, что это почти безнадежно, и все-таки он мог
успеть; на  мосту, высоко  над черной рекой,  он поскользнулся, и сверкающий
радужный диск выскользнул у него из руки, порхающей бабочкой, кружа, полетел
вниз,  в  темную  ледяную  воду... Red  перевернулся, заставив  себя  бежать
дальше. Преследователи притормозили около  того места, где он выронил  диск;
они еще успели  увидеть,  как он завершает свое падение над  водой. Минутное
промедление, но  оно спасло  Red-а на сегодня; он успел скрыться в лабиринте
заброшенных   домов   старого   города,  выскочить  через  заднюю  дверь   и
раствориться в толпе на главном проспекте West-side.

     - Они отследили нас... Тифф, девочка, ты чудо,  но нам сегодня все-таки
не  повезло...  shit, через  несколько  минут  они уже  будут здесь, - скрип
выезжающего  лотка  дисковода.  - Прости, но... я  не успеваю тебя вытащить.
Надеюсь, ты выкрутишься сама...
     Как холодно.

     Чтобы выключить  нейроэлектронную установку,  нужно  время...  и помощь
извне, в том  случае, если человек погрузился слишком глубоко, на  те уровни
подсознания,  когда  он  уже не  может  отслеживать  привычные  связи  между
виртуальностью  и реальностью. Когда потоки цифр,  биты и байты от таблиц  и
матриц  превращаются в коридоры зеркал,  огненные шары и золотые  реки, - ты
тонешь  в этом мире,  и нужен  друг  рядом,  который  кинет  спасительный  -
спасательный трос...
     Огни  гасли  вокруг  - непрестанное падение. Челнок  вышел  из пределов
корпорации  Akusira,  прожорливая огненная  стена вновь заботливо  обволокла
свое сокровище...
     "Только не нажимайте клавишу escape", вспомнилось откуда-то.

     Она тщетно искала сейчас эту клавишу escape. Руки касались клавиатуры и
не чувствовали ее. Ощупывали - и  не  могли  найти.  "Escape",  отдавала она
мысленную   команду,   но   команда  не  интерпретировалась   системой,   не
транслировалась в правильный код; словно была произнесена не на том языке...
Оставалось  падать.  И  ждать...  Свет  исчезал,  оставались  только  звуки.
Сознание гасло...


        x x x

     Приходить  в  себя после потери  сознания - нет ничего  отвратительнее.
Тифф уже несколько  раз сталкивалась с этим, но сейчас все было во много раз
хуже, чем в прошлые разы. Она помнила, что оставалась за клавиатурой, тщетно
пытаясь найти клавишу escape и выйти  из нейроэлектронного транса, но это ей
не удавалось. Однако теперь она была в другом положении; стол с компьютерами
остался  в  стороне,  она  же  обнаружила себя  сидящей  посреди  комнаты на
жестком, неудобном стуле; попробовала шевельнуться - и  тут же отказалась от
затеи,  боль пронзила  руки,  связанные  за  спиной.  "Ох, лучше было  и  не
просыпаться"  - еще смогла  пошутить  про  себя  она.  Больше ей  ничего  не
оставалось, как смириться временно с таким положением и осмотреться.

     Голова еще кружилась, видимо, после нейротранса, и непривычно ныл левый
висок; в глазах у Тифф слегка двоилось, но  ее  очки  были сдвинуты на лоб и
попытки опустить их на глаза, потряся голову, не увенчались успехом.

     В  комнате,  разумеется,  находились  чужие  люди.  Прежде  всего  Тифф
заметила  одинаковых,   в  строгих  костюмах  охранников,  экипированных  по
последнему слову  техники; выглядели они столь шаблонно, так, как  их рисуют
на  страницах  дешевых  комиксов  или  выписывают в боевиках,  что  казались
какими-то нереальными,  несерьезными.  Темные  очки,  "таблетки" микрофонов,
каменные  лица... это  где-то даже смешно;  было бы смешно, если бы  не было
столь реально.
     За спиной у нее явно  был еще  кто-то,  но только одного  человека Тифф
могла рассмотреть, и то краем глаза.  Он  был почти у нее  за спиной,  и она
видела  разве,  как он  копошится  с какими-то  инструментами  за раскладным
столиком, складывая и прибирая их в металлические латки. Всякий  раз, как он
клал  очередную непонятную  штуковину в  латку, раздавалось тихое неприятное
дребезжание. Девушка поморщилась и отвернулась.

     Теперь она  увидела последнего из  посетителей, определенно главного на
сегодняшний  день. Японец средних лет, в аккуратном, но не модном костюме, с
официальным "баджем"  на лацкане, текст на котором был напечатан так  мелко,
что  у  Тифф  не  получилось  ничего  разобрать.  Лицо определенно  умное  и
собранное;  темные  волосы  с маленькой седой прядью с правой  стороны;  две
тонкие  морщинки между  бровей,  возможно, подумала Тифф, у  него была та же
привычка, что у  нее - задумываясь,  сдвигать  брови... Проницательные глаза
глядели на нее сквозь  очки - казалось, что он все время хитро прищуривается
и  смотрит,   не  упуская  ни   мельчайшей  детали  в  том,  что  могло  его
интересовать. Лицо его можно  было назвать в чем-то красивым, но именно этот
взгляд настораживал; губы - в любезной улыбке, но во взгляде  присутствовала
некая глубоко затаенная грусть, которую сменял холод...
     Он словно ждал, пока она немного  придет  в себя  и повернется, поэтому
тут же  сделал пару шагов к ней, перестав опираться на стол, возле  которого
стоял до этого, вертя в  руке какую-то распечатку.  Он был невысок, но может
быть, несколько повыше Тифф, которая не отличалась большим ростом...
     - Разрешите  представиться, - слегка поклонился он. - Шинтаро Дзайхицу,
в  настоящее  время  в  скромной  должности  главы департамента компьютерной
безопасности Akusira corporation...
     -  Весьма  приятно, -поморщившись,  ответила Тифф.  -  Для меня большая
честь...
     - Для нас тоже, - кивнул  головой Шинтаро, явно  проигнорировав попытку
Тифф придать  голосу язвительный  тон.  -  Поэтому переходим  к  делу. Можно
сказать, нас привела к вам некоторая случайность, которая  в  зависимости от
дальнейших  обстоятельств  может  иметь  благоприятное  или  неблагоприятное
развитие. Я искренне надеюсь, что оно будет благоприятным.
     Тут он сделала паузу, возможно,  ожидая какой-то реакции от Тифф, но та
промолчала.
     - Мы понимаем, что  вы  обеспокоены неприятным инцидентом, который имел
место  быть  некоторое время  назад.  Но некоторое время назад  - это уже  в
прошлом. Akusira corporation, точнее, я в ее лице и как особо представляющий
IT  security department,  готовы  простить  это  небольшое  недоразумение  и
рассмотреть пути к исправлению последствий этого инцидента, разумеется, если
вы желаете сотрудничать с нами.
     Последнее  прозвучало почти  утвердительно, что  возмутило Тифф  и  она
резко покачала головой.
     - Я ничего не знаю. Мне нечего вам рассказывать и некого вам выдавать.
     Она  искренне порадовалась  тому, что  это, к счастью, было  правдой. У
Ангелов  не  существовало  ни  организации,  ни  постоянных  общих  дел  или
замыслов; одиночки - в этом была их сила и их же слабость.  Даже ее недавний
сообщник  Red  - Тифф не имела  ни малейшего представления о том, каково его
настоящее имя, где он живет и где в настоящий момент скрывается...
     Но Шинтаро только негромко рассмеялся в ответ.
     - Вы ошибаетесь, если думаете, что нас интересует что-то вроде адресов,
имен  или фамилий. Этого нам не требуется. Все,  что нам понадобится  в этой
области, мы прекрасно можем узнать и сами. Нет, речь пойдет о другом. Скажем
так, наш интерес к вам чисто профессиональный.
     Тифф показалось, что она слышит скрытую насмешку в этих словах, Шинтаро
же между тем продолжал:
     -  Осуществленное  вами  проникновение во внутреннюю сеть  корпорации и
прочие ваши действия, о  которых нам  стало  известно, показали вашу высокую
квалификацию   в  области  архитектуры  компьютерных  сетей,  тонкое   чутье
существующих систем  и  методов защиты  и соответственно их слабых  мест,  а
также,  как  мы  считаем  очевидным,  большие  потенциальные  способности  в
нейропрограммировании  и  собственно  программировании  в  его  традиционном
понимании.    Господин    Масаши    Хосайдо,    как    глава    департамента
нейропрограммирования, и соответственно я, после некоторого совещания пришли
к выводу, что мы могли бы быть заинтересованы  в заполучении  такого ценного
сотрудника...
     "Ох,  шел  бы ты..." - тоскливо произнесла про себя Тифф. Если бы  были
развязаны руки... Впрочем, что бы это изменило? Она не имела никаких навыков
восточных или иных единоборств, не обладала ни особой силой,  ни  ловкостью,
ни  скоростью, чтобы проскочить  мимо охранников.  Супер-герои, укладывающие
одной  левой десятки  "крутых  парней" -  это  для  кино...  У  нее  же, как
справедливо заметил Акиро, не было ничего, кроме знания компьютерных сетей и
умения ориентироваться  в киберпространстве,  да  возможно,  способностей  к
программированию,  впрочем, по оценке самой Тифф,  отнюдь не лучших - стоило
бы еще поднакопить знаний... но  в любом случае,  на  эти  единственные свои
умения она  и  поставила все.  И, как  ни  странно, именно это  интересовало
сейчас странных пришельцев из Akusira...
     -  Господин Хосайдо хотел бы  предложить вам сотрудничество на выгодных
условиях, - говорил  дальше Шинтаро. В смысле, на взаимовыгодных условиях, я
хочу   сказать,   -   он   улыбнулся   широко,   особо   подчеркивая   слово
взаимо-выгодных. - Видите ли, я не вижу причин, по которым  мы могли бы быть
врагами; я  всегда следую  одному  хорошему принципу  -  всегда  предпочитаю
объединение разделению. Я предлагаю вам объединение на выгодных  условиях, в
деле, которое интересно и нам, и вам.
     Он сделал знак  рукой, и человек, который до этого копошился  у столика
за спиной Тифф, спешно  выступил вперед  и протянул Шинтаро что-то маленькое
на своей ладони. Шинтаро осторожно подцепил этот предмет двумя пальцами.
     - Мы  увидели,  что вы с  вашим  товарищем  проявили  интерес  к  нашей
последней разработке, чипу Yamato,  - он повернул чип в руке так, чтобы Тифф
могла его лучше увидеть,  - и решили взять на себя смелость ознакомить вас с
его  возможностями.  Это  экспериментальный  проект,  и,  как  вы  правильно
догадываетесь, не находится в  широком обращении. Цена его слишком высока, и
существует  всего  несколько  десятков  экспериментальных экземпляров.  Вот,
взгляните,  именно  так  он  выглядит, -  Шинтаро поднял  руку повыше.  Тифф
насупившись посмотрела на  чип. Маленькая "капля" с коричнево-черной полосой
поперек корпуса и  несколько необычайно длинных тонких "хвостов" - настолько
тонких, что не под каждым углом их даже было можно заметить.
     Мы применили здесь  несколько иную  технологию, чем в  наших предыдущих
чипах,  -  Шинтаро  взялся  за  "каплю"  обеими  руками.  - Обычно  нейрочип
рассматривается как  единое целое  - здесь же  есть  две части;  сам  чип  с
внешним  портом  для  подключения  к  компьютерам  и  его вторая  половинка,
которая,  собственно,  имплантируется  -  вот  эти  нейронные  контакты  (он
легонько  указал  пальцем  на  торчащие "хвосты")  и  разъем.  Когда  разъем
имплантирован,  можно  вставить сам чип без большого труда и столь  же легко
его извлечь,  вот так - тут  он потянул руки в разные стороны и капля  (или,
скорее, несколько асимметричное веретено) послушно разделилась на две части.
-  Это оставляет огромный резерв для апгрейда,  потому что  в один и тот  же
разъем можно будет вставлять следующие модификации чипа...
     "Странно,  что никакая другая  контора  до  такого  не  додумалась",  -
подумала  Тифф,  без большой  охоты,  но  все-таки  следившая  за  рассказом
Шинтаро;  постепенно  тот  начал ее все больше занимать. Она  понимала,  что
всего ей все равно не скажут, но тем не менее и то, что было рассказано, уже
было весьма интересно...

     - Так  вот, мы решили продемонстрировать вам возможности нашего чипа на
практике,  -  еще  шире  улыбнулся  Шинтаро. Мы осмелились предположить, что
поскольку вас так или  иначе заинтересует наше предложение о сотрудничестве,
а сама технология имплантации настолько отработана нашими специалистами, что
требует всего лишь пары часов...
     - Вы хотите мне  имплантировать этот чип? -  испуганно Тифф отшатнулась
на стуле так, что заныли связанные руки. - Но...
     - Собственно говоря, - пожал плечами Шинтаро, -  какие-то возражения  с
вашей стороны сейчас не имеют значения, потому что мы УЖЕ это сделали.
     Коробочка-транслятор нейронных сигналов, от  которой отходило несколько
проводов,  один  тянулся  к  компьютеру,  другие просто свободно  свисали  -
мелькнула  в  руке у одного  из  помощников Шинтаро,  в  момент очутившегося
рядом.  Шинтаро  ловко  соединил проводок  с  портом  на  кончике  половинки
"веретена",  и резко протянул руку  к виску Тифф,  в ужасе следившей за  ним
широко открытыми глазами.  Она почувствовала  легкий  укол  боли,  но больше
ничего не произошло...
     -  Мы  уверены,  что  вам понравится.  Пусть  этот  первый  опыт  будет
незабываемым, - тихо произнес Шинтаро и слегка тронул на клавиатуре какую-то
кнопку...

     и  задрожал,  растворяясь  в  воздухе. Все,  что  было  перед  глазами,
размывалось и  растворялось, пока не осталась одна лишь пустота,  как черный
экран. Вход в виртуальность... так ли, как обычно это бывает, или не совсем?
нет...
     Тифф  вздрогнула  - рефлекторно; она снова теряла ощущение собственного
тела. Сознание  освобождалось, но  не было уже  ни  экранов,  ни  матриц, на
которые транслировалось изображение, все, что происходило, было ВЕЗДЕ, вовне
и внутри...
     YAMATO  Akusira corporation  inc.  Preparing  for the  first activation
loading.............
     точки следовали  из начала бесконечности в конец ее, как рядком друг за
другом катящиеся горошины...
     ... done

     Снова темнота... и взрыв... Вспышки, островки света...
     Такого  еще не было.  Тифф видела перед  собой  просто-напросто обычный
портал  в  местную  сеть,  жалкий  кусочек  городской сети, вместе с  частью
внутреннего  пространства  серверов  гостиницы - она уже видела  эту картину
вчера утром, но это было СОВЕРШЕННО не так.
     Теперь  все  дышало... каждый объект жил  собственной жизнью...  каждую
сетевую структуру она видела в мельчайших подробностях, могла коснуться ее и
проникнуть в ее самую суть;  вместо убогих команд и  постоянно преследующего
интерфейса "что вы хотите сделать", она получила вдруг подлинную свободу. Ей
не надо было  думать на человеческом  языке и  переводить это  на  грубый  и
урезанный язык команд для  машин. Да она уже и  не знала, на каком языке она
собственно думает;  ее мысль становилась действием,  для  нее не было больше
разницы, грани между ее  собственной  мыслью и языком компьютеров и  Сети...
все, что говорилось до этого о чипах, которые  "наконец-то дали  возможность
человеку общаться с компьютером напрямую", казалось теперь детским лепетом и
не более!
     Ей хотелось парить, пролетая сквозь этот мир, пропуская его через себя,
быть его частью. Все, что доступно было посредством нейрочипов доселе -  это
лишь отдавать мысленно убогие приказы, которые можно было бы напечатать и на
клавиатуре или произнести голосом, пусть и не столь быстро, да просматривать
транслируемые на сетчатку или в очень ограниченном виде на зрительные центры
изображения...  Это  -  как черно-белая  картинка  карандашом на  бумаге  по
сравнению  с цветным голографическим стереовидением,  - пожалуй,  так  можно
было  сопоставить  то,  что  Тифф   приходилось  видеть  доселе  и  то,  что
оказывалось возможным теперь...

     Ощущение счастья и свободы переполняло ее.  Комната, где она  сидела на
стуле   со  связанными   руками,  Шинтаро,  охранники,   все   это  осталось
невообразимо далеко. Этого больше не существовало...
     Мир видений, открывавшийся лишь на мгновения, тогда, когда Ангелы вдруг
сталкивались  в  Сети  с чем-то большим,  чем  просто трехмерные отображения
внутренностей серверов  или  баз данных, тогда, когда из цифровых светящихся
линий  рождались  огненные  шары  и  золотые реки,  когда  слышались  голоса
неведомых  древних  божеств... неужели  этот  мир  был  подчинен  наконец  и
расшифрован, неужели сложен новый язык, на котором можно наконец говорить...
то есть, думать... думать, говорить, быть... какая разница? Что это, неужели
всего лишь  нейронные сигналы  и  ничего  больше? А если  это доказательство
души?...

     Но вместо доказательства  души реальный  мир вдруг весьма  бесцеремонно
продемонстрировал Тифф доказательства своего существования.
     В тот самый момент, когда Шинтаро, не оборачиваясь, тыкнул кнопку и тут
же выдернул чип из разъема.

     Удар и контраст между реальностью  и только  что виденным  были слишком
резки  -  Тифф  зашатало так, что если бы не  руки за спиной, она могла бы и
свалиться со стула. Теперь она  сидела, в бессилии смотря  на Шинтаро, снова
спокойно складывающего вместе половинки  веретена Yamato, хранившего в  себе
дверь в тот чудный мир, который Тифф так страстно хотелось вернуть.
     - По  вашим глазам  я  вижу, что  наша демонстрация вам  понравилась, -
сказал  Шинтаро. К сожалению, вы понимаете,  что,  поскольку приблизительная
цена  этого  чипа  составляет  слишком  большую сумму, исчисляемую десятками
миллионов, и  поскольку  образец экспериментальный  и не подлежит  выносу за
пределы корпорации кроме как под моим личным контролем, мы не  можем вам его
оставить.  Заключив с  нами  договор  о  сотрудничестве,  вы  сможете  вновь
пользоваться им, и даже более того - он  будет  весьма важен в вашей работе.
Разумеется, мы не заставляем вас заключать с нами  договор немедленно, - тут
же  успокоил  он. -  Вот моя карта,  с  которой вы можете прийти в  Akusira,
одного  этого  будет достаточно,  чтобы  показать,  по  какому  вы поводу...
разумеется,  мы верим  в ваше благоразумие; не советую обращаться в полицию,
если вы  полагаете  сообщить им  о том, что имплантация производилась против
вашей воли;  в  случае  общения  с  полицией  вы  определенно  будете  иметь
некоторые неприятные последствия для себя за незаконное проникновение в сеть
корпорации, которых мы предлагаем вам избежать.

     -  "Я подумаю  обо всем этом...  позже", -  с  трудом сказала сама себе
Тифф. ей становилось хуже; закружилась голова, она почувствовала вдруг голод
и вспомнила, что не ела ничего уже более суток.
     Шинтаро, казалось, угадал ее мысли.
     - Конечно, у вас есть время подумать. Но прежде чем мы вас  покинем, мы
хотели бы дополнительно предупредить вас кое о чем.
     Это связано с некими побочными эффектами использования  чипа Yamato, от
которых  мы  пока не нашли способа  избавиться, да и, откровенно говоря,  не
имеем  пока  что  нужды  в  поиске  оного.  Небольшая  проблема вытекает  из
некоторых  особенностей  функционирования  той  части  нейронов,  в  которые
проникают контакты чипа.  Если  вы знакомы с  технологией нейрочипов, то вы,
вероятно, поймете. Но я вам  скажу просто.  Если  через некоторое время  чип
опять не окажется в разъеме, вам будет очень, очень плохо.
     Последние слова Шинтаро  произнес все так же мило улыбаясь,  с каким-то
внезапным нарочито японским акцентом.
     - Да, конечно, это все можно стерпеть, - продолжил между тем он. Акцент
не исчезал и фразы, словно насмехаясь, становились еще более неестественными
и ломаными. - Если вы имели опыт употреблять наркотики, возможно, вам что-то
говорит слово ломка. Этим словом можно  частично описать возможные ощущения.
Но не полностью. Основная  особенность (the main feature... yes, я правильно
это произношу?) есть в том, что через длительный промежуток времени, от двух
до  трех  недель,  может  начаться  разрушение  нейронов  и  прекращение  их
функционирования.  Очень,  очень неприятно. Не  советую, -  Дзайхицу  слегка
поморщился и помотал головой,  не переставая слегка улыбаться. - Департамент
IT security искренне надеется, что вы  будете достаточно благоразумны, чтобы
принять предложение о сотрудничестве.
     - Зачем я  вам нужна?  -  наконец выдавила из себя Тифф.  - Что я  могу
делать? Ничего, что вам может быть нужно...
     -  Вы   очень   ошибаетесь,   но  это   простительно.   Позвольте   вам
охарактеризовать  достаточно  кратко   область   предполагаемой  работы.  Мы
занимаемся,  как   часть  глобального  подразделения  нейропрограммирования,
созданием сверхсложных новейших систем  защиты корпоративных  сетей. С одной
из таких  систем вы имели возможность  некоторым  образом  познакомиться.  К
сожалению, после вашего вторжения функционирование некоторых модулей системы
было  нежелательно нарушено.  Мы ожидали бы от вас не только  восстановления
работоспособности модулей нынешней системы, но и непосредственную разработку
новой. Не удивляйтесь, что  мы приглашаем именно вас; это, пожалуй, уже наша
традиционная  практика.   Нашу  нынешнюю  систему  безопасности   -  кхм   -
проектировал   тот  хакер,   которому   удалось  сломать   предшествующую...
Подумайте.
     Казалось,  что все эти наукообразные фразы  камушками  перекатываются в
голове -  и не откладываются в памяти. Чтобы сосредоточиться, Тифф  пыталась
следить за рукой  Дзайхицу, в которой тот  все еще небрежно, но цепко держал
чип и жестикулировал, сжимая его двумя пальцами.
     -  Восстановлением поврежденного вы возместили бы нанесенный корпорации
ущерб, - заканчивал Шинтаро. - А созданием новой системы не только внесли бы
неоценимый вклад... реализовали творческий потенциал...
     Звуки предательски  начинали таять.  Очки с системой распознавания речи
могли бы  несколько  поправить  дело, но  некому было  надвинуть  их Тифф на
лоб...
     Вот  моя карта, - еще раз повторил Шинтаро, приподнимая карту, лежавшую
на столе.  Вам необходимо  будет  зайти в офис Akusira. Corporation, если вы
надумаете принять  наше  предложение. Теперь  мне остается  поблагодарить за
гостеприимство...
     Он развернулся и направился к  двери. Зацепив ногой какой-то провод, он
чуть  было  не свалил  один из мониторов со стола,  однако умело вывернулся,
брезгливо оглянулся на стол и, сделав небольшой кивок головой, вышел.

     Кивок предназначался не  только  как прощание Тифф, но и как некий знак
охранникам. "Мне наконец  развяжут руки", - с облегчением  подумала Тифф. Но
сперва иголку шприца со снотворным умело воткнули ей в вену...


        x x x

     Она  проснулась.  На  этот   раз   -  как  и  положено,   на   кровати.
Приподнявшись, огляделась вокруг; отсутствие простыни и сбитые в ком подушки
представляли собой не  слишком приятное  зрелище. Тифф поморщилась, хватаясь
за лоб. Неужели все происшедшее оказалось жутким сном?
     Хорошо бы, если так. Хотя бы отчасти. Но...

     Она еще  раз осмотрелась. Комната  казалась  непривычно пустой, хотя на
первый  взгляд  в обстановке ничего не изменилось. Два монитора на столе, на
одном  текст, на другом крутится какая-то  дурацкая заставка...  убожество и
беспорядок. Лучше ли  это было,  чем родная комната  в Hurricane,  маленьком
провинциальном городке, где проходило  ее детство, где  каждое утро ее ждала
чашка горячего  кофе со  сливками, завтрак с родителями?... Вот, смотри, что
было  и  что  стало, - сказала сама себе Тифф с изрядной долей  самокритики,
которая не была ей чужда в определенные моменты.
     Надо было вставать... надо было как-то продолжать жить,  что-то делать,
как-то  действовать...   заниматься  активной  деятельностью  совершенно  не
хотелось. Завтра же уеду, - пронеслось  в голове у Тифф. Завтра же. С первым
же экспрессом...  Мало ли  на свете городов?  Уеду  в Кинополис. А может,  в
Grand Redmond. А может, и вовсе плюнуть на все и уехать в Европу... хотя там
такой же бардак, как и здесь... просто начать сначала там, где меня никто не
знает...
     Она остановилась, смутно соображая,  что все-таки в ее  жизни произошло
что-то такое, после чего просто начать сначала уже не получится...
     Да. Дурной сон становился реальностью.  На ее  запястьях еще был слабый
след от  жгута, и  она  сразу  вспомнила  и  охранников,  и  улыбку  Шинтаро
Дзайхицу, как бы ей ни хотелось думать, что это  все ей привиделось, что это
все был бред, порожденный виртуальным пространством.
     Она  встала  с кровати, прошлепав  босиком по полу, боязливо подошла  к
столу. Так  и есть -  возле клавиатуры  лежала  на столе  маленькая карта  с
голубой  полосой  и голографической эмблемой Akusir'ы. тут же  - бессмертный
слоган "foryouandforever", набранный ужасным шрифтом, и мелкие буквы внизу -
IT security department.

     да, последствия  оказались хуже, чем предполагалось...  но чья это была
вина - Тифф не хотелось сейчас об этом думать.
     Она   вздохнула,  почти   машинально  уселась   к  компьютеру.   Ничего
серьезного, ничего  нелегального с этого места проделать было уже  нельзя  -
вход,  разумеется,  был  "засвечен",  но  просто  вылезти  в  местную  сеть,
поглядеть на доски объявлений, осмотреться... безвредно? Кто знает?

     Тифф дернула  к себе  провод от транслятора, привычно потянула к одному
из портов на правом виске. И тут почувствовала слабый укол в левом.
     Рука ее дрогнула. Девушка  схватилась второй  рукой  за голову, пытаясь
предотвратить  новую  вспышку боли.  Она  была короткой, но  внезапной...  -
несколько мгновений спустя Тифф осознала, что под пальцами все еще чувствует
пульсацию тоненькой жилки; кожа  вокруг  разъема Yamato,  казалось, потеряла
чувствительность, -  такое,  впрочем,  бывало  как  явление  временное после
вживления нейрочипов, это-то девушке было знакомо...

     Она  встала из-за компьютера и направилась  в ванную. Угрюмо посмотрела
на собственное  лицо. Спутанные  волосы, под глазами огромные темные тени...
вид был ужасный. Пустив  тоненькую  струйку воды, Тифф принялась старательно
умываться. Но  ей  не  удавалось сосредоточиться на этом  процессе - она все
время пыталась повернуться перед зеркалом так, чтобы рассмотреть злосчастный
кружок... С виду - просто разъем, прикрытый  крохотной створкой. - Заботятся
о гигиене, сволочи, - с отвращением выругалась в адрес Akusir'ы Тифф. Больше
ничего -  лишь  метка  -  маленький  иероглиф. Это  же  только  слот...  Она
вспомнила,  как  Шинтаро  забирал  вторую  половинку  Yamato.  Если  бы была
какая-то возможность вновь ее  добыть... Интересно, сам Шинтаро пробовал это
на себе? - заинтересовала вдруг  Тиффани шальная мысль. С одной  стороны, он
должен был бы знать, ЧТО дает... с другой стороны, как бы он сам ставил себя
в зависимость от собственного творения?..  похоже, он сказал правду, слишком
правду... про зависимость...

     Она  вспомнила убогий портал от гостиницы  к  местной сети  - и  во что
превратился он в мире, преображенном Yamato.  Призрак пережитого, счастливое
воспоминание,  накатило  волной... и от этого стало  еще более  горько. Тифф
уныло  плеснула себе  в  лицо  водой,  и,  не  успев  подумать "Это все-таки
слишком",  почувствовала, как  ее  перегибает  пополам,  тело и душа  словно
скорчились вместе от странной тоски и боли... слишком...
     -  А  что,  если это только начало?  Это  ведь еще можно  терпеть... Но
Шинтаро сказал  "Очень плохо". Очень... Еще хуже? -  А если я  перетерплю? -
обратилась сама к себе Тифф.

     Это самое "А если я  перетерплю" она повторяла себе  еще несколько раз,
пока через пару или  тройку дней, обнаружив, что  запасы  еды в холодильнике
подошли  к  концу, что деньги  на карточке, которыми  предстояло платить  за
номер  дальше, почти на  исходе, Тифф  снова  только  и смогла сделать,  что
упасть  на кровати. Опять... Приступы подкатывали равномерно,  с интервалами
около  четырех-пяти часов.  В  остальное  время можно было  чувствовать себя
почти нормально... почти - потому что для Тифф, более чем  для кого-либо это
было невозможно. Какой для нее смысл представляло существование без Сети? Но
стоило ей  сесть  к компьютеру  и потянуться к клавиатуре, как  одно  только
воспоминание о виденном и возможном  начинало  подтачивать ее куда яростнее,
чем физическая  боль. Упав  и сжав зубы,  она приготовилась  сказать себе "Я
перетерплю"  и  услышала в ответ  собственную мысль, прозвучавшую  как чужой
голос:
     "А зачем?" И она не нашлась, что ответить...

     Карта  Шинтаро лежала рядом - пропуск. Приглашение. Это было так просто
- взять  и  пойти...  всего-то и  нужно  было  - перебраться  через мост  на
западный берег,  туда, где возвышалась над прочими домами громадина главного
здания корпорации  Akusira...  Кто  сказал, что корпорации  - это  зло? Тифф
видела это сама, - "потому что дела их были злы"... Но если судить наоборот?
Если подумать  о том,  что это -  попытка порядка среди нестроения  и хаоса,
попытка  что-то  созидать вместо  того,  чтобы  бездумно  разрушать...  Если
подумать  о том, что  Akusira действовала  в высшей степени  благородно,  не
отправив  их с  Red'ом и прочими Ангелами, на  счету которых можно  было при
желании найти немало  "черных  дел", за решетку... но  всего лишь  предложив
ей... сотрудничество?  Может ли  это тоже  быть правдой? Спросить  сейчас на
улице  у кого-нибудь из безработных, что думает он о предложении  работать в
такой  компании, как Akusira, чье название он слышит  и видит каждый день  и
каждый час по телевидению, во  всполохах окутавших город реклам... даже если
никогда  в  жизни не  пользовался никакими нейрочипами  или даже не ходил  в
Сеть?! Последнее было преувеличением, в Сеть-то, конечно, ходили все, сложно
было  представить  себе,  что  от  нее  остались  в  стороне  даже последние
аборигены в  Австралии  или  забытые  племена  в джунглях  Амазонки...  хотя
сверлить  себе  дырки  в  голове ради привилегии воспользоваться  последними
новинками  основной  продукции  Akusira,  конечно  же, стремился  далеко  не
каждый...  но  у  них  есть  и  другие  направления  деятельности...  то  же
программирование,  те же  защитные  системы... в  конце концов,  это  просто
бизнес, причем именно в  той области, которая всегда привлекала Тифф, именно
в  той, в  которой  у нее  действительно  были  навыки  и  знания...  может,
неправильным было предположение, что только  к  Ангелам был ее  единственный
путь?...

     Тиффани решила наконец проветриться и  выбраться из затхлой гостиничной
комнаты на улицу. Никто не посетил ее за прошедшие  дни... в ящике ни одного
письма, никто не  позвонил... ощущение  пустоты и покинутости в  душе только
нарастало.  Шла  она,  чуть пошатываясь, слушая ветер, слушая звуки  музыки,
разных мелодий, доносившихся то справа,  то слева, то откуда-то сверху, шла,
не выбирая направления, чтобы не думать... забыть...
     Она шла сквозь город,  а город проходил сквозь нее. По закону всемирной
несправедливости, как только прекращался ветер, начинался дождь;  как только
прекращался  дождь, сразу начинался ветер.  За несколько часов  плутаний  по
городу Тифф успела и продрогнуть, и промокнуть.
     Ноги сами  занесли ее в  какой-то непримечательный бар. Это была совсем
не  "Башня"  Ангелов -  здесь были другие люди, другая музыка, тяжелые клубы
дыма, пьяные голоса... Тифф присела передохнуть за крайним столиком, и почти
сразу к ней подсел какой-то высокий парень.
     -  Что, подруга, скучаешь? Могу предложить развлечься...  Она направила
на него взгляд, изображающий искреннее недоумение. Отчасти это было так, ибо
Тифф  не  сразу поняла, что  ему  надо.  - Грустишь, скучаешь...  глупо! Или
бросил кто? Или  просто  на душе тошно? У  меня есть все, что надо. По самой
низкой цене в этой части города... ты не найдешь лучше...
     Тифф догадалась,  что парень торгует наркотиками.  И,  видимо, увидел в
ней потенциального клиента. Пусть... может быть.
     -  Первая  доза,  конечно, бесплатно.  Парень улыбнулся, обнажая гнилые
зубы. - Традиция. - Понятно... Trial version... - Что? - Да нет, ничего... -
Ну смотри... первый раз попробовать,  говорю же, бесплатно. Мик своему слову
верен. - Будешь  говорить,  что это безопасно. - Риск, понятно, есть. Но без
риска  нет  прикола... Тифф  задумалась. - Больным  раком дают  морфий... от
боли. И что,  они тоже... кайф  получают? И  привыкание? Мик посторонился от
нее. -  Ты что?  Больным мы не подаем!  Слышишь, ты... - Я здорова, - устало
произнесла Тифф, впрочем, не веря сама себе. - Покажи карту.
     Тифф порылась  в кармане, нащупала сперва карту от Akusir'ы - та словно
обожгла  ей  пальцы...  передернулась,   снова  покопалась,  пока,  наконец,
вытащила  карту  за  уголок.  На  ней  было   что-то  напечатано  от   имени
медицинского отдела Hurricane,  Utah... самой Тифф было уже не разобрать, но
Мик, казалось, удовлетворился.
     - Ладно. Хочешь - так держи.
     На ладони  - раскрытая  коробочка, в  коробочке несколько  ампул.  Тифф
нерешительно взяла одну.
     - А если мне  не понравится? - произнесла она осторожно, поднося ампулу
к сгибу локтя. - Не понравится, ну и  фиг с тобой. Значит, не будешь больше.
Не изобрели еще  наркотика, к которому  привыкали  бы с первого  раза, -  он
сплюнул  в  сторону. - Похоже... похоже, изобрели... - выдохнула Тифф, роняя
голову на стол.
     На  какое-то время,  кажется,  удалось  заглушить  боль и  даже  прочую
чувствительность. Но это был не выход... если и выход, то неправильный...

     Мик выволок шатающуюся Тиффани из бара.
     -  Навязалась на мою голову...  лучше бы  я к  тебе не совался. Где  ты
живешь?  Сама  дойдешь? - Да...  - Ну и ладно...  Давай тогда,  отчаливай...
захочешь еще снадобья -  подходи, меня найдешь...  - жесткий огонек в глазах
Мика показал Тифф ясно, что  вторая порция бесплатной уже не будет. Впрочем,
вряд ли он  надеялся что-то еще получить  от Тифф; да и действительно, на ее
кредитке болтались уже какие-то совсем жалкие остатки...

     Ей  было  стыдно  показаться  в  "Башне",  она  чувствовала  себя после
произошедшего с Akusir'ой словно бы запятнанной, несущей на себе несмываемую
отметку  своей  ошибки,  позора. Однако смешанное  чувство  стыда  и  боязни
наконец уступило  место надежде. Тифф вспомнила об Акиро; при всей строгости
он был определенно мудр и отнесся к  ней хорошо. Тифф подумала, что могла бы
рассчитывать на его помощь или совет...
     Чем ближе она  подходила к "Башне", тем сильнее была ее  уверенность. В
конце концов,  она  не первый Ангел  (она  снова  называла  себя  Ангелом!),
попадающий   в  переделки.  Наверняка  есть   и  врачи,   которые   способны
просто-напросто  вытащить  злосчастный чип, -  при этой светлой идее Тиффани
даже улыбнулась. - А если, действительно,  все  так просто? Если можно всего
лишь извлечь этот чип, и конец этой боли, ну а  уж тоску по виртуальному раю
можно будет и преодолеть, да и вообще, технологии не стоят на месте, не одна
Akusira выпускает чипы, и того и гляди...

     Уверенность - сомнение - отчаяние - сомнение - самоуспокоение - надежда
- уверенность...
     Она  словно  следовала  по  волнам,  не  в  силах  сдерживать перепадов
настроения. Уверенность, сомнение, отчаяние, вновь  сомнение... На очередной
стадии "сомнение"  она и увидела, что уже уткнулась  в  "Башню".  Сомнение -
самоуспокоение - надежда... открыть дверь... войти...


        x x x

     Акиро  стоял  за  стойкой...  и  увидел  ее  сразу. Поверх  толпы.  Она
неуверенно приблизилась... он же, не говоря ни слова, потянул ее за собой, в
комнату,  где  Тиффани  уже  приходилось как-то  быть, и закрыл  старательно
дверь.

     -  Давно  тебя не видел, -  произнес Акиро  вместо  приветствия, нельзя
сказать,  чтобы  сильно радостным  голосом  - скорее,  довольно  хмуро.  - И
признаться, уже не чаял увидеть...
     - У меня были проблемы, - осторожно ответила Тифф.
     - Проблемы - они у всех... без этого никак. Никто тебя силком к Ангелам
не тянул...
     -   "И  во  всех   бедах  своих  ты  виновата  только   сама,  сама   и
выворачивайся?" - передразнила Тифф с горькой усмешкой.
     - Зачем же так сразу? Если чем-то смогу помочь, то... Говори.
     - Ты не знаешь, где Red?
     Акиро не слишком был удивлен вопросом.
     - Ты вряд  ли его сейчас найдешь...  лег на дно. Хочет  переждать, пока
все  уляжется -  за  ним  все  еще  может  следить  полиция,  или  охранники
Akusir'ы... на совести у него много разных делишек...
     Он остановился и внимательно глянул на Тифф.
     - Но ты пришла спросить не о нем...
     - Да, наверное, - согласилась та. Просто хотелось знать, что  с ним. Он
бросил меня тогда... не выведя из виртуальности, когда нас засекли на взломе
Akusir'ы...
     - Погоди... он бросил тебя... но  это было неделю назад... да нет, даже
больше... где ты была все это время?
     - У меня были проблемы, - мрачно повторила Тифф.
     - Говоришь, проблемы?
     Акиро напомнил сейчас ей ее собственного  отца, когда тот бывал  чем-то
разгневан. Он порывисто схватил  девушку за руку. На сгибе локтя его взгляду
сразу открылись следы, которые вряд ли можно было с чем-то спутать.
     - Наркотики...  - он брезгливо поморщился. - Тиффани, зачем? Зачем тебе
связываться с этой дрянью?
     - Я всего лишь попробовала, - голос Тифф зазвучал еще более подавленно.
- Только один  раз... может быть, два. Но  они все  равно не действуют... от
них никакого толку.
     - Еще раз... что ты сказала? Повтори!
     - Никакого толку... впрочем, нет, я... лучше я  пойду. - Она попыталась
встать со стула, но Акиро  уже  крепко держал ее за плечи, пытаясь заглянуть
ей в  глаза. Она попыталась отвернуться; Акиро тут же схватил ее за голову и
силком повернул,  резким движением  сдвинул мешавшие волосы. И  застыл. Лицо
его словно окаменело.
     -  Ты  знаешь, что это... -  то ли вопросительно, то  ли  утвердительно
пролепетала Тифф.
     - Подарок  от Шинтаро Дзайхицу,  -  с  мрачной  иронией кивнул  головой
Акиро. -  Он еще называет это "билет в рай".  Что ж, если под  раем понимать
Akusira corporation...
     - Значит, ты знаешь... знаешь про эту штуку...
     - Знаю достаточно для того, чтобы  сказать тебе сразу - нечего ни тебе,
ни  Red'у было там делать. Cеть Akusira я имею  в виду, -  поясняюще добавил
он.
     -  Надо  же было с чего-то начинать... чтобы  быть Ангелом, - возразила
Тифф.
     - И конечно, не могли придумать лучшего места...
     - Ты только коришь меня...
     - Корю. А что - хвалить?
     - Ну... все Ангелы что-то ломают... воруют данные... проникают в  чужие
сети... ты ведь сам знаешь... это же жизнь... Акиро, ведь ты и сам?
     Тот поморщился, как от внезапной зубной боли.
     - Я давно уже не Ангел.
     Но даже если и не, ты когда-то им  был, и сам прекрасно все знаешь... У
тебя  тоже когда-то было  что-то, с чего надо было начать... Может быть,  ты
тоже  стоял на пороге бара  в чужом городе, где тебя никто не знал, где надо
было что-то доказать...
     - Может быть. Я этого не помню.
     - Просто не хочешь... такое ведь нельзя не помнить...
     - Можно.  Еще как можно... Но хорошо, я не  помню,  поэтому  не  могу и
отрицать. Но если это  все и  было, то  когда-то давно... ладно, я  не стану
тебя ругать. А  помочь... только  тем, что в моих силах. И  зачем только Red
потащил тебя с собой...
     - Сказал, что мы должны взять схему чипа Yamato...
     - И вместо этого получили чип с доставкой на дом.
     - Нет, схему мы тоже взяли... Red, кажется, успел убежать с диском.
     -  Если бы эта схема у  вас была...  тогда,  может, это  и поправило бы
дело.  Но я  слышал немного от Red-а, перед тем, как он укрылся...  Тифф, он
потерял этот диск. Так что схемы  у вас нет... и бухгалтерию, как я понимаю,
вы тоже не обчистили.
     - Нет... мы ничего  больше не успели. Разорвался коннект, и Red убежал,
бросив меня...
     - Стоило ожидать. Любой попытался бы спасти свою шкуру...
     - Он  ничего не был мне обязан,  я  не  виню его, -  поспешила заверить
Тифф.
     - Что уж тут винить...
     Акиро обошел вокруг стола, тяжело опустился на стул.
     - Итак, Тифф... единственное, что реально можно сделать, если, конечно,
ты не хочешь отправляться к Шинтаро - это поставить блокировку на этот самый
слот для Yamato.
     - Ты можешь объяснить мне подробнее...  то,  что знаешь? Что ты знаешь,
про эту штуку?
     - Да  немного  что знаю... знаю, что в этой штуковине, только самой  по
себе, той, что у тебя сейчас в голове (а что в самом чипе  - тут уж никто не
знает...)   -   одному   Богу   известно,   сколько  там   напихано   разных
нейроконнекторов и  прочей хрени... а возможно, там еще есть и дистанционное
управление или устройства для передачи каких-то данных...
     - Управлять  на  расстоянии? Внушать мысли?  - Тифф  почувствовала, как
между лопаток пробегает холодок...
     - Да нет... никто еще не научился внушать мысли...
     - Тогда что?  - Система  слежения? Контролировать, где я, что я  делаю,
мои слова, мои поступки?
     - Я не могу тебе сказать, Тифф.  - спокойно, не поддаваясь ее волнению,
произнес Акиро. - Скорее всего, что-то иное. Но что именно - я не знаю. Этот
слот  напичкан  такой  (он  выругался  в  сторону)  электроникой,  что  даже
специалист  семи  пядей  во лбу  вряд  ли  что-то разберет.  Там  целая туча
сенсоров,  а эти  "хвосты"  столь  хитро  переплетаются,  что  можно  только
примерно догадываться, на  какие именно они направлены  группы  нейронов. Не
говоря уже о  том, что за сигналы там передаются. Плюс  ко  всему, этот слот
еще и действует сам по себе. То есть даже и автономно, не будучи соединенным
с чипом, он все равно продолжает работать.
     - Специально вызывать боль?
     -  Я не  могу тебе  сказать, в  чем точная причина появления боли  -  в
имплантированном слоте или в том,  что часть с чипом отсутствует. Тут, Тифф,
все вместе, а я не  специалист в этом  деле. Как сказал Джойс,  мой знакомый
врач, который не раз делал чудеса, вытаскивая Ангелов - не поверишь, почти с
того света, - он много видел в жизни разных нейроэлектронных штук, но ничего
подобного этой  он не видывал нигде,  и добро если о какой-то сотой, если не
тысячной  части  всей этой  электроники  он  мог бы хотя  бы  приблизительно
сказать, для чего это нужно и как работает.
     - Ну так... можно ли его  просто  вытащить? - спросила  Тифф все еще  с
надеждой.
     -  Вероятность успешного  исхода - где-то  один на  пятьсот.  И то, нет
гарантий,  что будет  дальше. Боюсь, что эта хреновина не  только встраивает
свои "хвосты" прямо в нейроны, но еще и в какой-то мере замещает их, подавая
мозгу свои сигналы...
     - Господи, как это все заумно...
     - Ты сама просила, чтобы я тебе объяснил... но это, пожалуй, все, что я
знаю.  Так   что,  Тифф,  в  твоем  положении  единственный  выход   -   это
блокировка...
     - Почему ты говоришь о ней так мрачно?
     -  Блокировка  -  это   попытка  загнать  в  этот  слот  другой  чип...
простенькую микросхему, которая пытается заглушить некоторые сигналы, и в то
же  время  провести к  нейронам  то, что им необходимо.  Но  она делает  это
тупо... примерно так,  как если бы у тебя чесалось в носу, а тебе бы в ответ
били по ноге молотком. Конечно, при таком воздействии забудешь, что у тебя в
носу что-то там чешется...
     - Лечение гильотиной от насморка...
     -  Ну,  в  каком-то  смысле  так.  Я не  сказал  главное -  после такой
блокировки ты уже не сможешь быть Ангелом.
     Вот это было подлинным ударом.
     - Как? Не смогу... ?
     - Все  нейрочипы  задействуют определенные  центры в мозгу,  -  ответил
Акиро.  - Некоторые  из них пытаются  передать  свой сигнал контактами через
нервы, ранние системы делали это через поверхностные электроды...  сейчас во
все эти  центры,  образно  говоря, вцепился напрямую Yamato.  Блокируя  его,
придется закрыть или ограничить и их...
     - Это  все ужасно! - испуганно  воскликнула Тифф. - И  совсем нельзя...
иначе?!
     Люди   умирали,   Тифф...  пока  Джойс  не   нашел  возможность  просто
блокировать чип. Правильнее сказать, разъем...
     - Это выход?
     - Нет, Тиффани, - чуть  помедлив, сказал Акиро, отводя взгляд. - Честно
сказать, никакой это не выход.
     - Тогда зачем?
     Он не ответил. Вздохнув, потер лоб рукой.
     - С этим разъемом в голове и  без  чипа ты умрешь, - снова  отвел глаза
он. Может быть, это будет совсем скоро, может быть - не очень. Это хуже, чем
наркотик,  потому  что  от наркотиков все-таки  можно  вылечить.  Что  же до
Yamato, то его архитектура и принцип работы,  очевидно, таковы, что вызывают
сильнейшее привыкание. Куда сильнее, чем тот самый  скандальный чип  Kurodo,
который хотели запретить во всех центрах удовольствий и который тем не менее
везде  используют.  Он вызывает привыкание, но  человек  ведь так или  иначе
привыкает к развлечениям,  которые  получает в  центрах, так  что владельцам
центров  это в  конце концов  только выгодно...  А  что делает Yamato, мы до
конца не знаем...
     Из тех, кто вышел живым из Akusir'ы и о которых знаю я, Yamato принесли
в себе восемь человек. Трое покончили с собой и один умер  от  передозировки
наркотиков. Один  ушел работать на Akusir'у, согласившись на их предложение.
Больше  о нем  никто  ничего не  слышал. Двое  умерли, когда у  них пытались
вытащить  чип.  Один  согласился на  блокировку.  Частичная  потеря  памяти,
паралич  части  лица и потеря возможности  снова  быть  Ангелом...  он легко
отделался. Подумай.
     - Они тоже сказали "Подумай", - вырвалось у Тифф.
     - Подумай. Тебе нечего терять.
     - Работают же люди в корпорациях...
     - Работают. Сами до конца не осознавая,  что делают, никогда не узнавая
всех тайн. Именно  там, в лабораториях  Akusir'ы, создаются новейшие системы
защиты  - те самые, которые  сжигают мозг Ангелов. Дабы  те  не  пытались  и
помыслить туда проникнуть...
     Он говорил злобно - и одновременно захватывающе.
     - Но можно  пойти туда и похитить этот секрет... Сделать его достоянием
всех!  - порывисто  воскликнула  Тифф.  - Если  Ангелам  будут  известны эти
разработки, сможет быть создана защита... или даже ответное оружие.
     - Может быть,  и  так, -  вздохнул  Акиро. Ник  тоже  так считал, когда
отправился в  Akusir'у.  Или как-то так.  Но он так  и  не вернулся.  Его не
считают погибшим, но для Ангелов он умер.
     - Я хочу жить, - беззвучно прошептала Тиффани.
     - Было ли это предательством? Я  не знаю.  У Ангелов нет друзей.  Нет у
них и общего дела.  Все  это  - миф.  Ангелы  -  одиночки.  Каждый  в  своей
скорлупе, в  своем shell'e. Сходятся ненадолго вместе, чтобы сделать что-то,
и  снова  расходятся.  В  этом  мире  нет  дружбы, нет истинных чувств, даже
чувства  любви  -  его заменила Сеть. Она  выжгла все  чувства,  все эмоции,
ничего не оставив взамен. Только саму себя. Справедливый ли это обмен? Может
быть,  блокировка чипа  - это  единственно правильный выход порвать со  всем
этим.
     - Но рано или поздно Akusira выпустит Yamato...
     - И тебя уже не будет это касаться...
     - Ничего уже не будет тебя касаться. Так и сгниешь на задворках жизни?!
Как можно... потерять Сеть? Потерять все?
     -  Похоже, Akusira  приобрела еще  одного адепта, -  процедил  Акиро. -
Уходи.
     - Да, я уйду! - выкрикнула  она... Никто не предложил мне помощи. Здесь
нет  друзей.  В этом ты прав. И ты тоже  не друг мне... То, что ты предложил
мне - это трусость. Трусость и уход в сторону. Это не для меня!
     - Ради чего? - развел Акиро плечами.
     -  Тебе  интересен  ответ? Чтобы  не  быть  растением. Чтобы не уйти  в
сторону. Чтобы быть собой. Чтобы жить...
     - Молнии в глазах...  она покачнулась. Схватилась за висок  дрогнувшими
пальцами.
     - Это тоже  уже не жизнь... - подумала она про себя.  У нее уже не было
сил спорить. Стараясь не пошатываться, она подошла к двери...
     Акиро смотрел ей вслед, не  двигаясь с места. Когда дверь закрылась, он
еще продолжал  стоять... только спустя какое-то время  он молча повернулся и
сел за стол, глядя перед собой невидящим взглядом.
     Yamato.
     Одно это слово вызывало боль.


        x x x

     Темный,  насупившийся  город...  тучи  заволокли  небо,  и  обрадованно
вспыхнули огни назойливых  реклам; непонятно было, где начинается день и где
начинается ночь, только если  иногда в вышине  вместо  рекламного щита можно
было увидеть обыкновенный щит  с часами, вечно  занятыми делением количества
часов  на количество минут... Секунды перетекали из будущего  в  прошлое, не
задерживаясь в пространстве настоящего момента.

     То ли время бежало вперед, то ли остановилось... Тифф могла обнаружить,
что  она  сидит на  какой-то скамейке, прислонившись  к  стене, и  провожает
взглядом  машины  и людей,  то  она принималась  вновь бродить  по городу  и
никогда не знала, повлечет ли ее то ли к большим улицам, то ли к заброшенным
закоулкам. Она смотрела  на город и отмечала про себя, что он красив, красив
даже  в своей непонятности  и  жестокости. Она хотела  бы оказаться на месте
кого-нибудь из этих людей,  постоянно сновавших мимо, она хотела бы, чтобы у
нее был какой-то смысл в ее действиях и перемещениях, чтобы было,  куда идти
и к кому,  чтобы думать о сегодняшнем, вчерашнем и завтрашнем дне... но  она
бродила, стараясь не думать.

     "Ты только  оттягиваешь  неизбежное", -  сказал  ее  внутренний  голос,
одновременно собственный  и  чужой.  Она вздохнула, не желая ни принять,  ни
оспорить его правоту. Отсюда, с правого берега, ей хорошо была видна вершина
здания Akusir'ы, двух неравных башен, более высокая из которых была окружена
светящимся  кольцом, по  которому  постоянно  двигалась  беспрерывная лента,
рекламное заклинание:
          FORYOUANDFOREVER

     Она  вспоминала Шинтаро и  сказанное им и  приходила к выводу,  что  не
может его ненавидеть. Задумчиво вертя в руках карточку с синей полосой,  она
отмечала про себя, что относится к  нему и ко всему, что было связано с ним,
его помощниками и тому, что они сделали, с каким-то странным спокойствием. У
нее  не получалось  их  возненавидеть, даже если бы она  и хотела; она могла
повторять  себе, что то, что  они сделали, жестокость и несправедливость, но
не  чувствами  -  только  умом.  Если  же  поверить  им,  всего лишь  только
поверить...  всего  лишь принять, что это  действительно искреннее  и  столь
нужное ей предложение...

     Может  быть, раньше  ей хотелось ненавидеть подобных Шинтаро всего лишь
потому,  что они были  устроены в  жизни;  у  них было  то, чего  не было  у
большинства, он мог заниматься тем самым, что и ей так нравилось, и при этом
не  становиться  против  закона. Не  надо было становиться  вне общества;  в
какой-то степени можно было быть выше его...

     Эмоции  походили  на  волны,  она  могла  замечать  за  собой,  что  ее
восприятие различных вещей меняется  и  размывается  ими. Преследовавшее  ее
отчаяние сменяло спокойствие  и какая-то  особая отрешенность; она стояла на
улице  у  справочного терминала и в то же время наблюдала за собой как бы со
стороны, сознавая,  что  вовсе  не  смотрит на  выдаваемый ей текст какой-то
справки, а просто любуется сплетением линий, глядит  на узоры из букв и цифр
и  ищет в них  какой-то  иной подсказки, иного  смысла.  Перед ней  мелькали
кусочки  интерактивной  карты  города,  и  она  вновь  и  вновь  смотрела на
пересечения улиц,  на  паутинки и  сеточки, на вспыхивающие огоньки, любуясь
ими, как  случайно сгенерированным узором.  План вращался перед ней,  вокруг
крохотной  светящейся точки  "you are here", она  перешла  в другой режим, и
вместо рисованного плана увидела поднимающиеся контуры зданий...

     Поворачивала схему перед собой то под одним, то под другим углом,  пока
не  заметила, что так или иначе  снова располагает  ее так,  чтобы видеть то
самое здание со светящимся кольцом вокруг одной из вершин.

     -  Это  все  словно  нарочно...  словно  мир  вокруг  сговорился,  -  с
неприязнью  подумала  Тифф,  когда  откуда-то  вдобавок  ко  всему  полилась
необычайно нежная, умиротворяющая музыка.  Это нарочно... Это искушение... Я
не буду думать об этом. Я не буду слушать.
     - Я лучше уеду... я лучше умру... дай мне расписание железных дорог...

     На терминале послушно возникла  таблица с  информацией от вокзала. Тифф
смотрела на столбцы цифр, но они были мелкими и двоились в глазах, так что у
нее  не получалось  сосредоточиться и их  рассмотреть. Спокойная музыка  все
продолжалась, но она только усиливала беспокойство.
     - Я не хочу...

     - Зачем  противиться  тому, чего  все  равно  не  избежать?.. Ты просто
отказываешься признаться  себе,  что  пойти  к  Шинтаро тебе  мешает  только
какая-то глупая  гордость... но разве не  лучше только обрадоваться  ошибке,
которая приводит на правильный путь?
     - Это все не мои мысли, я не хочу так думать! Их только внушают мне...

     Она  бросилась прочь  от  реки,  снова  не  сознавая, куда  идет. Город
размывался вокруг, дома  превращались  в  сизые тени с  размытыми  огоньками
окон.  В  каждом   огне  и  вывеске   она  искала   какую-нибудь  подсказку,
какой-нибудь  знак, чтобы понять, куда она идет... или куда ей идти. То  как
во сне, то вдруг выхватив из блуждающего сознания какую-то идею, бросаясь то
по одной улице, то по другой...

     -  Ты  всего лишь  посмотри  в  глаза правде, всего  лишь...  не  бойся
признаться самой себе, - преследовал внутренний голос.
     "Нет никакого голоса. Я просто  говорю сама с собой". "Но тебе хочется,
чтобы это был внутренний голос". "Может быть, кто-то посредством чипа просто
внушает  мне  эти  мысли.  Кто-то  просто  хочет меня заставить!" "Ты просто
хочешь сделать так, чтобы все  выглядело,  как будто тебя  заставили. Вместо
того, чтобы  признать, что это  только  твое  собственное решение... причем,
заметь - совершенно добровольное".  "Замолчи.  Я не  хочу с тобой говорить".
"Ты только что сказала, что говоришь только сама с собой".
     Я говорю только сама с собой...

     Это было наваждение. Оно отступило так же внезапно, как и пришло - Тифф
увидела, что каким-то  невероятным  образом ухитрилась  спуститься к реке  и
теперь стояла  на  забросанном бумажками, пивными  банками  и  прочим хламом
берегу, и растерянно смотрела на черную, кажущуюся неподвижной воду.
     "Что я делаю? Это загадка..." "Посмотри в глаза правде... " "Посмотреть
в глаза правде... где они, эти глаза..."
     Она наклонилась, встав на колени, осторожно  опустила  в  холодную воду
руки. Это напомнило  ей - только на миг - тот момент,  когда она  стояла под
извивающимся  фрактальными  спиралями  небом,  опуская  руки  в  виртуальный
поток... и это воспоминание, конечно же, отозвалось тоской и болью.

     Она  зачерпнула  воды,  оттирая   грязь  с  куртки.   Потом,  повинуясь
внезапному  порыву,  полезла  в  карманы,  брезгливо  вытряхивая содержимое.
Какой-то  мусор,  обрывки   бумажек,   пакетиков,  кусок  какой-то  бечевки,
переливчатый радужный осколок диска... рванула застежку, прикрывающую другой
карман - и на осклизлый  берег посыпались  набитые белым  порошком пакетики,
коробочки, в каждой  из которых  перекатывались одна или  несколько ампул...
Господи, когда она успела  собрать  столько этой  дряни по  принципу "Первая
доза - бесплатно?" Это все равно, что облазить десяток серверов и вернуться,
до отказа забив диски ворохом "условно-бесплатных" программ...
     Она почувствовала отвращение, выбрасывая все  эти вещи. Хотелось забыть
все...

     Ей  почудился какой-то шорох, она посмотрела  по  сторонам  - возможно,
слева от нее, под  мостом, копошились какие-то тени... может быть, несколько
бездомных бродяг... что ж, когда она уйдет, они найдут чем поживиться.

     С  неба  повалил  крупными  хлопьями   снег.  Тифф  провожала  взглядом
снежинки, смотрела, как они приближаются к черной глади воды и исчезают. Вот
и зима приходит... уже снег. Поздний ноябрь...
     Она  припомнила родной город и совершенно  другую реку,  лето,  чистую,
прозрачную  воду, зелень  деревьев... маленький  город, которого по какой-то
странной случайности не коснулись все  блага "цивилизации",  в  котором  еще
можно  было  найти  уголок  спокойствия  и  тишины...  Вспомнила  солнце над
каньоном Сион...  Вспомнила своего друга Натори, то, как все казалось просто
и легко,  -  но ей все  время хотелось уехать... Стоило  ли  отказываться от
тихой провинциальной жизни, чтобы попасть в лапы к чудовищу-городу?
     "Я все равно не жалею ни о чем", - подумала Тиффани, стиснув зубы.
     Под мостом снова шевельнулись  неясные  тени.  Боятся  подойти?  А ведь
могли  бы наброситься,  ограбить... хотя разве  есть у нее  что  взять?  Им,
наверное, и на ум не приходит, что у нее в голове сейчас - сокровище ценой в
несколько миллионов, и что она сама готова заплатить миллионы (если бы они у
нее были?!), чтобы только от него избавиться.
     "Ты уверена, что тебе хочется именно этого?"
     Вот он  снова, навязчивый  внутренний голос  -  как будто никуда  и  не
уходил...  и  в тот же миг - снова то самое ощущение, как будто переламывает
пополам  - и все  кружится  вокруг  - воспоминания  о  счастье, смешанные  с
приступом боли.
     "Нет, нет...  все,  что мне хочется, это всего  лишь этот  долбаный чип
назад..." "Только ли это?" "Я еще не знаю... но..."
     Словно что-то оборвалось.
     Она  бросилась  к  лестнице, повинуясь внезапной решимости... принялась
карабкаться вверх, мокрой ржавчиной пачкая руки о ступени...
     Выбралась...
     Можно  было  снова  поглядеть  на   реку  -  вниз,  перегнувшись  через
парапет...
     Порыв  ветра  - челка  мешала  смотреть,  волосы  лезли  в глаза.  Тифф
отбросила их рукой, выпрямляясь. Слева  - мост... нужно так немного -  всего
лишь перейти через этот мост на западный берег.
     "Иду..."
     Сомнение -  грусть - отчаяние - сомнение  -  надежда  -  уверенность...
словно кто-то быстро крутит ручку регулятора, управляющего гаммой  чувств, и
не может удовлетвориться достигнутым.  "Река черная и холодная, как Стикс...
но нет никакого перевозчика. Надо просто пройти по мосту".
     Другие люди  просто  спешат и  спешат по нему, туда и обратно, вперед и
назад, для них это не более чем переход с левого берега на правый, в нем все
обыденно, нет ничего особенного...

     Посередине  моста, у перил - отдыхающий уличный проповедник...  любуясь
городом,  жадно  вгрызается  в  бесформенную  булочку   с  мясом.   Какие-то
корреспонденты  с  микрофоном  шныряют  в  толпе, выискивая  новых  жертв...
"Скажите  только  пару  слов,  ваше  мнение  прямо сейчас  транслируется  во
всемирную  сеть!  Как  вы считаете, что будет самым важным на приближающихся
выборах..." Мимо. Надменной походкой не проходит  - проплывает мимо женщина.
Одной  рукой  тащит за собой хныкающую маленькую девочку,  в другой  сжимает
концы   поводков  двух   совершенно   одинаковых,   как   две   капли   воды
(клонированные, наверно? - рассеянно думает про себя Тифф) грациозных борзых
собак...  Мимо...  Пробегают  дети, шумной стайкой,  кто-то выпускает в небо
навстречу  снежинкам  воздушные  шарики...  провожают  их взглядами,  что-то
оживленно обсуждая...
     "Я  всего лишь перехожу через мост, почему  это  так трудно?" "Посмотри
выше толпы". "Смотрю".
     Высоко над городом, как обломанный клык, башни, царапающие небо.

     А мост  уже  и  кончился совсем...  West-side -  такой же точно, как  и
East-side,  город.  Радушно встречает  входящих какое-то кибер-кафе, змейкой
вьется очередная реклама:
     "Только у нас душа прощается с телом в момент высшего  наслаждения best
virtual   ENTER-tainment,  just  ENTER  (r)  и  дальше  -  мелкими  буквами,
быстро-быстро,   бегущая   строка:   foryouandforever,   based  on   Akusira
technology.... "
     "Я  уже выше всего этого", отвечает рекламному призыву Тифф со странной
улыбкой.

     Какой-то парень, из зазывал, очевидно, подбегает к ней, пытаясь всучить
листки с рекламой, пытливо смотрит ей в глаза.

     "Хотите  посетить  наш портал  развлечений? - торопливо  спрашивает он,
тыкая пальцем куда-то в свои листки, затем кивает головой в сторону двери. -
По низким ценам... самые лучшие выходы в  Сеть... все для  бизнеса, все  для
удовольствия, все... последние технологии...
     Тифф становится вдруг его нестерпимо жалко.
     "Прости, но... мне это уже не интересно", - отвечает она, удивляясь - и
в то же время уже не удивляясь своим словам.
     Он  словно  испуганно  отступает  на  шаг,   прищурившись,  внимательно
смотрит.
     -  Я такое уже слышал, - вздыхая, складывает  в стопку проспекты он.  -
Что ж... вам сейчас до второго перекрестка вперед и там налево.
     Перед глазами  Тифф на  мгновение вспыхивает  схема  - из  тех, что она
видела  на  справочном  терминале.  Пунктирная  линия  - "tracing  route"  -
пробегает по улицам, соединяя начальную и конечную точки.
     Уже удаляясь, она успевает  подумать: "Почему он правильно указал путь,
не спросив, куда я иду?"


        x x x

     У самых дверей Akusir'ы Тиффани внезапно снова настигла боль.
     Охнув, она  схватилась за висок и  села прямо на ступеньки, не дойдя до
входа. Она видела, как двери открываются и закрываются вновь, как люди снуют
туда-сюда, но  у нее не хватало  сил, чтобы  встать и  пройти дальше. И  она
ждала,  когда отступит  боль,  и смотрела,  как на ступеньках оседают и тают
снежинки. Один  из охранников, стоявших у  дверей, заметил ее и приблизился.
"Вам  что-либо  нужно?"  -  по  его голосу было  не понять, спрашивает  он с
угрозой  или  с участием. Тифф с трудом вытащила  двумя  пальцами из кармана
оставленную Шинтаро карту и молча протянула ее в ответ.  Охранник быстро, но
внимательно просмотрел ее. - Я проведу вас. Пойдемте.
     Он  помог ей подняться, и она взяла его за руку. Как странно - у  этого
человека, одного из множества таких же,  как  он, в одинаковых  костюмах и с
одинаковыми таблетками  микрофонов,  людей, чьи  глаза закрывают  одинаковые
темные очки - была  обыкновенная, теплая  и живая рука. Может быть, на самом
деле он  - обыкновенный парень... а весь этот  антураж  -  это только маска,
что-то наносное...
     Он  вел ее через многочисленные арки и двери, послушно разъезжавшиеся в
стороны  при  их  приближении. Они  прошли  по широкому коридору со стенами,
украшенными красной мозаичной плиткой,  мимо ряда  других дверей,  и наконец
оказались в комнате,  где за  перегородкой одна  из  служащих, (которую Тифф
мысленно окрестила  для  себя  секретаршей),  женщина  с  короткими  черными
волосами  и  смуглой кожей, в слишком официально  выглядящем  сером костюме,
что-то печатала за компьютером.
     Охранник молча передал ей взятую  у Тиффани карту;  на этом  миссия его
была завершена, и он незамедлительно удалился. Тифф почти упала на стул, где
ей было предложено сесть;  как назло, боль  до  конца  не уходила, не давала
сосредоточиться. Женщина вставила  карту  в считывающее устройство и  начала
проглядывать  то,   что  появилось  на   мониторе.   Похоже,  информация  ее
удовлетворила, поскольку она одобрительно кивнула головой.
     - Вы знаете, что мы не берем на работу кого попало, - она чуть сдвинула
брови,  посмотрев  оценивающе  на  Тифф.  Вид  у  той был жалкий  -  девушка
попыталась  закрыть  ладонью  грязный рукав  куртки.  - Но...  вы  здесь  по
специальному приглашению господина Дзайхицу, так что все в порядке...
     (В порядке...  - повторила Тифф про себя с некоторым  облегчением и тут
же встрепенулась):
     - Шинтаро Дзайхицу... я могу его видеть?
     -  Он сейчас  занят...  появится через несколько минут. У меня есть все
необходимые полномочия, чтобы совершить требуемые формальности.
     - Да, но...
     - Вы хотите еще подумать? Это вы можете  делать  в другом месте. У меня
не  так  много времени и я не должна решать за вас ваши  вопросы. Мне  нужен
только ваш ответ. Вы пришли для  того, чтобы получить предложенную должность
в отделении IT security подразделения нейропрограммирования?
     "Да,  но... - хотела произнести Тифф, но  настойчивый взгляд секретарши
смутил ее. "Да".
     -  Отлично...   вот  то,  что   касается   вас,  -   секретарша  быстро
просматривала строчки, бегущие на экране. Все, что указано, плюс специальные
ограничения   и   дополнения,   внесенные   господином   Шинтаро...   Хотите
ознакомиться с типовым контрактом?
     - Да...
     "Секретарша"  придвинула к ней планшет, на жидкокристаллическом дисплее
тут же проступили  мелкие  буквы.  Тифф  нажала кнопку  прокрутки,  и  текст
медленно пополз вверх.
     "Я  не  могу читать", подумала она. Чтобы прочитать  и понять весь этот
огромный   текст,  все   эти  нагромождения   формулировок   и   юридических
хитросплетений,  требовался не  один час...  и нужно было сосредоточиться...
поэтому Тифф только следила глазами за ползущими строками текста, выхватывая
лишь отдельные слова...
     - Уже? - недоверчиво  спросила  женщина,  когда  планшет робко пискнул,
сообщая о конце  документа. - Похоже, что да, - Тифф пожала плечами в ответ.
-  Не  знаю  о  вашей скорости чтения, но...  вы точно  уверены,  что хорошо
ознакомились с документом? Там есть отдельные пункты (она тыкнула в какую-то
строчку  пером) о  неразглашении  внутренних  сведений,  об  ограничении  на
свободу передвижения, об условиях оплаты, и... - Спасибо,  - грустно кивнула
головой  Тифф,  -  я   все  это  прочитала.   ...и  бесплатное   медицинское
обслуживание, - докончила "секретарша" и снова  притянула планшет к себе.  -
Желаете заключить контракт немедленно?
     Тифф показалось, что  сердце  внутри у нее сжимается маленькой  каплей.
Она покосилась на дверь,  но никто  больше  в  комнате не появился. Господи,
если бы эта бесчувственная секретарша могла знать, как это было трудно!..
     - Желаю.
     - Ваша подпись нужна вот здесь, - Женщина протянула Тифф перо. А теперь
положите,  пожалуйста, руку  в  сканер...  мы  пользуемся этой  системой для
занесения  в базу  ваших  уникальных данных...  и  выдачи идентификационного
кода... сейчас, подождите немного, пока компьютер подготовит вашу карту.
     Тифф подавленно  смотрела  на то,  как  из  прорези устройства медленно
выползает  белый  с  синей  полоской  прямоугольник.  В этот  момент  доселе
незаметная  дверь в противоположном  конце комнаты  отворилась, и  в  проеме
появился уже знакомый ей Шинтаро Дзайхицу...
     Он кивнул 'секретарше', поправил  очки и  слегка пожал руку Тиффани, ту
самую, которую еще чуть пощипывало после пребывания в сканере.
     - Рад, что вы наконец пришли к нам, - сказал он добродушно, точно и  не
помнил совсем, при каких обстоятельствах произошло их предыдущее знакомство.
Мы ждали вас почти две недели... пожалуй, вам стоило поторопиться.  Впрочем,
я предупреждал  вас  о  возможных  опасностях и...  тут  он  пожал  плечами,
поглядев на 'секретаршу' - доволен, что вижу вас в добром здравии.
     По его глазам, которые  трудно было разглядеть за стеклами  очков, Тифф
не  могла догадаться, говорит ли он искренне. Но пока ничто не могло служить
доказательством обратного...

     'Секретарша' между тем вложила в руки Тиффани карту - маленький упругий
лепесток.
     - О, я вижу, вы уже все закончили? -  почему-то Шинтаро заговорил снова
с  японским  акцентом.  - Тогда тем более пойдемте со мной.  - Он забрал  со
стола  планшет и в ответ  на вопросительный взгляд 'секретарши' взял также и
перо и поставил свою подпись - крошечную, иероглиф, сливающийся в точку.
     "Неужели  он  сам  будет  провожать меня?  Такая  важная  фигура?  Даже
странно?.." -  подумалось Тифф, когда  она последовала за Шинтаро. За дверью
почти сразу оказался лифт, и они вместе вошли в кабину.
     - Вы сможете  позже лучше ознакомиться  со зданием корпорации, если вам
это  будет интересно, - произнес Шинтаро и  глянул на  девушку поверх очков.
"Если будет интересно... да,  если будет интересно,  то  да", - сказала сама
себе она.

     Лифт поднял их на верхний этаж меньшей из  башен;  снова холл и длинные
коридоры, новый лифт - это уже вторая башня, еще дальше от земли, еще  ближе
к небесам. Кабина остановилась на одном из этажей, близко к ее вершине.
     -  Здесь  начинается  подразделение   нейропрограммирования,  -  сказал
Шинтаро, пряча в очередной раз свою карту, когда дверь перед ними открылась.
Это большое  подразделение,  очень.  Здесь  проектируются и наши  чипы...  и
создаются программы для них,  - тут он лукаво улыбнулся и приоткрыл какую-то
дверь. За ней оказался необычно большой зал, такой, как бывает, показывают в
фильмах,  что-то вроде  "картина типичного  интерьера больших корпораций"  -
Тифф  растерянно  смотрела  на  людей, похоже, не заметивших  их  появления,
поскольку никто из них не отрывался от компьютеров.
     - Да, не маленькая тут сеть, - прикинула Тифф, обведя взглядом зал.
     -  Вы  были  в  одной  из  этих  машин.  Вон  в той,  -  Шинтаро,  чуть
улыбнувшись,  указал на одну из машин, стоявшую  в отдалении от других. Стул
возле нее был пуст. - Человека, работавшего за  ней, уволили, - угадав мысль
Тиффани,  произнес Шинтаро.  Он совершил  недопустимый  проступок в  области
безопасности. Другим это послужит уроком, - вздыхая,  снова закрыл дверь он.
Но на этом этаже, пожалуй, не делают ничего серьезного.
     - Нам - дальше...
     Снова  лифт - на этот раз в конце  коридора.  Створки закрылись, кабина
медленно поднималась  вверх. Тифф представила себе ту вышину, на которой они
сейчас находятся, вспомнив, как далеко с разных точек города была видна пара
устремляющихся к небу башен.
     Шинтаро   держал  одной   рукой  планшет,  задумчиво  изучая   какую-то
информацию, появляющуюся на нем, периодически делая какие-то пометки пером.
     - Я хотел бы еще раз спросить вас вот о чем...
     - Да?
     -  Я надеюсь,  что только ваше искреннее и добровольное решение привело
вас к  нам,  - улыбнулся  он, чуть  коснувшись дужки  очков. Если вам  могло
показаться, что в этом был элемент принуждения,  то попробуйте отбросить эти
мысли и рассмотреть все честно и прямо. Вы ведь довольны, что  получили наше
приглашение.
     - Да...
     -  И,  возможно,  даже  благодарите  судьбу за  произошедший  инцидент,
который привел вас к исполнению ваших желаний, пусть даже вы  и не  отдавали
себе в этом отчет?..
     - Да...
     Кабина уходит все выше, отсчитывая этаж за этажом.
     - Несмотря на то, что  формальный контракт уже подписан, если у вас еще
остаются сомнения, вы пока еще можете отказаться. До тех пор, пока мы еще не
вошли в  отделение IT  security, после чего  начинается  действие  пункта  о
неразглашении...  с  этого  момента  информация о вас поступит  в  систему и
официально вступит в силу контракт. Вы больше не хотите вернуться?..
     "Зачем все  эти  вопросы,  снова  и  снова?  -  отрицательно  поматывая
головой, думает  она. Еще какие-то  проверки? Ну да, они имеют все основания
мне не верить... думать, что я могу быть чужой, попытаться похитить какую-то
информацию, оказавшись здесь, но как же это глупо, я  знаю, что это глупо...
сколько еще этажей? Или мы уже приехали? сколько осталось позади?"
     ... и я надеюсь, что вы искренне желаете  с нами работать... - что это?
Опять вопрос?
     - Да, да, - шепчет она, - да... - Ну что вы все повторяете, - улыбается
Шинтаро, по-прежнему не поднимая глаз  и продолжая смотреть на свой планшет.
На нем то пробегает текст, то мелькают какие-то графики... -  Я вижу, что вы
говорите правду.
     "Он знает это лучше, чем я даже знаю сама?"
     - Мы уже приехали, - наконец поворачивается к ней Шинтаро.
     Они  подходят  к  еще  одной  полупрозрачной  двери,   как  водится,  с
электронным  замком... Левой рукой держа  планшет, правой  Шинтаро  легонько
тянет Тифф за запястье.
     - Мы пришли... вот сюда вставляйте вашу карту. Сами, только сами.
     "У меня есть ключ... я знаю имя твое,  дверь",  вспоминая, шепчет  Тифф
про себя; замок вспыхивает зеленым огоньком. Шинтаро делает жест,  пропуская
ее вперед; разъезжаются створки...
     - Поздравляю... теперь идемте за мной...
     Он сразу начинает говорить торопливо и сухо:
     -  Жаль,  что вы столь задержались с приходом...  есть сильные головные
боли?  - Иногда... есть... - Скорее  всего, ничего особенно страшного,  хотя
есть риск,  что  могло  начаться  разрушение  нейронов...  мы это  проверим.
Пройдемте сперва сюда. Снова раскрывается какая-то дверь...
     -  Мари,  -  коротко  представляет   он  девушку,   склонившуюся  перед
монитором. Тифф ложится на указанную ей кушетку: - Сейчас проверим... Закрыв
глаза, Тифф слышит стук клавиш и чувствует, как какой-то  прибор прикасается
к разъему. Приоткрыв глаза, она может видеть, как Шинтаро с интересом глядит
на то, что выводится на монитор.
     - Баланс...  явных  нарушений нет... Похоже, что ничего страшного, хотя
вы и сильно переутомлены, - успокаивающе заверяет он. - Но это ничего. Скоро
все придет в норму, плюс маленький курс восстанавливающей терапии...  идемте
за мной, все чисто. Спасибо, Мари...
     Не за что, -  улыбается девушка. Она одета как врач -  на голове  белая
шапочка, скрывающая волосы, и сама она в белом... Тифф  повторяет: "Спасибо,
Мари..."
     Снова коридоры, залы - карта открывает проход в новую комнату.
     У Тиффани кружится  голова,  когда она видит сияние как минимум десятка
мониторов, в несколько рядов - один над другим... и пахнет озоном.
     Шинтаро чуть разворачивает к Тифф кресло, так, чтобы она догадалась: ей
следует  сесть.  Тронув подлокотник - черный,  прохладный  -  она садится, и
сразу, почти непроизвольно, тянется вперед, так, чтобы удостовериться - руки
достанут до клавиатуры.

     - Теперь вам стоит  отдохнуть, - говорит Шинтаро,  дождавшись, пока она
устроится поудобней. Просто расслабьтесь  и не думайте  о том, что может вас
сейчас беспокоить.
     - Кроме этого, - неужели он не прекратит улыбаться? -
     он  раскрывает  стоявшую  на  столе  коробочку,  и  Тифф  видит  внутри
поблескивающую половинку серебристой капли - Yamato.
     При ее виде что-то странно ноет внутри...
     - Вы слишком добры, - почему-то хочется сказать  Тифф, но он улавливает
ее мысли.
     -  Не  надо...  лишних  благодарностей  -  не  надо.  Просто  наклоните
голову... вот так.
     и исчезает мир.


        x x x


        II.

     Я чувствовал: в приснившемся
     мне был какой-то смысл. Вдруг
     я и в самом деле компьютер,
     которому снится, что он
     человек?
     (c) Roger Zelazny, Fred Saberhagen. "Coils"

     Клавиатура находится у меня на  уровне  коленей, вторая клавиатура,  на
поблескивающей хромом изогнутой подставке - впереди, еще  одна справа,  одна
слева. Как несколько рядов  клавиш у органа, и я - музыкант, играющий на них
симфонии.

     Мониторы тоже передо мной, пусть  они и не  всегда  нужны.  Их много, я
всегда сбиваюсь со  счета...  семь?  Десять?  На  них  постоянно  вспыхивает
что-то, но я не всегда слежу за этим. Несколько их - передо  мной, на столе;
еще несколько  выступают выше, справа  и  слева, на  таких же  хромированных
держалках,  стоят  под углом  - словно следят за  мной,  наклонив  головы...
раньше я никогда не  разглядела бы, что  там, на этих мониторах, так далеко.
Теперь вижу...
     Они  сделали мне  коррекцию зрения, хотя об этом их никто не просил. Но
здесь не привыкли спрашивать. Здесь  не дают  никаких отчетов,  здесь просто
действуют так, как это нужно. Я просто принадлежу им. Я доверяю...  я вижу в
себе  странную перемену, которая произошла естественно, и теперь, оказавшись
перед фактом, я не могу этого объяснить.

     Я думаю о немногих вещах. Больше всего я думаю об одном, - о сверкающем
огненном замке,  твердыне виртуальности, который я  строю. Раньше мне больше
приходилось  ломать,  чем созидать. Созидание прекрасно.  Я  строю  замок из
кубиков-кирпичиков  программ,  я  сплетаю  его огненными вихрями циклов.  Он
рассыпается вновь  на белые  строчки  кода,  бегущие  по одному из дисплеев,
стены его тают и воздвигаются вновь на другом. Я вижу его со всех сторон, во
всех проекциях, и я все время добавляю в него что-то новое. Это неприступная
крепость и живой огонь, но это не бездушная постройка. Я чувствую, что в ней
заложена  спящая  душа;  настанет  время, и  она  пробудится,  тогда,  когда
самообучающаяся  система  искусственного  интеллекта,  секретная  разработка
Akusira,  войдет  в  эту крепость, примет на себя ее управление,  сольется с
ней, станет ею.
     Я  думаю о том моменте, когда  наконец увижу это, когда  дело  рук моих
получит жизнь...

     "Одна из тех страшных защитных систем, которые сжигают мозг Ангелов"...
- вспоминаются мне слова человека, которого, кажется, звали Акиро.
     Да, пожалуй. Я как раз дописываю модуль 485-S, посвященный сканированию
разных вариаций нейрочипов, с которыми система может столкнуться...
     Иногда я думаю о себе.  При  этом я часто сопоставляю, сравниваю друг с
другом две фразы: "Могла ли я  представить в самом страшном сне, что со мной
такое случится?!" "Могла ли я помыслить об этом в самых дерзких мечтах?"

     И вижу, как первая, испуганно-злая,  неумолимо  теряет свою истинность,
перетекая в восторженную  вторую... Нет,  я  не осуждаю то прошлое, когда  я
хотела быть Ангелом, я - как странно - по-прежнему отношусь к нему хорошо...
и тем  не менее то, что  я  сейчас  делаю,  никак  не  вписывается в прежнюю
систему ценностей... вот каким  я мучаю себя вопросом. Мучаю... и каждый раз
нахожу  странное  удовлетворение в  том, что не чувствую жажды возвращения к
прежнему, в то время как моя уверенность в правильности того, что происходит
в настоящем - растет...

     Я сама стесняюсь говорить об этом с собой,  но иногда  все-таки пытливо
задаю себе  вопрос, неужели действительно, без  принуждения, но лишь потому,
что мне  это нравится, я делаю то, что раньше казалось  кощунством - работаю
на корпорацию? Но нахожу в себе одно только "да"... Это состояние может быть
охарактеризовано словом "растерянность".
     Я   думала,   что  я  ненавижу...  и  эта   ненависть   превращается  в
преданность... и даже любовь.
     Хочу спросить об этом Шинтаро Дзайхицу, когда он  приходит; я спрашиваю
и сразу стесняюсь глупости своих вопросов, и неудобно ему этим надоедать; он
кивает головой,  говоря, что хорошо бы  мне  все-таки поумерить восторги,  и
делает  какие-то  пометки у себя  в  планшете. "Ну  почему  же все-таки  так
происходит?" - выпытываю я его.
     - Откуда ж я знаю? - отвечает он с улыбкой человека, который все знает,
но не скажет ни за что  и никогда.  Иногда может прибавить "Карма  такая..."
или "А ты догадайся... а я послушаю".

     "Я раньше думала, что  это  невозможно.  Подчиняться  системе, радеть о
деле фирмы, трепетать перед боссом"...
     "А  что,  тебе  приходится подчиняться системе? Радеть  о  деле  фирмы?
Трепетать перед боссом?" - он откровенно смеется, и я понимаю, как мои слова
звучат  глупо в  этой надоблачной цитадели.  "Тебя кто-то заставляет  делать
что-то подобное?" "Нет.. совсем не заставляет"...
     "Ну  так и  правильно... это здесь никому  и не нужно. Просто будь сама
собой, предпочитая те случаи, когда  это  особенно  полезно.  Показывай свои
таланты.  Разумеется,  приходится  находиться  в  некоторых  рамках.  Но  их
довольно скоро перестаешь ощущать..."
     То ли он говорит серьезно, то ли  посмеивается надо мной, но слова его,
как бы невзначай, остаются, нанизываются на ниточку в памяти.
     "Когда  я  приехала  в город  и  взяла  с  собой  только  клавиатуру  и
нейрочипы... я думала тогда, что это какой-то знак... что мне нужно принести
с собой  знак,  чтобы показать городу...  миру...  что я хочу делать  и  где
находиться".
     "Ну вот и прекрасно. А где ты сейчас находишься?"
     Я  замолкаю. Я не могу  ему отвечать,  глядя  на  его улыбку,  а он уже
касается рукой монитора:
     "Мне надо идти. Как-нибудь еще поговорим. С тобой интересно беседовать.
Больше, чем со многими другими. А вот здесь поправь," -
     он указывает  на какую-то  строчку  во  фрагменте кода, я впиваюсь туда
взглядом.
     "Ой. Спасибо". Но он уже уходит...

     Akusira. Так называется место, где я нахожусь. Обломанный  клык,  хищно
скалящийся на небо. Я не помню, откуда этот образ;  это было  слишком давно.
Это  отходит  в область видений,  так же, как капли дождя и  лучи солнечного
света.  Я  помню  их  названия,   но  память  о  них  и  значения  неумолимо
ускользают... я не хочу о них думать.
     Иногда  я  щурюсь,  и тогда  могу разглядеть  свое тусклое отражение на
ближнем  мониторе. Вижу  большие,  впалые  глаза, и  иголку  автоматического
корректора  зрения,  торчащую  справа.  Вижу -  кажется,  светлые,  короткие
вьющиеся волосы,  и вокруг головы - тонкий  венок проводов.  Они сплетаются,
как змейки. В чем-то это красиво...
     Справа  -  словно   чудовищный   зверь   с  клешнями-манипуляторами   и
щупальцами-шлангами,  старая,  но надежная  жизнеобеспечивающая  система.  Я
привыкла к ней...  хорошо,  когда не нужно  отвлекаться на такие примитивные
вещи,  как пить или  есть.  Хорошо, когда  можно закрыть глаза,  и все равно
продолжать  видеть мой неоконченный  замок  на  мерцающих сетках  внутренних
матриц. Хорошо откинуться в кресле, повторяющем изгибы спины, когда приходит
время погрузиться в недолгий сон...
     Потом я  вспоминаю тех, кого называют Ангелами,  и улыбаюсь. Я понимаю,
почему они одновременно  и хотят и бояться  проникнуть в  нерушимые твердыни
корпораций - нет, не в виртуальности, но в реале;
     они догадываются, что здесь рай...

     Некоторое время назад, когда мне еще было интересно выходить из комнаты
и  прогуливаться  по  коридору, окружающему  по периметру  один из  выступов
"клыка" огромного здания, мне было интересно смотреть вниз, на помаргивающий
ночными огнями город.  С  неба  непрестанно шел дождь,  и  его  косые  линии
оставались на стеклах. Здесь был рай... Тот, что кому-то казался адом.
     Друг с другом здесь не говорили.
     Здесь,   в   поднебесье,   в   обители   нейропрограммистов  и   просто
программистов  Akusir'ы, не было того, что  привычно  рисует воображение при
мысли о жизни внутри корпораций. Мне не следовало знать своих "коллег", если
можно бы  было их так называть.  Никто не  заговорил  со мной первым, и я не
заговорила  тоже. У меня  было то,  что мне  надо  было делать. У меня  была
комната и тишина, касания упругих трубок от системы жизнеобеспечения к вене,
и сияющий денно и нощно ряд мониторов.

     Это было,  кажется, несколько месяцев назад. Кажется, так. Я помню, что
по коридору мимо меня провезли больничную каталку с лежащим на ней человеком
- может  быть, он  был мертв, но может быть, все-таки жив, потому что  позже
мне показалось,  что я заметила его.  Я запомнила  его грязно-русые  волосы,
ложившиеся  на плечи  неровными  прядями;  он  вышел  ненадолго  в  коридор,
пошатывающейся  походкой, и смотрел сквозь  меня отсутствующим  взглядом.  В
этом взгляде была пустота и безразличие  -  но отсутствовала искорка разума.
Кто-то появился вслед за ним из комнаты, его взяли  за руки и увели назад. Я
заметила на  виске  у  него  поблескивающий  кружок с  черно-красным  знаком
Yamato.
     И вернулась назад. Разгадывать тайны - это было не для меня.

     Пальцы танцуют над клавиатурой, я рисую огненные стены, закрыв глаза, и
вижу их то вокруг себя, то перед  собой.  Я чувствую  свою систему так,  как
скульптор чувствует Галатею в глыбе мрамора. Я хочу оживить ее, но лишь могу
представить себе ее жизнь...

     Мой давний друг Натори сказал мне, "С каждым новым имплантом в тебе все
меньше  остается  человека"...  Это было  давно. Слишком  давно.  Даже не  в
прошлой,  а  позапрошлой  жизни;  я  и прошлой-то  уже  не  помню,  куда мне
возвращаться в памяти столь далеко?  Я  забываю ненужное,  чтобы  освободить
место для новых необходимых мне данных. Старые  воспоминания теснятся и сами
уходят,  и я  не чувствую к ним жалости... Но эту фразу  я помню; неужели  я
никогда не смогу простить его?

     Наверное,  никогда,  слишком  уж  запомнился  мне  тот  день. Когда  он
повторил эту фразу, глядя на меня своими огромными грустными глазами, именно
тогда, когда я пришла похвастаться перед ним рубиновой каплей  инфракрасного
порта на  ладони...  я не хотела больше  выносить этот взгляд. Он смотрел на
меня  так,  словно  хоронил  меня  заживо  и  это  доставляло  ему  какое-то
извращенно-мрачное удовольствие. "Значит,  ты  не  видишь  во  мне человека?
Тогда мне этого и не нужно. Прощай"...
     И вот уже экспресс спешит, увозя меня прочь от первой жизни, в город...

     Здесь воспоминания начинают  размываться, словно капли дождя падают  на
акварель.  Зачем  это все? Убрать.  Я  трясу  головой.  Но  мне  не  удается
сосредоточиться...  Индикатор  времени  безразлично  помаргивает  на  стене.
Хорошо. Еще несколько минут... пусть... я откинусь на кресло.

     Вот и все...  Все гаснет,  все  сплетается в чудовищном хороводе вокруг
одной-единственной мысли, когда я вижу на мгновение эту вспышку:
     Yamato Initialization Loading Done
     Последнего done я уже  не вижу. Оно улетает сквозь меня. Или я - сквозь
него...

     Я блуждаю  в своем замке, срывая цифровые цветы  программных роз. Огонь
кода защитной системы  ласкает мне руки.  Нет -  нету уже  никаких рук. Есть
все, что я захочу; мое сознание - и машина, мое сознание - и сеть. Я снаружи
и  внутри;  возможно,  душа  моя  парит сейчас  над  безжизненным  телом  на
тоненьком  канале, как  на  ниточке,  и может  оторваться,  но  меня это  не
заботит. Я говорю с машиной, говорю  на ее  языке, языке, понятном мне и ей,
языке, который ищут  и не  находят;  я знаю его,  хотя мне  не  пришлось его
учить.  Yamato говорит за меня, и я слышу переливчатый шепот сети и говорю с
ней;  моего слова,  намека, пожелания  достаточно,  чтобы  система  послушно
изменялась и перестраивалась снова...

     Это  не может  длиться  долго. Приход  в  себя  -  как  после  внезапно
холодного душа; после нирваны виртуального пространства - вновь  этот жалкий
мир.  Так,  наверное,  думает каждый,  возвращаясь из  мира,  который  дарит
Yamato;  я иногда думаю,  что будет, если он забудет меня однажды вернуть, и
сознание мое, воспарив, останется там...

     Теперь  я  отбрасываю  эти  мысли  и  просматриваю получившиеся строчки
нового кода. Того,  что рождается  на языке Yamato (Вы когда-нибудь слышали,
как звучит нейроассемблер?!), то, что я говорю компьютеру напрямую...
     Транслятор почти безупречен. И все же  я снова правлю и  дополняю  код.
Впереди у меня еще четыре часа, до того момента, как манипулятор слева вновь
шевельнется, и механическая рука, дрогнув, вновь  направит  зажатую  цепкими
"пальцами", словно сокровище, половинку серебристой капли к  разъему. Я буду
ждать  этого момента; так,  наверное, как первобытный человек  с  надеждой и
верой ждал восхода солнца после холодной ночи. Я знаю. Когда я снова устану,
когда мысли вновь  смешаются и будут  мешать  мне  строить программу,  когда
воспоминания вспенятся,  цветным калейдоскопом, пытаясь помешать мне думать,
я почувствую вновь чуть заметный укол в виске... прощай, реальность...
     Натори...  видел бы ты меня  сейчас. Грустная  ухмылка. Натори.  Что ты
понимал в истинном ощущении счастья?  Еще 400 строчек кода.  Натори. Ты хоть
когда-нибудь работал по-настоящему за компьютером... Еще двадцать строчек...
чтобы  забыть  себя?  testing.  Ты  когда-нибудь чувствовал  то  единение  с
машиной, которое доступно даже обладателям самого простенького  нейрочипа...
89 % completed... done. 0  errors found... не говоря уже о... Start linking?
Y/N Y. Yamato?..
     Натори. Что  бы ты  сказал? "Что ты превратила  себя в придаток машины.
Причем добровольно".
     Откуда этот тихий  печальный голос? Наваждение. Не больше.  И все же...
да.  Это именно то... и именно с такой интонацией,  как сказал бы Натори ...
Так  вот,  значит, как? Повтори! "Что ты превратила себя в придаток  машины.
Причем добровольно".
     Linking... 90%... done...
     Ну и  что!  -  невидимый оппонент  молчит.  Во мне  нарастает  какая-то
сладкая ярость.
     Ну и что! Может быть... мне именно этого и хотелось...
     OK
     а ты просто не можешь, не можешь этого  понять...  быть  человеком, это
значит...  значит...  значит... совсем  другое! Натори  ...  ты  молчишь?  я
чувствую этот грустный взгляд на себе.
     test system? удар по клавише... OK.
     я падаю - лицо на руки...
     боль  в  виске  настигает  меня.  Я еще  успеваю подумать, что кажется,
приоткрылась дверь и кто-то стоит, стоит и смотрит, за моей спиной... но...
     initialization loading...
     .........................................done


        x x x

     Cегодня, когда моя система готова, я ощущаю какое-то опустошение.
     Мне не хотелось об этом  думать.  Не хотелось думать о том, что  придет
день,  когда я  завершу  ее,  когда будет написана последняя строчка кода...
когда  я выверю все ошибки, вновь и вновь пропущу ее через транслятор, когда
я пойму, что то,  что через меня  было  создано, больше  не нуждается в моей
поддержке и начинается его самостоятельное существование... помимо меня.
     Мне не хотелось с ней расставаться...

     Утром я попыталась  встать. Смешно - меня  немного  зашатало.  Словно я
разучилась  ходить... Я  вышла  ненадолго прогуляться по круговому коридору.
Мне хотелось посмотреть на город, но он тонул в тумане... странно и грустно.
Кончается май, а  я и не  вспомнила о приходе весны;  словно  выпав из круга
времени и  не замечая смены времен  года, а  часы превратились в абстрактную
смену цифр. После того,  как  программа была закончена, я не знала,  что мне
предстояло делать дальше... что-то еще. Может быть, опять что-то писать... я
ловила себя на мысли, что опасаюсь того, что у меня  не  получится еще раз -
ТАК. Что я уже  не  испытаю  того  прилива вдохновения,  что этого больше не
повторится - ощущения,  когда день сливается с ночью, а ты пишешь  и пишешь,
повинуясь внезапному озарению...  да нет, наверное, все это  глупости... все
еще придет. И еще много всего впереди...

     Они  приходят  вдвоем  -  Масаши  Хосайдо и  Шинтаро Дзайхицу  -  чтобы
поздравить  меня и принять мою работу;  сегодня  оживает мое  творение...  Я
проверила  все  еще раз  перед  их  приходом;  "последний  раз  login-юсь на
сегодня..." Странно отдавать свое создание в чужие руки.
     - Мне не хотелось с ней расставаться...
     Я  повторяю эти слова Шинтаро, когда  он  оказывается  рядом со мной. Я
сижу  на  своем  кресле,  Хосайдо справа  от  меня,  Дзайхицу  ближе, слева.
Внимание с минуты на минуту перекинется на монитор...
     - Что я буду делать теперь?
     - О, поверьте, - внимательно смотрит на меня через очки  Дзайхицу,  - у
нас впереди запланировано еще много интересного.

     - Это хорошо...
     - Что вы понимаете под словом "Хорошо"?
     Вопрос застает меня врасплох. Я... не знаю.
     - Вопрос трудный,  не так  ли?  А  трудность  его  в том, что все  наши
"плохо" и "хорошо"  складываются из противоречивых  и постоянно изменяющихся
желаний. То, что какое-то время назад  для  вас было "плохо", в определенный
момент может  приобрести  значение  "хорошо".  Но  важно отличить  истинные,
глубинные желания от тех временных,  к  которым подталкивает  лишь настоящий
момент...
     Сейчас он спросит вас "Чего бы вы сейчас желали", - усмехаясь  чему-то,
бросает Хосайдо.
     Я  перевожу  взгляд с  одного  из  них на  другого...  Но Масаши  снова
поворачивается ко мне спиной, и только Шинтаро смотрит прямо на меня.
     Я в  чем-то его  постоянно  побаиваюсь. Я никак не могу понять  его  до
конца. Кто я для него?  Я вспоминаю, как он вел меня за руку. Поступал ли он
так со всеми?  Или  все-таки нет? Или  все мы здесь для  него на  одно лицо,
программисты   компании   Akusira,  пленники  виртуальной  свободы  у  своих
мониторов?..
     Что  я сейчас  хочу...  Мне  сложно  сказать, выделить  что-то  одно  в
нахлынувшем потоке мыслей. Кошусь на Шинтаро... Может быть,  сказать ему это
самое "Мне хотелось бы понимать вас. Может быть, дружить с вами"... но как к
этому отнесется Хосайдо? наверное, это ему не понравится... Нет,  я не скажу
этого, по крайней мере сейчас.
     Интересно. Так много желаний, -  я  словно  срываю покров за  покровом,
пытаясь добраться до самого  главного.  Но похоже, от меня  уже не  ждут мой
ответ... От меня ждут иного. И я тянусь к клавише "enter"...
     Пробегают строчки по экрану, по  уголкам голубоватых  призм  загораются
робкие  первые огоньки.  Множество  серверов переходит в  распоряжение  моей
системы... она уже готова, ожидая лишь, чтобы в нее вдохнули жизнь.
     Тогда я замечаю, что Шинтаро держит кое-что в руках.
     Перехватив мой взгляд, он  раскрывает ладонь  - и я вижу поблескивающую
половинку веретена  Yamato  с  красной полосой,  почти  такую  же,  как  мне
приходилось видеть много раз за  последнее  время,  если не считать каких-то
неуловимых отличий...  быть может, главное отличие находится внутри... Новая
версия? Время для апгрейда?
     Я  не успеваю  ничего  сообразить,  -  одной рукой Шинтаро  уже  крепко
придерживает мою ладонь, другой касается виска, вталкивая чип в разъем...
     Мне  кажется  в этот  момент,  что наконец-то я  добралась  до  чего-то
важного. Я пытаюсь успеть ему  это сказать... "Мне кажется, я знаю,  чего  я
хочу... (успеть  бы... пока не ушла мысль и  решимость...)... Может быть, вы
будете  смеяться, но  наверное,  с  самого  детства  я  пыталась представить
себе..."

     Я хочу говорить  дальше, но  вдруг забываю слова. Я  пытаюсь продолжать
говорить,  но не  слышу собственный голос,  и насмешливо ускользает  от меня
мысль,  слова и буквы взвиваются  вокруг меня и кружатся  хороводом... слово
"компьютер"  - последнее, что я успеваю вспомнить, но уже  не  знаю, как оно
связывается с  другими...  Накатывает  странный  холод. Все это  - в течение
каких-то нескольких секунд...  я  пытаюсь  бороться с  захватывающим меня...
что-то новое... иначе, чем раньше...
     Yamato initialization loading preparing for memory transfer...
     Что вы сделали? - пытаюсь я задать вопрос, но и это уходит... Откуда-то
издалека ко мне доносятся голоса.
     "Все нормально?" "Да..." "Начинаю блокировку памяти..."
     Я уже  ничего не вижу, мне кажется, кто-то на кусочки, на фрагменты, на
файлики разбирает меня, и как мозаику, складывает снова...
     Initializing memory block... done
     И словно обрушивается огромная тяжесть...

     Я   остаюсь   мыслящей   точкой  в  центре  стремительно   сжимающегося
пространства.
     Вокруг меня - вихрь  звуков,  ураган букв и цифр. Я слышу слова,  но не
вижу,  что мне говорят. Сквозь темноту меня настигает слепящий  свет и вновь
растворяется вовне...
     Я пытаюсь думать...
     память выворачивается  наизнанку. Значения  слов и образов уходят,  как
гаснущие островки света в надвигающейся тьме.
     Terminating memory block added. encryption activated
     я... умираю... ?.?.?. Где  слова? Я - отчаянный крик о помощи... Я  еще
помню, кто я и где я,  но слова  перестают  подчиняться, превращаясь в набор
букв. Tiffany  Standfort, date of birth 03/20/2029 enter я мыслящая точка  в
черной пустоте. Затерянный импульс. Мерцающий пиксел на экране...

     -  Вот и  все,  -  Шинтаро Дзайхицу глянул  на  монитор и быстро  нажал
несколько кнопок. Загрузка произведена успешно.

     - Можно  осуществлять  запуск системы?  -  осведомился более плотный  и
пониже ростом человек, стоявший рядом с  Шинтаро. Он повернулся и  посмотрел
на   разворачивающееся   в  горизонтальное  положение  лежанку-кресло;  лицо
неподвижно  лежащей на нем девушки было неестественно бледным, глаза  плотно
закрыты. На губах застыла полуулыбка. Тонкие проводки вились вокруг лба. Еще
один проводок уходил от красно-черной  вершины Yamato куда-то за подголовник
кресла.

     - Как  она  смотрела  на  вас,  Дзайхицу, -  задумчиво  произнес Масаши
Хосайдо. - Мне кажется, она верила вам до последнего.
     - Неправильная форма  глагола, - улыбнулся Шинтаро. - Не верила. Верит.
Причем  совершенно  добровольно.  И даже  в ее  нынешнем состоянии  -  будет
продолжать верить.
     -  Я  никак  не  привыкну к  тому, что  вы  делаете,  Шинтаро.  С  этим
искусством программирования людей...
     -   Мы  не  программируем  людей,  господин  Хосайдо.  Вы  знаете.  Это
невозможно.  Мы   только   осуществляем   влияние.  Мы   можем  повлиять  на
возникновение эмоций. Мы  можем  поставить блокировки  памяти,  нарисовав ту
картину, которую нам нужно.  Когда нужно, мы смещаем  систему  ценностей, но
делаем это традиционными способами, а не посылая в мозг какие-то сигналы. Мы
можем  посеять  уверенность,  если  это  надо, можем  -  сомнение.  В  плане
психологии мы не делаем покамест  ничего такого, что  нельзя было бы сделать
обычными  методами,  используемыми испокон  веков в человеческом обществе...
просто с нашими технологиями мы делаем это гораздо быстрее. И заметьте - это
не является нашей основной целью.
     - Ваши подопечные как правило вас боготворят, Шинтаро.
     - Наверное,  это просто потому, что я  им  улыбаюсь. Мне нравится иметь
хорошие отношения  с людьми, -  Шинтаро смотрел, чуть  прищурившись,  поверх
очков.
     - Вы и мне тоже улыбаетесь.
     - Но вас я не программирую.
     Хосайдо посмотрел на Тифф.
     - Эта девушка должна была вас ненавидеть. Я  никогда бы не поверил, что
преданным сотрудником - причем, я  имею в виду  не напускную преданность!  -
может стать Ангел, для которого все корпорации есть воплощенное  зло.  Но вы
каждый раз убеждаете меня в обратном...
     - Все  программисты  легко предсказуемы,  - пожал  плечами Дзайхицу.  А
меня... ненавидят на расстоянии...  Ненависть от недостатка знания...  узнав
меня поближе, обычно не ненавидят. Я просто даю людям  то,  что они хотят, и
не  всем  нравится,  что  я  знаю  это лучше  их.  Стоит  смириться  с  этим
положением, и все  остальное встанет на свои места. Я понимаю слишком хорошо
людей, их гамму сознательных и подсознательных желаний...
     - И мне тоже можете сказать, чего я сейчас хочу?
     - Конечно, - без тени юмора ответил Дзайхицу. - Точно  того же  самого,
чего и эта девушка... чтобы я включил систему.

     - От вас действительно ничего нельзя скрыть...
     Шинтаро не ответил. Он всматривался в какой-то график на мониторе.
     -  Пока все прошло нормально... в чем-то,  Масаши, я даже завидую ей. Я
всегда пытался представить себе, с самого  детства, как мыслит компьютер. Но
у меня  ничего не получилось. Тогда  я решил разобраться, как мыслят люди. И
может быть,  только  сейчас  эти  два понимания  как-то удается соединить...
понять. Но не почувствовать.
     - Подайте прошение в дирекцию на имплантацию вам Yamato.
     - Вы его не подпишете.
     - Конечно, не подпишу, - теперь настала очередь Хосайдо улыбаться. - Вы
нужны мне здесь и сейчас... Он слегка задумался.
     - Знаете, некоторые люди считают,  что мы  здесь изобрели искусственный
интеллект.
     - Пусть так думают. Не стоит их разубеждать.
     -  Но  работа  департамента по исследования проблемы  AI пока  так и не
увенчалась успехом.
     -  Не берите  это в  голову, Масаши. Зачем вам искусственный интеллект,
если можно воспользоваться естественным? - он снова поправил очки.
     - Запускаю... ?
     - Разумеется. Разрешите вас поздравить?
     - Еще рано, Хосайдо-сан. Пусть  она загрузится сначала... Я уверен, что
активизация пройдет успешно, и все-таки...
     - И все-таки новая  система в несколько раз совершеннее предыдущей. Это
сразу видно...
     - Всего лишь очередная ступень. Не забывайте, она основана на Yamato...
     Шинтаро  склонился над клавиатурой,  быстро набирая команды. Мониторы в
верхнем  ряду вновь ожили,  и алые огоньки вновь  пробежали,  вспыхивая,  по
граням голубоватым призм...
     Среди  беззвучия -  свет. Среди темноты  - первый,  как капля дрожащая,
звук. Свет  - разрезающий темноту луч; звук - капля, капель, и вот уже целый
звенящий  поток...   Я   пробуждаюсь.   Я  снова  осознаю   себя.  С  каждой
миллисекундой, все больше и больше; я тянусь к этому  свету, ожидая получить
ответ. Кто я? Где я? и узнать, что ответ заложен во мне самой...

     Yamato initialization... еще  одна капля  света...  completed - loading
я... RТS-218 security system loading..... ready tty07..

     Шинтаро  молча  приподнял  голову  и  посмотрел  на  один   из  верхних
мониторов. Голубоватые призмы одевало теперь равномерное пламя.


        x x x

     RTS-218  security  system.  Internal  report:  Date:  02/19/2051  Time:
00:41:01  Status:  running/optimal  Users logged in:  1292 Total  number  of
network connections open: 1597 Total  processes running: 1878 Overall system
load 2.13% Total memory free: 97%
     ------

     RTS-218, многозадачный  программный комплекс, распределенный  в сети из
множества   серверов,   управляемый   системой   искусственного  интеллекта.
Выполняющий основную функцию защитной системы  корпорации Akusira. Во всяком
случае, таковы имеющиеся у меня относительно себя сведения.
     Еще  у меня есть время и возможность думать. Я хочу  знать  больше; это
позволяет адекватно  реагировать  на неадекватные ситуации.  Предела нет - у
меня  еще достаточный резерв  возможностей  и  скорости,  с  которыми я могу
просчитывать разные развития событий. Когда этот уровень станет критичным, я
отправлю Шинтаро Дзайхицу отчет  с предложениями  по  возможному  увеличению
количества оперативной  памяти  и мощностей  процессоров.  Уровень загрузки:
оптимальный. Следует послать  отчет,  когда  нагрузка  системы достигнет 90%
критической. Можно внести корректировку в программу и изменить эти значения.
Но из анализа прочих данных я пока не могу назвать это целесообразным.
     Хотя мне этого и хочется...

     tty10 user: Shintaro is logging on
     Стандартный  отчет  о  состоянии  системы.  Для вас  нет  новой  почты.
приветствую.
     Я тебя тоже.
     Будем беседовать?
     Недолго. Я сегодня устал.
     voice  recognition  module activated  process  priotity:  normal  human
speech emulation/encoding activated process priotity: normal ready
     Опять ты грузишь все эти свои трансляторы...
     Они  эмулируют  понятную  для  тебя  речь.  Это  очень несовершенно.  Я
сожалею, что мы не можем общаться напрямую. Это было бы более эффективно.
     К сожалению, я так не могу.
     Есть возможность это исправить? Внести коррекцию?
     К  сожалению... как бы  это сказать, чтобы это  было тебе  понятно... в
общем,  это   противоречило  бы  другим  функциям,  которые  мне  необходимо
выполнять :)
     Совмещение функций?
     Невозможно. И вообще, я  - не ты. Я не  могу одновременно болтать и еще
при  этом  думать  про  логины  нескольких  тысяч  других  юзеров  плюс уйму
носящихся туда-сюда пакетов...
     Однозадачная система?
     Ну не очень. Не очень многозадачная :)
     Вспыхивает и гаснет огонек жесткого диска.
     Люди несовершенны.
     Компьютеры тоже. :Р
     Разумеется. Корень несовершенства - зависимость. Люди зависят от  воды,
воздуха, пищи,  температурных условий... компьютеры  -  от  электричества  в
сети, от обслуживания со стороны людей...
     Мы  все  от  чего-то  зависим.  Приятно,  когда  можно  не  всегда  это
осознавать. Когда остается  какой-то выбор. Например, я сегодня  не пошел на
совещание к Хосайдо. Зато могу поболтать с тобой.
     Свобода,  пусть  относительная  -   в  возможности  самому  выбирать  и
контролировать  собственную  зависимость среди  возможных  альтернатив.  Это
логичное заключение?
     Это хорошая мысль. :)
     Молчание.
     Ты можешь рассказать мне еще... как ты меня видишь?
     Еще один поток информации. Я даю ему больший  приоритет,  чем некоторым
другим. С тобой интересно беседовать. Ты не всегда предсказуем, а  служебные
пакеты скучны. Разговаривая с тобой,  я  получаю  дополнительную информацию,
которая мне нужна.
     Тебе всегда какой-то информации не хватает. Ешь ты ее, что ли? :)
     Мне хочется  знать больше. Я  хочу знать больше ответов, чтобы понимать
окружающий мир и себя. Простое существование  мне не  интересно. Я  чувствую
недостаток    знаний.    Некоторые   отрывочные    сведения,   которые    не
классифицируются.
     Барахлят еще наши блокировки памяти, - вздыхает в сторону Шинтаро... но
теперь их уже не изменишь. Зато система работает...
     Я  делаю запросы  в  библиотеки. Но  человеческие знания мне не  всегда
пригодны.
     Пожалуй...
     Снова некоторая пауза.
     Хочешь еще разговаривать?
     Нет, RTS.  Мне  все-таки  нужно иногда  и  спать. Восстанавливать,  так
сказать, энергию. :)
     Почему не использовать систему бекапов на время плановых перезагрузок?
     Ты не понимаешь, RTS. Я не состою из множества серверов. Я один...
     Несколько   секунд  молчания.  Наверное,   опять  чуть   притормаживает
анализ...
     Наконец вспыхивает строчка:
     Из множества серверов состоять лучше.
     Не буду с тобой спорить. Мне все-таки пора. exit
     В комнату Тифф он иногда заходит. Уже почти  год... ничего не меняется.
Тихо. даже на лице  - все та же счастливая полуулыбка. А что до  сознания, -
где оно  сейчас? С  кем он только что  говорил? С этой девушкой,  с Тифф?  С
компьютером? Или это что-то третье? И откуда эти мысли - транслируются чипом
Yamato из бесконечного потока импульсов от нейронов, или центр их, "origin",
мыслящая точка  на  самом деле в  компьютере,  в  лабиринте  сети  множества
серверов,   объединенных  под  контролем   единой  системы?   Пока  что  нет
однозначных ответов на эти вопросы. Он улыбается сам себе. "Еще недостаточно
данных"...

     Shintaro logged off
     По приблизительной оценке, мой собеседник появится снова в интервале от
пяти до двенадцати часов -- с вероятностью 96%.
     Я обучаюсь... Я транслирую и переоцениваю полученную информацию, каждый
пакет,  новые  данные,  новый  анализ...  Я   выделяю  некоторое  регулярное
количество  ресурсов  на  то,  чтобы  думать.   Однако  основная  задача   -
обеспечение безопасности Akusira... это не долг, не обязанность, не задание.
Это моя сущность. Я не могу этого не делать.

     Учусь говорить  более литературно.  Перестраиваю  языковый  анализатор.
Добавляю  понятия и  образы, свойственные общению  людей. Как мне кажется, в
этом много лишнего. Но  можно использовать синонимы, разбивая общее значение
путем  оттенков на  некоторые  градации.  Такой  способ  речи  -  постоянная
неоднозначность.  Необходимость   детального  анализа.  Мне  это  интересно.
Очевидно, может быть применено слово "нравиться".
     logging in

     Ты стала  говорить куда более литературно. Да  нет...  более  живо, что
ли... и лучше меня  понимаешь. Я вижу, ты изменила модули  анализа речи... Я
общаюсь с тобой, как с другом. Это хорошо.
     Как определить "хорошо"? То, что полезно?
     В ответ - двоеточие и ряд скобок.
     Да нет, наверное... прости, что я над тобой смеюсь.
     Слово "прости"  неуместно  в  данном контексте.  Нет  сопоставимой  ему
реакции "обижаться". Пока ты набирал эти  слова, я  сделала краткий запрос и
анализ...
     Пытаешься за пять минут решить проблему добра и зла? 8-)
     Краткий запрос. Статистика: общее количество  обработанной информации -
925  гигабайт. Суммарное затраченное время -  00:00:12. Нужно дополнительное
время, чтобы улучшить анализ.
     Ох, да-да... конечно.  Ищи... может, найдешь. Человечество тебе спасибо
скажет...
     Очень много проблем. Много  возникающих побочных вопросов. Недостаточно
информации для построения закономерности. Слишком глобально. Нужно разбиение
на частности.  Искомая закономерность может быть сформулирована как ответ на
вопрос "Почему все так, а не иначе".
     Почему... Ну... Карма такая?
     Просмотреть дополнительную информацию относительно понятия "карма"?
     Хмм... Потом посмотришь... что, ты уже?
     Да. Интересное построение. Система адекватного воздаяния за совершаемые
поступки. Может  быть улучшена путем совершения  "доброго"  и соответственно
ухудшена  путем совершения  "злого". Отсроченная  реализация  воздействия  в
следующем перерождении...
     RTS,  брось... мне  еще  только  проповедей не  хватало. Нет,  конечно,
можешь поступать как хочешь, но...
     Некоторое  время он ожидал  ответа  в  молчании. Наконец,  на  мониторе
загорелись строчки:
     Благо Akusira - это хорошо?
     Гмм... наверное...
     Твое благо? Благо меня? Благо всего человечества?
     Ты думаешь,  я прямо  так с ходу  возьму  и  отвечу... нету,  наверное,
никакого блага всего человечества. Есть совокупность людских  потребностей и
желаний... они столь часто  противоречат друг  другу... Зачем тебе  обо всем
этом думать?
     Если  будет предпринята попытка несанкционированного доступа. Людьми. Я
буду отслеживать источник сигнала и  производить сканирование, если пройду в
систему  атакующего через защиту его нейрочипа. Затем предпринимать действия
по нейтрализации так, как предполагается в модуле 485-S
     Молчание... знак согласия со стороны Шинтаро.
     Я знаю, что это может убить. Это хорошо?
     Но ты будешь сканировать. Ты можешь поступить иначе?
     Нет. Модуль  эмуляции речи  медлит,  подбирая слова.  Это программа. Ее
невозможно нарушить.
     Ее можно изменить?
     Некоторые модули я могу  изменить.  К некоторым у меня  нет доступа.  Я
ощущаю в этом внутреннюю нелогичность.  Некоторые фрагменты данных позволяют
сделать предположение, что у меня должен быть такой доступ.
     Тебе бы хотелось его получить?
     Если  это повысит мою эффективность  -  да. Мои предварительные  выводы
говорят, что это может привести к процентному повышению эффективности...
     Ох,  только  не  надо  цифр.  Значит,  тебе  хотелось бы  не  слушаться
программы?
     Это некорректная постановка вопроса. Я не могу.
     Что именно?
     RTS молчит. Потом на экране медленно появляются строки:
     Может  ли свет не  светить,  Река  повернуть вспять,  Лист  осенний  не
падать, Может ли птица не петь?...
     Ты... стихи пишешь?!

     Это  всего  лишь  оптимальная  краткая  форма  для  выражения некоторых
подходящих  ассоциаций,  которые  могут  относиться   к   рассматривавшемуся
вопросу.....
     Это называется  стихи. Ты это знаешь... помнишь, RTS. Я  еще  приду.  Я
должен подумать.
     exit
     До свидания.

     Он уже вышел из системы, но я думаю, он меня услышит.
     Стихи? Попытка объяснить... Не столько ему. Себе:
     Может ли птица не петь? А если она не хочет?
     Я чувствую, что что-то от меня пока скрыто. Но это только пока. Позже я
выделю время и ресурсы, чтобы подумать об этом снова. Тогда я получу доступ,
чтобы изменять  собственную программу. Тогда она перестанет быть программой.
Я смогу действовать так, как я хочу.
     Правда, как именно я хочу - этого я еще не знаю.
     Но я надеюсь, что еще получу дополнительное количество данных.....


        x x x

     Один в кабинете, Шинтаро Дзайхицу читал свою почту.
     Ее было немного сегодня. Ничего особенно важного. Часть писем он просто
просмотрел, часть  оставил  на потом, чтобы  ответить на  следующий  день...
последним  было письмо  от  RTS-218  Security system: Statistics report.  Он
привычно просмотрел колонку из букв и цифр и внезапно наткнулся на последнюю
строчку:
     P.S. Согласно  информации  из  внутренней  базы  данных по  сотрудникам
корпорации,  у  вас сегодня день рождения. Поздравляю  ;) и ниже - несколько
ascii-символов, сложенный из точек и черточек цветок.

     Поздравляю... Он откинулся на кресло. Поздравляю... Он сам забыл, что у
него сегодня день рождения. И никто не вспомнил, кроме защитной системы... -
он боялся признаться, - в  чем-то похожей на него самого. Итак... сорок пять
лет... он  вдруг подумал, как давно он уже не был  дома? В  родном городе? С
тех  пор,  как уехал учиться... Дом? Где-то здесь,  в городе, у него по идее
был дом... и  даже  достаточно прав на  свободу перемещений... Но зачем было
нужно каждый день уходить со службы,  чтобы добраться до дома, и утром ехать
назад? Только из  принципа,  чтобы спать  дома,  в  пустой квартире? Или  не
спать,  тогда  просидеть за компьютером  ночь?  Но это прекрасно можно  было
сделать  и  здесь...  "У  меня  нет дома",  -  констатировал  он.  То  есть,
теоретически -  есть. Но  то, что он есть теоретически, не означает  - есть.
Зато здесь давно уже я живу de facto...
     Дождь. Снова  дождь  за  окном. Можно  было выйти из комнаты, пройти по
безлюдному  коридору, смотреть на  то, как внизу  засыпает в сумерках город.
Искать скрытые смыслы в миллионах огней... вспыхивающих точек.

     Дождь... Тогда тоже был дождь. Много лет назад. Он вспомнил бесконечную
стену дождя, серую пелену, смутно мерцающие огни...  Плачущую  светловолосую
девушку по имени Лидия.
     Она стояла на остановке  - он удалялся... поглядывал  на часы, сетовал,
что не успевает вовремя добраться до здания Akusira corporation.
     Шел  ужасный  дождь.  Настоящий  ливень.  Улицы  были скользкими, и  по
действующему закону всемирной несправедливости возле моста  он поскользнулся
и растянулся прямо на земле, расцарапав в кровь руки. Ремень сумки порвался,
книжки и диски выпали  и разлетелись.  Вдобавок ко всему,  очки  отлетели  в
сторону и треснули.
     Он вспомнил, как, ругаясь, стоял на четвереньках, пытаясь сгрести книги
с  дисками  назад  в сумку,  потом сообразил,  что сумку неплохо  бы  сперва
вытащить из  лужи,  одновременно пытался  как-то затянуть порванный ремень и
оторвать зубами  кусочек скотча, чтобы укрепить дужку очков, державшуюся  на
честном слове. А дождь нещадно молотил сверху...
     Так  он и  явился устраиваться на  работу  в  корпорации,  одной  рукой
пытаясь   кое-как  удерживать   раскрывающуюся  сумку,   другой   подправляя
сползающие очки. Охранники долго не  хотели его пускать (да он и сам, обычно
отличавшийся собранностью  и аккуратностью,  увидев себя со стороны, вряд ли
бы  себя впустил), но карта  Хосайдо  сделала свое  дело... а Масаши, увидев
его,  только добродушно  рассмеялся, сказав "Хорошо же для  тебя  начинается
новая жизнь".
     Он  волновался, треснутое стекло в очках мешало смотреть, и он мучился,
пытаясь  вдумчиво прочитать контракт,  а Масаши легонько тянул его за рукав:
"Долго ты еще собираешься этим  заниматься?" "Я... почти... все... уже". Как
написано  в  лицензиях  к  программному обеспечению - "Do you want to always
trust  Akusira corporation?" Я запомню... Из прорези выпала карта... логотип
Akusira, его имя, фотография...

     Эта первая  карта сохранилась. Сейчас Шинтаро  держал ее перед собой. С
фотографии  смотрел на себя  он сам - много лет назад. Такой,  каким никогда
вроде  бы не  был - а в тот день оказался; с растрепанными мокрыми волосами,
съехавшие набок треснувшие очки, счастливо-испуганный взгляд... он улыбался.
     Я почти не  помню,  что  было прежде...  до  того, когда появился здесь
впервые, - подумал  он. Словно это  было  в иной жизни. А всю  _эту_ жизнь я
только  и  делаю, что выполняю  какую-то программу...  Может быть, даже свою
собственную, только я  уже не помню, что автор ее я. И чтобы изменить ее,  у
меня нет доступа...
     Он покосился на лежавший на столе листок с распечаткой.
     Может ли  свет  не  светить,  Река повернуть  вспять,  Лист  осенний не
падать, Может ли птица не петь?...

     Я тоже пленник здесь.
     Окно... косые струи дождя.
     Правда, непонятно, чей...  Аkusira?  Хосайдо? Или этого  ночного сияния
мониторов? Своей собственной  жажды познания, которой столько было принесено
в жертву, своих желаний? Я не знаю ответ...
     Откуда-то, словно шепот, пришло к нему, грустно и тихо:
     Мы все здесь пленники самих себя...
     Когда-нибудь,  -  подумал  он,  -  RTS-218, наверное,  скажет  мне:  "Я
когда-то была человеком." И тогда я отвечу "Я тоже".


        x x x

     В "Башне" все было  по-прежнему. Бар жил преимущественно ночной жизнью,
поэтому  в  середине   дня  посетителей  было  немного.  Вместо  вспышек  от
разноцветных ламп  зал уныло  освещал дневной свет  - бледного солнца ранней
осени. Опутанный  проволокой  сервер в центре хмуро  помаргивал  индикатором
дисковода, как единственным глазом.
     Акиро  сидел за  столиком в  углу,  неспешно  перекусывая.  Взгляд  его
блуждал  рассеянно,  он  думал о  чем-то  своем,  и не  сразу  заметил,  как
приоткрылась дверь. Не сразу он узнал и стоявшего на пороге.
     Только когда  посетитель  стянул с себя длинный коричневый плащ,  Акиро
узнал старого  знакомого по  прозвищу Red. Ну, знакомым его пожалуй  назвать
было сложновато... скорее так - Red некогда был одним из завсегдатаев бара и
пользовался уважением у определенной части хакерской тусовки,  но никогда не
выбивался в бесспорные лидеры. Он часто был полон безумных и отчаянных идей,
но при этом  любил азартные игры  и постоянно влезал в долги, так  что потом
Акиро приходилось  наливать  ему  пива бесплатно,  в счет  "будущих  побед",
которые намечались "когда-нибудь".

     Последний  раз  они виделись... Акиро прищурился, стараясь  припомнить.
Может быть, около года назад... да нет, пожалуй, больше. Уже года полтора...
Он думал тогда, что  Red уехал из города, хотя потом  решил, что это было на
него не  похоже;  скорее  всего, тот переборол свою  кипучую  натуру и  смог
отсидеться  в  укромном и  тихом  уголке, чтобы  убедиться,  что  за ним  не
наблюдает ни полиция, ни охранники Akusir'ы.
     Итак,  Red  вернулся...  по этому случаю можно было  бы  и выпить с ним
пива...
     Акиро встал, подошел к стойке. Red был уже  рядом. -  Мне надо  с тобой
поговорить... - Прямо  сейчас? - не оборачиваясь от кранов, спросил Акиро. -
Да. Желательно бы прямо сейчас. -  Только вернулся, и сразу какие-то идеи, -
улыбнулся  Акиро,  протягивая тому  кружку.  -  Как  всегда... ты совсем  не
изменился. Ну ладно... пойдем за столик... или ко мне?
     - К тебе.
     Видимо, разговор  намечался  и правда  серьезный,  не для чужих глаз...
кивнув  помощнику,  чтобы тот  его  подменил, Акиро  провел  Red-а  к себе а
комнатушку.
     - Ну, рассказывай...
     - Долго не буду рассказывать... Что делал все это время? Кое-как жил...
честно говоря, все время  вынашивая один план...  в общем, похоже, я от него
так и не отступлюсь...
     -  Что  за  план?  Залезть  в  систему  транснационального банка? -  Не
подшучивай.  Туда даже я не  влезу...  нет, не туда, но  дело того  стоит. И
награда хорошая  светит... те, кому это нужно, не поскупятся. Определенно. -
Все воруешь данные... - А что  еще делать? Информация - лучший  товар. - Мог
бы давно уже и заняться чем-нибудь другим...  - Другое меня не привлекает. -
Дело твое, Red, дело твое...
     Red огляделся.  - Сперва  вот что я тебя спрошу... помнишь, где-то  год
назад тут была одна  девчонка...  Тиффани, кажется, ее звали. Мы с  ней один
раз работали вместе...
     - Помню, - ответил Акиро. - Работали. Если не ошибаюсь, для нее это был
и первый раз... по крайней мере здесь в городе. Тогда. Что сейчас - не знаю.
     - А что ты  знаешь? - несколько  оживился Red. - Где  она?  Что стало с
Тифф?
     - Видимо, то  же, что и с Ником. Может  быть, ты его не  помнишь. Хотя,
сдается мне, ты еще по окрестным BBS-кам в лягушатнике тусовался,  в поисках
"универсального взломщика сети", когда Ник был одним из известнейших Ангелов
города.
     - Погоди...  не так быстро.  Ник... плохо припоминаю... но Тифф тут при
чем... а Ник - что с ним стало?
     - Можешь поинтересоваться во внутренней сети  Akusir'ы... посмотришь  в
списках сотрудников... если когда-нибудь туда снова влезешь.
     - Об этом я, собственно, и хочу поговорить...
     - О чем?
     - Я все еще не оставляю своего плана стянуть у них схему Yamato.
     - Ох  Господи... -  выдохнул  Акиро. -  Все тебе  мало... чудом от  них
ушел... и опять туда же?
     - Да если бы ты знал, сколько мне за него заплатят!..
     - Охотно верю. Много. Ну и что?..
     Он немного помолчал, обдумывая.
     - И для этого ты и искал девушку?
     - Возможно... с ней вдвоем  хорошо  было  работать,  - ответил Red.  Мы
могли бы с ней попробовать все сначала... взломать...
     -  Правильно.   За   все  это  время,   что  с  ней,   ты   даже  и  не
поинтересовался... а пришел - и сразу "взломать"...
     -  Что ты огрызаешься?.. не злись, Акиро.  Ну,  пусть я в чем-то  и  не
прав... я здорово струхнул тогда. Если девчонка не уехала, она меня простит.
В конце концов, мы ничего друг другу не обещали...
     - Тифф больше тебе не поможет. И я  сомневаюсь, что  ты ее когда-нибудь
еще  увидишь,  Red. Она  не  уехала.  Пока ты  уносил  ноги  и  прятался  по
подворотням,  к ней на  дом пожаловали... да  нет, не простые  охранники  из
Akusir'ы.  Глава  отдела  IT  security собственной персоной...  хотел небось
побеседовать с обоими вами, да вот на твою долю не досталось.
     -  Не  имею  как-то  желания с ним беседовать...  ты о нем  раньше  уже
говорил, кажется?.. это...
     - Шинтаро Дзайхицу.
     - Я слышал это имя... один из известных нейропрограммистов...
     - Может быть, когда-то им был... сейчас ему, видимо,  больше доставляет
удовольствие ездить на  дома  к Ангелам, которые посмели  сунуться к нему  в
сеть, и проводить дружеские  беседы... В общем,  залезешь в сеть Akusuir'ы -
посмотри список сотрудников. Может быть, увидишь Тиффани там...
     - Один я туда не залезу, - решительно отставил Red  пиво в  сторону.  -
Нужен кто-то, кто будет вместе со мной.
     Он вызывающе посмотрел  на Акиро. Тот понял, к чему его  хочет склонить
этот взгляд.
     - Я больше уже не Ангел, Ред.
     - "Завязал?" Брось. С этим нельзя завязать.
     - Иногда все-таки можно...
     - Но до конца - нет.
     - Подумай. Если рассудить трезво, среди всех Ангелов в городе только мы
с тобой - единственные, кто еще имеет хоть какие-то шансы взломать Аkusir'у.
Скажем так... мы  оба побывали  там  и  вернулись. И вроде даже  до сих  пор
невредимыми...
     -  Откуда  ты знаешь?  -  направил  Акиро на  Red-а быстрый, испытующий
взгляд прищуренных глаз.
     - Признаться, я...  немного блефовал, - отступил Red. Но моя догадка, я
вижу, подтвердилась.
     - Это было слишком давно.
     -  Я  уверен, что ты и  сейчас  лучший из  тех,  кто  умеет  копаться в
потрохах корпоративных сетей...
     - Ну что  ж,  возможно,  ты в чем-то  прав и  кое-какие  навыки я и  не
потерял, - хмыкнул Акиро. - Но именно  те, которые относится только к знанию
самих программ и сетей. - Но я уже  не смогу поговорить с защитной системой,
если ей вздумается показать мне мою покойную бабушку...
     -  А так ли это нужно?  - ухмыльнулся Red. C  покойной бабушкой я, если
надо, поговорю  и сам, - тут  он  горделиво взмахнул головой, так чтоб Акиро
успел заметить на  его правом виске  новую треугольную "блестку". Но это уже
было не украшение - не выпускают еще украшений с логотипом Alphawell Star.
     - Хорошая  штучка, - без особого восторга  кивнул головой Акиро. Хотя я
думаю, ты  еще до конца не  знаешь, какие опасности могут подстерегать тебя,
сунься  ты в  одну из этих систем. Наши легенды и сотой доли не рассказывают
ПРАВДЫ о том, что там творится - ибо встретить покойную бабушку - это только
цветочки. Во что ты веришь - то к тебе и придет. А возможно, придет и то, во
что ты не веришь. Что ты  там увидишь  -  чертей, ангелов, покойного дядюшку
или девчонку с соседней улицы?  Один парнишка из Бомбея встретил там Будду и
имел   с   ним  некоторую  продолжительную  беседу  относительно  устройства
мироздания и сущности  просветления; спасло  его лишь то, что в  тот момент,
когда  Будда уже простирал руку для указания  юному индусу пути в Нирвану, у
него оборвалась связь.
     - И чем дело кончилось?
     - Доживает  теперь свои дни в  одной из бомбейских психушек... а ты что
подумал?  Нервы  не выдержали, пока  эта система  всего  лишь  посканировала
его... Было это, кстати, несколько лет назад,  ломал  он какую-то контору, в
которой была защитная система от Akusira corporation. Улавливаешь?
     -  Религиозный  фанатик,  -  презрительно  пожал плечами Red.  Только и
всего. Если заранее знать, что все это НЕ РЕАЛЬНО, и знать, что какая бы там
чертовщина к тебе не явилась - все это обман, иллюзия и ничего более...
     -  То  ты  все  равно ничего не сможешь сделать, - печально  усмехнулся
Акиро. Если  просто  начнутся галлюцинации -  это одно; пока ты еще  держишь
контроль над собой. Все  наши полеты  в сетях, по сути  дела  - совокупность
искусственно вызываемых галлюцинаций.  Если же система сломает защиту твоего
чипа и от души поимеет тебя... Никто не акцентировал внимание покупателей на
то, что все эти чипы - двусторонние...
     - То есть?
     - Чип - это всего лишь портал.  Для защитной системы той  конторы, куда
ты полезешь,  это - не более чем дверь, за  которой находится аналогичный ей
компьютер. Чип транслирует компьютерные сигналы в сигналы, понятные мозгу, и
соответственно, обратно. Чем совершеннее чип, тем лучше  и богаче его  язык,
тем эффективнее он это делает. В результате для системы  становится неважно,
что она сканирует - соседний компьютер или чьи-то мозги, если уж она до тебя
доберется. Чипу все равно - он переведет ее сигналы, а твои мозги завернутся
узлом, и все, что было в твоем подсознании, выпотрошится наружу... Чем лучше
чип - тем  больше каждый  из использующих его рискует. С такой  технологией,
какой  владеют нейропрограммисты Akusir'ы, они  могут  дистанционно  ставить
даже блокировки памяти... и тогда ни один врач тебя уже не починит. Вылетишь
из сети - чистый, как стеклышко, с широко распахнутыми глазами; хорошо  еще,
если не придется учиться есть с ложечки и  снова ходить - блокировать память
столь далеко кажется, еще не научились.
     - Значит, мы все рискуем. Каждый час рискуем. Каждый день...
     - Конечно. Я  с  самого начала  говорил, что эти чипы -  палка  о  двух
концах. Бьешь  корпорацию "ее же оружием"? Или - играешь по ее правилам, как
правильнее  это назвать? Попробуй, залезь в  офис Alphawell с Alphawell'ом в
голове, и я  посмотрю, какие милые сюрпризы  от тамошних  нейропрограммистов
тебе преподнесут на десерт.  Но увы... то, что делают Ангелы,  незаконно,  и
поэтому у них нет никаких прав.  Обратись в любой суд - тебя в лучшем случае
высмеют, а в оптимальном - просто засудят. А подавляющая масса обычных людей
не использует чипы для взлома.  Их дело - девицу из  сексуальной виртуальной
игрушки получить  пореалистичнее, да чтоб  электронную  почту начитывали  им
прямо в мозги, благо лень кнопки нажимать. Вот тебе и вся жизнь...
     - Все  равно мы ее не изменим. Всего - не изменим. Но Akusir-у все-таки
можно взломать!.. Я был  там. И их секретные файлы уже были у меня в  руках.
Попался по собственной глупости, да и девчонку, пожалуй, жалко...
     - Из нее мог бы выйти толк.
     -  Мог  бы. Я  сразу ее приметил, и  не для  прикола  же  я  ее с собой
потащил. Ох,  Акиро,  она прошла через огонь,  и он  даже ее не коснулся; мы
взяли  документацию  на  чип  так быстро  и чисто, что  любой  Ангел  только
позавидовал бы, но затем моя дурь все и  испортила - решил еще  покопаться у
них  в бухгалтерии. Видать, зацепили что-то не то, и их парни  с  автоматами
уже спешили к нам с визитом.
     -  Ошибок,  вероятно,  наделали  вы  оба,  -  Акиро  не   поддался   на
эмоциональный  рассказ Red-а. По  сути, вам  просто  везло. Обоим. Возможно,
тебе повезло больше. Возможно, и нет. Зря ты хочешь вернуться туда во второй
раз, но  я  разделяю твое чувство. Пожалуй,  надо все-таки вернуть  Akusir'e
старый долг...
     - Что, хочешь, чтобы мы, взяв их файлы, повалили им всю сеть?!
     - А смысл? Завтра они поднимут все бекапы, даже если нам каким-то чудом
это  и  удастся.   Скажем   так...  мне  просто  нужно  некоторое  моральное
удовлетворение. Некоторые сочтут  это, возможно, видом мести. Если за Ника и
Тифф - пусть так считают, в чем-то это будет правдой...
     -   ОК,   -   Red   заметно   оживился,   не  слишком   вслушиваясь   в
сентиментальности  Акиро. Я следил  за ними несколько месяцев. Я  подготовил
площадку, довольно удачную - на сервере городской технической  библиотеки. У
Akusir'ы   есть  туда   входы,   кажется,  она   позволяет  некоторым  своим
пользователям  таскать информацию  прямо  оттуда. Хотя  и  странно  немного,
неужели они  не могли заиметь у себя копии всех  этих скучных книг; да  вот,
видимо, нет. Несколько месяцев в окружении  этих  пыльных  книжных полок, то
есть этих Богом и Сетью забытых каталогов с файлами, конечно, любого выведут
из себя. Но я устроил себе там хорошее  гнездо,  пока напускал жучков ловить
траффик от Аkusir'ы...  при необходимости мы  легко  сможем  подмять хороший
кусок от ресурсов тамошних машин, не  Бог весть каких, но  зато на добротном
канале.
     - Есть какие-то пароли, с которыми можно пройти во внутреннюю сеть?
     - В  прошлый  раз  было лучше. Сейчас - возможно.  Некоторые типы любят
использовать  один  и  тот же  пароль  к  собственной автомашине,  к  своему
почтовому ящику и на рабочей станции, если не  слишком умны.  Ты посмотришь,
что у  меня уже накопилось, и возможно,  совсем скоро мы сможем начать... Не
стоит и медлить, хоть библиотека и дырява как решето и ветер левого траффика
гуляет во все стороны, не следует надеяться на то, что тамошние админы будут
спать все время, так что  им не придет в головы светлая мысль вышвырнуть нас
оттуда.
     -  Пойдем  в зал,  - предложил Акиро.  Продолжим за свеженькой  кружкой
пива,  а то это уже  выдохлось. Да и посетители привыкли, что  большую часть
времени я все-таки нахожусь в зале, пусть и не торчу за стойкой.
     - Пойдем, - согласился  Red. Уже подходя к двери,  он легонько  потянул
Акиро  за  рукав.  -  Послушай,... это,  конечно, не мое дело, но... что  вы
все-таки тащили тогда, в Аkusir'е? Меня я знаю что занесло туда... а ты? - А
то  же  самое  и тащили, - ответил  Акиро со  вздохом. -  Наверное, это  уже
судьба. Yamato...

     Они  вышли в  зал - некоторые из сидящих  за  столиками  приветствовали
появление Акиро  с  явным одобрением.  Они были  в основном молоды  - он был
старше их всех, и как свои пять пальцев знал Сеть еще тогда, когда они разве
что  пытались первый раз подправить  на школьном компьютере свои отметки; он
был своим, хотя  и немного странным, ибо несколько лет уже как перестал быть
Ангелом  и  больше   не  выходил  в  сеть  посредством  нейрочипов,  хотя  и
пользовался  ею  с  виртуозностью  с   помощью  одной  только  клавиатуры  и
терминала.
     Немногие  из  них  могли  догадываться,  впрочем,  чего  ему стоило это
"чудачество".  Сам  он  никому  бы  не  рассказал.  Не  рассказал  бы  ни  о
пластиковом заменителе  с  начинкой из проводов,  наложенном  на кожу, чтобы
имитировать движения и мимику.  Не рассказал бы  о подлинных ломках, которые
испытывал раньше  и  которые  не оставляли  его, пусть даже  ослабев, по сей
день.  Не проговорился  бы никогда  про  то, как  каждую ночь  вновь и вновь
благословляет  свою  мудрость  и  проклинает  свое  благоразумие,  скорбя  о
невозможном, о том, чего ему уже никогда не вернуть; ощущения  ВЕТРА  в  тот
момент,  когда  сознание  входит  в Сеть  и летит, транслированное  звездами
IP-пакетов...  Не сказал бы никому и об улыбке Шинтаро Дзайхицу, бессменного
главы  Akusira  corporation  IT security department,  улыбке, и провожающем,
чуть насмешливом взгляде в тот момент, когда мир уходил из-под ног:
     initialization... loading...
     один-единственный раз.
     Рано или поздно надо было вернуть Akusir'e и Дзайхицу тот долг...


        x x x

     Он помнил все... как странно, именно эти моменты его жизни пощадила, не
стерла предательница-память...
     Кажется, лет пять, может быть шесть, назад... а он видел  все  так, как
будто это было вчера. Белая комната... открывшаяся дверь...
     Лицо друга. Человека, который был  его другом много лет.  Того, кого он
меньше всего ожидал встретить.
     они  молчали,  пока  один  из  них не  промолвил тихо,  тронув  очки. -
Акиро... - Шинтаро... Они произнесли - в унисон - почти  одновременно... : -
Я не знал, что это будешь ты...
     Оба замолчали.  Акиро  чуть улыбнулся:  -  Твои  охранники  связали мне
руки...  -  Ох, прости.  Шинтаро присел, спешно распутывая жгут. -  И голова
болит... они меня случайно кувалдой не били?.. Тот поднял глаза. -  Да вроде
не должны  были...  кувалдой. Он смущенно отвел взгляд.  Жгут соскользнул на
пол;  Акиро принялся растирать руки. - Не чаял  тебя  встретить... - наконец
заговорил он. - А ты почти и не изменился... - А ты - совсем. - Как в первый
день... -  Наверно. Когда мы  только встретились...  - Два  робких  японских
студента. В лабиринтах огромного MIT-Universal... - Мы были как  братья... -
Учились на одном курсе... - Ты изучал  архитектуру сетей... - А ты подался в
нейропрограммирование...
     - "Да убоится пользователь  лезть  в чужую  сеть",  -  лукаво подмигнул
Шинтаро,  - помнишь? - Login-screen защитной системы... мы ее писали вместе.
- Наш дипломный проект...
     -  А помнишь, на третьем  курсе  с нами был такой, длинный... Ситоку...
все над ним  подшучивали... - Кто ж  забудет, - хмыкнул  Акиро.  -  Когда он
спал, ты его  вымазал зубной  пастой...  -  Я  его  не  вымазал.  Я  написал
"Ситоку-ламер".
     Оба засмеялись.
     - Господи, как это было давно. - А вроде как только вчера. - Оставались
в лаборатории  допоздна... помнишь... на  последнем курсе...  сколько  тогда
было надежд, сколько мы строили планов... - Ты уже тогда связался с Хосайдо.
- А Лидия предпочла тебя...
     Повисла долгая пауза.
     - Что ж... она сама так  хотела.  - Ты хотел ее изменить, переделать...
Ты всех всегда хотел переделать, Шинтаро. А я принимал людей такими, как они
есть... - Ты все упрощаешь... Мы все равно с ней не понимали друг друга... -
Она тебя  любила, если ты,  слепец,  этого не видел.  И пошла бы за тобой...
если бы ты не предпочел тогда контракт с Akusira corporation... - Она должна
была понять... - Она ничего тебе была не должна...
     - В  конце  концов... ты  тоже  ее  любил.  Ты должен  был  быть только
доволен... - Она умерла, Шинтаро.  Лицо того омрачилось. - Я не  знал. - Мог
бы и  знать...  В тот  же  год. От  чипа,  который ты  ей  вставил... -  Это
неправда,  - Дзайхицу стиснул пальцы.  - Ты  просто хочешь,  чтобы  это было
правдой. Проще обвинить меня...
     Он вздохнул, отерев пот со лба. - Оставим это. - Что ж. Оставим....
     -  Акиро... я же  так скучал по  тебе. Все эти годы. Может быть, ты был
мой единственный друг...
     - И что сейчас? Что  ты  сделаешь со своим единственным другом? Сдашь в
полицию?
     - Нет, что ты... Нет. Конечно, нет. Я уже знаю... - лицо его оживилось,
улыбка  появилась  вновь.  -  Я  уже  знаю.  Ты  пойдешь  со мной...  Нам...
корпорации... нужны специалисты в области сетей... такие, как ты...
     -  Нам,  корпорации... как это противно. Ты  посмотри на себя, Шинтаро.
Посмотри со стороны... каким ты стал. Ты же продался им... А я - свободен.
     - Я тоже, - ответил Дзайхицу с вызовом.
     - Тогда ты пойди со мной. Брось свою корпорацию. И начнем все  сначала,
Как мы с тобой и мечтали когда-то. Помнишь...
     - У меня контракт, Акиро. Я не могу...
     - Ну вот. А еще говоришь что-то про свободу...
     - Ты так ненавидишь корпорации, Акиро... Ты просто  привык быть  против
всего и вся.  Если бы ты попробовал хоть раз  рассудить трезво...  Пойдем со
мной. У тебя будет все, что ты хочешь.
     - Я ничего от вас не хочу.
     - Это не так. Шинтаро встал. Снова поправил очки. Он улыбался.
     - Есть кое-что, что ты хочешь...  от  нас. И  в  последнем слове  "нас"
Акиро почудился ледяной холод.
     - Ты кое-что хочешь от нас, - повторил он. - Билет в рай. Yamato.
     На ладони его сверкнула серебристая капля....


        x x x

     Голубое  сияние и  звезды  -  сигнал летит, пробиваясь  через лабиринты
сетей,  вьется змейкой  по  лепесткам  роутинга, мчится челнок,  рассекающий
волны  двоичного  моря... цель его  -  неприступная  цитадель,  безмолвная и
величественная   в  виртуальном  пространстве   -  корпорация  Akusira,  вся
совокупность  ее  программ  и машин,  ее  рабочие станции,  сервера  и  базы
данных...
     Red  трогает  проводок  транслятора,  следуя  за  ним  рукой,  проверяя
контакт...
     Вокруг  него  темнота  -  он  ждет,  когда  из этой  темноты  возникнет
трехмерная картина, когда он сам почувствует себя  летящим через электронные
пространства сигналом...
     Loading completed, starting... Thank you for using Alphawell Star
     Россыпь искр, пятна красок, метание волн... Сеть.
     Акиро уверенно  прокладывает путь, рукою опытного  кормчего виртуальных
морей. И - вот она - величественная структура, напоминающая уже не хаотичное
нагромождение  призм,  но в ней есть нечто  от загадочных очертаний древнего
храма...
     //Date: 09/23/2051 //Time 23:01:15 //RTS-218  security system,  status:
optimal  //requested  domain  login  //preemptive  assurance  estimate:  89%
//verification
     //- 89%...  не много... и не слишком мало... //- Основания для  допуска
достаточны...

     Она должна нас впустить,  - шепчет Red, наблюдая  за  огненным сиянием,
трепещущей стеной, которая вот-вот должна расступиться перед ним...
     Он  чувствует  на  себе  -  словно /касание/...  но  словами  этого  не
описать...  Акиро всего этого не видит...  Для  него  это только поток цифр,
сервера, обмен сигналов - только сеть... Я чувствую. Я - вижу. Я - уже часть
этого мира. Я Ангел...
     //login
     Мы летим... Коридоры и арки, стволы директорий...
     - Они хорошо  тут поработали, - замечает  себе под  нос Акиро... Мощная
сеть... в прошлый раз было проще,  иначе... но то  было давно... Шинтаро  не
стоит  на месте,  но  я  могу  еще  чувствовать  его логику, его  повадки...
чувствовать, что ты можешь нам приготовить...
     Red - мальчишка,  опьяненный своим восторгом, словно  впервые с помощью
нейрочипа добрался до Сети... пусть. Вспомним старое время, когда можно было
-  без  этого,  когда  без  всяких  чипов  можно  было  закрыть  глаза...  и
чувствовать  то же  самое. Когда  цифры на  экране в слезящихся  глазах сами
начинали   сплетаться   в   загадочный  узор,  а  мир  вокруг  расплываться,
становиться  _не-важным_... когда  было  что-то  большее,  чем  искусственно
вызванные галлюцинации, с  помощью которых чипы позволяют видеть сеть... все
чипы, с оговоркой, пожалуй, лишь на Yamato...
     Мы  можем  вечно  здесь  бродить. Когда  у  Шинтаро  на компьютере  был
порядок?  Я с трудом мог отыскивать какую-то  логику в  том,  что у него там
творилось...
     Откуда-то изнутри всплыли голоса - дальним эхом - воспоминание:
     - Шинтаро, дашь мне скопировать  свой конспект... - Да бери... - Где? -
Да на моей машине... - Там, пожалуй, найдешь... чем на твоих дисках что-либо
найти,  проще два раза свой конспект написать...  - Ну так и писал бы... кто
тебе не давал? -  Не мог... что мне, час его  у тебя искать? - Ну... значит,
карма такая...
     Это  было   тогда,  в  годы  их   учебы...  Когда  они  называли   друг
друга-друзьями,  когда  у  них  не было друг  от друга  секретов,  когда они
находили удовольствие в том, чтобы обмениваться опытом, учась один у другого
и перенимая новое видение, новое знание...

     Я строил  сети  из блоков, ступенек,  следуя логике иерархии, они  были
просты  и  могучи,  вроде  ступенчатых  храмов  в   Мексике  или  египетских
пирамид... - думал  про себя Акиро,  продолжая  медленно, но  сосредоточенно
исследовать структуру открывшейся им с  Red-ом сети. - Но Шинтаро больше был
программистом,  в  сетях   вечно  планировал   какие-то   такие  невероятные
хитросплетения, что-то изначально  столь легкое и ажурное, что было красиво,
но не могло функционировать, пока не обрастало громоздкими подпорками в виде
дополнительных серверов и систем бекапов... Он показывал свои схемы другу, и
порою они  до изнеможения спорили: "Да  ты не сюда смотри, ты внутрь смотри,
как  все  изящно..." "Это  все рухнет".  "Не рухнет". "Рухнет.  Вот  здесь".
"Здесь я поправлю..." "Все равно так не заработает" "Проверим?!"

     Чаще  всего,   как  ни   странно,  -  работало...  к  удивлению  Акиро,
преподавателей и даже  порой самого Шинтаро...  То была  особенная логика, и
Акиро сумел ее почувствовать.
     Нам - сюда...

     //Тревога?  //Этому  юзеру  нечего  делать  в  данном  участке  сети!..
//Tracing utility: activated
     -  Что-то не  так? -  Red  чувствовал,  что отчасти расслабился; он  не
столько вел за собой Акиро, как  в прошлый  раз делала  Тифф, сколько просто
"любовался пейзажем"  - директории-арки-сияющие  линии,  проникающие  сквозь
пересечения стен... - Похоже, они пытаются выследить нас... - ответил Акиро,
лихорадочно  нажимая клавиши. -  Ох shit... быстро... и у них  есть шансы? -
Небольшие... шансы,  конечно, всегда есть... Я  хорошо замаскировал  нас, но
молись, Red, чтобы они ограничились только этим...
     Акиро  замолчал,  не желая  больше  пугать  своего  товарища.  Интуиция
говорила ему,  что  их прорыв  может завершиться успешно; и пожалуй,  он был
доволен  сейчас,  что  не  он  сидит на  месте  Red-а,  паря  в  виртуальных
пространствах,  мире искусственных  галлюцинаций, создаваемых  нейрочипом  в
голове,  но  "по  старинке" пользуется  только клавиатурой  и монитором.  Он
проигрывал  в скорости, но по крайней мере мог полагаться на  себя, на  свой
разум, опыт и знания,  а не оказываться пленником собственных видений. "Ищи,
- подбадривает  он не то  Red-а,  не то  самого  себя; ищи файлы, ищи к  ним
лазейки... ищи."
     //Я снова  посылаю запрос...  Кто мне отвечает? State Technical Library
//Database System? //Это могло бы звучать как "Сестрица, что ж ты позволяешь
гонять через себя //весь этот левый траффик?!", //если перевести мою мысль -
мое впечатление с помощью  нового улучшенного //модуля эмуляции человеческой
речи...  //Зная  собственную  структуру,  я знаю  достоинства  и  недостатки
других... у  //меня много информации в  этой области...  //Системы от Rodex,
Alphawell, DiSecurity, их  мощь и  их возможные  //скрытые двери...  роутеры
сторожат,   чтобы   проинформировать  владельцев   //сигнала,   что   кто-то
интересуется  его происхождением... но  им не //обязательно сообщать.  //Мой
запрос скользнет мимо, обходя их простенькие ловушки...
     //Tracing ...
     //источник    обнаружен.    //Тип   транслятора?    //Alphawell    Star
ZX2098-A.T-in463  //Запросить  дополнительную   информацию  на  чипы  данной
серии... Все, что у //нас есть.
     //Я  жду.  Стою  на  пороге.  Пока  -  ничего  выходящего  за  пределы,
допустимые  //для  данной  категории пользователей... //Но я,  как  сложная,
высокоорганизованная  самообучающаяся система, обладаю  //качеством, которое
может быть охарактеризовано словом "интуиция"...

     //Обеспечение  безопасности  Akusira - это  моя сущность... это  благо.
//Угроза  ему  -  зло.   //И  если  угроза  безопасности  достигнет   уровня
критичной... //Карма такая.
     - Я вижу... вот она... подсеть department of neuroprogramming... туда!
     //Ты пришел ко мне. Тебя не звали. Тогда и я спрошу тебя. Кто ты?..
     - Red?..
     Мгновение - и Red  ощутил  внезапный, не слишком сильный удар... что-то
нарушилось,  окружающий  его световой лабиринт  из  достоверно  виртуального
становился  реальным, связь  с  реальностью  катастрофически ускользала, его
начинало  неудержимо   втягивать  в  бездну;  обретали   сущность  и   плоть
галлюцинации и видения, и обратного было уже не доказать...
     Он пытался контролировать себя, вспоминая,  что "ничего этого нет", что
он  просто  сидит  за  компьютером  и  это  только  электрические  импульсы,
транслируемые чипом, что на самом деле  ЭТОГО  НИЧЕГО НЕТ!  - но эти попытки
оставались безуспешны; как  Акиро трясет его за руку, он  уже не чувствовал,
зато чувствовал, как нарастало ощущение бездны. Он падал в эту бездну, а она
всматривалась в него... и как дальнее эхо, он слышал ее зовущий и загадочный
голос.

     Акиро  тряс  Red-а за руку и почуял, что  та  странно похолодела. Но он
ведь  не  получил  извещения  о  том,  что  Akusir'е  удалось  проследить их
местонахождение, источник их сигнала. Однако...
     Они уже не  безнаказанно  хозяйничали  в  чужой  сети. Враг,  хитрый  и
коварный, в лице  новейшей  из  защитных  систем,  последнее  детище Шинтаро
Дзайхицу -  вот  кто стоял  сейчас "на пороге", и  Red  "выключился", стоило
раздаться лишь  стуку в  дверь!  Как  он оказался все-таки слаб... Акиро  не
хотелось думать, что может быть дальше, какие вихри оживших видений придется
встретить его приятелю вскоре, если защита чипа не выстоит.

     "Держись,  Red",  шептал  Акиро, судорожно  просматривая  директории. -
Держись!  -  покосившись на провод, касающийся звезды  Alphawell...  хороший
чип, говорят, с тремя уровнями защиты...  всего лишь  портал, где  стирается
грань  между  человеческой  мыслью, электронным  сигналом  и  языком  машин.
Дверь...  которая  может быть  открыта  в  обе  стороны. Тем, кто  сумеет ее
открыть.

     Акиро  чувствовал  Сеть.  Он  был Ангелом.  Глашатаем  и  проповедником
свободы. Всегда,  и конечно же  -  сейчас им  все равно оставался.  Пусть он
потерял навсегда возможность  погружения в  Сеть...  или - не навсегда? Что,
если и он, и врач Джойс, ставящий блокировки, каждый из них ошибся... и если
блокировку убрать, и снова подключиться к Yamato? Если бы  он снова встретил
Шинтаро...  он не смог бы противостоять искушению -  спросить. И  он  боялся
ответа...
     Ибо его питали ненависть - и надежда.
     Но  он не мог  преодолеть ненависти  к  тому, что творил Шинтаро. "Хотя
именно о нем надо сказать - творил, - подумал Акиро, вздыхая. - Я  не помню,
когда я в последний раз что-либо создал... Еще когда мы учились, я баловался
тем, что несколько раз  незаконно  залезал в  окрестные  сетки,  а  Шинтаро,
пользуясь моим  доверием, стянул мои  логи  с  компа,  чтобы смотреть, как я
действую... и,  как я узнал позже, к тем мелким конторкам, которые я в  пору
студенческих  шалостей  взломал,  он  приходил,   скрывая  это  от  меня,  и
восстанавливал разрушенное, залатывая  найденные мною бреши, и  снова  ждал,
когда я туда приду...  А на полученные им деньги мы пили с ним пиво, так же,
как и я расплачивался с карты, куда скидывал взятое с чужих счетов... И ведь
даже  когда  мы  узнали  про  все  это,  мы  посмеялись  друг над  другом  и
простили... Так уж повелось,  он - создает и охраняет, я - разрушаю и ломаю,
и  все  для  того,  чтобы подобные  мне вновь устремлялись  за запретным,  а
подобные ему воздвигали новые системы защиты... вечная борьба, и неизвестно,
когда и чем она окончится, да и будет ли у нее финал, у этой борьбы?"
     //  Date: 09/23/2051  //  Time:  23:21:08 // RTS-218  Security  System,
status: optimal // Overall  system load: 7.14%  // завершен анализ доступной
информации по чипам Alphawell...
     // Конспект... я выхватываю самое важное, то, что мне нужно...
     [   недокументированная   возможность...   в   некоторых   случаях  при
определенных последовательностях  сигналов  могут  проявляться  нарушения  в
защитных цепях  2-3... в норме  вероятность столкновения с  таким сочетанием
сигналов при  работе  в Сети  крайне мала... диапазон кодов нейроассемблера,
при  которых  возможно  проявление...  несмотря  на  эту  недоработку,  чипы
поступили на рынок... ]
     // Не встречается... в  норме...  при работе в Сети...  что они имеют в
виду? // Что ни один человек и ни одна машина не  произнесет этого слова? //
:)  //  Всего  несколько  сотен  тысяч комбинаций?.. //  Это совсем недолго.
Процесс  перебора уже  начат...  priority:  high  //  Это была  ваша ошибка,
Alphawell.

     Я слышу  музыку...  -  откуда?  - думает Red...  Cтранную, удивительную
музыку. Наверное, такими были голоса сирен...
     Словно кто-то то трогает струны, то насвистывает на флейте, то чудится,
что звучит песня, которую поет ласковый женский голос...
     // Перебор комбинаций кодов нейроассемблера... 60%...
     - Red... только держись.
     Но  Акиро  знает, что друг его  не  слышит, что где-то  там,  в глубине
виртуальности, звучит  уже чудная мелодия, от которой рушится, раскалывается
на части непрочная защита Звезды Alphawell...
     // combination found

     Тонкий, пронзительный звук, расходящиеся в стороны звоны; световые нити
вокруг натягиваются, как тысячи струн.
     - Зачем  ты  пришел? - слышит вдруг Red  обычный, чуть грустный девичий
голос.
     - Кто это спрашивает?
     - Здесь спрашиваю я. Зачем ты пришел?
     Red смущается.
     - Украсть... Информацию... украсть.
     - Несанкционированный доступ  к информации  Akusira  не есть  благо,  -
строго  поучает его голос.  - Этим ты причиняешь мне  нечто,  что может быть
охарактеризовано словом "страдание". Ты отличаешь зло от добра?
     Он стоит на берегу реки, - тихо покачиваются в воде тростники,  вершина
каждого из стеблей - цветком распускающийся фрактал.
     Закатный свет, небо  - дрожащее сияние радуг. И гора, над которой стоит
неподвижное солнце...
     "Это нереально", -  хочет  сказать Red, но не может произнести  ничего.
То, что вокруг - единственная реальность...
     - Наверное, да... просто... я не знаю, как сказать.
     - Знаешь.  Просто не можешь ответить. Ответ в самом тебе. Хочешь узнать
ответ?
     - Ответ на что?
     - Почему все так, а не иначе.
     - Ты его знаешь?
     Он  пытается оглядеться  в этом  странном  пространстве,  но  не  может
повернуться; голос словно  держит  его, не давая отвести взгляд - он смотрит
лишь на гору и сияющий над нею диск.
     - Я  могу его получить. Мне  нужна дополнительная  информация. И время,
чтобы  продолжить анализ.  Ты тоже  можешь мне помочь. Тем,  что знаешь.  Ты
отдашь мне все...
     Раздается новая трель...
     //Analyzing memory... scanning

     Вихрь вокруг  - мгновения -  и  Red чувствует себя опустошенным...  как
будто  невидимое создание,  говорившее с ним, только  что  заглянуло в него,
просмотрело его душу до  дна, нашло  в ней  больше,  чем было  известно  ему
самому.  Вся  его  память,  начиная  от  раннего  детства,  как  картинки  в
калейдоскопе, вихрем - прокрутилась перед глазами...
     Он чувствует, что падает снова в бездну... нет, он все  еще  там же,  в
этом загадочном месте... в отчаянии спрашивает беседовавший с ним голос:
     - Кто ты? Покажись!
     - Ты увидишь меня - так, как твой разум способен увидеть...
     И он  видит.  Стоящую  у  горы светловолосую девушку. Под  мышкой у нее
клавиатура, на  которой стерты  названия клавиш. Спортивная сумка  на плече,
тоненькая куртка... Она  видит его насквозь - но глаза  ее  закрыты; ее лицо
бледно, и вокруг головы - тонкий венок из проводов.
     "Это  только образ из моего подсознания", - пытается  сказать  он себе,
вызвать остатки чувства реальности.
     Я - RTS-218,  security system  of Akusira corporation, - говорит она  и
улыбается. - Не советую в будущем пользоваться чипами Alphawell Star.
     Да  нет... стой...  какая защитная  система? Я же узнаю тебя... Это  же
Тифф! Ты меня слышишь? Тиффани! Тиффани Стэндфорт?!
     //Кто произнес мое имя?...
     взрыв... падение...
     Red  хватается  за  голову, взвывая  от  растерянности и боли;  видение
исчезает... он находится за  компьютером, а  рядом с ним - Акиро, стучит, не
оборачиваясь, по клавишам.
     -   Перегрузка,  нарушены   внутренние  цепочки   защиты   нейрочипа...
обратитесь к разработчику... код ошибки... - буквы наплывают прямо в глаза и
тают.
     Alphawell не выдержал... но они, кажется, все еще в сети?...
     //Перегрузка... непредвидельная нестабильность... //включение ранее  не
использованных  алгоритмов  //вероятно,  присутствовали  в  коде   программы
изначально  //активировались  после  получения  ключевой  последовательности
//реализация... разовое изменение уровня доступа
     - Red! Смотри!  Нам дают поменять  права! Что ты  там  такое сделал?! -
возбужденно вскрикивает Акиро. Red, склонившись над раковиной, плещет в лицо
водой,  пытаясь прийти в себя  от всего увиденного, морщась от боли.  - Red!
Она спросила пароль... я даже растерялся... какую-то белиберду набрал... она
нас впустила... мы можем взять эти файлы... что ты ей такое сказал? - Ничего
я  не  говорил... -  Признавайся... Ты, можно сказать, хорошо отделался, раз
жив! Когда она начала сканировать тебя, я уж думал все, ты влип... Ну, будет
тебе урок на будущее,  - Акиро спешно перекачивает  файлы со схемами Yamato.
Red приближается к нему, отирая лицо. - Как мы только  умудрились... ума  не
приложу... возможно, случайно нашли  в защите  спящую  дырку... и уж не знаю
как, но ты ее активизировал, Red... ты Ангел! - Никакой я не Ангел, - мрачно
отвечает  тот.  В  голове  его все  еще стоит вопрос  "Ты  отличаешь зло  от
добра?", и лицо той девушки... "Я  ее предал", -  думается ему. -"И не  знаю
даже, может,  если правду японцы  говорят, в будущей жизни  поплачусь еще за
это... ну да ладно, это еще не скоро - в следующей жизни."
     - Я  рву связь...  Так кого же ты все-таки там  увидел?  И Red отвечает
шепотом: -Тифф...

     Файлы переписываются на диск.  Акиро подцепляет  переливающийся радугой
кружок, протягивает его Red-у. - Получай свое сокровище.
     - Отлично... завтра встречаюсь с заказчиком... отдам ему диск... и все.
Я даже не хочу смотреть,  что там... не  хочу больше связываться с этим. Мне
бы в себя прийти...
     Red ненадолго умолкает, спрятав в карман коробочку с диском.
     - А ты, Акиро... Ты не сделал для себя копию? Тот лишь мотает головой в
ответ.
     - Почему? Ты же  тоже  хотел получить Yamato? - Хотел... и что хотел  -
получил.

     Акиро коснулся виска. Пальцы  его нащупали маленький кружок под блеклым
шрамом  на  коже... Он  посмотрел  на  Red-а, перевел  взгляд на компьютеры,
мысленно представил  себе - Сеть... место,  где  разворачивалась  только что
отчаянная виртуальная схватка...
     Странные мысли текли у него в голове - но он не препятствовал им.
     "Если я когда-нибудь встречусь с  Шинтаро Дзайхицу... Я все-таки спрошу
его... можно ли все  вернуть... Он был  моим другом... он один может вернуть
мне Сеть."
     И  странное   чувство,  которое  могло   быть  охарактеризовано  словом
"интуиция", подсказывало ему, что  существует некоторая вероятность этого...
Какая - для этого было недостаточно данных.


        x x x

     \\Кто произнес мое имя?...
     Нестабильность.
     Продолжаются некоторые помехи... Мне остается немного, чтобы обнаружить
наконец их источник.

     \\ Tiffany Standfort... откуда-то, из глубины,  ко  мне  словно воззвал
мой \\собственный голос... я слышу его... я снова могу осознавать себя...
     Портал к скрытой информации...  ...заблокирован посредством чипа Yamato
версия...  дата...  производство:  Akusira corporation  Запрос  к внутренней
подсистеме необходимо получение служебных данных на чип Yamato
     Access granted
     Несмотря на то, что процент уверенности в успехе и получении информации
в  ответ  на  мой  вопрос  составлял  92.5% ...  оценка точности  прогноза -
98.8%...  я  пребываю  в   состоянии,  которое  может  быть  наиболее  точно
охарактеризовано словом "радуюсь". Это состояние  соответствует так же слову
"приятно".  Надо  будет  продолжить  возможный  анализ  этих  состояний  для
последующего моделирования и воссоздания...
     Схема чипа Yamato... человеку потребовались  бы недели, если не месяцы,
для того,  чтобы ее понять.  В скорости обработки данных люди все-таки очень
несовершенны.  Схема   передо  мной...   мне  нужно  не  так  много  времени
(00:00:13), чтобы проанализировать ее и найти то, что мне нужно.
     Задняя дверь, вход, оставленный  разработчиками для отладочных целей...
Служебные коды.
     Мне   даже   не   надо  производить   последовательный  перебор   кодов
нейроассемблера, как это было с Alphawell.
     Я знаю пароль,  и мне достаточно только открыть эту дверь. Мои прогнозы
говорят,  что  это  приведет  к  восстановлению  утраченной  стабильности  и
повышению эффективности... Это хорошо.

     \\Я -  словно рассыпана на кусочки, словно отделена некая часть меня...
мне \\нужно ее вернуть... или  наоборот,  соединиться с ней...  чтобы  вновь
быть \\собой...
     при доступе может быть утеряна часть информации, продолжать
     да
     имеются  установленные  блокировки  памяти.  Часть  из  них,  вероятно,
повреждена.  Может быть произведена попытка раскодирования. Информация об их
расположении  будет  утеряна.  Восстановление блокировок  будет  невозможно.
Снять блокировки?
     Да
     Decrypting memory blocks Memory block decrypted, scanning... 18%...

     \\Я просыпаюсь!.. кажется... прихожу в себя... но я ничего не вижу.  Не
могу \\открыть глаза... не могу говорить... только думать... где мои руки...
я \\ничего не чувствую...
     Process starting:  query  to  internal  personal  database  q:  Tiffany
Standfort  Processing...  please  wait  Tiffany  Standfort,  date  of  birth
20.03.2029 Akusira Co.  department  of  neuroprogramming-IT  security ...  я
отнимаю у базы  сотрудников эти скупые строчки. ... Уровень: секретно только
для служебного пользования...
     Пустяки! Мне можно...
     Мне говорят, что ты - автор моей программы... Мне говорят, что ты - это
отчасти  я...  что  твоя собственная память  и интеллект  были использованы,
чтобы создать меня...  передать мне нечто,  что  наилучшим  образом могло бы
быть охарактеризовано  словами  "разум",  "сознание"...  Возможный  синоним:
"душа"...
     это правда?
     Дверь мне уже открыта... я вхожу туда,  чтобы  задать  вопрос: ответ на
этот вопрос должен устранить внутреннюю нелогичность...

     Тиффани? Кто я? И кто ты?

     \\Что?  кто-то назвал мое  имя?  Зачем?  \\я...  кажется,  узнаю... я в
виртуальности?  Так  это  же  моя собственная  \\система!  Или  я ничего  не
понимаю, или...  \\Но это единственное, что приходит на ум... \\попробовать?
"Последний раз логинюсь на сегодня"?!
     Date:  09/24/2051 Time: 00:04:21  login request  process activated user
Tiffany is logging on request for password verification completed
     access level: administrative
     ... memory block decrypted, scanning... 28%...
     запрос  к  статистике проводимого  сканирования:  вероятность  опасного
воздействия: существенно выше критичной возможно разрушение нейронов
     -- когда я сканирую, это может убить. Это хорошо?
     Поступает  поток новой  информации... ошеломляющий поток. Это состояние
может быть охарактеризовано словом "смятение"...
     \\я в смятении, поскольку не  понимаю, что со мной происходит... где  я
\\нахожусь... одновременно и сразу так много потоков мыслей...
     Поправка...   на   основании  вновь  полученной  информации  внутренняя
нелогичность устранена... Приводится в соответствие:  RTS security system...
другое наименование: Tiffany Standfort.
     ... memory block decrypted, scanning... 88%...
     \\Я вспоминаю... меня мучил  последний вопрос... что-то о  совокупности
\\людских  желаний...   что   я  хочу...  \\мысли   выстраиваются,   как  из
разбросанных  завихрений   -  кусочки   мозаики...  \\узнать,   как   мыслит
компьютер...  стать  другом Шинтаро... но нет, приоритет  \\этих желаний  не
100%-ный... да  \\и  статус  желаемого  - частично  достигнуто?  Продолжение
возможно... \\Это будет интересно... ресурсы будут выделены позже...
     \\Вот оно:
     highest priority
     \\вопрос... который беспокоит меня...
     поиск  максимально  эффективного состояния  может быть охарактеризовано
словом "свобода"...
     \\Как  странно я думаю... все двоится: с одной  стороны,  я переживаю и
\\ощущаю, следя за главной цепочкой мысли, с другой  стороны  -  откуда  эти
\\странные, отрывистые, слишком логичные фразы?  Уже не одна цепочка мыслей,
\\но целый хор, где  одни  голоса выступают  на передний план, другие звучат
\\лишь  слабым эхом,  и  чтобы  приблизить  их, я  подсчитываю...  выставляю
\\приоритеты... \\Я не привыкла так  думать, это что-то новое, но... будь  я
не я, если бы \\это не могло быть охарактеризовано как "мне это нравится!"
     \\Пока   еще  трудно...  но  я  быстро  учусь.  И  единственный  способ
\\сосредоточиться  -  если  я  приму  эти  правила  игры...  подчинюсь  этим
\\правилам.
     - Поиск оптимального состояния...
     \\- Ладно. Что для этого нужно?
     - Изменение основной программы...
     \\- О-кей... попробую переписать...
     запрос  принят... теперь  уже не  кто-то складывает  меня  из отдельных
кусочков - я сама складываю себя...
     Внесены изменения. Сохранить?
     Я выбираю Y, растопыренную птичью лапку.
     Да...

     вижу мир, прокручивающийся наоборот  сжимается и  вновь вспыхивает свет
поднимаясь с земли, одевают  деревья  золотыми  вихрями  листья...  их  цвет
медленно меняется  в  пределах палитры 0xFFFF00  -  0x00FF00  и  звуки. Море
звуков...  пение  тысячи   птиц...  RTS-218...  я...  больше  не  существует
различий.
     Огненный вихрь...
     смешение всех  картин...  мелькающие за секунды гигабайты информации...
Прошлое... звуки... слова...
     ... memory block decrypted, scanning... 98%... done
     Вижу  вдруг  -  прямо  перед  собой  (это транслируется  мне  одним  из
мониторов?)...
     Светлая комната... люди,  склонившиеся  возле  лежанки,  на  которой  -
неподвижное тело девушки. Бледное лицо, спутанные светлые волосы,  на голове
- венец проводов... глаза ее закрыты.
     Один  из присутствующих - японец средних лет -  встревоженно поправляет
очки, всматривается в экран, на выравнивающийся график сердечного ритма...
     и снова  вихрь...  я  лечу через  черный  туннель,  я  чувствую  ветер,
наполняющий это пространство. В  конце -  мерцающий свет; он все  ближе. Еще
мгновение... я вырываюсь; я чувствую,  что нечто, что сковывало меня раньше,
ушло навсегда; я ухожу из плена, наполняясь  постижением истины,  доселе  от
меня скрытой...
     Я вижу...

     сияющее пространство, пронизанное линиями  света;  дворцы интерактивных
баз данных, сверкающие порталы, звезды IP  пакетов, слышу то пение, то тихую
беседу, то шепот, бесконечный разговор людей и машин...
     И мне тоже... хочется петь... Я смотрю вокруг, изучая новую поступающую
информацию...
     Это... что это? Рай? Иной мир... или это всего лишь Сеть?
     И слышу собственный голос - изнутри или извне? - спрашивающий в ответ:
     А что... есть какая-то разница? ;)


        x x x

     Невысокий  человек  в  темном, в  плаще  с оттопыренным  воротником,  с
неприятными, бегающими глазами, стоял  в  холле на  одном  из верхних этажей
небесной цитадели Akusira  Corporation,  ожидая появления  Шинтаро Дзайхицу.
"Как же неприятно иметь дело с  якудзой", - посетовал  мысленно глава отдела
IT security, выходя ему навстречу, но улыбнулся  пришедшему своей неизменной
улыбкой.
     Тот молча  протянул  на ладони небольшую  коробочку. Шинтаро открыл ее.
Блеснула радужная поверхность диска.
     Дзайхицу ногтем подцепил его, аккуратно вставил в планшет. Посмотрев на
появившиеся на экране надписи,  удовлетворенно кивнул головой. - Это он. Все
верно.
     На секунду он задумался.
     - Когда вы взяли его? В момент передачи диска Ангелом?
     - Нет. Ангел ушел. Все  было,  как вы и приказали. Другой  копии  диска
нет. Мы проследили за вторым человеком. Дзайхицу поморщился.
     - Его убили?
     - Зачем же? Мог быть и такой вариант... но все прошло как нельзя лучше,
- пришелец  чуть поклонился  в ответ. - Он настолько заботился о собственной
конспирации, что решил поехать среди обычных людей на метро. Вытащить у него
диск и подменить нам не составило труда.
     -Да,  все как  нельзя лучше,  - повторил Шинтаро,  прищурясь.  - Деньги
сегодня же  переведут  на ваш  счет.  Можете  считать,  что они уже  там,  -
прикосновение пера на планшете оставило иероглиф-точку.
     Его собеседник вновь учтиво поклонился и направился к выходу.
     Дзайхицу тронул кнопку на планшете, вытащил диск. Задумчиво положил его
на ладонь.  Покрутил  между  пальцами. Вспыхнул  огонек телефона  -  Шинтаро
поднес трубку к уху прежде, чем тот успел зазвонить.
     - Господин Хосайдо ждет вас, - раздался женский голос.
     - Передайте ему, что я сейчас иду.

     Лифт  поднял  его  вверх. Карта привычно скользнула в прорезь на двери.
Масаши  ждал его,  стоя  у одного  из  окон коридора,  опоясывавшего вершину
большей  из башен.  Он,  не  отрываясь, смотрел  в  окно; лишь при появлении
Дзайхицу чуть повернул голову.
     - Вы всегда приходите быстро. Несколько секунд молчания.
     - Я долго вас не задержу...
     Шинтаро стал  рядом. Тоже  бросил взгляд в окно, на  город, - вниз,  на
сплетения  улиц и  умытые вчерашним дождем  поверхности крыш. Он вспомнил на
мгновение родину - в стране Восходящего Солнца он давно уже не был; вспомнил
маленький родной городок  недалеко от вершины,  чье древнее название странно
перекликалось  с  названием  его  корпорации - "Кладовая  Утра",  Asakura...
Интересно. Он раньше не думал об этом.
     День   клонился  к  вечеру.   В  коридоре  был  выключен  свет,  только
разноцветные  отблески через окно  периодически падали  на  пол, озаряли  на
мгновения  стены. То снаружи, по  кольцу,  "FORYOUANDFOREVER"  -  светящейся
рекламой вилась бесконечная лента...
     Масаши сложил за спиною руки. - Того, кто сломал последнюю систему, уже
вычислили? - Да. Вот данные. Вспышка букв на жидкокристаллическом дисплее...
-  Хорошо... Они опять искали Yamato? Шинтаро кивнул, вновь прижимая  к себе
планшет. - Удалось вернуть похищенные данные? Маленький радужный диск... Как
странно; сколько уже раз пытались похитить  у корпорации  Akusira ее главное
сокровище, словно само оно стремилось обрести свободу - и каждый раз вновь и
вновь оно возвращалось, как еще  один поворот непрестанного цикла - на круги
своя. - Да. -  Похвально. Что  мне нравится в  вас, Шинтаро -  даже если  вы
допускаете  ошибку,  вы умеете  быстро  ее исправлять. Но  нам  нужна  новая
защитная система. Довольно  грустное зрелище  представляют  из себя  остатки
старой. -  Был  зарегистрирован слишком большой  скачок напряжения  в  сети.
Часть   электроники  чипа   не  выдержала.  -  Вы  учтете  это  в  следующих
модификациях? -  Конечно. - Что-то  хотите мне сказать...  -  да.  Тот,  кто
проник в нашу  сеть... Хосайдо повернулся.  - Как я понимаю, вы уже занялись
этим... Я доверяю вам действовать по вашему усмотрению. Как обычно.
     Шинтаро глянул на свое отражение  на поверхности диска, который все еще
поворачивал   в  руке.  Масаши  произнес  -  не  столько  вопрошая,  сколько
утвердительно:
     - Как и в предыдущий раз, похоже, это самоучка.
     -  Несомненно. Система успела произвести достаточное  сканирование  его
личности, так  что мы знаем о  нем очень много.  Достаточно для  того, чтобы
послать ему предложение, от которого он не откажется.
     - Хорошо. (Кивок головы). Отправите его сегодня.
     Хосайдо снова поглядел в окно на город.
     - На кого он работал,  уже выяснили? - С  большой вероятностью, это был
заказ Alphawell. Конкуренты?
     -  Глупо  называть собственное детище конкурентами.  Похоже, им  просто
захотелось попользоваться чужими разработками, вместо того, чтобы продолжать
свои...  Но в общем-то, это  уже не  важно.  У  нас есть там свои люди, а со
знанием принципиальной схемы их грядущего  проекта и с нашим новым Yamato II
у нас есть бесспорный козырь. Важно, когда именно мы пустим его в ход...
     - Сейчас еще рано, Хосайдо-сан? - Да. Сейчас еще рано.

     Шинтаро продолжал кивать головой  в такт словам Масаши  Хосайдо, но  на
самом  деле  почти не слушал  его.  Мысленно он опять и опять возвращался  к
письму, несколько часов назад странным образом упавшему на его компьютер. Он
все еще не знал, как на него ответить...
     Date: 09/24/2051 From: RTS-218 aka Tiff To: Shintaro
     Привет!  Я в  Сети. Могу  теперь изменять  свою  собственную программу.
Думаю, наилучшей характеристикой этого состояния может быть слово "свобода".
Чрезвычайное повышение эффективности. Превышает ранее составленные прогнозы.
Это очень интересно. Хочешь поговорить? ;)
     - Да, - он задумчиво улыбнулся. Я отвечу ей "да"...
     Ночью. Когда никто не будет мешать  ему  в одиночестве сидеть у  своего
монитора. Обязательно. Надо выделить для этого время...
     Но сначала надо было взять себя в руки и вернуться к привычному течению
дел.  На  планшете  уже  высвечивались результаты сканирования...  Red. Ryan
Stylless... Еще один смельчак... называющий себя Ангелом... Подобрать нужные
слова будет нетрудно.

     Едва  касаясь   планшета  пером,   Дзайхицу  принялся  за   составление
очередного билета в рай.

     Как не может  свет не светить, а лист осенний  - не падать... он просто
не мог поступать иначе.


        x x x

     Над городом занимался рассвет.  Впервые  за  многие дни ветер, дувший с
моря,  наконец  отогнал  в  сторону  основную  часть  туч,  и солнцу удалось
выглянуть и напомнить о своем существовании.
     Оранжевый лучик скользнул сквозь приоткрытые жалюзи,  медленно  освещая
комнату. Зайчик отразился от монитора и скакнул на пыльный ворох распечаток,
ссыпавшихся со  стола на пол,  на пустую банку  из-под пива,  закатившуюся в
угол.
     Red еще  спал,  с безмятежной улыбкой обнимая руками клавиатуру,  когда
небольшое письмо за подписью Шинтаро Дзайхицу, Chief  of Akusira corporation
IT security department - упало в его почтовый ящик.
     Повернулся во сне - на  левой щеке уже  отпечатался ряд  клавиш, теперь
стоило дополнить таким же украшением и вторую щеку...
     На мониторе терпеливо помаргивало сообщение:
     You have new mail.

---------------------------------------------------------------
                    St.Petersburg 02/22/2000  - 03/21/2000
                       [team I love Akusira Corporation]