Даниэль Кадлер.
   Зов свободы

-------------------------------------------------------------------------
     *Всеми правами на данное произведение обладает автор. (с)
     *Использование   текста   в   коммерческих  целях  без  его  разрешения
запрещено.
     *Со всеми возникшими вопросами просьба обращаться лично к автору.
     *Почтовый адрес - dk_net@yahoo.com
     location in internet: dkadler.narod.ru Й http://dkadler.narod.ru
-------------------------------------------------------------------------

     Фантастическая повесть "ЗОВ СВОБОДЫ" / "FREEDOM CALL"



                                     softwhere out in cyberscape...

        INITIALIZATION

     Сначала  меня,  словно  вязкая  жижа,  обволакивала  полная  темнота  и
растерянный разум парил в безграничном пространстве. Лишь негромкий шелест в
наушниках давал понять, что это не навсегда- словно звук радиоприемника, чья
шкала настроена на частоту, где  не вещает ни одна станция, но опытная  рука
уже коснулась сенсора автоматического поиска и скоро, очень скоро...
     Шум  в ушах сменился на  негромкую тревожащую  музыку,  а  безразмерную
темноту  перед  глазами нарушило изображение огромной  горизонтальной колбы,
сразу  же начавшей  заполняться  красным.  Над проявившимся  столбиком  было
расположено табло, где по мере перекачки информации бежали вперед проценты.
     Заполняющая  субстанция мне всегда напоминала кровь. Ничего  страшного,
мелочь, на  которую  не  следует  обращать внимания:  из  какого-то  бедняги
выкачали  все  соки. Ну,  а  мне какое  дело? Главное  -  что  не  из  меня.
Кровопускание - со мной этого не случится никогда.
     Не  простое  бахвальство  -  факт,  подтверждаемый  многими  уважаемыми
людьми,  знающими мои деяния,  совершенные  под громкой кличкой "Tormentor".
Слишком  медленно  ползет  вперед  шкала загрузки, неторопясь  бегут  вперед
проценты. При стандартном подключении к Сети это типичная картина.
     Пока  игровой  сервер синхронизируется  с  моим компьютером,  переводит
канал в  защищенный  режим  и  пересылает элементы  оформления  виртуального
пространства - слишком много  времени тратится  на  выжидание. Но роптать не
стану - еще  один обыкновенный, ни чем не выделяющийся пользователь системы,
сложно   выделить   такого  из  толпы  подобных  -  в   этом  и  заключается
приемущество.
     Могущество.  В  нетерпении   я  сжал  и  разжал  ладони  в  специальных
перчатках-манипуляторах.  Чем-то  они похожи на  те,  что надевают солдаты -
открыта  лишь последняя  фаланга  пальцев. Им это необходимо для  нажатия на
курок, мне же  для  нажатия  на  кнопки джойстика и  клавиатуры. Впрочем,  в
данный момент наши цели и средства практически идентичны...
     Сквозь  негромкую  музыку  в  наушниках  удается расслышать  бормотание
привода лазерного диска. Контакт  с  удаленным  сервером  состоялся и теперь
устанавливается связь в режиме хозяин-слуга. Как  ни смешно это звучит, роль
слуги  исполняю я - великий "Tormentor". То есть моя  машина будет выполнять
все поступающие с игрового сервера команды.
     Преобразует поступающие специальные сигналы  в трехмерную графику перед
окулярами стереоскопических  очков  -  шлема,  а  назад  будет  посылать мои
"перемещения" в виртуальном пространстве и нажатия кнопок. Если подумать, то
даже  кажется смешным -  весь  огромный  мир,  который я  увижу  в  окулярах
аппаратуры на самом деле  существует лишь на моем лазерном диске  с игрой, и
то в виде конструктора, маленьких кубиков и деталей.
     По Сети лишь  приходит указание как  этот набор сложить  и в какой цвет
покрасить. Вот  такая  своеобразная свобода.  В  частности, от  заповеди "не
убий". А в настоящем  мире,  кстати,  дела обстоят  ничуть  не  лучше.  Само
понятие  "свобода" превратилось в тряпочку, лежащую посреди людной площади в
слякотную погоду.
     Все  знают,  что  уже на следующем  шаге  их ботинок  снова опустится в
хлюпающее  болото,  но все равно не брезгают вытереть об нее  ноги.  "Кровь"
наконец-то  заполнила  колбу   от  края  до   края,  я  почувствовал  легкое
головокружение, а в  следующую секунду  обнаружил  себя  стоящим в небольшой
затемненной комнате.
     Впереди  мерцал зеленоватым светом экран с  пультом.  Позади  как-будто
парил в восходящих потоках воздуха "смайлик" - эдакий симпатичный,  пушистый
колобок желтого цвета  с улыбкой до ушей. В этом мире виртуальной реальности
он казался практически живым.  С мускулистыми  руками,  красной  повязкой на
голове  и с нижней половиной туловища в пятнах цвета  хаки  - этот симпатяга
являлся символом агрессивной, провоенной игры.
     Я подошел к экрану и  сунул свой пропуск в малозаметную щель на пульте.
Тут же  снизу-вверх поползли  строчки  с моей  игровой кличкой, заработанным
званием  (уже "berserker"!),  статистикой предыдущих  реинкарнаций в игре  и
прочей чепухой.
     "Welcome,  "Tormentor" !  Humanity  in  danger.  We need  your  service
again".
     Конечно, каждый  раз  когда вздумается подключиться к игровому  серверу
меня будут убеждать,  что именно этого долго и с надеждой ждали. Когда к ним
на огонек  заглянет доблестный  бесстрашный рыцарь и  спасет человечество от
злобных захватчиков. Надежда умирает  последней,  надеюсь она еще жива- ведь
вот он я!
     Однако,   именно  сегодня  тонкости  виртуальной  дипломатии   меня  не
интересуют. Ведь я сейчас  пришел  не  играть, а по делу. Кстати, достаточно
серьезному.  Вы  спросите,  какие  могут   быть   важные   дела  на  игровом
пространстве - лучше промолчите. Еще как бывают.  Стоит незаконченный проект
по работе, предназначенный к сдаче уже послезавтра.
     Пришлось  позвонить  и   просить  прощения  у   девушки,  которую  имею
достаточно оснований называть своей невестой -  мы  не сможем сегодня вместе
поужинать  в   недавно  открывшемся  китайском   ресторанчике,  где   просто
божественно готовят рыбу...
     Отключил телефон, аппарат сотовой  связи и наплевав на весь внешний мир
подключился  к своей компьютерной  системе. Что поделать,  если мне  издавна
противно любое  нарушение свободы личности? Если существуют места с закрытым
доступом для ограниченной группы  людей -  мы их вскроем  и  предоставим  на
обозрение  широкой  общественности. Когда  все будут  униженно льстить  - мы
скажем правду.
     Если чего-то  усиленно прячут -  мы  приложим все  свое  умение,  чтобы
чьи-то усилия оказались тщетными. Нас не видно, но знайте - мы всегда где-то
поблизости. Группа S.T.O.R.M. - рады познакомиться с вами! Можете ничего про
себя и не рассказывать, не утруждайтесь - все узнаем и так. Наша борьба не с
винтовками  в  руках, а сидя  перед экранами  терминалов. Воевать  можно  по
разному. Но цель одна - свобода. Свобода для всех.
     Мое  виртуальное тело  вытащило из кармана еще  один пропуск, я вытянул
руку, поднес его к щели  и наблюдал  как  тот слился с  "номером первым".  К
вашему сведению,  взлом удаленного сервера графически может принимать  самые
невинные формы. Что поделаешь, я  жульничаю- нами не было пройдено несколько
промежуточных этапов.
     Не  будет  статистики -  даже  если дойдем до конца, приз все  равно не
получим.  Мне их идиотский  приз ни к чему, а подобные туповатые игры всегда
вызывали лишь  отвращение. Противоречие объясняется  просто-  у нашей группы
несколько другая цель...и она вполне оправдывает средства.  На расположенном
предо мной экране мерцал список доступных на данный момент миссий. В стороне
ото всех, выделенный более жирным шрифтом стоял "Level 4:  Freedom Call". Не
все рейды имеют строгую последовательность, уровни иногда варьируются, имеют
альтернативные  пространства для  загрузки.  Судя  по характеристикам - этот
вариант сделан совсем недавно и  имеет повышенную  сложность... Не  беда.  Я
нажал на виртуальном пульте кнопку  "принять". Командная игра,  количество -
человек, шестеро бойцов в нашем небольшом отряде.
     Ввел данные  своих товарищей  по оружию. Очередное нажатие нарисованной
под "терминалом" кнопки.  Загрузка  миссии... " Враждебные силы, стремящиеся
поработить человечество  построили секретный  подземный  бункер. Часть людей
была  помещена  в специальные "ванны", где с помощью подключенной аппаратуры
человеческий   мозг  выполнял  функцию   мощного,  обладающего  специальными
способностями, биологического компьютера.
     Другая  часть  людей  оказалась  "зомбированной"  и  выполняет  функции
охраны.   С  помощью  специальной  операции  подразделения   "пси"   удалось
освободить  сознание  пятерых  человек.  Подключившись  к  нашей специальной
аппаратуре  вы ментально переноситесь в тела этих  людей. Ваша цель - любыми
средствами  добраться до верхнего шлюза и  открыть его. Таким  образом  наша
армия получит возможность войти  в  помещение, захватить и  дезынтегрировать
вражескую  базу...". Вход.  "Смайлик"  качнулся  в  последний  раз, а  затем
вытянулся в вертикальной плоскости и взмыл  ввысь, растворился в темноте. На
его месте начала сгущаться воронка,  выгибаясь куда-то вовне и образуя нечто
вроде туннеля. Я шагнул вовнутрь. "Свобода зовет"...

        START

     Неожиданно мое замутненное сознание вновь стало ясным и к своему пущему
удивлению определил, что  стою голыми  ступнями на берегу  моря (океана?), а
прилив доносит прямо к  ногам пенистые волны. Судя по расположению  и  форме
собственной тени время близилось к полудню.
     Зигзагообразная  линия прибоя  уходила  вдаль и  скрывалась  где-то  за
горизонтом. Если  немного  повернуться вбок и посмотреть вверх, то на склоне
становятся заметны финиковые пальмы, а на заднем плане плотной стеной встает
изумрудный густой лес.  Небо было необычайно чистым  и лишь несколько легких
облачков портили его глубокую синеву.
     Я  явственно мог  услышать  шум волн,  порыв  ветра  в листве...и  даже
окликающий меня голос. Хотя язык мне и незнаком, но он кажется таким родным!
Попробовал обернуться. Там, на возвышении стояла величественная  трехэтажная
хижина.  Да  какая  там  хижина,  роскошная  вилла из  бамбука, а звала меня
симпатичная девушка в одежде из листьев.
     Как это называется? Вроде хула-хула.  А  вообще,  это должно называться
"райское наслаждение", так подсказывали глаза. Одного ребенка она держала на
руках, а  другой,  немного  постарше,  возился  на песке  со странного  вида
"домашним" животным.  Я  сделал  шаг  по  направлению  к ним. Под  ступнями,
покрытыми погрубевшей от такой жизни кожей, зашуршал мелкий песок.
     Хороший песочек, будто бы специально просеянный, такой бывает только на
приличных пляжах  вкупе  с  цветными  шезлонгами  и  огромными  "солнечными"
зонтиками. Хорошо иметь  во владении собственную рекреационную зону -  здесь
кроме нас не было ни души. Скорее всего это остров.
     Я  знал, где  очутился. Такое место называется  рай. Все было бы совсем
хорошо,  просто-таки  идеально,  если  бы  картинка   была   более   четкой,
проработанной. А  так иллюзия слегка  разрушалась. Если  небо над  головой в
мелкую крапинку, а задний план не проработан и остается неподвижным - тут уж
никакой  дурак не поверит  в  реальность происходящего. Сволочи, ведь  такой
красивый  мир  получился  -хоть  плачь  от  счастья, могли  бы  сделать  его
покачественней.
     Чувство, поднявшееся  из глубины  души  подсказало, что именно о  таком
месте я все время мечтал. Жалко, ведь  любая  иллюзия рано или поздно должна
разрушиться. Меня  снова позвали, я сделал еще один шаг навстречу, но в этот
миг пространство  вокруг меня свернулось, закрутилось каруселью и вышвырнуло
вон  из  райского  уголка.  Спокойно,  такое  развитие событий предусмотрено
сценарием данного уровня игры...
     Мое  тело, точнее  сказать организм того бедняги,  в кого  вселился мой
"игровой" дух, покоилось в небольшой ванне с каким-то раствором. Более всего
конструкция смахивала на полупрозрачный гроб.  Представьте себе ящик стоящий
на высоких ножках и все плосткости в нем  прозрачны. На голове висел обруч с
какими-то закрепленными  на нем  устройствами, все  в  датчиках  и проводах.
Кабель выходил  сквозь  специальное  отверстие  в боковой плоскости  ящика и
тянулся к стоящей неподалеку электронной установке неизвестного назначения и
способа работы. Значит так...
     Неприятель использует человеческий мозг как вычислительное  устройство,
а в  то же самое время  пытается внушить тому, что "хозяин" живет  где-то на
тропическом острове и жизнь  для него складывается наипрекраснейшим образом.
Жена, дети, хижина из бамбука... Солнце, воздух и вода - наши лучшие друзья.
Что еще необходимо для счастья ?
     Вот  так  и лежит себе бедняга в физиологическом  растворе,  а  кажется
тому,  что живет по-настоящему. Этот неприятель,  наверное,  более приличное
существо, чем программист данного уровня. Только для меня тот мир выглядел в
мелкую  клеточку. Для  "человека",  чей разум  я  столь  невежливо  попросил
потесниться, пространство  скорее всего  выглядело абсолютно реалистично.  А
может, зря  я его впутываю в собственные игрища и спекуляции? Может он здесь
и так счастлив на всем готовеньком?
     Теперь  ведь  ему придется воевать за свою свободу, страдать. И  голову
даю на  отсечение - вселенная,  которую он обретет с  моей  помощью  намного
менее приятная, чем имеющаяся в наличии. Что бы  выбрал он? На это наплевать
с  высокой  колокольни.  Очередь решать за мной,  а  программисты выбора  не
оставили. Конечно, будь я на его месте, остался бы внутри и продолжил сладко
спать.
     А так... просто чья-то невезуха родиться в пределах  компьютерной игры.
Существовать для  того, чтобы в  тебя  играли. Извини,  приятель, моя миссия
представляется  намного более  значимой, чем  твое  абстрактное пребывание в
раю. "Tormentor"  прибыл, "прозвонил" собственные мозговые цепи  и  начинает
свою игру. Хозяин тела слабо боролся за свое счастье.
     Картина  пляжа  с  приближающейся  девушкой  вдруг  вновь  возникала  и
колыхалась сквозь муть  раствора,  но лишь затем, чтобы  еще раз  исчезнуть.
Идея ясна. Полностью проникшись сутью игры я попробовал двинуть  рукой тела,
ногой...  Контроль  восстановлен, так что потеснись, бедолага, будешь писать
туда письма.
     Если,  конечно,  там  есть почтовая служба, что  довольно  сомнительно.
Резким  движением сорвал  с  головы  паутину  проводов,  приналег  на крышку
прозрачного гроба и  та, нехотя поддаваясь,  съехала в сторону.  Я выученным
движением кувырнулся  через  борт, но  поскользнулся  и  шлепнулся  об  пол,
покрытый, судя по эффекту, мягким пластиком.
     Начало  пути достаточно  стильное.  Со стороны  ложе  сильно напоминало
аквариум  - прозрачная  коробка  на  высоких  ножках.  Однако золотая  рыбка
уплыла.  В  наушниках раздались  удивленные  окрики  охранников.  Ах  да,  я
нахожусь в компьютерной игре и основная моя функция - убивать, убивать и еще
раз убивать.
     Охранники  выглядели  совсем  как  люди.  По  сюжету,  они  и  являлись
таковыми.  С  одним  лишь  различием  -  их  сознание   полностью  захвачено
неприятелем. Сами охранники уже не думают, выполняют порученное  задание как
зомби. Они - оружие врага,  его руки и карающая  длань - значит мне придется
их убить. Тело было голым и мокрым после "ванны".
     Раздумывать долго времени нет. Схватился за одну  из ножек "аквариума",
резко  дернул  ее  в сторону.  Как и  ожидал, отсоединение  произошло легко,
металлическая  палка  вышла  из пазов  и  осталась в моих руках. "Аквариум",
оставшись стреноженным,  слегка  покачнулся,  накренился  и рухнул  на  пол,
разбрызгивая десятки литров раствора, разбрасывая во все стороны провода...
     Мне хватило ума вскочить на  ближайший невысокий стол, ибо в  следующую
секунду пролившаяся жидкость что-то  закоротила, по полу зазмеились белые  и
синеватые  разряды. Приближающиеся  охранники задергались,  дико заорали,  а
затем во всем помещении на миг погас свет. Совсем темно было лишь мгновение,
а   затем  зажглись,  замигали   аварийные   огни,  придавая  всему   вокруг
кроваво-красный оттенок.
     Я быстро соскочил со стола и понесся к выходу из небольшого зала. Любое
восстание начинается с палкой или  булыжником в  руках  - словно  аксиома  в
учебнике для юного  революционера.  Однако, скоро у  меня  появится  кое-что
посерьезнее...  Лежащему  на  пути  охраннику  электрического   разряда  для
умертвления показалось мало, он медленно приподнял голову, рука потянулся за
лежащим рядом пистолетом...
     Размахнувшись   своим  прутом  на  бегу,  я  обрушил   его  на   голову
несчастного, тем самым заканчивая недоделанное ранее. В этой  игре запрещено
участвовать  детям,   потому   что  программисты  позаботились   о   жутких,
реалистичных эффектах воздействия оружия на тело.
     Признаюсь,  мне зачастую  неприятно  смотреть  на  съемку хирургической
операции  по  телевизору,  а  уж  когда  все  происходит  рядом  в  процессе
виртуальной игры с поражающим  уровнем проработки  деталей... Лишь тот факт,
что  текстура трехмерных объектов все же заметна и при внимательном  осмотре
любой предмет распадается на множество многоугольников  не позволила рвотным
позывам возобладать над гласом разума.
     Всего  лишь  игра. Я  обтер испачканный  кровью  трофейный пистолет  об
оставшийся  чистым  участок одежды охранника и  выбежал сквозь закрывающиеся
двери.  Комнатка,  где  стояла моя  "ванна"  была, судя  по всему, оказалась
изолированной вследствие аварийной ситуации. Дурачье, виновник-то безобразия
уже снаружи!  Толстый  металлический прут я,  как ни  странно,  не бросил, а
продолжал тащить за собой.
     Еще пригодится. В глубине  коридора  возник охранник. Но  лишь на  миг,
потому что на этот раз я снова не промахнулся. Ответный заряд просвистел над
головой. Чтобы додуматься пригнуться у противника не  хватило искусственного
интеллекта.  Вся  боковая  стена  коридора  была  усеяна  дверными проемами.
Наверняка ведущими  к  таким  же  аквариумам, где до  сих пор пребывало  мое
обретенное тело. В нижнем правом углу окуляров "виртуального" шлема возникло
короткое сообщение с номерами комнат, где до  сих пор  томились мои товарищи
по борьбе.
     Как  "ведущий" я должен был выпустить  их  лично, по  сценарию они пока
находились на более низком уровне слияния с телами и не могли избавиться  от
иллюзорного  мира самостоятельно... Бегу вдоль коридора, по пути отстреливая
встречающихся  охранников и  изредка подбирая запасные  обоймы-аккумуляторы.
Пистолет стреляет чем-то вроде энергетических импульсов,  поэтому попадая  в
любую часть тела противника вред наносится одинаковый.
     Одно  попадание - движения сильно замедляются. Второе - вычислительному
центру игры больше не нужно работать с данным объектом. Радоваться рано. Эти
типы  были  приставлены  следить за беспомощными телами, настоящие охранники
будут намного  более  живучими  и  опасными.  Подбегаю к комнате  104, вхожу
вовнутрь.  В  "аквариуме"  покоится тело  молодого  мужчины.  Блондин,  рост
примерно  шесть  футов, спортивное телосложение, лицом смахивает на древнего
грека.
     Это  "Скаут",  член  нашей команды, обычно он выбирает  тела,  схожие с
этим. Эллинская культура, спорт превыше всего и прочая чепуха... Заношу руки
за спину  в размахе,  бью палкой по боковой стенке "ванны". Еще раз. Раствор
широким ручьем стекает на пол, я  сдергиваю с головы напарника кабели, трясу
его.  "Скаут"  медленно  открывает глаза и  с удивлением пялится на стоящего
перед ним голого человека.
     В них  застыло непонимание.  Вообще, костюмы для виртуальной реальности
практически не в состоянии правильно передавать мимику и взгляды. В основном
программа  ориентируется   на  исследование  голоса,   по  нему   определяет
настроение  человека,  выражение его лица... Когда же объект  молчит, то его
виртуальный образ выражает полную безучастность к происходящему.
     - "Скаут", некогда разлеживаться, вылезай! Нам нужно спешить...
     - А что происходит? Где я? Кто ты такой... Ой. "Инквизитор", ты?
     - Ну да. Это я вынужден спросить: с тобой-то что происходит?
     - Не представляешь,  только что я был  совершенно  в другом мире. И мне
там было... комфортно. Мы в игре, да?
     -  Альтернативный  уровень  номер  четыре.  Называется  "Зов  свободы".
Соображай скорее, ведь ты должен был получить такой  же  инструктаж,  как я,
как и  все  остальные. В этом  и заключена  вся соль -  мы выбираем грустную
реальность вместо  сладкого сна и выбираемся из проклятого бункера.  Ты тоже
видел "райский уголок" с набегающими волнами и бамбуковой хижиной?
     - Какая  еще хижина? Понятия  не  имею, о чем ты говоришь... Я стоял на
горной вершине... впрочем, это неважно. А кто  сказал, что я обязан выбирать
свободу, мне и там  было  хорошо.  И то, и другое -  виртуальный мир,  тогда
какая разница?
     -  Огромная,  кретин. Мы  сюда залезли не  играми баловаться,  а помочь
столкнувшемуся с проблемой товарищу...  Я повернулся и пристрелил возникшего
в  дверном проеме охранника. Весь раствор вытек, на табло мелькали огоньки и
гудел зуммер "аварийной ситуации".
     -  Вылезай  быстрее!  "Скаут"  неуклюже,  в  раздражающе  заторможенном
состоянии,  сполз на пол, встал, отряхнулся  и  принял из моих  рук поднятый
пистолет  убиенного  врага.  Слишком медленно  он все это  проделывал, двери
комнаты захлопнулись прямо перед нашим носом, запирая нас внутри.
     - Видишь, что из-за тебя случилось? Настрой свое оружие на максимальный
уровень энергетического выброса  и пали по замку. Может  быть,  еще  удастся
выбраться. Дверь наконец-то поддалась, оставив наши пистолеты с индикаторами
энергии  близкими  к  отметке  "ноль".  Пустыми,  то  бишь. А  по ту сторону
дверного  проема  нас  поджидала   целая   стая   "доброжелателей"...  Когда
закончились заряды я принялся орудовать палкой. Наконец, все кончилось.
     Несколько  оставшихся в живых  охранников покинули кучу  залитых кровью
тел и пошли дальше по коридору. С оставшимися двумя процентами жизни я лежал
неподвижно и старательно имитировал из себя труп.  Когда  коридор опустел, я
рискнул пошевелиться и со скоростью черепахи пополз, оставляя кровавый след,
к комнате.  Насколько  я  помню,  на  полке там  стояла  небольшая  аптечка.
Тридцать процентов жизни.
     Если   полазить   по  комнатам,   можно  обнаружить   еще  кучу  всяких
медикаментов.  На  начальном  этапе  подлечиться  не  проблема. А  дальше...
Взломав данный  сервер, мы поместили на  уровень кучу всякого  оборудования.
Только  сначала  необходимо  всех  разбудить.  Тело  "Скаута"   представляло
собой... совсем ничего  не  представляло. Системное сообщение, появившееся в
правом нижнем  углу экранов лаконично сообщило, что  его душа переселилась в
комнату 219. Ладно, теперь он  будет  в очереди  на  пробуждение  последним.
Назло, за его заторможенность.
     Восстановив  здоровье полностью  и взяв  одну  "аптечку"  про запас,  я
двинулся оживлять нашу команду. На ошибках учатся, больше подобных глупостей
я  не  совершу...  В  данной  комнате   спит  младенческим  сном  "S-Witch".
Ведьмочка. Ей по  роли образа необходимо  знать секрет  вечной  молодости. В
ванне  покоится  молодая красивая  девушка  лет  двадцати  с  иссиня-черными
волосами.
     Кто знает, может  быть  она  на  самом деле похожа на свой  виртуальный
образ?  По  крайней мере, лицо,  которое я  часто  видел в видеоконференциях
почти такое же, не  ошибешься. Одно  из  двух - либо она постоянно прячется,
либо постоянно  выставляет свой симпатичный образ напоказ. По  настоящему мы
не встречались  ни  разу,  она противилась. Да  и  зачем? У меня своя личная
жизнь. У нее тоже есть парень.
     Судя по всему, в  компьютерах- полный лопух и даже  не подозревает, что
она способна заниматься чем-то незаконным. Ну и правильно - ведь нет истории
печальнее  на свете, чем пара  из двух компьютерщиков. Я оглядываю комнату в
поисках чего-то вроде стула и, как ни странно, нахожу его. С девушками нужно
обращаться более вежливо, чем со всякими скаутами...
     Пододвигаю стул к "аквариуму" и встав на него снимаю крышку, кидаю ее в
сторону. Теперь аккуратно выуживаю золотую  рыбку, предварительно отсоединив
от головы провода. Она приоткрывает  глаза,  непонимающе моргает и понемногу
приходит в себя. Тело начинает подчиняться поступающим импульсам.
     Помня предыдущую неудачу, спешу как можно  скорее  покинуть  комнату. С
"Ведьмочкой" на руках, не дожидаясь момента,  пока она очнется окончательно.
Но девушка  ведет себя слегка странно,  если  не сказать более того. Ее тело
вдруг извивается, "Ведьмочка" начинает  обнимать  меня, целовать  и издавать
недвусмысленные стоны... Потом до нее потихоньку доходит, где она находится.
Дергается в моих руках так резко, что чуть не роняю драгоценную ношу.
     - "Инквизитор"? Что происходит? Почему это я голая?
     -  Погоди  секунду, таков начальный  сюжет  игры. Вспомни инструктаж...
Твоя душа просто вселилась в данное тело. Ее в тот момент не интересовали ни
мода,  ни  приличие.  В  конце  концов,  что  нарисовала,  то и  имеешь. Чем
недовольна- пиши на себя жалобу. Хотя, с такими  формами, грех жаловаться...
Одну секунду, у нас проблемы... В моей правой руке, держащей "Ведьмочку" под
колени, находился  пистолет. В таком виде мы и выскочили в коридор...лицом к
лицу  с охранниками.  Я  выстрелил немедля, только секунду спустя сообразил,
что использую ее в качестве живого щита.
     Именно этого  мне не хватало,  она же  меня потом  застыдит, проходу не
даст.  Бросил  девушку  на  пол,  тем  более  что  это  резко  повышало  мою
подвижность  и меткость...  Лишь  когда проблема  была полностью улажена,  я
обратил  внимание  на  сильнейший  кровоточащий  ожог,  появившийся на  этом
прекрасном теле слева чуть повыше бедра, кожа вокруг была сильно повреждена.
     -  Ну,  "Инквизитор"  ты  и  даешь.  Защитничек  ты  наш.  Благодетель.
Джентльмен недоделанный...
     - Извини, я честное слово не хотел. Сколько процентов?
     - Жизни, что-ли? Шестьдесят пять, но подняться самой сложно. Не больно,
но  противно до жути, крови натекло... Я приложил к ожогу оставшуюся аптечку
и проследил, как тот рассасывается прямо на глазах.
     - Теперь сколько?
     - Девяноста три, думаю хватит. Тут где-нибудь есть одежда?
     - Можно подождать, пока мы не доберемся до наших спец-костюмов, но если
хочешь, сними комбинезон с одного из этих трупов.
     - Вот и сниму,  почему это должно  быть противно? Всего-навсего одна из
функций в программе.  К тому же  мы, молодые ведьмочки, в подобных  вопросах
всегда не особо...хм, щепетильны.
     Я чувствовал, что для поддержания  статус-кво,  хоть какого-то приличия
мне  тоже  необходимо  что-нибудь  надеть.  Не  знаю,  почему  это   чувство
возникло... Но  ведь  здесь не  нудистский пляж, все-таки... Нужно или  всем
так, или всем иначе, а то диссонанс получается.
     Я ограничился только штанами на подтяжках, причем старался выбирать как
можно менее заляпанные кровью. Вид у  нас получился еще тот. Ладно, на войне
как на войне. Выбирать не приходится.
     - Слушай, а какая фантазия у тебя была до момента пробуждения ? Просто,
я вдруг подумал...
     Звонкая пощечина доказала мне,  что  иногда думать тоже вредно.  Хорошо
еще мы  записаны в одну команду, друг  другу увечия  наносить не можем. А то
снялись  бы  с  меня процентов десять здоровья как  пить дать...  Интересно,
неужели каждый из нас видит разные сюжеты? Какой был смысл для разработчиков
столь сильно  прорабатывать то,  что  даже не относится к  основному  уровню
игры, тратить столько сил и времени на нечто второстепенное?
     В принципе, властвующая  здесь иная форма  разума  абсолютно  права - у
каждого  "сапиенса" мысли  о том, каким должен выглядеть их персональный рай
абсолютно различны, а на подмену люди не согласятся. Такие мы. Вот каждому и
выдали  по маленькому  личному  счастью.  Мое,  судя  по всему,  было  самым
простеньким  и незахватывающим. Ведь  по  сценарию мне  предстояло  очнуться
самому...
     Если  уровень  их  видений  выше  -  представляю,  какое  разочарование
испытывают после  "пробуждения" мои товарищи.  Ничего, поиграть вообще  и  с
данным  уровнем  в  частности  мы  еще  успеем в  будущем.  Сейчас нас  ждут
неотложные  дела. Вместе с "Ведьмочкой" продолжать путь было интереснее, чем
в одиночку. Два пистолета она держала в руках, стреляя по мере надобности из
обоих одновременно... Была раньше такая игра.
     Тоже мне, перерожденная копия Лары  Крофт. Карманы комбинезона на груди
оттопыривались еще сильней, благодаря  нескольким миниатюрным "аптечкам" про
запас.  Все   остальные  были   набиты   запасными  обоймами-аккумуляторами.
Очередная комната с "ванной", в ней  закрыв  глаза  лежит крепенький мужичок
лет пятидесяти  с  грубыми,  но привлекательными  чертами  лица. Его  кличка
"Rainbow", но мы все зовем его просто "Малыш".
     Действительно, изо всех нас он самый младший, очень любит читать всякую
беллетристику  и  играть  в компьютерные  игры. Ему  где-то лет шестнадцать,
может быть семнадцать. Парень очень  талантливый, но ветреный и несерьезный.
Попал  в нашу  команду  с помощью  хитрости, сумел всех убедить  в  том, что
является  матерым  "хакером",  от одного  имени которого  приходят  в  дрожь
пользователи,  желающие  спасти  свои  файлы  от   разграбления.  Во   время
голосования по  поводу принятия его  в  члены нашей команды из шести человек
пятеро проголосовали "за".
     Один против. Этим человеком был я, ведь только двое знали, кто на самом
деле совершает правонарушения  под кличкой "Fugitive  Mind". Ваш  непокорный
слуга.  Мне  как-то подумалось,  что для особо  серьезной  работы  требуется
отдельный,  хорошо  запоминающийся  псевдоним.  Но притворялся  парень очень
старательно. Поэтому я  решил, что никакого вреда кроме пользы он команде не
принесет.
     Среди наших виртуальных тел  всегда можно было выделить "Малыша" -  его
оболочка всегда выглядела по возрасту самой старшей. В данном случае я решил
не церемониться.  Пару  ударов  по боковой стенке "аквариума", разлетающиеся
осколки, оторванные от головы провода, потоки раствора на полу...
     Пока "Ведьмочка" прикрывала  меня с тылу, я вытащил эту коренастую тушу
наружу и практически поволочил к дверям по полу,  так  было легче и быстрее.
"Ведьмочку" было  несложно таскать  на  руках,  она  легкая  и  миниатюрная.
Поднятие  любого   груза  в  этом   виртуальном  мире  влияет  на   скорость
передвижения, координацию и прочие параметры.
     -  "Инквизитор", что  здесь  происходит?  А  ну, быстренько  докладывай
обстановку... Заложник жив?
     - Что?  Будь добр повторить свою реплику...  "Малыш"  трясет головой  и
постепенно начинает приходить в себя...
     - Слушай, ты не можешь полегче? У  меня от  такого резкого  перехода аж
голова  заболела... Никто  не может  моментально перевести свое  сознание от
одного мира к другому. И почему я в таком виде, когда все кругом одеты?
     "Малыш" скорчил плаксивую рожицу - так специальная программа отозвалась
на его интонации. Затем спохватился, хмыкнул, и моментально стал серьезнее.
     - Я полагаю, что  программисты данного уровня специально рассчитывали и
подстраивали такой эффект, чтобы вошедший в групповом режиме человек сначала
забыл о  своей  миссии. Должен признать,  им это удалось.  Кстати,  мне тоже
следует что-нибудь надеть, а то стою перед вами, как...
     "Rainbow" с  остервенением принялся стаскивать с валяющегося  охранника
одежду,  а  "Ведьмочка" захихикала, потешаясь нам его серьезностью. От этого
движения "Малыша" стали еще резче. Теперь, когда наша  группа увеличилась до
трех  человек продвигаться  стало значительно легче.  Нам с "Ведьмочкой"  не
оставалось  никакой работы, присоединившийся последним  указывал на какую-то
общественную  несправедливость  и пожелал  отстреливать  монстров самолично.
"Ведьмочка"  с  присущим   ей  сарказмом  пожелала  "удачной   охоты   вождю
краснокожих", но  на меткости нашего товарища это не сказалось - кажется  он
единственный из  нашей  группы, кто по-настоящему  получает  удовольствие от
подобных игр.
     Следующая  цель  нашего  путешествия  по  нижнему  уровню  бункера  это
"Snowoman". Или просто Снежинка. Почему она выбрала именно такое прозвище, я
не  понял  до сих  пор.  Наверное, это задевает какую-то струнку  в  глубине
души...  Ведь мы с  ней изначально составляли  ядро нашей команды, первые ее
члены. Познакомились  при  чрезвычайно  романтичных  обстоятельствах  -  оба
практически  одновременно пытались  вскрыть  сервер одной научно-технической
лаборатории.
     Данной областью исследований занимался  не один  десяток фирм,  поэтому
немудрено, что  кому-то пришла в голову счастливая  мысль стащить разработки
"тепленькими" прямо из рук конкурентов. Если не считать попорченных программ
на  компьютерах  обеих  сторон,  наш  первый контакт  можно  назвать  вполне
дружественным.  Потом,  корпея   над  руинами  бывших   программ  и  стертым
материалом наших проектов в обе головы пришла одна простая мысль.
     Если два противоположно  направленных вектора наших усилий  в состоянии
принести  такой  результат,  чего  же мы сможем добиться, если  объединимся?
Именно "Снежинка" зачастую мне ассистировала, когда я поднимал знамена войны
и подписывался в объясняющих записках как "Fugitive Mind". Сейчас она лежала
неподвижно в прозрачном гробу,  ее светлые  волосы разметались  в жидкости и
словно вели  отдельную  от  остального тела жизнь... Она была очень красива,
похожа на спящую принцессу.
     "Снежинка"  и  на самом деле  была  эффектной блондинкой,  по  возрасту
находилась  где-то  между  двадцатью и  тридцатью  годами.  Только  реальная
девушка была немного другой. Она (впрочем, как и  я) считала, что в переносе
своей точной физической копии в виртуальный мир есть нечто нехорошее... Сняв
крышку "гроба" я  наклонился над ее телом. Весь вид  "Снежинки", как и любой
спящей принцессы напрашивался  на поцелуй. Однако, позади стояла сложив руки
на груди воинственная  "Ведьмочка", к  тому  же  я  знал,  что право поцелуя
принадлежит не мне...
     До  какого-то  момента  она позволяла мне чего-то там  фантазировать, а
потом  предложила  встретиться.  В  реальном  мире.  Что,  согласитесь,  уже
достаточно  необычно  для  сетевого  знакомства. Я приехал  в  офис  крупной
компьютерной  фирмы,  где  она  работала  в  роли "секретарши босса". Этакое
симпатичное,  хлопающее  глазами  создание, знающее  в  компьютерах лишь  те
функции,   которые  необходимы   для  работы  с  "текстовым   редактором"  и
"ежедневником".
     В ее анкете  никоим образом не присутствовала отметка  о  знании языков
программирования и прочих премудростей. Зато  указан  внушительный послужной
список в серьезных компьютерных фирмах  на должности секретарши. Ни малейших
притензий к  ее  работе. Со  всех  мест  ее  увольняли с  самыми  блестящими
характеристиками,  по  причине  "сокращения  штатов".  Все  фирмы,  где  она
работала достигали грани банкротства. В современном мире жесткой конкуренции
это не удивительно.
     Из десяти свеженьких, только что вылупившихся птенчиков start-up девять
заканчивают  свой  полет  в  ближайшей луже  и лишь одному удается  взлететь
ввысь.  Но  лишь  я  знал  истинную причину  этих  происшествий:  ангельское
создание  со  светлыми  волосами,  при  желании  и  умении   имеющее  доступ
практически  ко   всем  документам  компании...  Так   вот,  оказалось   что
"Снежинка", как и множество девушек подобного типа была уже давно замужем  и
вполне счастлива. К тому же она была на пару лет меня старше... Впрочем, это
никак не мешает  нам  быть  коллегами  и  довольно успешно  сотрудничать.  Я
аккуратно вытащил ее тело из "ванны", снес на руках к выходу из комнаты.
     Предусмотрительный  "Малыш" заранее  стянул одежду с последней  жертвы,
которую умертвили  с особой тщательностью,  специально стараясь не запачкать
форму кровью. "Снежинка" слишком  долго держала глаза  закрытыми и я наконец
понял, что она притворяется.
     - Ха. Может, ты еще желаешь, чтобы я тебя одел?
     - Нет уж, великий  "Инквизитор", вашей помощи в столь интимном процессе
мне не требуется. Сколько нас уже?
     -  Пока  четверо,  осталось вытащить двоих. Слушай,  а  что  за мир  ты
видела,  когда  лежала  в  "ванне"? "Снежинка"  ответила  не раньше,  чем  я
рассказал ей о своем. Взглянув на остальных наших спутников она благоразумно
решила не смущать их вопросами, улыбнулась.
     - Говорила тебе, "Tormentor", давно уже пора жениться. А я ведь девушка
несерьезная, мне и мир достался под стать. Вечеринка там, танцульки. Но было
очень здорово, это  точно. Ну  что, двинули в путь ?  Комната 312, в лежащее
здесь тело вселился  дух  "Lotus"а.  В  "ванне" покоилось  тело  юноши,  лет
восемнадцать-девятнадцать.  Худенький,  не высокий,  не  особо  мускулистый.
Таким он выглядит. На самом деле этому повидавшему  всякое мужику уже далеко
за  тридцать.  Когда-то не  так  давно  он  принадлежал  к особой  прослойке
населения, которая шугалась  компьютеров  и  всяческими средствами  пыталась
избежать встречи с ними.
     Затем просто по сиюминутному желанию пошел на несерьезные курсы, однако
увлекся всерьез и к концу процесса обучения  уже мог заткнуть за пояс любого
из  преподавателей. Он  был  третьим,  включившимся в  нашу  группу и  затем
настоявшим на дальнейшем ее расширении. Всегда выбирает тела подобного типа.
У  человека  имеется  давно  выработавшийся  комплекс  и  помочь  ему  я,  к
сожалению, ему не  в  силах. Точнее  сказать, вся деятельность нашей  группы
сама  по себе  способствует заживлению его душевных  ран, но  он  ненавидит,
когда кто-нибудь заводит речь конкретно об его проблемах, мыслях и желаниях.
     "Lotus" единственный из нас, кто воевал по-настоящему. Он никогда бы по
собственному  желанию  не  сел  играть,  но сегодня  уж так получилось.  Вся
команда получила информацию о произошедшем, поскольку она касалась одного из
ее членов и "Lotus" в ультимативной форме высказал желание присоединиться.
     А  если  он  чего-то  требует,  то   отказать  практически  невозможно.
Процедура разбивания  "аквариума"  была выработана до  автоматизма.  Осколки
стекла  или  какого-то  его  заменителя падали  красиво и слегка замедленно.
Пусть они летели не совсем правильно с точки зрения физики и немного странно
отражали свет - всех спецэффектов  все  равно не проработаешь даже на  такой
мощной компьютерной системе как моя.
     Необходимо отдать должное создателям уровня, им удалось найти идеальную
пропорцию   между   количеством  объектов  в  видимом   пространстве  и   их
детализацией. Этот  эффект вряд  ли удастся объяснить  словами - просто  при
оптимально  подобранных  компонентах виртуального  мира  возникает  ощущение
погружения, "принятие" организмом несуществующих правил, прав и ограничений.
Иногда,  бывает, войдешь в некое чересчур загроможденное пространство и тебя
начинает подташнивать. Или наоборот, все  объекты максимально детализированы
и приближены к реальности, но создается стойкое ощущение сюрреальности - это
портит все наслаждение. Мир должен быть таким, чтобы жить в нем было удобно,
комфортно.
     Все остальное - добрый ли это мир, злой, справедливый или беспринципный
-  понятия второстепенные.  Ад  со всяческими удобствами  представляется мне
намного интереснее скучного, занудного, благоразумного рая.  Сзади раздается
характерный  треск разрядов  энергетических  пистолетов.  Я не оборачиваюсь,
команда разберется  с нападающими  сама. Такое впечатление, словно с  каждой
минутой количество охранников все увеличивается.
     Возможно, так и есть на самом деле. Программа распределяющая ресурсы по
уровню обнаружила, что кто-то со  зверской силой дезынтегрирует ее модули  и
естественный ответ  - тотальная мобилизация армии для  устранения неполадки.
Судя по информационному табло в начале загрузки на данном уровне никто кроме
нас  не  пасется.  Это  для  их  же пользы,  дабы  не  портить хорошим людям
статистику.
     Когда  мы вооружены -  очень опасны  и  резки как  раненный  носорог. С
"Lotus"-ом  у меня никогда не возникало  организационных проблем. Такой  тип
человека,  которому  никогда не надо посылать два, а то и  больше e-mail'a c
напоминанием. Он будет где нужно, когда нужно и готовый  ко  всему. Пожалуй,
этот  боец очнулся  быстрее  всех  и  умудрился  самостоятельно  вылезти  из
"ванны", стукнув меня по рукам за двусмысленный  охват его тела. Тоже мне, я
ведь просто хотел помочь ему выбраться.
     "Lotus"   немногословен,  он  дружески  кивает  присутствующим   членам
команды, без слов  принимает из рук "Ведьмочки" очередной  комплект одежды и
уже пятнадцать секунд  спустя стоит  полностью экипированный с  пистолетом в
руке. В виртуальном  мире  напялить форму во  много раз легче и быстрее. Бич
всех подобных  костюмов  - труднозастегиваемые пуговицы, здесь  эта проблема
отпадает сама собой.
     - "Tormentor", рад видеть  нашу  команду в добром здравии. Что, все уже
живы?
     -  Пока  нет. Смешно  звучит,  да?  Нужно привыкнуть  -  такова  данная
инсценировка  реальности,  что   поделаешь...  "Скаута"  я   решил  вытащить
последним, из-за него случилась маленькая неприятность.
     - А конкретно?
     - Ну, вытекла из  нас пара-тройка литров виртуальной крови, а в общем и
целом все в полном ажуре.
     "Lotus" молчит, поэтому понять его настоящее выражение лица, его эмоции
для меня невозможно.  Черт,  я ведь должен  был  иметь в  виду,  что шуточки
подобного рода как минимум не вызовут одобрения с его стороны. Хотя, с какой
это стати я должен следить за собой и проводить всевозможные "приколы" через
внутреннюю цензуру?
     Если уж свобода- так во всем и до конца. Наоборот, если он почувствует,
что я  веду  себя с  ним как-то иначе, чем с остальными - это  действительно
будет неприятно.  Обычно любой нормальный  человек  способен  самостоятельно
отфильтровывать  то, что ему  необходимо в общении  с другими  и не обращать
внимания  на все лишнее  (и порой неприятное). Номер  комнаты, где  валяется
вновь синтезированный  "Scout" высвечивается только на экранах моего шлема -
такова прерогатива "ведущего".
     Сообщаю цифру  команде и  мы дружной  гурьбой ломимся сквозь полутемные
коридоры   нижнего  уровня  подземного   бункера,  двигаться  будем  наверх.
Охранники  признали наше  огневое  приемущество  и слегка изменили  тактику,
прекратили  устраивать   променад  по  коридорам.  Вместо   этого  принялись
организовывать засады  и нападения из-за угла. Честно говоря,  существенного
улучшения их КПД подобное преобразование не произвело. "Малыш" и "Ведьмочка"
идут в авангарде, мы с "Lotus"-ом прикрываем тыл.
     "Снежинка" добровольно взяла на себя функцию медсестры и теперь порхает
по палатам в  поисках аптечек. Нашла где-то гранату, но  никому отдавать  не
хочет.  "Lotus"  стреляет редко, но практически всегда поражает цель.  Я же,
ввиду избытка  обойм, позволяю  себе немного  расслабиться и  поработать  на
имидж в стиле "крутой мафиозо", чем вызываю неудовольствие напарника.
     - Какой смысл экономить боеприпасы, когда  это оружие нам скоро  вообще
не понадобится?
     - "Tormentor", в этой жизни есть полно ненужных вещей, но я еще ни разу
не слышал, чтобы кто-то под "живым огнем" жаловался на лишнюю обойму.
     - Очевидно  все  дело в том, что  огонь-то  виртуальный  ?  Хотя ладно,
спорить с тобой не стану. Так или иначе  мы продвигаемся  в сторону цели - а
это в нашем нелегком бизнесе решающий показатель.  Слушай, насколько я успел
разобраться, каждому из нас в "ванне" показывали разное  подпространство. я,
например,  видел  райский  остров, такие обычно  моделируют  для телерекламы
кофе. "Снежинка" была на вечеринке... "Ведьмочке" вообще такое привиделось -
закачаешься...
     - Что именно?
     - Пойди  спроси самостоятельно. Ведь всегда интереснее получать  ответ,
так  сказать,  из первых  рук. "Lotus" ушел  вперед,  но ненадолго. Скорость
нашей  группы  оставалась  постоянной и  когда я проходил мимо, то помог ему
подняться с пола.
     - Она рассказала ?
     - Ага, причем очень красноречиво... Если хочешь, я тебе с удовольствием
перескажу...
     -  Нет  уж, категорически  отказываюсь.  Я уже наслышан. Слушай,  а что
выпало  на  твою  долю? Честно  говоря, проснулся  ты быстрее  и легче всех,
поэтому,  рискну  предположить, предъявленная перспектива  тебя  не  слишком
увлекла.
     -  Нет, почему же... Просто это был  идеальный мир, общество  будущего.
Добрая  и  мудрая цивилизация,  там  изобрели  бессмертие и больше  никто не
гибнет. Однако я  подсознательно чувствовал,  что все это неправда, на самом
деле подобного не существует и вряд ли появится впредь. Представляешь, какое
пришлось испытать разочарование? Тебе дают идею,  в которую хочется поверить
больше всего  на  свете, больше  самой  жизни. Я бы  согласился пожертвовать
собой, лишь бы моим  потомкам не пришлось  об этом думать. Но не получается!
Не выходит именно  то, чего жаждешь сильнее всего, всем сердцем. Поверь  я в
этот  мир -  и  он  стал  бы  для  меня  раем.  А  так  он  оказался  полной
противоположностью... Каково это - глядеть в прекрасное далеко  и знать, что
оно никогда не приблизится?
     Кстати,  я  ведь  тоже,  помнится,   не   поверил  в  свою  виртуальную
"реальность". Почему?  Может  быть  потому,  что  подсознательно  не верю  в
безграничную любовь и безоблачное счастье?  Вполне вероятно. Или мне попался
мир, предназначенный кому-то другому? Чужая мечта?  Да  я  сам не знаю, чего
хочу от жизни.  Так что рассуждать об  этом полностью  бессмысленно. "Малыш"
кричит, что наконец-то  нашел  необходимую комнату,  это  возвращает меня  к
мыслям о насущном.
     Номер 486... когда-то давно, еще в прошлом веке, были такие компьютеры.
Захожу вовнутрь.  "Малыш" чуть ли  не  головой бьется  о стенку "аквариума",
однако  та не поддается, даром что стеклянная. Стрелять парнишка не рискует,
боится  повредить  плавающее  тело.  Правильно  кстати  делает, что  боится.
Третьей реинкарнации "Скаута" я не переживу.
     Исключительно в душевном плане. Эдак никаких сил  не  хватит, он и так,
бывает,  все  мозги  проедает  своими идеями о переселении душ.  "Ведьмочка"
размеренно лупит по стеклу незашнурованным ботинком на босу ногу. Хоть ей по
"должности"  и не положено быть  чересчур  брезгливой,  но  до использования
чужого "нижнего белья", тем более мужского, она не опускается. Не говоря уже
обо всех остальных.
     Вообще, подобные моменты столкновения  пластов реального и виртуального
мира  зачастую забавны. Я  перестаю улыбаться лишь  когда доходит до понятия
смерти,  крови  и  всего  прочего  с  этим  связанного.   Многие  не  теряют
присутствия  духа  даже при виде  обугленных  виртуальных  трупов.  Впрочем,
скорее всего они и правы.
     Достаточно существует проблем  в реальном мире, чтобы размышлять о том,
чего на самом деле  нет.  Выдумки,  мороки, запрограммированные человеческие
страхи -  на  этом исключительно выгодно делать деньги. Попытки моих ушедших
вперед товарищей пользы не приносят - на поверхности "ванны" нет и трещинки.
     - "Tormentor", все дело в твоей палке. Как говорится, "против лома  нет
приема", но если бы я нашел другой лом...
     Я молча,  тщательно сдерживая  ухмылку, передаю  свою  палку  "Малышу".
Времени  у  нас  не так  много,  но  полминуты погоды не  делают. Он слишком
возбужден  нашим  победоносным  маршем  чтобы  сообразить, как я  эту  палку
раздобыл. Вот "Ведьмочка" - другое дело, сообразительная девушка. Все поняла
и стоит, улыбается, подбадривает напарника.
     Тот вошел  в раж, лупит  по  гладкой поверхности стекла безостановочно.
Палка  звонко  отскакивает назад,  сила действия равна силе противодействия.
"Малыш" достаточно взрослый, наверняка в школе уже учили законы Ньютона. Но,
как показывает практика, главное в учебном заведении это не всунуть знания в
голову учащегося, а научить его  видеть возможности практического применения
свежеприобретенных навыков.
     "Ведьмочке" увернуться  не удалось, в очередной раз  отскочившая дубина
угодила ей прямо в лоб и та, картинно пролетев через всю комнату, шмякнулась
об стену и медленно съехала на пол. Без единой царапины - по правилам данной
игры члены одной  команды  не наносят  увечий  друг другу. Хорошее  правило,
исключительно необходимое. Ведь в подобных благодатных для здоровья условиях
мордобой может  состояться грандиозный: виртуальная сила - сильно сказано...
Судя  по  хищной грации поднимающейся  "Ведьмочки"  - чему быть, того уже не
миновать.
     А  вмешиваться  не  собираюсь.  Не  мешая  "ребятишкам"  развлекаться я
подобрал откатившийся прут, с  нескольких несильных ударов полностью обрушил
боковую  стенку "аквариума"  и  вытащил  мокрое  тело  пребывающего в трансе
"Скаута". В  чувство его привели случайные тумаки, полученные от сцепившейся
парочки. На экранчиках окуляров появилась и замигала красная строчка.
     -  Эй,  вы!  К   сведению  спарринг-партнеров:  если  сию   секунду  не
прекратите, будете дисквалифицированы за нарушения правил. Поблажки  игровой
системы тоже имеют определенную  грань, за которую заходить не стоит. Я несу
"Скаута"  -   подобный  контакт   программа   вполне  разрешает   и  считает
безболезненным.   Основная  проблема  заключена  в   том,   чтобы   отличить
обыкновенное  прикосновение  от  рукопашного  боя  -   "Ведьмочка"  наглядно
демонстрирует парню преимущества "техники" перед голой силой. Со стороны это
выглядит так,  словно  молодая невинная девушка избивает  "крутого" опытного
дядьку. Они  все-таки  успевают выскочить  за мгновение  до  того, как двери
комнаты с шумом захлопываются. Бой прекращается.
     -  "Tormentor", я  ничего  не  понимаю. Это  фокус?  Как  тебе  удалось
проломать стенку?
     - Если  даже и фокус, то придуманный  не  мной. Самое худшее, что можно
сделать  на нашем месте - это увлечься  игрой. Как ты, например. То, что  мы
видим  глазея по  сторонам - лишь качественно смоделированное  пространство,
подчиняющееся только своим собственным законам. Я выбран "ведущим"  команды,
поэтому  оживлять тела -  исключительно  моя  функция,  ты  запросто сможешь
уничтожить "аквариум", но спасти душу с  телом - ни в жизнь. Ловец человеков
- это я.
     "Малыш"  выглядит  смущенным.  И  правильно, поделом  ему.  Теперь весь
доступный состав нашей "S.T.O.R.M"-команды  в сборе.  Отсутствует всего лишь
один наш товарищ. Впрочем, для объединения с ним мы и собрались. Все, теперь
шутки  в сторону. Заявленная на входе команда полностью активирована, льготы
детям  и  пенсионерам   закончились.  До  сего  момента  игровой   компьютер
поддавался, отсюда  и  дальше  мы начинаем  считаться  не  сборищем  оживших
трупов, а боевой единицей.
     Вспоминаю  характеристики  данного  уровня.  Как  там было  написано  -
уровень  сложности:   высокий.  Зная   исключительно   миролюбивый  характер
создателей игры могу предположить, что  это  еще слабо сказано...  Кому-то и
легкий  уровень  пройти не  судьба. Представив себе  примерное  расположение
"больничных"  палат на этаже, делаю кое-какие выводы насчет  местонахождения
подъемника и, что не менее важно, нашего тайника.
     Без чувствительного пополнения арсенала далеко  мы не заберемся. Группа
продвигается вперед на максимально возможной скорости. "Скаут" присоединился
к драчунам  и помогает им расчищать  путь самым  естественным  образом: есть
проблема,  бах!,  нет  проблемы.  Я  все  так  же  отстреливаюсь от  врагов,
настигающих сзади.  Некоторые честно  ждут своей  очереди и падают замертво,
другие просто отстают,  чтобы  уличить момент и вероломно напасть  вновь. Мы
валим людей пачками.
     Точнее,  их  образы.  Лично я  не  виноват,  что в  этой  игре  врагами
оказались "зомбированные  люди". Есть огромное  желание: по дороге,  проходя
мимо  комнат,  стрелять  по  "ваннам", разносить  их  на  кусочки  вместе  с
содержимым.  Мимо скольких подобных аппаратов пленения личности мы прошли? В
каждой  комнате  -  человек  с  порабощенным  сознанием.  Его душа витает  в
заоблачных фантазиях, а мозг работает  на благо захватчиков... Как поступить
в подобной ситуации? Удар, что называется, ниже пояса.
     Так и  эдак нехорошо,  любым выбором  меня заставляют переступить черту
собственных моральных принципов.  В инструктаже по прохождению уровня ничего
об  этом не сказано.  Назло. Оставляя этих несчастных мечтать  в "ванне" - Я
тем  самым потворствую врагу,  оставляю  ему  "вычислительные  мощности".  С
другой  стороны  -  я  могу  разрушать  ванны.   Отнимать  у  пришельцев  их
биологические компьютеры.
     Но ведь там, в "ваннах", люди, пусть и  виртуальные! Такие же тела, как
сейчас у  меня. У них есть собственная счастливая сюрреальная жизнь. Имею ли
я право вмешиваться каким бы то ни было образом? Очков за эти "мертвые души"
команда  не  получит.  Это  отнюдь  не  враги,  всего  лишь антураж  уровня.
Распределенный  по  нескольким  сотням  комнат  и помещенный  в "ванночки  с
раствором".
     Бутылки со спиртом. ящики с  нафталином...  Когда  кругом война  -  все
моральные принципы отправляются на свалку. Но обещаю, когда мы закончим наше
небольшое дельце, обязательно встречусь с конструктором этого уровня. Отнюдь
не  для дружеской  беседы.  Скоро мы  покинем этот  этаж бесконечных комнат,
оставив все как есть...
     Разве это возможно? Типовое решение проблемы для компьютерной программы
-  есть конкретная  цель выполнения  операции и  наплевать на  все,  что  не
касается  конкретно  этой  цели.  С  таким  "modus  operandi"  искусственный
интеллект  не построишь.  Мы все,  что угодно,  но  только  не  программы. И
интеллект у нас вполне натуральный, взаправдашний.
     И ум пытливый, и голова до того светла, что дальше некуда. Если  встать
лицом к проблеме - имеется обыкновенная шахматная "вилка" - или-или, в любом
случае проиграешь.  Но в данной  партии я фигура, наделенная дополнительными
полномочиями. Могу ходить и в прыг, и в  скок и даже наискосок. Значит, так.
Окликаю  свою команду.  Мы уже  почти  дошли до цели и они всячески пытаются
высказать свое неудовлетворение.
     Прекрасно их понимаю, но рассказывать  о посетившем меня  полете  мысли
времени нет. Ребята в  недоумении  перекрывают коридор, а я  вихрем влетаю в
первую попавшуюся навстречу комнату. В "ванне" валяется мужчина средних лет,
но уже седой и все лицо его в морщинах. Не обращая внимания  на прозвучавший
где-то внутри  вопль  здравого  смысла  бью  по  стеклу.  Оно  поддается.  Я
"ведущий", наделенный способностью воссоединять душу и тело, да пощадит  нас
великий  и  могучий  хозяин  виртуальности Гигагерц.  Отсоединяю  от  головы
объекта  провода  и пластины, вытаскиваю  мокрую  тушу и  тащу к  выходу  из
комнаты.
     Судя по шуму,  раздающемуся из коридора  -  враги резко  активизировали
свои  мероприятия  и  пошли  в  атаку.  Слабовооруженные.  Всей толпой,  аки
викинги. "Lotus"  оказался  прав.  Обойм может даже не хватить. Уж  излишков
точно  не  будет. Ну, не прав был  я раньше. Простите, кто сможет. Спасенный
(или низвергнутый  с  небес  в  Игру)  мужчина  очнулся  и  теперь  пытается
самостоятельно двигать конечностями.
     Однако он молчит, изо рта не доносится ни стона, ни вздоха. Это странно
и даже подозрительно. Хотя, функция речи для заведомо неподвижных ботов вряд
ли  была  предусмотрена. Передаю  тщедушное тело на  руки  "Снежинки"  -  ее
роскошные  формы  почему-то  всегда  напоминают  мне  воительницу  Ксену  из
фантастического телесериала.  Не останавливаясь бегу  к  следующей комнате -
кто  бы  мог подумать, в  "аквариуме"  маленькая девочка, возраст в подобной
ситуации определить сложно.
     Максимум -  лет  двенадцать.  В этот самый момент в  моей душе вскипает
дикая ненависть к пришельцам и их методам воздействия - использовать в своих
целях детей это..это..тьфу. Времени  нет, изменяю своим принципам и разбиваю
стекло -  доставать через крышку, когда снаружи  кипит бой - непростительная
роскошь.
     Если  вдруг порежется -  приложим  аптечку и достаточно с  нее.  Достаю
девчушку  - худенькая, симпатичная, вырастет - будет красавицей. Будет ли  у
нее возможность повзрослеть  в  этом жутком мире? Может, зря я вытащил ее из
сладкого сна и обрек на мучения? Виноват не я, а программист... мы с ним еще
побеседуем... К моему  глубочайшему удивлению она раскрывает зеленые глазищи
и улыбается.
     - Привет, ты кто? Я даже как-то растерялся, чуть ее не выронил.
     - Приветик. Можешь звать меня эээ...Торми. Мы сбежали от злобного врага
и  сейчас  пытаемся выбраться из этой передряги.  Вот, по пути  решил спасти
кое-кого еще. Хочешь с нами?
     - Угу. А куда вы идете?
     - Наверх. Там вместо лампы светит солнце и...
     - А что такое "слонце"? О, только не это. И не сейчас...
     - Расскажу как-нибудь потом, ладно?
     Выбегаю с ребенком на руках из комнаты. Явно  программа недовольна моим
поведением - вот как она  реагирует.  Такое впечатление, что море охранников
бесконечно, они  стаями появляются со  стороны уже пройденных  нами  комнат.
Один падает,  двое  новых  перешагивают  через труп своего товарища и идут в
наступление.
     Двигаются молча, что  делает  их более устрашающими  на вид.  Пусть  уж
лучше поют свою строевую песню. А есть у них такая? Если нет - пусть выберут
и  тренируются  в   хоровом   пении.  Для  конкурса  песни  и  пляски  среди
компьютерных программ. Мечты, сплошные оторванные от действительности мечты,
а тем временем ситуация ухудшается.
     -  "Tormentor",  боеприпасы  уже  на исходе.  Больше  мы  не  выдержим.
"Ведьмочка" явно начала  нервничать, а  это лучший показатель того, что дела
идут действительно вразнос...
     - Внимание всем ! Возьмите этих двоих и бегите за шаром.  Я,  "Lotus" и
"Ведьмочка" задержим программных отродий и скоро вас догоним.
     - А как же я?
     - Будешь у них телохранителем, пшел! "Малышу" хватило ума не начинать в
такой напряженный момент пререкаться. Пока  он  стоял  столбом  и соображал,
"Скаут" подхватил девчонку  и поспешил  вглубь коридора, где судя  по  всему
концентрация вражеских сил была мизерной.
     С  другой  стороны  дела обстояли  намного хуже - именно оттуда  валили
бесчисленные орды охранников. Нас спасала лишь  узость коридора да небольшой
прорезиненный  щит,   найденный  где-то   "Снежинкой".  Отстреливаясь,   нам
приходилось чуть ли не бегом отступать - сдерживать толпу было не под  силу,
так же как и не было возможности подбирать трофейные обоймы.
     Весь  боезапас нашей небольшой группы растаял меньше чем за две минуты.
Сначала перестал стрелять "разрядник" девушки, затем мой.
     - Ребята, бегите за командой!
     - А как же ты ?
     - Я за вами, лишь только выброшу найденную "Снежинкой" гранату...
     Бег  по виртуальным коридорам не несет  в  себе никакой оздоровительной
функции, следовательно совершенно  бесполезен.  Я  несся вперед  гигантскими
скачками, побросав на ходу пистолет, палку и все остальное.  Несмотря на мою
скорость  двое из команды бежали далеко впереди и  расстояние между нами  со
временем не сокращалось - скорость бега в виртуальном мире зависит только от
переменных в одной из формул...
     Но  движение - это  всегда особые ощущения.  В наушниках свистит  якобы
ветер,  если  посмотреть  вниз  - мелькают  мои  босые  ноги,  проработанный
орнамент  на  стенах  сливается  в  одну сплошную расплывчатую линию.  Люблю
скорость.  Однако, ненавижу убегать. За  мной с  топотом  и  криками несется
огромная толпа обезумевших "зомби".
     Игровая  программа подстраховалась и  создала новых модулей с  огромным
избытком. Даже трети от их теперешнего количества хватит, чтобы разнести мой
скромный  отрядик на  клочки  без  малейшего сопротивления с  нашей стороны.
Коридоры ближе к выходу из лабиринта становятся шире, сейчас преследователей
уже  не  отстреляешь  один за другим...  Они  несутся широкой, бурной рекой,
палят кто во что горазд. Я уже  практически добежал, но мои движения немного
замедляются...
     Пятьдесят  пять процентов жизни. Неужели придется  начинать  весь  путь
сначала? Еще одно попадание. С бега я перехожу на очень странный,  медленный
прискок. Ноги скользят в стекающей  струйками вдоль ступни крови. Как бы  ее
получше описать?  Мылящаяся - дизайнеры игры  постарались  на славу.  Боли я
почти не  чувствую  -  лишь  в  окулярах  все  мутнеет,  покрывается красной
дымкой... Очередное  попадание.  Восемь  процентов. Теперь уже мне  точно не
дойти...
     Зрение   и   контроль   над    центом   управления   телом   постепенно
восстанавливаются, жизне-метр радостно накручивает проценты.  Оглядываюсь по
сторонам - меня под руки тащат "Lotus"  со "Скаутом". Ну спасибо, ребята. Не
пожалели на такого бестолкового четырех аптечек. Позади слышится возня и шум
боя.  Как я и рассчитывал,  "Снежинка" с "Малышом"  успели-таки добраться до
тайника, приодеться и почти вовремя подоспеть на помощь. Ведь еще немного, и
тащить  бы пришлось мой хладный труп. Хотя, температура здесь практически не
воспринимается.
     Желая  найти   способ  немного  облегчить  труд  соратников,  я  поджал
волочащиеся по земле ноги и провис у них на руках. Потом было сообразил, что
своим ходом  смогу двигаться намного  быстрее  и  начал вырываться.  Уровень
здоровья зафиксировался где-то в районе семидесяти процентов и  выше не шел.
Очевидно у нашей команды иссяк  запас  "аптечек".  И что будет, если  именно
теперь кого-то из нас пристрелят?
     Лучше  уж  об  этом не думать.  Хотя, если  взглянуть правде  в глаза -
невероятно,  чтобы  в ходе столь  напряженной игры  кто-то не отправился  на
"второй заход".  Так что весь процесс еще впереди, придется возвращаться  на
этот  проклятый  этаж  вновь  и  вновь,  собирая переселившиеся  вновь  души
погибших в бою.
     Я  вроде  думал,  что  на  своих  двоих  сумею   передвигаться  резвее?
Оказывается, я  был неправ.  Процент  жизненных сил достаточен  для активной
игровой деятельности, но если  большинство  ранений  записано  программой "в
ноги"  - с этим  приходится  считаться. Скачу  как сумашедшая  антилопа, мои
настоящие конечности в "виртуальном костюме" совершают движения  в несколько
раз более  резкие  и явные  чем это необходимо однако с правилами приходится
считаться.
     На программу трансляции деятельности тела в мире  игры наложены строгие
ограничения. Колени абсолютно не  сгибаются, соприкосновение "левой ноги"  с
"полом" вызывает дрожь  во всем  смоделированном  теле. И так далее. "Lotus"
ворчит, что тащить меня словно  мешок было легче, чем смотреть на этот дикий
танец. "Скаут" чего-то подозрительно затих.
     - Слушай, спортсмен, а почему ты не в защитном костюме как у тех двоих?
Вроде ушли одновременно.
     - Я  просто не успел. Пока добежал и начал разбираться  с этой странной
девчонкой, "Снежинка" заявила, что времени нет. А я вроде  и так хорош. Зато
оружие все-таки  успел схватить  нормальное.  Куда  бы вы  без меня  делись?
"Скаут" помахал чем-то небольшим, гладким  и блестящим, формами напоминающим
пистолет  "глок". Без сомнений,  я  помню  эту  трещетку. На одном  из более
мелких уровней игры она считалась чуть ли не самым мощным оружием. Но только
не   здесь  и  не  сейчас.  Основное   ее  преимущество  -  стреляет  вполне
материальными пулями.  Десяток грамм  виртуального  свинца  или  заменяющего
композита  вместо  каких-то   эфемерных  сгустков   энергии.  Наконец-то  мы
добрались до "зала торжеств".
     Здесь  конечно  накрытых скатертью  столов не существовало,  но высокий
потолок, поддерживающие  его  колонны  и  куча разных подвешенных  мониторов
создавали  соответствующее  впечатление.   "А  сейчас   -   танцы!  Кавалеры
приглашают   дам."  Само  помещение  овальной  формы,  часть  стен  заменена
застекленными витринами с очень своеобразной экспозицией.
     Стекло  в  одной из них было разнесено вдребезги,  рядом  курсирует наш
незаменимый   "путеводный   глаз",   специальный   модуль,   который   будет
сопровождать нас на протяжении всего путешествия, указывать дорогу к выходу.
Это конечно незаконно, но порой чрезвычайно удобно. Летающий шар, размером с
баскетбольный мяч, иногда уморительно моргающий.
     Впереди копошится  "Ведьмочка"  -  убежав  вперед она  достигла тайника
раньше нашей подгруппы и теперь могла выбирать себе "костюмчик" по вкусу. Ох
уж  эти женщины, даже в подобных боевых условиях не могут надеть что попало!
Однако следует  отдать ей должное, выбранный  вариант из  оставшихся четырех
был достаточно  стильным. Насколько  этим словом  возможно  обозвать  сугубо
практичную конструкцию.
     Фиолетовый  цвет подходил к ее виртуальному лицу. Рассовав аммуницию по
карманчикам,  спец-поясу и крючкам на костюме девушка секунду покрасовалась,
повертевшись туда-  сюда  перед ближайшей витриной,  потом  подняла  глаза и
заметила приближающегося меня.
     - Ой, "Tormentor",  до чего же ты забавный сейчас ! Все поняла,  молчу.
Побежала  на  подмогу  ребятам,  вы пока сможете не  стесняясь  переодеться.
Кстати,  этот  летающий   глаз  бесстыдник.  Он  так  бессовестно  за   мной
подсматривал! Ну ладно, кто куда, а я - в бой! За время этой продолжительной
тирады  я  успел  стянуть  трофейные штаны  и  выудить  из  кучи свеженького
обмундирования костюмчик  с  буквой "К"  напротив сердца  -  в  смысле,  что
капитан. Команды, это совершенно очевидно,  а не  какого-то там космического
корабля. Хотя я  был бы  совсем не прочь... "Скаут" взял себе один костюм из
оставшихся,  покрутил  со всех  сторон, наконец осознал, что  тот ему мал  и
передал терпеливо поджидающему невдалеке веснушчатому парнишке.
     То  есть  "  Lotus"-у.  Каждый  костюм,  несмотря  на  их  схожесть для
поверхностного взгляда,  обладал некоей индивидуальностью  - в разных местах
карманы, различная  раскраска отдельных деталей  -  уж  насколько  она может
разниться  при палитре всего из двух  цветов: фиолетового и черного. Это еще
по-человечески получилось, не то достались бы красный и зеленый -  хоть игру
не  продолжай, а так не страшно, сойдет  для сельской  местности. Закончив с
одеждой и защелками "бронежилета", напялив на голову своеобразный шлем "а-ля
робокоп"  с  полупрозрачным  забралом я принялся выискивать  в груде  оружия
наиболее полезное.
     Как  бы  ни старались,  такую кучу  целиком нам не  унести.  Существуют
сетевые игры где  карманы  игроков  бездонны, а  все их содержимое невесомо.
Версия  загруженная нашей  командой  явно  не относилась к  этому достаточно
распространенному типу.  Хотя, что уж  там,  и  в наших  новых костюмах есть
небольшие   поблажки  со  стороны   законов   физики,  однако   этого   явно
недостаточно.
     Выбор  -  это  всегда  самая  трудная  часть   мыслительного  процесса.
Всевозможные модели пистолетов, винтовок, гранат ... коллекция, собранная со
всех уровней  этой игры и  брошенная к  нашим ногам. Теперь уже  не придется
часами  бегать  по   сумрачным   закоулкам  и  темным  нависающим   карнизам
виртуального  мира  в   поисках  более  мощных  устройств.   Конечно,  здесь
присутствуют не все существующие разновидности,  но значительная  их часть -
несомненно.
     Каким   образом  можно   взломать  игру?  Ну,  допустим,  сделать  себя
бессмертным - на данном сервере с этим строго, в подобном виде и на порог не
пустят.   Нам   же  в  сложившейся   обстановке   требовалось  более  тонкое
жульничество - максимум  эффективности при минимуме шансов быть уличенными в
обмане раньше  срока.  По  уровню  и без  нашей  помощи  разложено оружие со
всякими сопутствующими товарами - бронежилетами, аптечками,  да и патронами,
наконец. Правда, расположены все эти приятные сюрпризы в  самых неприятных и
труднодоступных местах игрового пространства.
     Мы лишь облегчили себе работу - собрали "всякой твари по паре" и кинули
у самого входа - бери сколько влезет. Действие противоречащее канонам игры и
ее морали,  однако никто из нашей  команды  не  возражал. Ведь на  то  мы  и
существовали,  чтобы пестовать свободу и обходить существующие  запреты. Как
бы ни  хотелось в данном  случае применить что-то  самодельное, увы,  это не
реально.
     Придется  пользоваться стандартными  разработками дизайнеров игры.  Все
оружие  внесено в  "  склад  элементов оформления" на наших лазерных дисках.
Единственное, на что способен сервер - прислать компьютеру команду поместить
некий   объект   в   определенную   точку   виртуального  пространства.   Мы
всего-навсего  вежливо попросили  положить много объектов и сразу. Как нашей
команде это удалось?
     "Секретов фирмы"  раскрывать не стану, однако мой  совет - не забывайте
говорить  "пожалуйста"  и тогда у  вас все получиться.  Времени  немного,  а
ассортимент оружия под ногами чересчур велик, голова идет кругом. От длинной
винтовки  с подствольным  гранатометом  я  отказался.  Пусть  меткая,  пусть
мощная, зато в эксплуатации крайне неудобная.
     Мой выбор  остановился на устройстве покомпактнее (два с половиной фута
- будь  оно еще меньше, пришлось бы всерьез рассматривать проблему отдачи. В
игре  с  этим  строго).  Стреляет  данный  агрегат  миниатюрными  тупоносыми
пульками без оболочки.  Разгоняемые в стволе электро-  магнитным  полем, они
способны  поразить  цель  на  расстоянии трети  мили,  а уж разрываются  при
попадании - будь здоров.
     Распихал по карманам запасные обоймы,  при отсутствии гильз пули набиты
там как оливки в банке.  Судя по  всему мне  этого запаса хватит на долгий и
нещадный  бой.  Пара-тройка  маленьких , но жутко мощных  аптечек,  гранаты,
одноразовая  мини-ракетница  с   шестью  зарядами.  Кое-какое  альпинистское
снаряжение и, наконец, личное оружие для обороны - пистолет. Чем-то он похож
на модель прихватизированную "Скаутом", но данный экземпляр  стреляет именно
энергетическими  импульсами. Обойма-аккумулятор  здесь вмещает  не  двадцать
зарядов, а все сто.
     Разница,  думаю,  очевидна. Вдобавок эти коробочки можно подзаряжать из
любой  попадающейся  на  пути розетки -  для  этой  цели  служат специальные
разъемы. Смотрю на "Lotus"-а, тот уже давным-давно экипирован и готов к бою.
Выбор он  сделал прямо противоположный : импульсная  винтовка и обыкновенный
"магнум".  Вот и будем дополнять друг  друга -  ему  не  придется  учитывать
поправку на гравитацию, а меня зато не закоротит под водой.  Вдвоем, дружно,
хватаем установку -"напалм" и тащим ее назад в сторону коридора .
     Тело  у  "Lotus"-а  слишком малохольное,  так  что основная часть массы
достается мне. Моему виртуальному организму  наверняка  тяжело.  Я же ощущаю
лишь как  значительно замедлились  движения.  Чем  тяжелее груз,  тем меньше
скорость. Или  ускорение,  если начнут придираться  физики. Сила-то в  наших
телах константа,  сколько выдали в соответствие с инвентарным списком игры -
столько и имеем.
     Пока не жалуемся.  Но двигаемся  мы достаточно быстро - через полминуты
уже  достигаем линии  фронта. Странно,  ведь раньше  мне этот  путь  казался
неизмеримо длиннее.  Вероятно,  дело  в  том,  что  сейчас  мое  виртуальное
здоровье стоит  на отметке сто и не приходится хромать благодаря программным
причудам. Или  же все дело в наших  новых костюмах? Помимо основной защитной
функции  они   обладают  множеством   полезных  наворотов.   "Гидравлическое
усиление"  деятельности ног  -  уж  не  знаю,  как  эта  конструкция  должна
действовать с точки зрения программистов но она позволяет без труда присесть
и подпрыгнуть на высоту нескольких метров.
     Пока мы с "Lotus"-ом этот режим активировать не решаемся - с "напалмом"
шутки  плохи, если  прольем его на  своих товарищей -  программа не примет к
сведению  наши  личности, юмор ситуации по достоинству не  оценит.  Отправит
всех сожженых на реинкарнацию и всех-то проблем .
     - А ну вы, доблестные бойцы! Посторонись, на голову врагу грядут
     кардинальные меры борьбы.
     "Малыш"  с  "Ведьмочкой"  успели притащить лишь небольшой  стационарный
импульсный генератор, вычурная пушка  с  антенной вместо дула.  Единственный
плюс в  этом  пылесосовидном аппарате - его компактность  плюс прорезиненное
покрытие,  охранники  не   могут  уничтожить  этот  аппарат  энергетическими
пистолетами,  а другого оружия у них пока не наблюдается. Вот камни, палки -
совсем другой коленкор. Антенна  - штуковина, требующая нежности в обращении
с собой.
     Дабы избежать прямого  попадания булыгана туда, куда не следует, ребята
залегли  по  обе  стороны  от  энергетической  пушки  и,  катаясь  по  полу,
отстреливали наиболее ретивых представителей врага самолично.
     - Внимание! я вроде как обращался к публике с просьбой всем разойтись !
Прибыла группа огневой поддержки!
     "Lotus" изо всех сил своей луженой глотки пытался  перекричать шум боя.
Мы  вышли  на  передний  рубеж,  установили  свою  "скороварку"  соплом   по
направлению  к ненавистным вражеским  вертухаям  и  я  крутанул  вентиль  на
крышке. Огненная  шипящая лава, красиво переливающаяся от красного к желтому
и назад, брызнула потоком вдоль коридора, против  его наклона - но нас такие
мелочи не  обескураживают.  Назвался оружием - изволь работать как положено.
Моя команда дружно понизила уровень воспринимаемой громкости на шлемах вновь
обретенных  костюмов,  ведь  охранники  были  запрограммированны  стонать  и
визжать при получении травм.
     Нестерпимого воя  нескольких десятков таких  сирен  я  бы  не  перенес.
Четверть минуты  спустя  все было кончено - в  глубине коридора расположился
неаккуратный  штабель  обгорелых кусков мяса, как я уже говорил, смотреть на
это мне было крайне неприятно.
     - "Финита ля комедия", - высказался сразу  за всех "Скаут",  -ну и чего
мы здесь ждем? Второго нашествия?" Пришлось перехватить ниточки управления в
свои загребущие руки.
     - Всей  команде собраться у "тайника". Восполнить недостающие  элементы
экипировки, проверить боеготовность и быть настроенными к продолжению  этого
спектакля, на  все  про  все  полторы  минуты. Кто здесь  самый пунктуальный
солдат?  Кто  считает, что у  него уже все готово? Отличненько.  "Ведьмочка"
остается за часового на проходе в коридор. Все остальные - вперед!
     Теперь   уже  можно  порезвиться  вволю  -  руки  и  ноги  свободны  от
смертоносного груза. В детстве была  у меня  такая  игрушка - "попрыгунчик",
своеобразный  костыль  на  пружине.   Так  действие  "костюма"  было  чем-то
сопоставимо с ним. Слегка  подпрыгнул, присел и снова подпрыгнул, но  уже на
дистанцию в несколько  метров. Нужно будет  натренироваться  в использовании
этого устройства, в бою непременно пригодится.
     Вот  "Малыш",  например, уже  освоил эту штуковину - скорее всего  имел
возможность  ознакомиться  с  подобным костюмом в  прежних своих играх.  Без
труда набрав необходимую потенциальную энергию он переворачивается  в полете
и "приземляется" уже на потолке, оттолкнувшись летит на стену, а  дальше уже
начинает  отпрыгивать как мячик для настольного тенниса под всеми возможными
и  невозможными углами.  В  самых  ненормальных направлениях.  Все остальные
члены команды почтительно притормаживают и  с любопытством  ждут неминуемого
финала. Как закончится этот реактивный полет нашего Икара.
     Конечно,  если   на  огромной  скорости  долбануться  головой  об  пол,
приятного в  этом мало. А из неприятногосвернутая шея и сотрясение мозга как
минимум. Только не  в мире виртуальной игры. "Малыш" встает, восстанавливает
координацию в  пространстве и  не говоря ни слова хохочущим партнерам спешит
дальше. Такая непосредственность, что аж завидно становится.
     За  исключением  убежавшего  вперед  товарища,  мы  все выходим  в  зал
практически одновременно и застаем  его застывшим перед  одним из мониторов,
кои   во   множестве   были   развешаны   по   стенам.   Впрочем,   все  они
синхронизированы, показывают одно и  тоже.  Замечаю, что на картинку смотрим
не только  мы.  Уныло сидящие  на полу недалеко от  тайника, спасенные  мною
программки тоже  следят  за речью, льющейся  из динамиков. Только интересно,
что они в состоянии понять.
     А  вообще это помещение довольно-таки необычное.  Раньше я этого как-то
не  заметил, был чересчур занят переодеванием  и  экипировкой.  Зато  теперь
смысл  слов  говорящего  заставил   меня  прислушаться.  Какой-то  убеленный
сединами армейский товарищ. Выглядит обыкновенно, я бы даже сказал обыденно,
на  "зомби"  не похож. Характерно выдвинутая вперед  нижняя челюсть,  насчет
правильности  прикуса  не  уверен.  Качество  звука и изображения  оставляют
желать много лучшего.
     С одной стороны это вполне понятно, все-таки трансляция  идет издалека,
принимаемый  сигнал  слабенький.  В то  же  время  необходимо  помнить,  что
находимся в мире  виртуальной игры. Четкая картинка и кристально чистый звук
обеспечиваются кучей  лишних  мегабайт в  размерах  файла  уровня.  Излишняя
нагрузка на линию связи с сервером. Качество  довольно-таки терпимое, но это
в нашем случае не главное.
     Все  с  интересом  слушают агитационную речь:  "...и  сегодня для всего
человечества  настает  время   правды.  Час  пробил,  пришло  время  великих
испытаний.  Достойны ли мы  жизни? Обладаем ли  мы силой защитить,  отстоять
свой  мир?  я  знаю,  существуют  такие  типы, назвать  их  людьми  язык  не
поворачивается, которые внимают  сладким  обещаниям  агрессора,  добровольно
сдаются в  плен и тем  самым  начинают  действовать против своих  же родных,
близких. Вчерашних друзей и партнеров.
     Встают в строй армии на стороне  противника,  тем  самым сокращая шансы
человечества  на освобождение. Обещания врага могут быть очень  интересными,
даже  сногсшибательными, не  спорю.  Но  спешу напомнить,  что  честность  и
щепетильность  на  войне  -  понятия излишние. Неужели  кто-то  думает,  что
неприятель выполнит ваши  желания?  Ведь его цель отнюдь  не обеспечить всех
живущих на земле счастьем.
     Его  задача совсем  иная - порабощение. Любой доверившийся  врагу,  его
сладкоголосым песнопениям - раб.  Может  кто-то и и почитает за счастье  для
себя  быть  рабом, но я  уверен, что  достойные  люди, а  таких  подавляющее
большинство, скажут нет. Нет - сладким  фантазиям, нет"счастливому" рабству.
Потому  что  человечество выбирает  свободу. Так было  всегда  и продолжится
впредь.
     Посмотрите  вокруг  -  с  кем  мы  воюем?  Одни  люди  убивают  других.
Кто-нибудь видел врага в лицо? я - нет, хотя за время войны  повидал немало.
Нас истребляют,  сталкивая друг  с другом, нами управляют, как тупым стадом.
Пусть  тот,  кто  в  помрачении  рассудка  желает  переметнуться  к   врагу,
осмотрится вокруг. Взглянет по-новому на соседей, на друзей. Потому, что уже
назавтра вы вернетесь назад другими, с порабощенным сознанием  и целью убить
этих людей. Вы этого хотите?"
     Палец  оратора  негодующе показал  в  сторону  объектива,  кадры  вдруг
задергались, а затем  изображение  исчезло, оставив на  экране лишь  всплохи
помех. Первым высказался "Скаут".
     - Держу пари,  этот агитационный клип транслировали специально для нас,
когда  мы все собрались поблизости.  И звук вдруг сделался громче,  чем  был
раньше, да и изображение стало поконтрастнее....
     - В том, что ролик сделан для участников с целью большего проникновения
в смысл игры сомнений нет. Просто  я впервые вижу столь, скажем так, странно
проработанный сценарий.  Обычно  смысл игры смутен, единственное, чем занята
голова - как получше прицелиться и пометчее выстрелить...
     - "Tormentor", ты забываешь, что этот уровень был записан в предыгровом
меню  как  "экспериментальный",  то  есть  в основную  канву  игры  пока  не
вставлен. Может быть, это у них новое течение-  "игра с сюжетом". В принципе
,  получается  довольно  интересно и гнетуще,  но  необходимо  предупреждать
заранее...  "Снежинка"  разразилась  длинной тирадой пытаясь, скорее  всего,
объяснить  что-то себе,  а  не  другим.  "Малыш"  просто  никак  не  мог  не
отреагировать.
     - А по-моему вся эта  затея находится на уровне  полного  маразма.  Для
чего люди играют в подобные  игры? Чтобы  пострелять, а  то не понятно! Если
кто-то  желает подумать, пораскинуть мозгами, так для этого существуют масса
других  качественных  игр.  В  стрелялках  мозги  нужны  лишь  затем,  чтобы
размазываться по  стенам.  Лично мне  здесь не  нравится, хотя, если так  уж
необходимо дойти и других способов нет - я, конечно же, буду терпеть.
     "Lotus"  в  это время незаметно отделился от нашей компании  и в данный
момент рассматривал  одну из витрин в стене. Меня тоже  привлек напечатанный
сверху  слоган-транспорант:  "Вся  история  человечества  -  это бесконечная
череда  братоубийственных  войн и бессмысленной агрессии. Мы здесь для того,
чтобы найти людям лучшее применение." "Lotus" кивнул мне головой.
     -  Понял  во   что  мы  вляпались?  Дизайнеру  уровня  наверное   давно
зарезервировано  место  в психушке, но  ради  выгоды фирма все еще позволяет
лепить  тому уровни. Таким дай волю - они и побережье Африки усеют фьордами,
потому  что видите ли "красиво". Если  когда-нибудь  его встречу - прибью, а
сейчас давайте выбираться из этого проклятого места.
     Я  прекрасно понимал, что сейчас чувствует  этот человек,  заточенный в
теле  нескладного,  веснушчатого   восемнадцатилетнего  паренька.  Владеющий
футболкой с многозначительной  надписью "eighteen forever". Впрочем, книг на
данную тему написано тоже не мало. Раненные и убитые товарищи.
     Нет, не  в игре, а на  самом  деле. И человек,  рыдающий над потерями и
клянущийся отомстить врагу - таким же молодым  и не  знающим Зачем и  Почему
ребятам.  "Бесконечная череда братоубийственных войн".  Нет большей лжи, чем
та ,которая похожа на правду. У всего есть смысл- здесь и сейчас. Вот только
завтра  он уже  теряется  и  единственное, что остается, так  это горечь  от
потерь.
     Мои "протеже", мужчина  с  девчонкой, продолжали  сидеть неподвижно  и,
казалось,  не  обращали на  нас  никакого  внимания.  Взрослый все продолжал
глядеть  на прекративший трансляцию монитор, а  ребенок  крутил застежку  на
одетой форменной  рубашке охранника (на  ней  она выглядела словно балахон).
Все дети одинаковы. Все взрослые сволочи.
     Теперь я уже смотрел на сидящего взрослого типа совсем другими глазами,
чем  раньше.   Тот,  кто   в  свое   время  казался  мне  невинной  жертвой,
эксплуатируемой  захватчиками  вдруг  предстал  в  виде   подлого  предателя
человеческого рода. Интересно, в  сложившихся обстоятельствах поступил  бы я
подобно ему? Нет, ни  за что  и  никогда. Врешь. Однако, сейчас меня об этом
никто не спрашивает и пафос излишен.
     В реальном мире у меня есть интересная работа, скоро свадьба(мечтать не
вредно), в конце-концов полно друзей, с кем приятно провести вместе вечер за
баночкой-двумя пива. Я и по-настоящему могу быть счастлив в своем мирке, так
что  это именно тот показательный пример, когда сытый голодного не разумеет.
Думаю, что  мы  сможем предоставить  мужчине последний шанс  на исправление.
Если  мне хочется взять эту странную парочку с собой наверх,  то придется их
тоже слегка экипировать...
     Костюмов больше нет. Это у нас дефицит, выдается по одному в руки. Зато
имеются  в наличии разнообразные бронежилеты, ботинки и прочее сопутствующее
снаряжение. Взрослый берет все без возражений и  безмолвно надевает. Ребенок
же попался  на  редкость избалованный.  То  жилет видите ли  не  нравится  -
слишком  велик  и  щекотно,  то  каска  ("шапочка")  на  глаза   налезает...
Постоянные вопросы "а зачем?".
     Единственный вопрос, которого я боюсь это "Где мама?". Представьте себе
ситуацию-  объяснять подобные вещи компьютерной программе. Насколько хватало
моего воображения я сообразил, что родители  этой девочки добровольно пришли
к врагам, а  заодно и  ребенка прихватили с  собой "чтобы обеспечить девочке
счастливое  будущее".  Остальные  в  это время  осматривали  предоставленною
"неприятелем" экспозицию под общей темой "вот какие люди, что без нас с вами
будет?".
     Там было много всего - начиная от копий реальных полотен батальных стен
до трехмерного гриба ядерного взрыва. Смысл был предельно ясен.  В помещении
кроме  выхода  в  коридор  были  еще  две  двери  -  одна  сбоку  с  крупной
нарисованной  стрелкой вниз, другая в дальнем конце  с нарисованной стрелкой
вверх. Туда-то нам и необходимо попасть.
     Насчет второй двери  у меня никакой информации не было,  в плане уровня
она не указана. Мы и так находимся на самом  нижнем этаже- куда  уж  дальше.
Обращаю на этот  факт внимание  "Lotus"-а и "Снежинки",  вместе мы  подходим
рассмотреть участок получше. Первым замечает очевидное виртуальный паренек.
     -  Ха, эта  дверь  ведь  просто-напросто  нарисована  на  стене. Это не
является проходом, неужели не  заметно? Теперь мы уже  знаем, на что следует
обратить внимание. Действительно, "Lotus"  прав, чем-то  она мне  напоминает
нарисованный очаг из сказки про "Пиноккио". Только  в этом  варианте  позади
ничего нет, только стена. Я поднял винтовку, выстрелил.
     Кусок  виртуальной  штукатурки  с   нарисованной   на   ней  дверью  из
нержавеющей стали отлетел, скребанув  по шлему.  Я сунул в выщерблину палец,
покрутил слегка.
     -  Обыкновенная  несущая стена,  за  такой  ничего  нет. Но разрисована
здорово, создает сильное впечатление реального  прохода. Снежинка  для пущей
уверенности повторила мои действия.
     - Тогда какой в ее существование вложен смысл ?
     - Кто его знает? Наверное, чтобы отвлечь наше внимание.
     -  От чего ? Ответила  ей "Ведьмочка". Та стояла на  страже у прохода в
коридор, связывающий с лабиринтом ходов и комнат.
     -  Эй, лучше вам поторопиться, а то начинает понемногу появляться новое
поколение "зомби".
     - Наша цель игры - добраться доверху и выбраться на свободу, спасая тем
самым  застрявшего  товарища. Цель  компьютерной  программы  -  нас  туда не
пустить, совершенно однозначно. Думаю, двух мнений на этот счет существовать
не  может.  Но  до сих пор мы отвлекаемся  на каждую специально подброшенную
мелочь, обсуждаем  каждую  деталь...  Вторая  дверь  со  стрелкой  вверх  не
оправдала наших худших опасений- она была  абсолютно нормальной, осязаемой и
работающей. Створки раздвинулись после  первого же  прикосновения  к кнопке.
Лифт.  Причем  обесточенный, лишь на контрольном табло мигает надпись "Общая
тревога.  Модуль  дезактивирован."  "Малыш"  находится  в  состоянии  полной
прострации.
     - Вы что, хотите сказать, что  он никуда не поедет? А как же мы  сможем
пройти наш уровень?
     - "Малыш" прав, ведь судя по плану это был единственный подъемник, путь
     забраться на следующий этаж. Очевидно мы где-то с чем-то напортачили по
     дороге,  пошли  против установленных  программой  правил  и  теперь она
завела
     нас в тупик.
     -  А я  даже  знаю, кто  именно  виноват  в произошедшем. Могу показать
пальцем.  Кто  просил  тащить  с  собой  эти  идиотские  программы?  "Скаут"
указывает на  скромно стоящую в стороне спасенную  мной парочку. Как обычно,
ничто ему  не  помешает  рубить правду  матку не обращая внимания на лица  и
должности.
     -  Спокойно  ребята.  Во-первых,   это  вполне  может   быть  очередным
"дизайнерским"  трюком и  лифт  необходимо  всего  лишь  взорвать,  а дальше
откроется  проход. В  любом случае должен быть  какой-то потайной ход. Какая
хорошая пространственная игра обойдется без потайного прохода ?
     Я  раньше  не  замечал, что уровень  зала  с  колоннами заметно  пониже
коридоров, последний его отросток построен с наклоном. И  теперь где-то там,
очевидно, прорвало  канализацию.  Охранники пока не  наступали, зато вниз по
склону  начал  весело  течь  узенький  ручеек,  на   глазах  утолщающийся  и
преображающийся в широкий поток.
     Очевидно, трубы лопнули неспроста. На сколько хватит запаса "кислорода"
в наших новеньких костюмах-комбинезонах? От силы - минут пять, они абсолютно
не припособлены для  активной  подводной  жизни.  Необходимо  посторониться,
сейчас будут проводиться подрывные работы. Лифт взял на себя "Lotus", жестом
отогнал остальных подальше, укрепил на  потолке кабины небольшую коробочку и
выбежал прочь.
     Насколько  я помню, задержка три  секунды.  ...двадцать  один, двадцать
два... Lotus напоследок оттолкнулся посильнее от пола  и совершил гигантский
прыжок подальше от опасной зоны. Радиус разлета виртуальных "щепок" оказался
намного  меньшим,  чем  мы  ожидали. Команда  столпилась  у  двери,  пытливо
всматриваясь ввысь.
     Общую мысль озвучила  "Снежинка" : "стенки шахты гладкие, уцепиться  не
за  что,  трос уплыл наверх. Так, очевидно,и планировалось. Поэтому  советую
всем поискать другой выход из сложившийся ситуации..." "Ведьмочка", совершив
гигантский прыжок, аккуратно приземлилась неподалеку, так никого и не задев,
зато смачно обдав брызгами. Вода уже поднялась до уровня щиколоток.
     - Свой пост я бросила, буквально говоря меня оттуда смыло  потоком. Все
равно  никто не нападает,  есть более серьезная проблема.  Ребята, чует  мое
сердце, где-то здесь спрятан другой выход. Лупите, что есть мочи по стенам и
потолку. Если мы тут захлебнемся, боезапасы нам уже не пригодятся.
     "Путеводный глаз"  все  крутится вокруг да  около  лифта,  то влетая  в
шахту,  то  высовываясь  назад.  Другого  пути  наверх  он  не  различал,  а
последовать  его путем нам не удастся - среди склада аммуниции был обнаружен
всего один "ракетный ранец":  слишком редко он используется в игре. В  любом
случае, погоды  эта аппаратура  не делает. Способен  быть  полезным лишь  на
открытом пространстве, но уж никак не в узком "колодце".
     Слабоманевренный,  там   он   наверняка  приведет  к   катастрофе.  Мне
необходимо  спасти  всю  команду, а  не одного человека, "Ведьмочка"  права.
Впрочем,  судя  по  деятельности  окружающих,  все  уже  воспользовались  ее
советом. "Lotus" разделил  все  помещение на сектора и каждый теперь палил в
свое  удовольствие  исключительно в пределах указанной  зоны, что  исключало
травматизм на производстве.
     И  снова пришлось  прибегнуть к помощи виртуальных "затычек"  для ушей.
Одни обожают грохот  канонады, а у других от такого шума  появляется зудящая
зубная  боль...  Игровая  программа  позволяет  каждому  выбирать  для  себя
оптимальные условия для  восприятия виртуального  мира. Сомневаюсь, чтобы на
самом деле могла существовать труба, по которой тек столь мощный поток воды.
Это же какое давление требуется...
     Программа  явно  жульничает,  но  нам  от этого не  легче. Попадания по
стенам образуют выбоины, но про  спасительный лаз говорить не приходится. Ко
мне подходит "Ведьмочка".
     - Слушай,  "Инквизитор", насколько я понимаю, ты  должен в этом кое-что
смыслить. С точки зрения физики, если мы  снесем эти поддерживающие колонны,
то потолок обрушится?
     Интересный вопрос, сразу и не сообразить... Да и причем  здесь реальная
наука?  Вряд  ли  дизайнеры  обращали  на  нее  хоть  малейшее  внимание.  В
большинстве подобных трехмерных  игр создаются  такие огромные,  извращенные
залы.  Никто  ведь  не  задается   вопросом:  можно  ли  сваять  подобное  в
реальности?
     Или, допустим, эти гигантские  насекомые.  Давно  уже  доказано, что  в
наших планетарных  условиях  они жить не смогут ( в  соответствии с законами
физики и  строением внутренних органов), однако жизненная правда отходит  на
второй план  уступая место правилам зрелищных жанров  искусства.  Представил
перед  глазами  карту уровня.  Что находится  над  нами, сколько сотен ярдов
железобетонной конструкции.
     -  Да, дорогуша. Сдается мне, что  эти колонны -  сплошной блеф.. Хотя,
центральную лучше не трогать...
     "Ведьмочке" только  дай волю, камня на камне стоять не оставит. Однако,
безрезультатно. Как и  у всех остальных. Вода, тем не менее, стояла  уже  на
уровне пояса. Для  таких созданий, как  я. "Lotus"-у, например, она доходила
аж до солнечного сплетения. Жестом подозвал его и одолжил пистолет. Не особо
мощные "патроны" - как раз  то, что необходимо для небольшого  эксперимента.
Наверное, это наша последняя надежда.
     Я  прицелился  как следует и поразил вымышленную мишень  на центральной
колонне,  как раз на  уровне  человеческого лица. Спустя  пару  секунд я уже
рассматривал  получившийся  результат.  "Скаут",  как  всегда,  нашел  время
прокомментировать  наши  действия: "-А, та же самая  ерунда.  Я  же  говорю,
влипли мы, влипли..."
     Но что-то кажется мне подозрительным.  Приставляю  пистолет вплотную  к
получившемуся углублению  и еще пару раз  жму  на спусковой крючок. Что  мне
нравится  в выбранной  "Lotus"-ом  модели -  это  концентрированная  энергия
выстрела. Много  повреждений на маленьком  участке  поверхности.  Ну,  что я
говорил?  Последняя  пуля ушла в образовавшуюся  пустоту.  Колонна-то внутри
полая.
     Или это выход, или я ничего не понимаю в подобных  играх. Дальше  пошло
легче. "Малыш", полный энтузиазма, притащил какой-то игольчатый перфоратор и
стал  выбивать  материал с одной  стороны под моим чутким  руководством.  От
обвалившейся колонны пользы окажется мало... Очень скоро стало очевидно, что
внутри  она  не такая  уж  полая,  от  основания  ввысь  уходила  "пожарная"
лестница. Найдя должный компромисс  между  скоростью  и качеством  работы, я
дождался  того  момента,  когда  дырка   стала   достаточно  крупной,  чтобы
пропустить даже "Скаута".
     "Lotus" со "Снежинкой" полезли первыми, выполняя  функцию разведотряда.
За  ними  "Малыш" с кучей  боеприпасов под мышкой, "Скаут"  с  девчонкой  на
руках. "- А почему здесь темно? Это еще не слонце?"
     Мужчина  повиновался   бесприкословно.   Очевидно,   перспектива   быть
затопленным его не  прельщала. Подъем по шахте длился  не слишком долго. Сто
ступенек  - это выходит где-то как раз сто  футов. Пока я вылезал, "Lotus" с
"Малышом" уже успели-таки ввязаться в  какой-то конфликт местного значения и
продолжали лениво отстреливаться.
     - Эй,  "Tormentor",  эти типы не намного умнее тех знакомых снизу, но у
них оружие помощнее. Лучше им не подставляться.
     - Ага, и одеты они в военную форму. Серая такая, вполне человеческая.
     - "Малыш" подразумевает,  что форма земная. Выступавший по телеку вояка
был
     почти в такой-же...
     Ничего  не  понимаю. Да ну их всех,  не поймешь, кто за кого.  Зато  мы
здесь  против  всех.  Таким  образом  игра  сделана  - стреляй  во всех,  не
ошибешься. Что мы и делаем.  Неподалеку от нашего лаза видна лифтовая шахта.
По  наипростейшему  плану  предусмотренному  в   программе  мы  должны  были
подняться оттуда, а так поневоле осваиваем профессию трубочистов. Теперь это
уже не важно.
     Наша цель- продвигаться как можно быстрее. Чуть не упустил, недалеко от
шахты-  прямо  напротив, парит  в воздухе фиолетовый  ключ. С  микросхемой и
магнитными полосками вместо  бороздок, внушительных размеров. Высоко  висит,
от пола не дотянешься.  Не страшно, зато у меня есть спецсредство.  Присел -
подпрыгнул. Эх, амплитуда маловата. Накопленная энергия прижала меня к полу,
а  затем еще мощнее подбросила вверх.  Вот  это в самый раз. Ключик достал с
первой  же попытки,  было совершенно не сложно -  вытянул руку и он прилип к
ней самостоятельно.
     Одна  из  нескольких составляющих  на пути  к свободе  в  активе  нашей
команды.  Надеваю ключик на шею  и он  становится как  влитой. Распоряжаться
ключами  -  тоже  привилегия  капитана.  Оборачиваюсь  и  скоренько  провожу
инспекцию своих вооруженных сил. Все при деле за исключением двух  спасенных
мною субъектов. Девочка отвлекает "Скаута",  дергает его за рукав. "-Ну, так
не честно, я тоже пострелять хочу..."
     Обойдется, война  -  это  не детские игрушки. А вот  мужчина  проявляет
полную апатию, лишь глядит на нападающих солдат расширенными глазами.
     -  Слушай, приятель, если ты думаешь, что свобода достается  легко, что
ее принесут  тебе на блюдечке с голубой каемочкой,  ты  глубоко  ошибаешься.
Хочешь  выбраться на  волю,  так  добро пожаловать в  члены  нашей мобильной
группы. Будешь помогать или ты у нас  пацифист?  Должен был уже  разобраться
спросоня, кто здесь враг?
     - Я разобрался.
     Первое,  услышенное от  него  слово  за  все  проведенное вместе время.
Конечно, сказывается долгое отсутствие разговорной практики, но голос вполне
терпимый, даже приятный.
     -  И ты ведь  не станешь  колебаться и размышлять  о смысле  жизни  при
возможности убить врага?
     - Не стану.
     - "Tormentor" не советую, категорически не советую.
     Это "Lotus". И как  он успевает за всем уследить? Наверняка сказывается
длительная  тренировка  в деле командывания и  управления.  Однако  я  решаю
рискнуть и передаю мужчине (а не следует ли спросить, как того зовут?)  один
из пистолетов, припасенных "про запас". Тот задумчиво его рассматривает.
     -  Ну, чего же ты  ждешь?  Неужели не видишь в округе ни одного  врага?
"Lotus" на  страже. Если мужчина по ошибке вдруг решит пристрелить одного из
нас  - этой  гадости  у  него не  выйдет.  Вдали  действительно  происходили
какие-то перебежки  солдат неприятеля,  поэтому  ни  малейших  подозрений не
возникло...
     -  Вижу. Мужчина  быстро  приставил  пистолет к  собственному  виску  и
спустил курок. Нет, вы только подумайте,  я-то о нем заботился, бронежилетом
снабдил,  каской,  а он -  свинья неблагодарная. Стану  я  еще  когда-нибудь
заботится о  компьютерной программе! Действительно, не могут же программисты
позволить нам  набрать добровольцев,  вот и  вложили в каждый модуль функцию
саморазрушения  в подобных двусмысленных ситуациях.  Однако,  что-то  мне во
всей истории жутко не нравится. Какая-то у них  чересчур  запутанная  модель
мира... Люди воюют против  пришельцев, а стреляют пока точно в таких же, как
они сами. Меня дергает за локоть все та же приставучая девчонка.
     - А на слонце тоже стреляют?
     -  Везде  стреляют,  пошли отсюда. Лицо  смотрящего  на труп  "Lotus"-а
презрительно скривляется.
     - Чтобы я еще когда-нибудь  участвовал в подобных  сумасшедших играх...
Оставив прошлое позади, мы ударными темпами продвигаемся вглубь  уровня. То,
что  у простого игрока должно вызывать массу проблем, мы решаем без малейших
затруднений.  Экипировочка  у  нас  подобрана  -  высший  класс.  Наконец-то
"путеводный глаз" нагоняет нашу  группу. А я уж разочарованно думал, что  он
где-то застрял насовсем.
     Чем крупнее наша команда - тем веселее, а эта моргающая сфера сойдет на
роль  домашнего  животного.  Такие причуды часто случаются с  подобными  (не
особо разумными) программками. Даже если между  вами будет находиться тонкая
решетка, поисковик "застревает"-  кратчайший  путь вроде как найден,  но  он
перекрыт. Функция разумного обхода  преград  в нашем "глазе"  развита слабо.
"Тайников" не замечает, ограниченности наших возможностей не чувствует. Зато
теперь можно  будет  сверяться  по  нему  насчет  правильности рассчитанного
кратчайшего пути наверх. Идем мы неплохо, половина уровня уже позади. Ха, не
так уж и сложно, как я рассчитывал. Даже приличных "загадок" не встречается.
Пару   раз   приходится   все-таки   поискать  рычаги,   с  помощью  которых
активизируются подьемники  и  наводятся мосты.  Тут уж  командование на себя
берет  "Lotus", он  и на  самом  деле  сержант, насколько я знаю.  Разбивает
территорию на участки и каждый обшаривает свою зону.
     Конечно, когда  появляется вражеский солдат, чересчур крутой для  того,
чтобы  с  ним  удалось  справиться  в  одиночку,  то  происходящее  начинает
напоминать сюжет:  "древние люди  во  время  охоты на мамонта". Сильнее всех
старается  передать  атмосферу издевательства над вымершим животным "Малыш":
гикает  и  улюлюкает,  что  есть  мочи.  Однако,  постепенно  наше  основное
приемущество начинает  иссякать  -  набранные с лихвой боеприпасы  понемногу
заканчиваются. "Lotus" со "Скаутом" и "Ведьмочкой" все чаще притормаживают у
розеток, или как они здесь называются- "пункты подзарядки".
     "Малыш"  начинает  нервничать,  что  катушки   с  "иголками"  для   его
перфоратора встречаются у убитых врагов слишком редко. Потом случается более
крупная  неприятность  убивают  "Lotus"-а. Он,  конечно же,  в глубине  души
считает себя здесь наиболее опытным и не брезгует лезть в  самую гущу боя. А
тут -  не  повезло, переоценил свои  силы. Закончив расправу над  вражескими
снайперами и гранатометчиками, мы столпились вокруг тела.
     - А может он еще жив? Вдруг осталось хоть несколько процентов здоровья?
     - Нет, смотрите ! Я прикладывала аптечку, но она не активизируется.  На
секунду воцарилась тишина,  нарушенная  свистом  пролетающей  мимо вражеской
ракеты. Боевая троица разбежалась, залегла, спрятавшись за уступом  и начала
палить  в ответ на провокацию. Над телом склонились  лишь мы со "Снежинкой",
причем не  из каких-то чувств,  а просто чтобы  шальная  пуля  ненароком  не
угодила в нарисованный лоб. Да еще эта несносная девчонка...
     - Дядя больше не будет стрелять, да? Он устал?
     - Будет, еще как будет. А пока не мешай, пожалуйста.
     - Ну, "Tormentor", что  собираемся предпринимать  ? Чует  мое сердце  -
придется возвращаться...
     -  Согласен,  но  пойдет   кто-то  один,  от  силы  двое.  Участок  уже
"расчищен",  целой толпой перетекать  туда-сюда  ни к чему.  И  еще, как  ни
мерзко это прозвучит,  возвращаться из-за одного  человека  - это  накладно.
Думаю, имеет смысл подождать, пока укокошат кого-нибудь еще...
     Самому противно, но "Снежинка" умная девушка,  она соглашается с  моими
доводами. Команда  реагирует  вяло, все  заметно  приуныли.  Так  происходит
всегда-  в жизни ли, в игре... Сначала все идет гладко, с азартом и душевным
подъемом.  Удача  поднимает жизненный тонус и способствует  усиленной отдаче
игроков.
     Ощущение победоносности,  непобедимости  витает в воздухе над головами,
словно  нимб. И  продолжается подобная  идиллия  до  первой  осечки,  первой
жертвы. В такой  момент солдаты понимают, что занятие которое  им  еще вчера
казалось игрой на учениях не такое уж безобидное. Каждый в душе верит в свое
бессмертие.  Поэтому, когда кто-нибудь  из окружающих осмеливается  нарушить
эту веру своим поведением, то настроение соответственно  падает. Хорошо, что
нам попалась  такая игра. Скоро "Lotus" снова присоединится  к компании  - и
как  будто  ничего  не случилось. Хотя  костюмчик его  пострадал  изрядно...
Продвигаемся   дальше,   шаг  за  шагом  отвоевывая  помещение   бункера   у
"прокаженных" людей.  А может, в этом мире  и  нет  никаких пришельцев? Люди
просто  нашли  еще  один  убедительный повод повоевать меж собой? Вряд ли...
Есть скопления неприятеля, которые легче обойти стороной, чем вступать в бой
- дешевле  обойдется.  Но  сейчас  мы  не видим  иного выхода-  с  патронами
действительно  напряг,  а  здесь  плохо соорганизованная группа  программных
бойцов охраняет крупный, якобы "потайной" склад. Идиоты, кто же  так делает,
на самом-то виду? Увидя  такую кучу  людей только полный тупица, ни разу  не
воевавший  в  виртуальном пространстве  не  сообразит,  по какому поводу они
здесь толпятся.
     Вообще, в команде самая ценная вещь - капитан.  Если меня прикончат, то
пиши пропало. Однако, на этот раз, учитывая "болезнь" "Lotus"-а,  приходится
взять командование операцией на себя. "Малыш",  конечно, тоже  сильно жаждет
дорваться до  власти, но покамест обойдется. Распалясь я и  не заметил,  как
оказался впереди всех. Если меня сейчас прикончат, то-то будет  обидно: ключ
утерян, костюмчик на переработку... Какое счастье, что в  критический момент
моя  винтовка  не подводит.  В  мире "виртуальной"  игры  можно  забыть  про
осечки... или это  просто  конструкция  удачная  ?  В  любом  случае,  когда
заканчивается последняя обойма все рассуждения становятся никчемными.
     Не остается ничего другого,  кроме как доставать штуковину, припасенную
на "черный" день. Ракетница удобна  тем, что позволяет отстрелить все заряды
одновременно. Грохоту будет при попадании  - децибеллы немеряны,  но накрыть
сразу всех, увы, не удастся. В обычном, одинарном режиме стрельбы промежуток
между выстрелами секунды две. Вот такой расклад мне больше подходит. Настало
время показать всем, чему удалось научиться за время нашего марш-броска, что
в принципе  не зря бляха  капитана  принадлежит мне.  Делаю первый выстрел в
самую  гущу  врага.  Те,  совершают  самый  логичный  поступок  -  бросаются
врассыпную.  Всех  заторможенных  прибило  на  месте.  Ответный  удар  врага
проходит  подо мной  -  у "гигантского прыжка" полно  ощутимых, практических
преимуществ.
     С набранной высоты, из самой верхней точки своей траектории, стреляю по
наиболее  многочисленной  кучке оставшихся.  Затем  группируюсь, свертываюсь
клубочком,  что  полностью меняет описываемую  телом кривую. Снова  выстрелы
врага сделанные "на упреждение" проходят  мимо. Достигнув земли, я падаю ниц
и из  этой удобной позиции  произвожу третий выстрел.  Перекатываюсь, встаю,
стреляю.  Осталось  две  ракеты.  Прыжок  с  кувырком  вбок  это сложно,  но
чрезвычайно  эффектно.   Тут   требуется  сноровка,   даже   в   виртуальном
пространстве.  Одна нога отталкиваясь  подбрасывает  тело  вверх,  а  другая
придает  ему угловое вращение.  Впрочем, все эти подробности мало интересны.
Приземляюсь,  стреляю.  Резко  кидаю   тело  в   сторону  и  практически  из
горизонтального  положения, в  полете, выпускаю свою  последнюю ракету.  Ну,
двое последних, залитых кровью доходяг достаются " Малышу", теперь  не будет
в большой обиде на меня. "Ведьмочка"  хлопает в ладоши, "Скаут"  с девчонкой
присоединяются.   "Снежинка"   не   поддается  общей   атмосфере   циркового
представления,  а  метким  выстрелом "снимает"  спрятавшегося  за  бочкой  с
горючим  вражину.  Вместе с  бочкой.  В  реальной жизни подобных  взрывов не
бывает - слишком неестественно, наигранно. Но это моментально отрезвляет всю
команду.
     Мы  вспоминаем,  где  находимся  и для чего здесь  очутились. Разбираем
отвоеванные  боеприпасы,  обживаем  занятую   "высоту"   -   вполне  удобный
стратегический пункт. "Малыш" вздыхает, для  "перфоратора"  в куче ничего не
нашлось  и  ему  приходится  сменить  основное  орудие  труда.  Мы уже  явно
перевалили  за  середину уровня и продвигаться с каждой  минутой становиться
все  сложней.  Следующей  "ушла"   "  Ведьмочка".   Ее  "достало"  мощнейшим
электрическим  разрядом. Пару секунд  тело  тряслось в конвульсиях, мне даже
стало ее  жалко. Теперь-то  наверняка  предстоит  возвращаться. Потеря трети
группы - это уже не шутка.
     Выполнять спец-задание  предстоит  мне  со "Снежинкой"  (или  Элис  - в
реальном  мире).  Двое  наших  товарищей остались поджидать  на  отвоеванной
раньше  возвышенности. Как обычно, у них нашелся достойный повод  поспорить.
На  этот  раз -  чья  винтовка  круче, собираются отстреливать неприятеля по
очереди, соревнуясь  в  меткости  и быстроте  реакции. Судя  по  обстановке,
скучать  им  пока не  придется.  Девочка  продолжает в своем  установившемся
амплуа: "ну  дай мне стрельнуть, дай! " А мы бежим, несемся назад  по пустым
коридорам. Перепрыгиваем через окровавленные,  расчлененные  тела врагов, на
секунду притормаживаем около "Lotus"-а.
     -  Слушай,  а  вдруг он все-таки еще  капельку жив? То, что  аптечка не
срабатывает ничего  не значит. Давай уж для верности произведем "контрольный
выстрел" - тогда он точно окажется там, внизу, в "ванне". Сказано - сделано.
Хороши мы были бы -  прибегаем запыхавшиеся на место, а  "души" товарища там
нет, не прибыла.
     Достигаем  шахты  лифта,  я  всматриваюсь  в  глубину...  где-то  внизу
плещется вода. Значит если прыгнуть - будет не больно, проценты за  подобное
спортивное поведение не снимут. Особенно в наших костюмах. Плюх!  Необходимо
учесть, что запаса кислорода хватит всего на пару минут. Однако мои опасения
излишни,  вода не  залила  колонный  зал полностью.  Мне например ее уровень
доходит до шеи. У "Снежинки" торчат наружу лишь глаза  и вся верхушка шлема.
Смешно, но  нам  не  до  смеха.  Пытаюсь  нырнуть  в  наивной  надежде,  что
передвижение  по  водной  глади вплавь окажется чувствительно  быстрее,  чем
мелкие  шажки  по  дну. Что же, попытка вполне себя оправдывает. Только я не
учел одной  маленькой  детали - на  мне  скорее снаряжение  для исследования
морских глубин, чем  для  спортивного плавания, костюм тянет на дно... И все
же мне удается  выползти на наклонный берег - пол коридора.  Удалось даже не
слишком потерять  свое  командирское достоинство. Оборачиваюсь, а "Снежинка"
на меня вообще  не смотрит -  у нее  из  карманов выплыли "аптечки" и теперь
девушка  барахтается,  пытаясь собрать  их все.  Про энергетический пистолет
приходится временно позабыть. Стрелять из  электрического устройства, откуда
тонкими струйками вытекает вода  - самоубийство. Интересно, за сколько минут
он высыхает по правилам игры? Рассчитывать  на просушку, тратить драгоценное
время  -  бесполезно.  Если  все  пройдет  без  осложнений, этим  путем  еще
предстоит возвращаться. Бежим назад по знакомым до боли коридорам. Здесь нам
устраивали  засаду,  в  этом  месте  сильно  ранило  "Скаута"   .  Охранники
малочисленны и, судя по  всему,  не  испытывают особого счастья от встречи с
нами.  Так и  должно быть. Программа управляющая  игровой стратегией уже два
раза  устраивала  на  нас серьезные  покушения. Повторять отработанные этапы
снова  -   это   не  стильно.  На  экранчике  виртуальных  очков  появляется
информация. Комната, куда в поисках тела залетела душа "Ведьмочки" находится
относительно ближе к нам, поэтому сначала спешим туда.
     - "Снежинка",  будь моим  свидетелем.  Ничего  предосудительного  я  не
совершаю, а оплеуху сейчас заслужу - стопроцентно.
     Стульев,  столов  и прочей мебели  в комнатке  не  наблюдается, поэтому
приходиться  применять брутальный вариант - прикладом  по стеклу "ванны".  И
еще  разок.  Чувствуется, что " Ведьмочка"  не торопится разнообразить  свой
образ счастья. Точнее  - вся ответственность ложиться на плечи (или куда- то
еще?)  программистов. Если бы я  мог -  то  неприменно  покраснел. А  вообще
знаете, когда бьют с отмашкой по забралу шлема - это совсем не больно.
     - Ну "Тormentor",  ты  и  извращенец...Тьфу, чуть эту руку не  сломала.
Конечно, вам хорошо, а  я-то снова голая. Просто ужас какой-то.  Неужели мой
костюм погиб?
     - Нет,  тебя убило электричеством, а костюмчик в таких случаях остается
практически целеньким... Вернешься туда - сможешь надеть снова.
     -  А  почему  же  вы  его  не принесли  с  собой?  Тоже  мне,  товарищи
называются.
     - Ты представь  себе, как это будет выглядеть - выковыривание из кожуха
твоего обожженного  бывшего тела. Кому  доверить эту процедуру? "Скауту",  а
может "Малышу"?
     -  Ладно, уразумела. Пошли скорее, на месте разберемся. Однако, с голой
задницей "Ведьмочка" дошла лишь до  тела  ближайшего  охранника, дальше  все
пошло  по накатанному сценарию. Следующий на  очереди -  "Lotus",  спешим  к
"аквариуму", где покоится его  тело.  Действительно стараюсь поспешить. Ведь
тот рассказывал,  что от  собственного "счастья"  его тошнит.  Только  бы не
захлебнулся. Не смешно. Как и раньше,  "Lotus" просыпается мгновенно, резким
рывком подбрасывая свое тело. Приземляется на пол.
     - Я вас подвел, так?
     - Что за глупости? Это игра, по другому события и не могут развиваться,
обязательно кого-то  пристрелят.  Причем  гибнет  самый смелый, решительный,
пытающийся прикрыть собой тела товарищей.
     -  Понятно.  Иногда полезно  прочувствовать,  каково  это  - погибнуть,
проявив  отвагу. Хотя наш  командир говорил: "  Умный герой остается  живым.
Помирать это глупость, поэтому никакого экстремального героизма." Сволочь он
был   большая,  сам-то  полез,  погиб  одним   из   первых.   Ладно  ребята,
возвращаемся, а то нас наверху уже заждались.  "Lotus" натянул на себя форму
охранника и нагнал нашу группу. Сотни, тысячи ячеек со "счастливыми" людьми.
Они  грезят, а вокруг идет  беспощадная война. Спасать мне  больше никого не
хочется,  уничтожать их тоже смысла нет  - игровая программа за них очков не
дает. По  существу  вопроса эти тела такие же  люди как и  мы сами, они тоже
имеют право  на свое, хоть и призрачное  счастье. Я вижу,  как  проходя мимо
очередной  комнаты   рука  "Lotus"-а   с   пистолетом  судорожно  дергается.
Великолепно его понимаю, сейчас хочется бить и крушить, ломать и уничтожать.
Врага, конечно. А тот не слишком уж прост.  Игра ведется с применением самых
мощных, действенных "манков", сзывающих к себе стаю. Кого  ты больше любишь?
Себя  или  своего соседа? Что  на этот  счет написано  в  библии? Никто не в
состоянии возлюбить ближнего больше,  чем самого себя. Вот кто-то и выбирает
себе  счастье, тем  самым  убивая оказавшегося  по другую  сторону  баррикад
соседа. И  в чем его вина, если  ближний сам себя не любит,  отказывается от
счастья  во  имя какой-то призрачной  свободы, иначе бы они оказались  снова
рядом... Двое "счастливых"  будут  сосуществовать в мире  и согласии. Может,
именно  это  пытаются продемонстрировать  людям  пришельцы?  Что,  если  вся
вселенская  агрессия в человечестве вызвана  недостатком счастья на планете?
Людей много, радости в мире гораздо  меньше.  Вот на всех его  и не хватает.
Поэтому мы и деремся, пытаемся выдрать из рук друг друга заветный кусочек. А
здесь его завались,  заройся с головой и можешь  уже никогда не высовываться
назад.  Там лучше.  "Lotus" злится. Ведь кроме  понятия "призрачное счастье"
нам  приходится  признать  еще и "призрачную свободу".  А бывает  ли другая?
Стоп, не  стоит влезать в дебри многозначности,  особенно там, где ее и быть
не  может  по  определению.  Мы  в  простой  игре-стрелялке.  Убей  все, что
движется.  Все,  что  уже  неподвижно,  оставь  покоиться с  миром. Осталось
воевать  совсем  недолго.  Все  сосредоточатся,  последний  рывок  и мы  уже
достигли  долгожданного  места, где с  нетерпением  поджидает  наш непутевой
товарищ.  Только  вот  за правильную ли  сторону мы  играем ?  Исключительно
по-человечески, с точки зрения человечности ? Не знаю. Как и в прошлый  раз,
мы движемся по коридорам "ходячей смертью". Рискнувших высунуться из-за угла
охранников  встречаем  огнем  сразу  из  четырех  орудий.  Не сразу  замечаю
сообщение, появившееся  в нижней части экранов  моего виртуального тела. Это
"Скаут".  Я и  забыл об этом  способе связи, ведь когда  в процессе игры два
объекта расходятся слишком далеко, то голос  уже перестает быть слышимым для
других участников.
     "Ребята, давайте скорее, у нас проблемы...". Странно, вроде оставили их
в  выигрышной  позиции,  боеприпасов  достаточно,  да  и врагов  в той  зоне
терпимое количество. Должно  быть, произошло  нечто из ряда  вон  выходящее.
Сообщаю об  этом  товарищам.  Несмотря  на то,  что мы  и  так почти бежали,
удается увеличить скорость еще почти в два раза.
     Прыжок в зал с "бассейном". Полая колонна на месте, поднимаемся наверх.
"Lotus" нас еще подгоняет. Дальше спринт  по  очищенным от противника залам,
проходам и каморкам с низкими потолками. В одном месте приходится проползать
на  четвереньках,  толкая оружие впереди себя. Настигаем тело "Lotus"-а. Еще
того,  старого, разнесенного на клочки.  Притормаживаем,  но лишь  для того,
чтобы  парнишка стянул с  неудачливого  близнеца  все годное к использованию
снаряжение. А такого, как ни удивительно, оказалось немало. Дырища на животе
"комбинезона" - еще не повод выкидывать его на помойку. То же самое касается
и помятого шлема. А что насчет  бронежилета, напоминающего дуршлаг, так ведь
известно, что пуля  два  раза в одно и то же  место  попадает  крайне редко.
Следовательно  сей предмет  просто обязан приносить удачу. "Lotus" абсолютно
не брезгует заляпанными в крови  причиндалами  - кровь-то своя  собственная.
Надевает  костюм  прямо  поверх  робы  охранника.  Программа  позволяет  это
сделать,   а  "Lotus"  просто  не  хочет  терять  лишнее   время  на  глупые
предрассудки. После первой  смерти они  уже  теряет всякий смысл. Или все же
ему  противно? На полу остается лежать  сморщенное, ничтожное  тело забитого
парнишки.
     Глаза того раскрыты  и устремлены вверх, рот застыл в беззвучном крике.
Сейчас, абсолютно недвижим,  он кажется еще  младше...  Слишком  рано  таким
брать  в  руки  винтовку, слишком рано  убивать и умирать. Не важно, то  или
другое, юноша в любом случае пропахнет запахом смерти. "Lotus" напоследок со
злостью пинает ничтожное распростертое тело обутой в тяжелый сапог ногой.
     - Ты ведь не посмел  рассчитывать на другой исход, верно? А иначе,  что
такое по-твоему война?
     Я разумно промолчал, напарник явно обращался  не  ко мне. Извращенный у
него, однако, способ  разговаривать с самим собой.  Бежим дальше, я искренне
надеюсь, что не  придется  сразу  же,  без передышки, возвращаться за  двумя
оставшимися  в  "преисподнюю"... Тело  убиенной "Ведьмочки"  выглядит  более
по-человечески.  Во  всяком  случае,  крови и  вывороченных внутренностей на
порядок меньше.  Та торопливо  раздевает своего неудачливого клона, вытирает
спачканные места  костюма  ветошью сделанной из вражеской формы и влезает  в
него сама. На секунду притормаживает, о чем-то размышляет, а затем аккуратно
отбуксировывает тушу в нишу, где та не сможет кому-нибудь попастся на пути.
     - Tormentor", отвянь!
     - А я к тебе и не приставал, кажется.
     - Вот и не смей ничего говорить, понял? А то я девушка впечатлительная,
для войны морально не приспособленная.
     - Ха, вот так дела. Да ты, по-моему, стреляешь лучше всех из нас !
     - Стрелять  это  одно дело, а воевать  совершенно иное...  Пользоваться
оружием меня дедушка научил. И все равно, убивать зверей я не желала, ходили
в тир. "Снежинка" за всю  дорогу не проронила  практически ни единого слова.
Терпеть  не  могу,  когда она  так  молчит.  Потому,  что  она  постоянно  ,
непрерывно что-то обдумывает.  А мне комфортнее быть в курсе направления  ее
мыслей. На экранчиках моих окуляров появляется вторая надпись " ну? вы где?"
. Значит  еще  не все  потеряно, ребята целы и  невредимы. Как говорится,  у
страха глаза велики. Даже если бы я не знал  их точное месторасположение, то
сейчас определил бы его  без труда.  Грохот разрывающихся снарядов и красный
пунктирный  след пролета пуль не оставляют возможностей для догадок. "Скаут"
заметил  нас сверху,  орет  что-то нечленораздельное. Понять его у  меня  не
получается, начинаем влезать  на высоту, где  расположен  их  окоп. " Сзади.
Сзади, черт побери!" Два раза повторять простую мысль мне не нужно.  Когда я
обернулся, приклад  винтовки уже находился  в плечной ямке.  Выстрелил почти
моментально.  Начиная  с  какого-то  момента   это  уже  приходиться  делать
исключительно  на  рефлексах.  Пока  сформировавшаяся  в  мозгу мысль пошлет
сигналы мышцам тебя уже  успеют несколько раз прикончить. А так даже хватило
времени  для того, чтобы отскочить в сторону.  Когда  завязывается серьезная
потасовка аптечки желательно поберечь и не подставляться без веской причины.
Если до сего  момента "Малыш" со "Скаутом" лишь мечтали удержать неприятеля,
то воссоединившись вновь  мы обращаем врага  в бегство. Подлое нападение  со
спины - единственное, на что вражеская  команда могла рассчитывать. Команда?
Роботов? Озадаченный, я интересуюсь происходящим у "Скаута".
     - А мне  откуда знать?  До  этого был уверен,  что  мы воюем  только  с
обыкновенными людьми -  солдатами. Тут гляжу  -  бредут эти ребятки  дружной
толпой, в стильной форме. На  нас внимания не обращают. И ведь не разберешь,
кто  это: андроиды  какие-то  или  роботы... Вообщем,  решил  для  острастки
пальнуть  разок.  Так, исключительно  в  качестве  эксперимента  -  как  они
отреагируют. Ведь вперед я их,  тьфу, назад... короче, в  вашу сторону я их,
вооруженных, пропустить не мог. Они сразу подскочили на месте как ужаленные,
спрятались, принялись что-то красноречиво обсуждать. Отсюда мне их слышно не
было. Потом когда сообразили,  это нас тут всего  двое - рассредоточились по
залу,  принялись обстреливать. Однако, дудки! "STORM"-команда так просто  не
сдается.  Сейчас  они  отступили  назад,  откуда  пришли.  Но чувствую,  еще
постараются устроить нам пакость.
     "Малыш" согласно кивает  и  выглядит абсолютно, неприлично счастливым -
боевое задание выполнено успешно и без потерь, высоту отстояли. А вот у меня
поводов  для  веселья значительно  меньше. Пока что война  шла исключительно
между людьми. Хорошими ли, плохими - но это была их внутренняя "разборка". С
какой это стати на арене появляются киборги? Может, это и есть главный враг,
которого столь  долго и тщетно разыскивают?  Мне почему-то  так  не кажется,
слишком уж все просто в этом случае получается.
     Иметь стычки с разрозненными солдатами врага это одно дело, но  теперь,
судя по  всему, нам противостоит слаженная спецгруппа, имеющая представление
о тактике. Хорошо вооруженная и располагающая  даже собственной униформой  -
оранжевые с белым комбинезоны.  И бронежилеты  сверху. Чтобы уложить их всех
штабелем, придется изрядно  попотеть. И свалились они на нашу голову в самый
подходящий  момент,  когда  до  финиша  уже  рукой подать.  Мы в  молчаливой
решительности  разбираем остатки аммуниции.  "Lotus" собрал  всех кружком и,
активно жестикулируя,  обьясняет, кто и  как  должен "прикрывать" товаришей,
каким способом передвигаемся вперед. Девчонка, заботливо усаженная "Скаутом"
в самом  безопасном месте (так , чтобы не достали прямым выстрелом и в то же
время  не  задело случайным  рикошетом от  стены) пытается делать  вид,  что
слушает. Однако  ей  не  интересно,  она  играет с большой,  выглядящей  как
толстый бумеранг, обоймой для винтовки. " -Мы будем идти?  я тоже хочу нести
какую-нибудь  штучку,  а  то мне скучно."  "Снежинка"  садится перед  ней на
корточки, что-то рассказывает. Судя по улыбке на  лице девочки - смешное. До
чего же  развитые  в наше  время  пошли  компьютерные программы!  С чувством
юмора. "Снежинка" на  полном серьезе вручает ей большую сумку с "аптечками",
та с радостью хватает ее и вешает через плечо. Ощущение, словно ей в будущем
одна  дорога -  в медсестры, однако  девчонка даже  не знает назначение этих
"коробочек".   Поджидать  противника  дольше  у  нас  времени  нет,  поэтому
единогласно  решаем спуститься  вниз и дать трусливым  созданиям бой. Каждый
знает  свою  роль, движемся четко  и организованно. Но в полной тишине,  что
странно. Судя по всему, сейчас "Скаут" должен начать ворчать.
     -  Знаете,  за  что  я  не  люблю  компьютерные  игры?  Пользы  от  них
практически никакой. Сколько мы здесь прошли, сколько тяжестей  перетаскали,
а какая от этого выгода  нашему настоящему,  физическому  телу? Облаченное в
виртуальный комбинезон, оно остается практически неподвижным. Ну, постреляем
мы здесь из разнообразных энергетических разрядников и перфораторов, а какая
от этого польза в реальности?
     - Ты не прав, умение правильно ориентироваться  в сложившейся ситуации,
координация движений -  все это остается с тобой. Малыш не в  силах сдержать
себя и не ответить. Чувствуется, вдвоем им особо скучно тоже не было. Ну, уж
такого случая подтрунить над "золотой молодежью" "Скаут" не упустит никогда.
     -   Конечно,  некоторые  могут  быть  удовлетворены  своими   костюмами
"виртуальной реальности". Еще бы, это развивает  их способности! В мире игры
они  умеют бегать, прыгать и стрелять не хуже  чемпионов по пятиборью. Жалко
только, плавать на  этом уровне  нам  больше не  придется... "Малыш",  скажи
только честно, ты на  самом деле  плавать-то  умеешь? Ну,  про  стрелять  не
спрашиваю рановато еще.
     - В таком деле поздновато никогда не бывает. Это уже реплика со стороны
"Lotus"-а, тот идет впереди, зорко осматривая окрестности.
     - Вообщем, да здравствует мир виртуальной игры, где умения и физическая
подготовка всех являются  равными. А я,  между прочим имею  самые настоящие,
честно  заработанные  медали  за  победу  в  забегах  на длинные  дистанции.
Спринтер, так сказать. И что, способен этот глупый компьютер учесть подобную
развитость  моего  организма?  Нет. Если бы мы  сейчас пустились с "Малышом"
наперегонки, то еще не известно, кто из нас победит. Скорее всего он, потому
что научился как следует пользоваться своими реактивными ботинками. И потом,
местные стены совершенно не  приспособлены для лазания. Меня, как  человека,
занимающегося  альпинизмом, это чрезвычайно  раздражает. И вообще, я не хочу
никого убивать. Что, если я пацифист?
     Из  всей  нашей команды "Скаут" выделялся,  пожалуй, своим своеобразным
отношением  к технике и прогрессу в целом. Короче говоря, он  их терпеть  не
мог. Для таких людей  как он, обыкновенная удочка имела большую субъективную
стоимость,  чем навороченное  устройство с  датчиками  перемещения тела.  (С
помощью такой аппаратуры проецируется эдакий " виртуальный" скелет человека,
впоследствии облачаемый  в заранее подготовленную трехмерную  "фигуру".) Сам
"Скаут",  по его собственному признанию, занялся компьютерной наукой  и э...
достиг в  ней  некоторых  успехов  отнюдь  не  благодаря благоговению  перед
потомками "Эниака". Выразить  это можно лишь  с помощью фразы  "Врага  нужно
знать  в  лицо".  Заботясь  о  завтрашнем  виде  планеты  он,  не  на  шутку
обеспокоенный,   решил  попытаться   изучить  основную  опасность   изнутри.
Постигнуть, чем эта область приложения человеческих сил и талантов мыслит. И
питается. Несмотря  на всю  красоту этого мира  нулей  и  единиц, "Скаут" не
побежал записываться в его "фанаты", до сих пор остался  верен своим прежним
идеалам. Но управляется он с компьютерами мастерски, сам видел... "Малышу" с
его  юношеской   горячностью  не   хватает  терпения   осознать,  что  таких
проповедников, как наш "любитель спорта" не переспоришь, их лучше оставить в
покое  и позволить высказываться до  тех пор, пока внутренняя поддерживающая
пламя энергия не иссякнет сама собой...
     -  Ага, знаю я,  какие  вы пацифисты  и защитники природы  мирные.  Как
что-то не  по вам- сразу в бой. С  камнями, палками и железными цепями,  как
древние люди. Если лес вырубают, так вы нападаете и калечите лесорубов, ваши
демонстрации   против  атомной  энергии   всегда  выглядят  как  жестокая  и
беспощадная война против полиции. И вообще, вам дай долю, так вы согласились
бы  убрать  человечество с лица  Земли, лишь бы  только  любимые растения  и
животные могли спокойно жить и размножаться. Для вас они лучше, чем люди !
     -  Ну,  в чем-то несомненно  остальные животные превосходят  людей. Кто
знает,  может  то,  что  принимается  нами  за  прогресс,   с  точки  зрения
беспристрастного  зрителя выглядит как  деградация? У  животных нет  двойной
морали, нет свода законов и заповедей, но в отличие от людей они не нарушают
собственных  неписаных правил.  Животные  убивают  лишь в  том случае, когда
голодны или нечто угражает их  жизни. "Свобода"  для них - это  когда сыт  и
уверен,  что и  завтра ты и твои детеныши  могут рассчитывать  плотно набить
желудок.
     -  И  что  в  этом  хорошего, когда  все  на инстинктах?  Включи  канал
"нэйшенел джеографик", как  лев с  испачканной  кровью  мордой терзает  тушу
беззащитной  антилопы.  Иногда   эти  хищники  начинают  трапезу   с  задних
конечностей,  не  дожидаясь, пока  бедная  жертва  умрет. Ужас  !  Не  знаю,
насколько тебя эта  сцена впечатляет, но лично я после такого ночью спать не
могла...
     "Ведьмочка" уже вполне оклемалась после созерцания собственной смерти и
теперь удовольствия ради  начинает катить на "Скаута"  собственную небольшую
бочку "человечности".
     - "Скаут", ты лучше признайся сразу- ты за жизнь, или против смерти?
     - Я за полезную с точки зрения всей планеты жизнь и против бестолковой,
никому  не  нужной  смерти. Да, если бы  этот парень  родился  на  несколько
десятилетий  раньше,  то несомненно  был  бы одним из  активистов  в  период
антиправительственных настроений; во время войны во Вьетнаме.
     - Ребята, чего  вы на  этой теме зациклились? Жизнь на  планете Земля и
смерть связаны неразделимо, можно  сказать, вытекают одно из другого. Я сама
никогда не увлекалась обсуждением подобных вопросов, это бессмысленно, ну...
как работа  Сизифа. Катишь свой камень в  гору, катишь...  Вот уже осознание
близко,  еще  немного  и  сможешь встать  на этот  идейный булыжник  ногами,
сделаться  памятником  самому  себе,  но  тут он  срывается,  и как даст  по
башке... Улетает в пропасть. Все, ищи другой камень.  "Снежинка" практически
ставит  заключительную  точку  в   этих  бражениях  общественной  мысли,  но
полностью прекращает трения "Lotus".
     - И людей  на Земле убивают, и  животных истребляют. Да и с растениями,
должен сказать, не особо церемонятся. Такая вот негодяйская у нас планета. Я
лишь только не  пойму, о чем вы  столь  яростно спорите. Неужели не понятно,
кого  следует спасать  в  первую очередь? Конечно  же,  меня! Ведь  от вашей
болтовни  зверски начинает болеть  голова...  По мне, так  свободы  в полном
смысле  этого  слова  не  существует вообще.  Когда  ее  слишком  мало,  это
ущемление прав личности, когда ее слишком много- это уже анархия...
     Последнее  слово   паренек  практически  выкрикивает,  пытаясь  в  этом
одновременно   и   завершить  свою  нравоучительную   реплику,   и   заорать
"берегись!".
     Предостережение  его  прозвучало,  к  счастью, вовремя.  Приземлившаяся
аккурат в  центр нашей мобильной группы  граната так и не зацепила никого из
разбежавшихся своими осколками. И не мудрено, если радиус их  разлета только
лишь двадцать ярдов. Вся наша команда залегла, отползла в удобные местечки и
принялась  осматривать  окрестности  в  поисках  врага. "Скаут",  замыкавший
шествие и находящийся в данный момент позади всех, снова взял на  себя опеку
над непуганой девчонкой. Точнее, программой.  Одинокая ракета вылетела из-за
угла,  врезалась в стену над моей головой и осыпала  градом осколков. Ну-ну,
давайте  ребята, тратьте  свои боезапасы  впустую. Будь  ты хоть десять  раз
модуль компьютерной программы, все равно запас мощного вооружения ограничен.
В современных сетевых  играх всегда так  делается.  Не то, что раньше. Иначе
нечестно. Какой же интерес играть, если тебя сразу же закидывают кучей бомб,
не  дав  ни единого  шанса?  Аккуратно,  коридор  за коридором  виртуального
пространства,  мы двинулись  вперед. Если  повезет,  то  сумеем  осуществить
неожиданную контратаку  и обойдемся минимальными потерями личного  состава и
аммуниции.   Следует   учесть,   что  мы   имеем  дело   не  с   простейшими
запрограммированными   охранниками,   а   с  неизвестно   откуда   взявшейся
спец-группой в стильной форменной одежде. Инициативу начала боя  мы бездарно
упустили, да у  нас и не  было  шансов. Знай раньше  безрассудность  тактики
нашего  противника,  действовали  бы  по-другому. Они  напали  сразу  с двух
флангов,  действуя  четко и  слаженно. По одному с каждой стороны выскочило,
упало  и  извиваясь  поползло вперед, стреляя.  Вторые номера прикрывали  их
из-за  укрытия.  Затем и они рванулись  вперед,  следующая пара заняла  пост
сумасшедшей, неприцельной стрельбы. Мы же, готовые к нападению, но  никак не
к  защите,  оборонялись  кто на  что горазд.  У  них  было  явное  численное
преимущество,  наверное  целых восемь независимых  объектов. Но  присходящее
отнюдь не походило на бойню тупого  мычащего  скота.  У нас  ведь были такие
герои виртуальной  битвы как тщедушный, но беспощадно меткий "Lotus", крутой
герой "Малыш-rainbow", который не в состоянии обойтись без позерства  даже в
подобной  ситуации.  Блистательная  амазонка  "Ведьмочка"  (которой  выстрел
жестокого  врага  в самом  начале боя сжег непомещающуюся под  шлемом  копну
черных,  густых,  блестящих  волос.  Но  это  абсолютно  не сказалось  на ее
остальных достоинствах.) Ну и я, в конце концов. Тоже , между прочим, парень
не  промах. "Скаут" и  "Снежинка"  просто  занимались планомерным  отстрелом
личного   состава  неприятеля  безо  всяких  трюков  и  хитростей,   поэтому
относительно  остальных  выглядели  менее эффектно.  В  любом  случае,  этот
параметр в битве не особо учитывается. Так что все, без исключения оказались
на  высоте.  Преподали противнику,  как  говорится,  класс игры.  Такой  бой
диаметрально  отличается  от  стильных, тщательно отрепетированных  киношных
стычек. Меньше минуты объективного времени, которое растягивается на  многие
часы... Вокруг,  кроме взрывов и очерченных траекторий снарядов, практически
ничего не удается  разглядеть, человек превращается в думающую машину. Найти
цель.  Навести  оружие.  Выстрелить. Повторить  процедуру  с самого  начала.
Закончилась битва столь же неожиданно, как и началась. Я просто заметил, что
целиться больше не в кого, враг отступил, оставив на поле боя четыре трупа и
полный  беспорядок.   Подсчет  моего   личного  состава  также  не  прибавил
оптимизма. Трое вполне живых и шевелящихся, истекающая кровью  и неподвижная
"Снежинка" (три аптечки  вернули ее в  добром  здравии в  строй. До  чего же
простая  и  удобная  в  этом  мире  медицина!) На этот раз мы не досчитались
"Малыша"  (Начиная  считать  на сколько  ошметков  разорвало его виртуальный
облик, я рискую  сбиться со  счета.  Немало, одним словом.) Вторым  выбывшим
оказался,  к  моему  пущему  ужасу,  не  кто  иной,  как  "Lotus".  Каким-то
магическим образом он  просто-таки  притягивал  к  себе смерть.  Или  просто
чересчур  переусердствовал,  снова  перегеройствовал   в  битве?  Несчастный
парнишка, ему снесли голову, начисто. Все остальное вроде цело, а вот головы
нигде не видно. Вот так мы и  теряем  золотую молодежь... Правильно говорят,
что все они без головы на плечах. Ведь кто-то и хочет видеть их такими. Безо
рта,  чтобы не  протестовали.  Без  ушей, чтобы  не слушаю анти-агитацию.  И
конечно же, чтобы выжив не смогли  посмотреть кое-кому в глаза... Слишком уж
удачно "Lotus" играет роль несчастного новобранца, в чем-то перекраивая свои
собственные воспоминания об этом  периоде жизни.  Мне кажется, ему  все-таки
необходимо  на досуге  показаться  психиатру.  Поскольку неприятель  позорно
отступил, то почетная процедура сбора трофеев досталась нашей стороне. Хотя,
к  сожалению, мы практически не  обнаружили ничего, заслуживающего внимания.
Вооруженные  до  зубов  с  самого начала уровня,  члены  команды имели право
воротить  носом  при  виде  вражеской отсталой  технологии.  Эх  вы,  а  еще
киборги...  Мне придется,  видимо,  изменить основное оружие.  Испытания  на
практике показали, что этих существ энергетические импульсы лупят лучше, чем
обыкновенные "металлы".  Конечно  же,  180 тысяч вольт этому ублюдку  промеж
глаз и все - микросхемы перегорели... Заняв удобную  линию обороны и оставив
часть команды  в  охране  прохода,  мы с "Ведьмочкой"  поспешили в "морг" за
новой  партией  своих  товарищей.  "Снежинка"  мотивировала  свое  нежелание
спускаться тем,  что "да ну, надоело", а "Скауту" я даже предлагать не стал.
За несколько  минут  по дороге  к "аквариуму" "Ведьмочка" умудрилась не бегу
выложить  все  основные перепетии своей  личной жизни  за  последнее  время,
задать несколько риторических, вечных вопросов и  самой же  на них ответить.
Уже  более-менее свыкшийся  с  обстановкой и практически  запомнив, где  что
находится,  я стал уделять больше  внимания деталям...(Слушать болтовню этой
девушки можно часами, лишь изредка поддерживая беседу поддакиванием.)  Начал
замечать  больше  всяких не относящихся к делу  деталей...  например изредка
кое-где на стене появится нарисованная дверь. То, что она не настоящая видно
даже просто  через  окуляры шлема  "виртуальной реальности", несмотря на его
средненькую разрешающую способность.  Но ведь я проверял и  так... Как  было
написано  в  начале  игры -  уровень  экспериментальный,  еще  не  готовый к
включению  его  в  основной  сценарий.  Очевидно,  создатели  игры  все-таки
планировали сделать в этих местах действующие проходы, а  пока лишь наметили
будущие  двери  рисунками.   Обыкновенные  программные   бойцы  изредка,  но
попадались  навстречу.  Разговор с  ними был  максимально  коротким.  Раз- и
готово.  Представьте  себе мое  изумление, когда  во  время очередной  такой
стычки местного значения ближайшая  нарисованная  дверь вдруг растворилась !
(По  ту  сторону, насколько я мог  разглядеть, был какой-то  похожий зал). И
оттуда, как чертик из табакерки, выскочило странное...явление. Даже не знаю,
как  это можно  обозвать иначе. Посудите сами-  непонятный вихрь  высотой  с
человеческий  рост.  Внутри составляющей его  полупрозрачной мглы  постоянно
мелькали,  извиваясь,  множество  цветных,  ломаных  линий.  Кроме того,  на
секунду  появлялись,  а  зачем  исчезали  без следа странные таблицы нолей и
единиц,  разнясь друг от  друга  плоскостями  появления, размером, шрифтом и
яркостью... Вообщем, это было нечто невообразимое. Ворвавшись в обжитый нами
коридор,  существо не  медля ни  секунды испустило из недр  своего организма
автоматную  очередь,  тем  самым  выполнив  за  нас  работу  по  умерщвлению
очередного вражеского модуля. Не остановившись на  достигнутом оно,  видимо,
заметило нас. Об  этом  легко было догадаться  по  пролетевшим  над головами
пулям. Оружие у этого чуда-юда, оказывается,  не особо мощное. Я бросил  для
порядка одну осколочную гранату, но оно и так уже улепетывало  изо всех сил.
Мы его не догнали, странный вихрь  успел выскочить в следующую встретившуюся
на пути нарисованную дверцу.
     -   Да  ну,  какое-то  оно  трусливое  попалось,  стреляет  плохо.  Как
встретились осложнения, сразу убежало...
     - "Tormentor", что это по-твоему было?
     - Наверняка  сбой в программе. Уровень-то еще не поступил в пользование
широких масс общественности.  Кое-где  пока встречаются недоработки.  Хотела
система  создать еще  одного  бойца,  а получился какой-то мутант, своих  же
отстреливает, сквозь стены просачивается. Особой  опасности не представляет.
Дверь ведь стопроцентно нарисованная, тут двух мнений существовать не может.
     -  Да,  действительно странно. Мы  расскажем о  произошедшем ребятам? Я
пожал виртуальными плечами.
     - Как  хочешь, я  не считаю  это  чем-то важным. Дальнейшая операция по
оживлению товарищей  прошла  без происшествий. "Малыш",  как мне показалось,
даже не был особо огорчен фактом собственной смерти. "Виртуальная жизнь- это
игра,  а у нее тоже  есть собственные правила." Судя по первым  реакциям его
вытащенного   из  "аквариума"  организма,  миром   счастливых  фантазий   он
наслаждался значительно больше, чем данной игрой. "Lotus" по уже сложившейся
традиции  был  спокоен  о  полон  здравого  цинизма.  "Как говорили  древние
философы, человек может привыкнуть ко всему, за исключением смерти. Теперь я
с  полным на то основанием  могу заявить,  что они ошибались. Переплюнули мы
древних  философов".  "Lotus"  исключительно  мрачен,  но  рассказ  о  нашей
убедительной победе  над  киборгами выслушивает  не  без удовольствия.  Ведь
самый  интересный  фрагмент он  (по  причине  собственного  обезглавливания)
упустил.  Повоевать  нам  еще  придется,  четверо  до  определенной  степени
живехоньких киборга бегают на свободе. Возвращаемся на линию фронта, на этот
раз  без  странных  эксцессов.  "Скаут"  и  "Снежинка"  спокойно беседуют  о
новинках кинематографа. Девчонка тоже при деле. Чтобы  не мешала, ее научили
играть "в камешки" и теперь она увлеченно щелкает пальцами  по выложенной на
полу  композиции  из  виртуальных  пуль.  Все здесь  не  настоящее, об  этом
забывать нельзя. Запрограммированная  кем-то девочка,  нарисованные  пули  и
война,  где   убивают  понарошку.  Пока  группа  воссоединяется  и  радостно
обсуждает достижения  последней стычки, "Снежинка" тихонько отзывает  меня в
сторону.
     - "Tormentor", тут такое  дело...  ты  случаем не  слышал  во время боя
переговоров этих роботов?
     - Нет, а что?
     - А то, что  мне удалось  кое-что услыхать. И это меня насторожило. Они
предостерегали друг друга, сообщали кому как лучше расположиться...
     - Так  ведь  и раньше программные  модули  не  были  немыми. Они  умели
кричать, если в них попадают. Издавать возгласы радости, если цель удавалось
поразить, или...
     - "Tormentor" не держи меня за дурочку, ладно? Я неплохо разбираюсь  во
всех механизмах работы подобных систем. Они вели осмысленную дискуссию, если
ты  понимаешь,  что  я имею в  виду.  Для  игрового сервера  это  совершенно
бесцельная трата вычислительных  мощностей и  линий связи, ведь при передаче
по каналу звук занимает намного больше места,  чем  простые  тексты команд и
указание месторасположения объектов.
     - Я понимаю, а ты не могла просто-напросто ослышаться ?
     - Ну, во время такого шумного  и агрессивного боя все возможно, поэтому
я хотела, чтобы ты принял к сведению подобный вариант.
     -  Непременно. Да, ничего  себе интересная игра у нас получается ! Бить
морду  составителю  уровня   пойдем  всей  толпой.  Думаю,  "Живчику"  можно
предоставить право первого удара.
     - Ну, я вообще девушка не  особо  воинственная, лучше я  тому  типу все
компьютеры попорчу.
     Да  уж,  это  она умеет,  лучше не связываться.  "Малыш" теперь заметно
погрустнел. Конечно, можно кусочки его боевого комбинезона склеить вместе...
но придется очень долго клеить.
     Редко удается увидеть  мужчину  средних  лет и  сурового  вида, который
стоит надувшись как ребенок, вот-вот расплачется. Виртуальная  реальность  в
который  раз  предоставляет  мне подобную  возможность.  Делать  нечего. Наш
"крутой герой" напяливает чудом оставшийся целым боевой шлем (предварительно
очистив  его  от остатков  предыдущей головы), откуда-то  достаются запасные
фиолетово-черные   наплечники,   снимается  со   врагов   более-менее  целый
бронежилет.   Теперь  "Малыш"  восстанавливает  былой  оптимизм  и  начинает
рассуждать,   что   по-настоящему   "крутым"    героям   подобные   защитные
приспособления необходимы, как рыбе зонтик. Они, видите ли, просто не дают в
себя попасть. "Lotus" молчит, безмолвствую я. Как говориться, чем бы дитя не
тешилось, лишь бы не плакало. Сам "Lotus" как примерный солдат уже полностью
собран  и  обеспечивает нам  систему раннего оповещения о приближении врага.
Костюмчик-то  его  продолжает  представлять собой  единое целое. Свой боевой
шлем и голову он до сих пор не обнаружил (видно  взорвалась она  неслабо...)
Для  целей  покрытия  новой  головы  ото всяких неприятностей  была  выбрана
вражеская  помятая  оранжевая  каска.  Вид  у  него   получился  чрезвычайно
живописный. Правда,  с точки зрения маскировки не годящийся ни  к чему... Ну
да  прятаться мы больше не собираемся, собственные ошибки два раза повторяют
только  полные, извините за выражение, чудаки. Будем атаковать, атаковать  и
еще раз...  До  победного конца.  Заканчивая организационный тайм-аут , мы в
новой формации быстрыми перебежками продвигаемся вперед. Как жалко, с начала
игры уже  прошло ощутимо больше часа, скоро кому-то потребуется по нужде или
по делам.  В подобных виртуальных мероприятиях  с этим строго, жульничать не
дают. Стоит на секунду отключиться и все, назад в действо не  пускают,  лишь
на самое начало  данного уровня. Действительно, иначе  не интересно- в любой
момент стаскивай шлем и направляйся пить  кофе с пирожками. А здесь у нас, в
виртуальной  реальности,  такая каша заваривается... Вот они  стоят группой,
чего-то  обсуждают.   Выглядят   довольно-таки  растерянными.  Мы   начинаем
сокращать  дистанцию  быстро, слажено, пытаясь  не  спугнуть дичь заранее. В
соответствии со специальной инструкцией "Lotus"-а, разработанной для условий
этого конкретного уровня.  Главное что? Убить врага. Если его только ранить,
то он, негодяй эдакий, может за пару  секунд "вылечиться" и вернуться в бой.
Это  в  реальной   войне  раненый  выводит  из  строя   сразу  троих  бойцов
противоположной стороны. Здесь на  покалеченную  программку система внимания
не обращает, поэтому законы ведения боя разительно отличаются. Враг нас пока
не заметил, на  это потребуется еще целая секунда. Огромная,  длящаяся целую
вечность секунда. Неприятель не  знает, что уже поделен  на дольки  заранее.
Трое  из нас целятся в  крайне левого из толпы, трое в крайне правого. Таким
образом  мы  быстро  и  без  неразберихи  выполним  свое  задание.  А  затем
встретимся  прицелами   по  центру  толпы.   Но   неудача  -  оранжево-белая
спец-команда не желает работать мишенями,  бросается врассыпную, оставляя за
собой  два  неподвижных тела.  Мы с  боевыми  кличами бросаемся  вперед,  но
"Lotus"  делает предостерегающий жест  остановиться.  Излишний  энтузиазм  в
подобном  деле абсолютно противопоказан.  Перегруппировываемся  и продолжаем
медленно, внимательно продвигаться  дальше.  Первым  не выдерживает "Малыш".
Стараясь  сильно  не  шуметь,  он  говорит  громким, драматическим  шепотом.
Интересно, что же он тогда подразумевает под шумом?
     -  Слушайте, я чего-то не пойму, они  что-ли почкованием  размножаются?
Вроде мы их уже поубивали достаточно.
     -  Балбес, они  больше,  чем на  половину  роботы, они  не  в состоянии
размножаться, -откликается "Скаут".
     Я же пытаюсь прикинуть в уме точное  количество боевых модулей врага...
глядя  на толпу сложно  так  сразу  сказать.  Двое упали замертво, остальные
разбежались. Бегающих людей сосчитать намного проще, чем толпящихся. И вроде
бы  их  было шестеро.  Простейшая математика,  шесть да два выходит  восемь.
Вроде  столько же, сколько  и  было вначале. Но  как такое  может произойти,
когда я  собственноножно  до этого пинал  дохлые полумеханические тела?  Мои
мысли  были в смятении.  Теперь, после разговора со "Снежинкой"  я  старался
быть  максимально  внимательным.  На  груди  одного   из  противников  висел
оранжевый  ключ. И  еще на его груди  выделялась темная буква "К". Ничего не
понимаю!
     - Ребята, а  вы  когда-нибудь слышали историю  про многоголовую  гидру?
Победить ее  невозможно, поскольку лишь  только  ей отрубят одну  голову, на
этом же месте моментально отрастают две новые, еще более  противные. "Скаут"
понемногу начинает нервничать и сам. Хотя, какие-то ассоциации в моей голове
его  высказывание  вызвало,   ответ  должен  быть   простым   и   ясным   до
неприличности.
     - Ха, а я-то думала, что эту  байку придумали борцы с бюрократией, ведь
с ней бороться  - это нечто напоминающее резиновую боксерскую грушу: сколько
не лупи, все равно в конце-концов ударит по тебе.
     - Я  лишь хотел объяснить, что если эти "рыжие" парни размножаются, как
грибы после дождя - нам их в жизни не одолеть.
     - Если не  получается уничтожить,  мы их обхитрим.  Если  не получиться
обхитрить  - просто убежим. Бегаем  мы  быстро,  насколько я  успел  понять.
Пустим " Скаута" вперед, чтобы темп задавал - и дело в шляпе.
     "Lotus"  явно несерьезен,  он  откровенно  издевается  над  сложившейся
ситуацией,  всем своим видом  давая понять, что  в  гробу он  видел подобные
военные игры.
     -  Кстати,  а   где  "  Снежинка"?   Действительно,   этой   спокойной,
уравновешенной  амазонки нигде  не было видно. Я вроде был  уверен,  что она
отошла чуть назад. Но нет, быстрый осмотр местности ничего не дал.
     - Но ведь не могла она сквозь землю провалится? Или на этом уровне есть
замаскированные ловушки? Странно, до сих пор не замечал...
     -  Правильно,  и не заметишь, пока не  попадешь  вовнутрь. На  то она и
ловушка...
     Тем  временем я занимался  немного более  полезной процедурой  -  писал
"Снежинке"  системное сообщение,  оно появится в нижней  части  мониторов ее
виртуального    шлема.   Ответ    пришел   моментально,   но   на   редкость
невразумительный. Всего-навсего одно слово "секундочку".
     - Ребята, успокойтесь, ее виртуальная оболочка жива и здорова. Передает
пламенный привет.
     - А где же она сама?
     - О,  вот именно эта загадка и должна разрешиться в ближайшие несколько
минут. Хотя, я уже сам догадался.
     От приставания  "Скаута"  с " Малышом" я просто отмахивался.  "Lotus" с
"Ведьмочкой" даже не пытались меня допытывать. Судя по всему, они уже и сами
додумались до решения  загадки, лишь только никак  этому не могли  поверить.
Кстати, я тоже. Память у меня довольно хорошая , в данный момент я  мысленно
открутил события  немного назад...вот "Lotus"  напяливает на  себя оранжевую
каску. Я  еще подумал,  что  если все целиком переоденемся в форму врага, то
внесем смятение в  его ряды. Однако,  мы не киборги, андроиды или кто-бы там
ни был. Расклад не тот и номер не пройдет. А теперь попытаемся восстановить,
чем в тот момент  была занята "  Снежинка". После разговора со мной, которым
она осталась крайне неудовлетворена.  Подумаешь, не оценил по достоинству ее
идею, не загорелся энтузиазмом ! А  она  девушка такая  - если инициативу не
проявляют окружающие, она грустно вздохнет о нелегкой женской доле и возьмет
ее в  свои руки. "Снежинка" тогда отошла в сторону поля побоища, как  бы еще
разок взглянуть  на поверженных  врагов. Вот  она  наклоняется  над каким-то
телом,  стягивает  нечто,  напоминающее  "футболку"...  Я еще  подумал,  что
выглядят эти роботы чересчур цивильно, с бельем белого цвета. Стоп. И почему
в современном мире  среди дипломатов такое незначительное количество женщин?
Может, иначе и войн на Земле стало бы меньше ? Из дальнего угла зала, где по
плану уровня расположен большой (бурлящий изнутри) резервуар высунулась рука
в перчатке  и нетерпеливо помахала белой  тряпочкой. Спачканной,  но  вполне
узнаваемой   майкой  одного  из  наших  убитых   врагов.  Перчатка-то  наша,
фиолетовая, на мне самом такая же.
     -  "Tormentor",  вы  только  не  стреляйте  пока,  ладно?  Я  гляжу  на
"Lotus"-а, тот делает отстраненный вид и пожимает неширокими плечами.
     - Мы уж постараемся. Выходи, не стесняйся.
     - А я тут не одна. С представителем, так сказать, конкурирующей фирмы.
     Они высовываются из-за резервуара, затем  андроид смелеет  и делает шаг
вперед, "Снежинка" подходит ближе.
     - Ребята, пока  вы тут беседовали о способностях роботов к размножению,
что  на мой  взгляд  полное  извращение, я пыталась  сделать  кое-что  более
полезное...
     - Пошла к ним  в гости... и что, неужели тебя  сразу не "замочили"? Это
вполне соответствует их тактике.
     - Фи, "Lotus", до чего же грубый. Во-первых белый флажок во все времена
был символом временного  прекращения  огня. А во-вторых, я просто сняла свой
шлем. Скажи, кто станет стрелять в молодую красивую беззащитную блондиночку?
     - Программа на это внимания не обращает. Наша задача- дойти поскорее до
конца  уровня, сделать  то, что  необходимо и  разойтись  по домам, заняться
свими делами... Лично я еще не обедал.
     - Неужели вы до  сих пор считаете, что  эти создания- программы ? А ну,
"Терминатор", скажи что-нибудь.
     -  Что-нибудь.  Но,  честно  говоря,  я   пока  не  совсем  воспринимаю
происходящее...  Программы  так не  разговаривают, это  уж  точно.  Ни одной
компьютерной системе  не придет  в оперативную память мысль сгенерировать на
лице объекта подобное злобно - растерянное выражение.
     -  Ой, а он  разговаривает... Вот я дура-то, сразу не сообразила  что к
чему...  "Ведьмочкины"  волосы  немного пострадали  во  время боев,  но  она
пытается  компенсировать  утрату  самой  ослепительной из  своих виртуальных
улыбок.
     - В свою очередь должен заметить, что наличие программ- девушек, да еще
таких симпатичных, смутило нас с самого начала...  Одно дело стрелять в этих
бойцов- зомби, они все мужчины, а здесь аж рука не поворачивается.
     -  Хо-хо, только  не говорите, что  из-за  этого продули  битву, ладно?
Меня-то,  гады  такие,  укокошили,  а  теперь  распинаются...  Я многозначно
хмыкаю,  чем  вызываю на  лицо соответствующее  выражение.  "Ведьмочка"  его
замечает и растолковывает как "сейчас не самое подходящее время для флирта с
врагом".
     - Так ты хочешь  сказать, что сам и  вся твоя оранжевая команда - живые
игроки?
     - Ну вы даете! Странные у вас вопросы... Должен, кстати, задать нечто в
этом роде вам самим.
     -   Малыш,  скажи  что-нибудь.  Сейчас  он  им  выдаст  толику  земного
фольклора...
     " - F, is for fighting; R, is for red
     Ancestors blood in battles we shed.
     E, we elect them; E, we eject them
     In the land of the free
     And the home of the brave.
     D, for your dying; O, your overture,
     M, they will cover your grave with manure.
     This spells out freedom but means nothing for me...
     -  Достаточно.  Ну  и  репертуарчик  слушает молодое  поколение, должен
заметить. Хотя на вражеского посла, кажется, это произвело впечатление.
     - Н-да. Вроде люди. Тогда чего вы здесь делаете? В его голосе слышалось
откровенное,  искреннее  непонимание  происходящего.  Остается  разобраться,
понимаю что-нибудь в нем я сам?  Хороший вопрос.  "Lotus" пытается выглядеть
абсолютно безучастным, смотрит в  потолок,  разве что  не  начинает напевать
какой-нибудь глупый мотивчик...
     -  Молодой  человек,  должен  заметить, вам  внешний  вид  э... роботов
вызывает некоторые опасения. Сколько тебе лет-то?
     Наш андроид  выглядит несколько  растерянным.  И не мудрено. За дымящим
резервуаром  столпилась   группа   наших   оранжевых   противников,  они   с
любопытством   наблюдают   за   мирной   беседой   при  полном   вооружении.
Растерянность  капитана  понять  можно, если у  андроидов  все  различия  во
внешнем  виде  состоят  из выбитых  порядковых  номеров  на груди,  то  наша
компания  вносит в  разум  сумятицу. Несложно различить,  что матерый  мужик
"Малыш" на самом  деле  пацан,  а  безобидный  мальчонка  "Lotus"  вроде  бы
взрослый мужчина. Теперь наверняка гадает настоящая  ли девушка "Ведьмочка".
Пусть помучается, ведь дай ей волю - любому мозги закрутит.
     - Ну двадцать, а что? По твоему это мало или много для таких игр?
     - Для меня подобные игры начались в восемнадцать,  юноша. Ты увиливаешь
от конкретного вопроса.
     - Ребята, я чего-то недопонял, в какой игре вы участвуете? На этот  раз
я  рискнул перебить  "Lotus"-а. Хоть он по старшинству и  идет первым, но до
сих  пор  не  отвык от вдолбленных когда-то в молодости образов поведения...
Вроде того, что солдат и дипломатия несовместимы. Четкое разделение  функций
- один  дерется,  не  жалея жизни,  а совсем другой человек  в  другом месте
пытается договариваться. Впрочем, тоже не жалея жизней.
     - Мы в данный момент занимаемся прохождением уровня "Freedom Call", это
экспериментальный вариант,  не включенный  в  основные  сценарии.  Очевидно,
где-то произошел сбой и вас "выбросило" на наш уровень.
     -  Неправда, никуда нас  не выбрасывало  и  уровень не ваш. Моя команда
специально выбрала пространство  из отдельного каталога, большинство обычных
миссий мы уже прошли... правда, на достаточно простых условиях. Ограниченное
число врагов, невысокая их сообразительность и так далее. Кстати, называется
данный  уровень,  как  ты  верно  подметил "Freedom  Call".  Только  у  меня
сложилось  впечатление, что  идете вы  совсем  не в ту сторону... Парень, ты
часом  ничего не  перепутал? Вы  хоть  во  время начальной  заставки краткие
аннотации  к уровням  читаете? Там  ясно написано что-то  вроде  этого :  "в
недалеком  будущем  планета  Земля  была   атакована  пришельцами,  началась
затяжная  война. Враги человечества организовали хорошо защищенные подземные
бункеры, где  мозги  людей  подключены к  некоей  системе и  используются  в
качестве вычислительных машин, сами тела помещены в "ванночки" и находятся в
бессознательном   состоянии.  Мы,  оставшаяся   свободной  часть  населения,
сконструировали   аппараты,  позволяющие  подключиться  к  чужому  сознанию.
Вторглись, сломав защиту,  в  "Систему" неприятеля и  захватили контроль над
телами нескольких жертв."
     И  вот,  мы здесь. Наша  цель- добраться  доверху, до входной  двери  в
бункер,  открыть  ее,   и  позволить  человеческим  войскам  вторгнуться   и
раскрушить всю  эту инфраструктуру вражеского  убежища до  основания.  Happy
end. Теперь позволь поинтересоваться, чего вы тут делаете?
     - Слушай, один из нас явно не умеет читать.  Все правильно. И нашествие
неприятельских сил, и порабощение сознания, погружение их в  счастливые,  но
призрачные  фантазии.  Даже противопоставление нам, человечеству, части этих
людей в  обличии  солдат-  зомби...  Но  вот  задание  наше  совсем  другое.
Интересно,  зачем вы  поднимаетесь  наверх? Думаете  у входа  уже  поджидает
великолепно вооруженная и морально подготовленная объединенная армия  людей?
Мы, люди, чье  сознание было  подключено к  телам этих аппаратов- "киборгов"
посланы  сверху для уничтожения данного бункера. Всего восемь операторов  на
посту, однако у нас есть некоторый запас механизированных тел. Когда кого-то
убивают,  мы  просто  переключаем  "водителя"  на  следующий  аппарат.  Наше
задание-  уничтожить  оперативный центр  противника, он расположен  на самом
нижнем уровне  бункера,  примыкает  к большому  залу  и  лабиринту  с телами
"счастливых".  Там  конец  нашего  игрового  уровня. Кроме  того, мы  должны
освободить  некоего  полковника  Фремонта,  этот  захваченный  в  плен лидер
сопротивления был насильно помещен в одну из "ванн". По виду он  не выглядит
счколько-нибудь значительно,  сильно  осунулся. Кроме того  у нас  есть своя
собственная,  личная проблема, которую необходимо  разрешить... Речь  лидера
подразделения киборгов вызвала какие-то смутные воспоминания...
     -  Скажи, а  программа сообщила,  в какой именно кабинке находится этот
Фремонт? Парень назвал номер. Я мысленно еще раз отмотал события назад, чуть
ли не к  самому началу путешествия... Ну-ну,  если этим ребятам удастся туда
добраться, то  они будут сильно разочарованы... "- Ты  знаешь,  кто является
твоим врагом?" Вот я, например, уже ничего не понимаю. Встревает "Lotus".
     -  Интересная система,  за  свободу  людей ратуют роботы. А чего же они
сами не пришли?
     -  Знаешь что, подобные вопросики лучше обращай к создателям уровня, мы
тут не замешаны. Какое задание получили, такое и стараемся выполнить. Людей,
оставшихся  на  свободе не так  уж много и они не в лучшей физической форме.
Киборги - это простые людские инструменты. Мощные, выносливые и бесстрашные.
Их  гибель  не  несет  потерь личному  составу  армии.  Так  все выглядит по
условиям игры...
     - Ну,  а  мы в свою  очередь тоже не наносим  человечеству  вред  своей
смертью.  Тел  кукол,  предназначенных к использованию,  еще  предостаточно.
Руководство  нашей группы черпает бойцов из "отработанного материала". Люди,
для  которых   фантазия   выглядит   полностью   реальной,   возвращаясь   к
действительности выглядят  полностью потерянными и вряд ли  могут  быть  еще
полезными для общества.
     И какой-же программист всю эту канитель напридумывал, хотел бы я знать?
До чего же  все  запутанно.  "Снежинка"  пытается  разрядить  обстановку.  -
Ребята, если уж благодаря какому-то сбою в работе этого уровня мы
     оказались  в одном  и том же  пространстве,  может  быть  сумеем  мирно
разойтись,
     а не тратить время не бесперспективную взаимную бойню? В словах девушки
есть, конечно, толика здравого смысла , но  выглядит он  слишком  маленьким,
убогим.  На  полтора десятка  игроков смысла  не  хватит.  Наш  оппонент  не
улыбается- для киборгов эмоции не предназначены, настроение можно опредилить
лишь по голосу... А голосок-то ехидный.
     - Лично мы совсем не против.  Есть  только одна маленькая  загвоздочка-
для  окончания  уровня  требуется  собрать  два  ключа-микросхемы.  Если  вы
согласитесь добровольно отдать мне ваш, фиолетовый, мы оставим вас в покое и
пойдем своей дорогой вниз.
     Но ведь чтобы  наша  группа  смогла  закончить  собственное путешествие
наверх тоже позарез необходимы оба ключика... Компромисс отменяется.
     - А что произойдет, если мы не согласимся вам его отдать?
     - Мы возьмем сами... снимем с неподвижного тела. Первым не  выдерживает
"Lotus". Он и так крепился слишком долго. Орет, что есть мочи:
     -   Уничтожить  этих  засранцев,   замочить  их  всех!  Из  его  как-бы
отставленной в сторону энергетической  винтовки вырывается мощнейший импульс
и лупит прямо  в  огромный кипящий резервуар. Тот взрывается с оглушительным
грохотом  и огромными клубами  огня.  Большая  часть  команды оранжево-белых
разорвана на кусочки. Удивляюсь, как это иногда люди могут быть глупее,  чем
компьютерные  программы? Как раз подобный  случай.  Однако,  ихний "капитан"
далеко  не дурак, смекнув  за  долю секунды  до произошедшего  о  вероломной
атаке, он успел - таки ретироваться. Что в этих созданиях - киборгах хорошо,
так  это встроенное устройство для реактивного прыжка. Видимо, запас топлива
в  нем ограничен, поэтому  стараются экономить. Но  выглядит все на редкость
красиво и  стильно.  Выстрел  винтовки  "Малыша"  не успевает  достать этого
"Терминатора" (имечко-то выбрал). Тот взвивается стрелой ввысь, маневрирует,
пытается отстреливаться  и, наконец, скрывается  за  поворотом.  Так  что со
стороны "конкурента" выживших имеется немного. С нашей стороны  пострадавших
почти  нет,  вперед  высовывается   девчонка,  увешенная  с  ног  до  головы
аптечками. Она в состоянии оценить происходящее  по достоинству: "ой,  какой
красивый  фейерверк!   А  еще   будет?  Ну   пожалуйста...".  Да  еще  таким
просительным  тоном,  что  я начинаю  сожалеть,  что поблизости  нет  ничего
взрывоопасного.  В  конце концов, это всего лишь программа! И вообще,  зачем
это я тащу ее за собой? Не знаю... Ну, не  впереди же себя толкать... Быстро
организовываемся и начинаем наступление, надеясь захватить заветный ключ еще
до того, как команда противника вновь окажется в сборе.
     - Подумать  только, мы воюем  с теми,  с кем  у нас есть  общие цели  -
победить неизвестного врага.
     - Цель-то одна, спор  вот  вышел  из-за  методов. Такие схожие люди,  а
такое разное представление о " зове свободы". Несомненно, само слово свобода
постепенно  приобретает  отрицательную  коннотацию.  Какая  ирония  судьбы !
"Скаут",  имея  немного  времени  подумать, выдает  глубокомысленную  фразу.
Моментальными экспромтами он, что и говорить, не блещет.
     - А кто во всем  получается виноватым  ? Как всегда правительство с его
бюрократическим  аппаратом.  Всегда так выходит,  если у  проблемы есть  два
метода решения, то сторонники обоих лагерей будут отдавать битве между собой
больше сил, чем решению реальных поставленных задач.
     - А  по мне, так  происходящее вообще выглядит  саботажем. Кто  видел в
лицо руководителей человеческого сопротивления?  Что  за  безумство, ставить
двум  вооруженным,  преданным  группам  два  противоположных  по  содержанию
задания  ?  Да  так,  чтобы  их  интересы  обязательно  пересекались  где-то
посередине?
     -  Все  верно, но есть  одно-единственное  " но", почему наши оранжевые
друзья не  правы. Для  них  свет  в  конце туннеля  -  это оперативный центр
неприятеля, вход  в который из "колонного  зала". Мы же там были! Кто-нибудь
видел этот самый орган управления? Лично  я - нет. Все залито водой, а дверь
в отсеке - она ведь нарисованная! Скважины для  ключей - тоже.  Мы сами были
тому  свидетелями, содрав кусок  штукатурки...  Вероятно, в игровой  системе
действительно произошел сбой, но  эти несчастные осознают свою ошибку только
в момент,  когда прохлюпают по луже до подбородка, закоротят тем самым  свои
контакты и поскребутся напоследок в монолитную стену.
     - А что с ними будет потом?
     -  Ничего  особенного,  что  всегда   случается   в  подобных  случаях.
Поматерятся чуток, затем снимут виртуальные костюмы, отключатся от сервера и
займутся своими повседневными, домашними  делами. Правда "статистику" им это
недоразумение подпортит изрядно, но дальше явно не наши проблемы".
     - Главное, чтобы все нужные  нам  двери были настоящими... Очень верное
замечание со  стороны  "Снежинки".  С  "Lotus"-ом нужно что-то  делать, он с
каждой минутой распаляется все сильнее и сильнее, но не отправлю же я одного
из самых полезных бойцов "домой" посреди миссии ? Для выполнения задания мне
потребуются абсолютно все.
     - Знаешь, " Снежинка", я  всего мог ожидать во  время прохождения  этих
идиотских военных компьютерных  игр... Но чтобы  предательство...  Ради кого
здесь предавать ? Компьютерных модулей-ботов, что ли ? Ан нет, некоторым это
все-же удалось.
     - "Lotus", ты чего? Неужели ты считаешь, что мой ....
     - Считаю.  Любые переговоры личного состава с неприятелем, если об этом
заранее не проинформированы  командиры  - предательство.  Отвянь, Элис, тебя
пока я презираю. Что дальше будет - жизнь покажет.
     Хмурый  юноша крепче  ухватился за свою  винтовку  и поспешил вырваться
вперед,  продолжая внимательно осматривать территорию. Все, теперь  ясно что
моя команда значительно подустала - двое уже не разговаривают друг с другом,
нос воротят. Причем  двое самых сдержанных членов группы. Что  будет  дальше
даже представить себе  страшно... Не  даром говорят, что  максимальное время
продуктивной игры - полтора, от силы два часа. Потом резко наступает апатия,
отчуждение от своих товарищей и нежелание продолжать "никому не нужный" бой.
Необходимо что-нибудь, да предпринять. Слишком мы заигрались.. А где-то там,
у  самого финиша  ждет нас  не дождется "Acer" ,  как  обычно  впутавшийся в
какую-нибудь идиотскую историю и не знающий, как из нее выбраться. Из  этого
и следует исходить, раз и навсегда разобраться, что в  этом мире виртуальной
игры  заслуживает  нашего  интереса, а  на чем  даже излишне заострять  свое
внимание. Не отрицаю,  этот уровень самый...странный  из тех,  которые мне в
своей  жизни  приходилось  проходить,  но  выбора  у  нас нет.  Хотя,  выбор
производится постоянно даже  здесь.  Например,  между  счастливым рабством и
несчастной, полной лишений и обязанностей свободой. И какая же это  свобода,
когда ее  требуется беспрерывно защищать?  Бывает ли свобода от всего, когда
ты никому ничего не обязан, даже себе? А существует ли счастье, которое само
по себе и ни от чего не зависит? Что-то я полностью  во  всем запутался, как
муха в  заботливо расставленной паутине. И тут  впервые  мозг резанула мысль
насчет  "бритвы Оккама". Все  эти наши проблемы  и неприятности...  не может
вдруг  оказаться,  что кто-то заранее все  запланировал, что  паутина  может
оказаться  вполне осязаемой? Какие глупости  в  голову  лезут от  усталости.
Необходимо эту историю завершить, да побыстрее.
     -  Ребята, такое  впечатление, что в  этой игре у нас  и так достаточно
врагов, давайте не будем искать их  среди своих  же! Осталось-то  нам совсем
ничего,  последний  рывок  -  и  можно  расходиться  по  домам с  радостью и
удовлетворением  от успешно выполненной  миссии несмотря на  злобные происки
э... программистов  и дизайнеров  данного  творения. Однако каждый  свободен
выйти из  игры  прямо сейчас. Отключаетесь,  снимаете  шлем и все. Остальные
поймут, все мы занятые люди,  у каждого наверняка имеются неотложные дела...
"Снежинка" хмурится.
     -  "Tormentor", не говори глупостей. Мы все прекрасно понимаем для чего
ввязались в войну на этом экспериментальном уровне. Раньше сообщение  о том,
что "Acer"  застрял  вызывало во мне лишь  веселый смех - очень  уж на  него
похоже. Однако с каждой секундой все меньше хочется смеяться. Одному, да еще
в  этом  сумасшедшем игровом пространстве  ..брр. Но  у  меня  действительно
осталось  не слишком  много времени. Муж, понимаешь ли, излишне  заботливый.
Как что - сразу начинает волноваться. И ревновать, кстати...
     - Ага.  А  у  меня  скоро  родители домой  с  работы возвращаются. Если
увидят,  скандал  поднимут, что  я снова  за  компьютером занимаюсь  всякими
глупостями. Вместо того чтобы делать  уроки  и  прибрать в  комнате.  Их  не
поймешь - слишком  долго гуляешь на улице - плохо, слишком много сидишь дома
за компьютером  - снова  плохо. Говорят,  что  ничего  хорошего из  меня  не
выйдет.. Может, действительно, стоит выбрать военную карьеру?
     В голосе "Малыша"  слышится легкая  ирония,  но  "Lotus"  все равно  на
полном  серьезе обещает  ему "потолковать об этом попозже и  выбить из башки
все  идиотские  идеи".  Скаут  ворчит  что-то  насчет  вреда  для  здоровья,
наносимого излишне долгим пользованием аппаратурой "виртуальной реальности".
Все в своем исконном амплуа. И они правы  - что-то  мы заигрались в войну. А
это  не  такое  мероприятие,  слишком долгое  участие  в  котором  оказывает
благотворное влияние на нервную систему. Уверен на двести процентов, что еще
не раз увижу во  сне разрывающиеся от взрыва осколочной гранаты  виртуальные
тела. А ведь  я  еще не в самом худшем положении. Еще бы, все здесь до такой
степени реалистично... Вон "Lotus" совсем уже "никакой". Целых  два раза его
убивали.  Не найти  собственную голову вместе со шлемом,  смех  да и только.
Представляю  себе, сидит  он  перед  психиатром и  хохочет вовсю,  вспоминая
события  сегодняшнего дня. Однако, это будет потом, после победы. А пока что
мы несемся вперед  на всех парах. Как в хоккее - во время  драки с  площадки
были  удалены  на  две минуты несколько  солдат  - игроков  противника  и мы
стремимся  реализовать  свое   численное  преимущество  с  помощью  забитой,
победоносной шайбы. Интересно, мы сейчас какие - свободные или счастливые? А
может то и другое вместе,  что случается так редко... О земном сопротивлении
в  этой  игре  ни слуху,  ни  духу.  Лишь пару строчек  во  время  начальной
заставки, да еще тот мужик в мониторе.  Да и существует ли оно вообще, может
это такая же  фикция как и остальное. Перед заданием было ведь четко сказано
" ...вы нужны человечеству... единственные, кто может его спасти...". Что-то
в  этом  роде. Вызвали-таки  группу из  параллельного,  реального  мира  для
спасения нерадивых жителей виртуального пространства. Так и представляю себе
плакат.  "Ты  нужен игровой армии! Запишись добровольцем!" Нет, наша команда
никуда  не  записывалась.  Единственная поставленная  задача  -  это  спасти
"Живчика",  то  есть  "Acer"-а.  А   со  своими  личными  проблемами  данный
виртуальный  мир может  разбираться самостоятельно. Свобода и  счастье - это
для реальных  людей, а не программных  ублюдков.  "Lotus" подает  знак,  что
следует быть внимательными.
     Мы замедляем свой победоносный, чеканный шаг и начинаем рыскать глазами
по всевозможным препятствиям  и укрытиям, встречающимся  на  пути.  До того,
чтобы  продвигаться  ползком,  по-пластунски,   дело  еще  не  дошло.  Из-за
"бетонного  " уступа  вдруг  раздается  металлизированный  голос,  такими  в
прежние времена разговаривали роботы из малобюджетных кинофильмов. В  данном
случае это  означает встречу с нашим давнишним приятелем  -  "Терминатором".
Может у них все голоса схожи, но дикцию и тембр выделить не сложно.
     - Господа  нехорошие! Несмотря  на ваше  поведение, я  делаю  последнюю
попытку  уладить  дела  без   стрельбы,  как  это  издревле  заведено  между
культурными,  цивилизованными людьми.  Мы  ведь  не программы  какие-нибудь,
чтобы бездумно начинать палить при виде друг друга. Я вполне могу поверить в
то,  что  благодаря  ошибке  в  работе  сервера  вы "загрузились"  не на тот
уровень. Даже не подозреваете, до какой степени заблуждаетесь в своих мнимых
целях.  Прекрасно понимаю, что разубеждать вас  бесполезно, да и не стану на
этот раз. Отдайте ключ, вам он не пригодится и мы спокойно, никого не трогая
пройдем  мимо.  Ведь это полный  маразм ломиться  изо  всех  сил в раскрытую
дверь.
     - Ша. Теперь буду говорить я. Не  знаю,  чем ты  занимаешся  в реальной
жизни, но смею тебя заверить - на войне все превращаются именно в программы.
Прицелился, выстрелил убил  и  пошел дальше. Размышлению и человеколюбию там
не место. Ваша команда прекрасно понимает, что вооружение  и  броня у нас на
порядок лучше, просто-напросто пытаетесь блефовать, когда ничего другого уже
не остается.
     - Ха. А вдруг мы не блефуем ?.
     - В таком случае разрешаю это продемонстрировать. Только  побыстрее,  а
то мы торопимся.
     На  лице  "Lotus"-а  блуждает  ухмылка  человека,  уверенного  в  своей
правоте. Ох, мне бы его убежденность. Атака начинается неожиданно, но только
не для нас.  Как раз этого, можно сказать, и поджидаем. Но  произошедшего не
ожидал,  оказывается, никто. Да, противников по  количеству в данный  момент
значительно меньше, чем было сначала.  Человек пять. Точнее, пятеро киборгов
(или андроидов). Уступая, как уже без обиняков заметил  "Lotus", в средствах
защиты  и  нападения,  они   с  лихвой   компенсируют  это   нечеловеческими
возможностями собственных виртуальных тел.  А я не знал, что  разные модели,
персонажи   игры  обладают   различными   техническими  характеристиками   и
способностями. Вот они роботы. Двигаются сейчас раза в  полтора быстрее нас,
увертываются легче  и  такое впечатление, что  им наплевать  на  виртуальные
"физические законы". Такие пируэты в  воздухе проделывают, что  диву даешся.
Эдакий танец взбудораженных пчел в ускоренном темпе.
     Мы  обороняемся,  как  умеем.  Если раньше  возможность  супер-высокого
прыжка расценивалась как благословение, то теперь это  стало проклятием. Все
познается в  сравнении.  Рядом с порхающими как птички оранжевыми  киборгами
наши передвижения напоминают танец пьяных  бегемотов.  Вот взовьется один из
нас ввысь и висит  в верхней точке траектории как мишень, на секунду потеряв
ориентацию. Все свои  недостатки роботы восполняют  функцией "  овердрайва".
Наверняка на это расходуется куча  энергии и довольно скоро она иссякнет. Но
недостаточно  быстро, чтобы  мы  могли  спастись.  Конечно, прямые попадания
ранят наших  конкурентов также,  как  и  раньше. Но в этом  "междусобойчике"
инициатива  и  преимущество  исключительно на  их  стороне. "Снежинка",  наш
инициатор мирного процесса, уже лежит бездыханная и залитая кровью. Движения
"Скаута",   "Ведьмочки"    катастрофически   замедлелись,    видимый   из-за
полупрозрачного шлема злобный оскал  парнишки-"Lotus"-а  не предвещает врагу
ничего хорошего. Он еще держится. Почему-то его щуплая  виртуальная оболочка
сбила  противников  с  толку, они уделяли  его личности недостаточно  своего
внимания, подкрепленного огневой мощью. Теперь будут знать. Вот я, например,
уже заслужил три смачных попадания  - данные  телеметрии на экранчиках шлема
показывали тридцать два процента жизни. Еще одно и  меня  уже можно в расчет
не  брать, смогу лишь  ползать,  подгребая руками. Но  к  нашему  командному
счастью   емкость   аккумуляторов  этих   киборгов   не   бесконечна,  режим
"овердрайва" сжирает энергию  очень быстро. Один  за  другим оранжевые бойцы
начали замедляться, теряя свое единственное преимущество.  Выглядело это как
перевод  магнитофона  на  замедленный  просмотр.  Только  что  воздух  кишел
суетящимися яркими пятнами, а  сейчас те  передвигаются,  будто с  головой в
вязком киселе.  "Lotus"  же  как был словно заводной, таким и остался. Этому
для активных боевых  действий батарейки не нужны. "Малышу"  впрочем, тоже. А
вот мне нужна аптечка.
     Конкуренты явно  не рассчитали по времени свой спектакль  и поплатились
за это тремя грудами  металлолома вперемежку с  органикой, распластанными на
полу. У нас  не шевелились двое, "Ведьмочка"  слегка сучила ногами. Так, где
эта  несчастная  девчонка с  нашими  медикаментами?  Она  сидела на каком-то
уступе позади  этого братоубийственного безобразия  и  теперь  была  немного
грустная и задумчивая.
     - Вы играете, да?
     - Да малышка, играем...
     - А здесь нету каких-нибудь других игр, более интересных?
     - К сожалению, это наша самая увлекательная игра. Но когда мы доберемся
до  финиша, надеюсь ты  сумеешь  найти что-нибудь по своему  вкусу.  А  пока
отдай, пожалуйста, аптечки.
     Девчонка активно сопротивлялась  изъятию груза,  твердя что ей, дескать
"дали  поносить". К моему  глубочайшему сожалению, теперь у нее их останется
совсем немного. Если  вообще  хоть парочка останется.  Знал бы я  о подобных
заморочках на уровне заранее, мы  бы сделали тайник  с оружием и снаряжением
еще больше.  А теперь  остается лишь крепко сжать зубы  и продолжать  игру с
тем, что есть. Выход, исправление упущенного и возвращение на уровень займет
слишком много  времени, которого у нас давно  уже нет.  Две  аптечки мне, по
одной героям дня  "Lotus"-у и  "Малышу", три "Ведьмочке"... Запас иссякал на
глазах, а когда-то он казался  неисчерпаемым. Может, еще кое-что осталось на
нижнем  этаже, среди тех комнат и коридоров? Любое наше отступление назад  -
это наступление для оранжевых.  А мы такой радости им предоставить не можем.
Все столпились вокруг двух неподвижных тел наших  товарищей. Ха! Не такие уж
они  неподвижные.  Глядите-ка,  шевелятся!   Когда  в  виртуальной  оболочке
человека остается  десять и меньше  процентов  жизни, она становится страшно
малоподвижной. К  тому же, попадания вызывают вполне естественный визуальный
эффект - кровь хлещет, да и тело разворочено так, что держись... В  подобном
виде любой  сойдет за труп.  Особенно,  если он хочет  быть на него похожим,
вполне известная тактика. Враг не стреляет по трупам, особенно программы. Их
привлекают  движущиеся мишени.  Зная об этой уловке "Lotus" на сей  раз тоже
обходит тела поверженных конкурентов и  делает  "контрольный выстрел".  И не
зря.  Один  наверняка  симулировал.   Под  конец  не  выдержал,  дернулся  с
пистолетом  в руке, но  уже тщетно. Хотя, с  другой стороны,  нам полудохлый
противник  сподручнее,  чем новенький  и  свеженький. Это ведь  игра  против
компьютера,  а не  какая-нибудь там "арена смерти", во что вдруг превратился
уровень.  Виртуальное пространство для этого не приспособлено, невооруженным
глазом  видно. "Снежинка"  начала оживать сразу же,  как  только  к  ее телу
приложили аптечку. "Скаут", напротив, долго не реагировал на попытки оживить
его труп. Когда здоровье  на уровне одного-двух процентов, иногда  случаются
подобные эффекты. Недоработка программистов. Однако "Ведьмочка" не оставляла
своих попыток  и  после бессчетных попыток инициализации программы "поправки
здоровья"  "Скаут" облегченно вздохнул. Есть идея  - создавать  "аптечки"  в
форме бутылок с виски, игра станет еще  чуточку реалистичнее. Быть  на грани
смерти, неподвижным и  безмолвным, но  в то же время осознавать, что  ты еще
жив  - не самое лучшее пережитое впечатление, знаете-ли. К счастью,  на этот
раз, для разнообразия, спускаться в "ад" не придется. Все живы и практически
здоровы. Но то, что осталось от медикаментов - две маленькие "аптечки",  это
же курам на смех... Еще один соизмеримый по жестокости бой и мы не выдержим.
Патовая ситуация. Пока  одна из двух  наших  цветных  команд не  сдастся, не
признает  поражение, мы  можем  продолжать  драться вечно.  Без конца и края
убивать  друг друга,  но не  получать от этого  ни малейшей выгоды.  Как два
барана, встретившиеся на  узком мосту, способном пропустить лишь одного. Все
это игра,  а  мы обыкновенные земные  люди. Говорят, что  умнейший уступает.
Только,  извините,  не  в  нашем случае.  Будь все  обыкновенной  игрой  для
собственного  удовольствия, мы бы без колебаний отступились. Больше того, по
собственному желанию мы бы никогда и не стали играть в подобные... имитаторы
реальности. Особенно такие извращенные. Но у нас есть цель и проиграть мы не
имеем  права.  Оранжевые конкуренты  тоже,  судя  по  всему,  забыли  что-то
исключительно  важное  внизу и отступать не хотят. В  этой игре  на подобных
условиях  выиграть  абсолютно  невозможно.  Теперь это  стало мне  абсолютно
очевидно. Я оглянулся по сторонам, на своих соратников. Видимо, они тоже все
поняли. Одни больше, другие меньше... Но что делать не знал никто. Думай же,
"Tormentor", думай. Голова всегда была твоим сильным местом...
     - Значит так, приказываю никому не стрелять! Ни при каких условиях!
     - С чего бы это? Раскомандывался тут...
     - По-моему, я до сих пор являюсь капитаном нашей "STORМ"-команды и имею
полное право отдавать приказы  в соответствии с  теми соображениями, которые
считаю  правильными.  Как  мы уже  убедились,  стрельба  в  данных  условиях
абсолютно  бесперспективна.  С навязанными  нам  правилами не выиграть ни  в
жизнь. Что делают умные люди в подобных ситуациях? Меняют навязанные правила
на  более удобные. Кто  хочет, может отключаться  от  игрового серера, я его
критиковать  не  стану.  Остальных  же  попрошу  опустить  оружие.  Вот так.
"Ведьмочка",  не  ворчи.  Я  же  не  прошу  выбросить,  всего  лишь создайте
впечатление своей временной неопасности.
     Продолжаем  движение  вперед,  но теперь уже  не  в  боевом построении,
пригнувшись и озираясь  по сторонам,  а  каждый в свое удовольствие. "Малыш"
вообще балуется. Принял, так  сказать, к сведению новые правила,  прыгает на
одной  ноге по клеточкам плит, которыми выложен пол. Все стараются выглядеть
расслабленными, но я ощущаю витающее  в воздухе  напряжение.  Это отнюдь  не
страх  перед  еще  одним  предстоящим  боем.  Нечто  другое,  гораздо  более
серьезное.  Они  не  довольны  этой  игрой,   данным  конкретным  уровнем  и
сложившейся ситуацией. А на  кого они могут свалить всю вину за сумасшедшего
дизайнера, сбой игрового сервера и нашу, не смотря ни на что,  недостаточную
подготовку? Короче говоря, они недовольны мной, своим командиром. Я знаю то,
что они скорее всего лишь подозревают о последствиях очередного боя. Большая
часть моих соратников воспользуется предоставленной возможностью и выйдут из
игры.  Им  надоело  сидеть  в  костюмах  виртуальной реальности,  опротивело
стрелять, умирать,  оживать без конца и думать о выдуманных, диких проблемах
этого не  существующего  виртуального мира.  Будет еще  один бой  -  команда
взбунтуется. Мы все взрослые, серьезные люди,  чтобы кружиться без толку как
белка  в  колесе. Ну, почти  все.  Поэтому моя цель не допустить  очередного
побоища.  И  у  меня даже  есть план, как это осуществить. Группа продолжала
продвигаться вперед,  уже не настолько озабоченная исходом игры, как раньше.
Коридор,  который  мы  проходили,  был достаточно широким,  чтобы  позволить
растянуться  в  линию.  Примерно  так  мы  и  шли. Ни  малейшего  намека  на
готовность  к  предстоящему  бою.  Наконец,  соединяющий  помещения  коридор
закончился,  выведя нас  в  большой,  хорошо  освещенный зал.  Скорее всего,
когда-то это помещение использовалось  как склад  боевой техники, хранилище.
Сейчас   же  оно  практически   пустовало,  вдоль   стен  стояло   несколько
проржавевших  механизмов  непонятного  назначения  и куча разного  ненужного
хлама.  Сомневаюсь, чтобы все  эти предметы  имели собственное, определенное
предназначение.   Всего  лишь   создание  необходимой  видимости.  Дизайнеру
требуется только изобразить  предмет, а если он неподвижный, то принцип  его
работы вообще никого не заинтересует. Больше всего меня, конечно, позабавила
автоматическая  метелка  - кто-то  переделал  ручной пулемет  с вращающимися
благодаря  сервомотору  шестью  стволами.  Теперь из  каждого  переделанного
ствола  торчало  по  тряпочке.  Должно  быть,  удобно  протирать полы  таким
агрегатом. Виртуальные полы. Нарисованной метлой. Как раз то, что совершенно
необходимо в современной жизни.
     -  На  два  часа  что-то там  шевелится. На одиннадцать,  кстати, тоже.
"Lotus"  сообщает   об  этом  совершенно  спокойным,   можно  даже   сказать
меланхоличным, голосом. Да я  и сам  все прекрасно вижу. Как  бы то ни было,
теперь пути что-либо изменить уже не осталось.
     -  Принято  к  сведению.  Повторяю еще раз - никому не стрелять.  И  мы
продолжаем наш поход. Хорошо вооруженная группа, возглавляемая идеалистичным
камикадзе.  Кто сказал,  что  красота спасет  мир?  Взгляните-ка получше  на
трехмерную  цветную  модель ядерного взрыва, разве это не  красиво? Огромный
фантастический  гриб с переливами цветов от  белого  до  черного. Вглядитесь
получше,  и  я  думаю  вы  сумеете  оценить  всю  его  красоту.  Смертельную
привлекательность.  И разве эта "красота"  способна спасти мир? Подумайте, а
что же тогда она делает, начиная с первой японской "демонстрации  силы" и по
сей день?
     Если  у  нас такой  странный  мир, стоит ли удивляться, столкнувшись со
странной   войной?   Данную  битву  спасет  от   стандартного  исхода   наше
непротивление насилию и смекалка. Ничто так не деморализует  противника, как
бодро  марширующая, не представляющая опасности армия. Еще  пару  секунд - и
начнется. Конкурирующая фирма была готова встретить яростную атаку, но никак
не молчаливое игнорирование их  великолепной подготовки к бою  - окружили-то
со всех  сторон, "заперли в мешок".  Такая наша  реакция  должна была немало
огорчить честолюбивого командира. А вот и он сам. "Terminator", показавшийся
из-за большого полуразваленного деревянного контейнера с надписями "Fragile"
и "Handle with care", был вооружен  мощной внушительных размеров  винтовкой.
Держал он ее по всем  правилам - приклад  в плечевой ямке, тело вполоборота.
Конечно, с такой бандурой  приходится  подумывать  и  об  отдаче.  Но это не
более, чем глупая показуха. С  такого расстояния, а нас  разделяло не больше
двух десятков виртуальных ярдов, чтобы угодить по плотной кучке людей особой
меткости   не  требуется.  Хочется  продемонстрировать  свою   "крутизну"  -
пожалуйста, я совсем не против...
     - Леди и джентльмены, вы случайно никуда не торопитесь?
     - В принципе, да. С вашего разрешения, мы хотели бы побыстрее закончить
этот уровень и разойтись по домам, заняться своей работой.
     Командир  оранжевых переводил прицел  с  одного члена нашей  команды на
другого.  Я почти  что физически ощущал,  как  красная  точка  "оптического"
прицела перемещается по нашим телам.
     - И вы желаете, чтобы мы вас пропустили, так?
     -  Если можно, то конечно, не откажемся.  Противник делает малозаметный
жест рукой своей виртуальной оболочки.
     -  А  что,  если  нельзя?  С обеих сторон  от  того места  где он стоит
поднимаются из  укрытия еще два оранжевых  бойца  - у  одного гранатомет,  у
другого  два крупнокалиберных  пистолета.  Еще двое  появляются  как  раз по
разные стороны линии, на которой мы стоим. Стереонаушники шлема "виртуальной
реальности" позволяют различить  негромкий шум сзади -  еще парочка вылезает
из тех укрытий, о которых своевременно предупреждал "Lotus". Вообщем, десять
секунд спустя мы были обложены по  всему  периметру. Захоти  они  нас  молча
уничтожить -  в  данную секунду это удалось бы  без минимальных физических и
тактических усилий. Наши пока и  не заикаются о возможном сопротивлении  - в
подобной ситуации это смешно.
     - Если хорошенько подумать,  то любая, даже  самая фантастическая  идея
может оказаться вполне осуществимой.
     - У меня  пока  есть единственная стоящая  идея -  разнести вас всех на
кусочки. Разрешаешь?
     - Отчего бы и нет.  Довольно неплохая мыслишка...  "Terminator" чего-то
крутанул  на  своей  винтовке, прицелился  и  беззаботно выстрелил.  "Lotus"
охнул, одна его "виртуальная" нога быстро заливалась  красным и практически,
кажется,  не  держала.  Он  глубоко  вздохнул  и  оперся  на  свою винтовку,
используя ее как клюку.
     - ...но, к сожалению, она уже давным-давно себя изжила.
     - Почему  же?  Знаешь, а мне  даже  понравилось.  Бух - и готово.  Этот
парень мне, признаться,  порядком действует  на  нервы. Пожалуй, я  его  еще
разок...  Противник  еще  раз  выстрелил,  практически  не  целясь.  Поразил
"Lotus"-а во вторую ногу,  теперь  уже компьютерная программа в соответствии
со своими законами  перестала  держать его виртуальную оболочку,  бросив тем
самым на колени. Последнее, что "Lotus" бы сделал по собственной воле.
     - Ну,  парень, мне интересно, каково  твое  мнение  об  этой маленькой,
миленькой забаве  ?  Ах, мне так понравилось...  Не  поверите, продолжал  бы
целый день... "Lotus не мог сплюнуть  - программа виртуального сервера этого
не позволяла.  Зато  голос его она  передала со всеми интонациями, ничуть не
стушевав все вложенные в него мотивы.
     - А по-моему, это  детские игры... но не советую особо ими  увлекаться.
Ох, как  оказывается  много  можно  услышать в одной фразе! Основным мотивом
звучало нечто, вроде "Кто ты, щенок такой, чтобы я уделял тебе внимание? Да,
было  время,   я  подобных  давил  как  мух  на  стекле.  Но  если  чересчур
переусердствуешь,  "достанешь"  меня,  я   и   в  реальности  тебя   отыщу".
"Terminator" задумчиво хмыкнул, что-то обдумывая и осознавая.
     -  Да,  честно   говоря,  эта  игра  не   предназначена  для   подобных
развлечений. Но  что поделаешь, я  оттягиваюсь чисто психологически.  Думаю,
команда меня поддержит. Ведь не вас разрывало на кусочки в момент,  когда вы
меньше всего этого ожидаете. Но всему, даже хорошему, приходит конец. Я даже
способен выказать жест доброй воли и  благородного сердца. "Terminator",  ни
на секунду  не  отводя  от  нас дуло  своей винтовки  взял  у стоящего слева
аптечку и кинул ее "Lotus"-у.
     -  Насколько я  понимаю,  эти модули должны  срабатывать в  обеих наших
командах. Отлично, вот теперь все  вернулось на исходные  позиции и мы можем
продолжить прерванное занятие. А был я  занят,  помнится,  раздумыванием над
тем,  как  вас уничтожить. Должен заметить, в  текущей ситуации проблемы это
составить  не должно. Или вы решили согласиться с  нашими условиями,  отдать
ключик?
     - Нет, к  сожалению, мы на это не согласны. "Terminator" , кажется, уже
начинал  нервничать. И не  мудрено, ведь он  думает,  что  полностью владеет
ситуацией.  Но  в то же самое  время  не может  представить  , куда  все это
движется,  перетекает. В любом случае,  отдать  приказ на полное уничтожение
нас он уже не в состоянии - момент упущен.
     - Тогда с  какой стати вы приперлись  сюда, выглядя как  стадо баранов?
Хотите воевать - воюйте. Хотите подчиниться  нашим  условиям - подчиняйтесь.
Только  сейчас  вы  не  в  самом  лучшем  э... стратегическом положении.  Не
соблаговолите ли сдать оружие и встать лицом к стене?
     - А что, если нет? "Terminator" многозначительно  постучал пальцами  по
своей винтовке.
     - А вот я бы не очень на это рассчитывал.
     - Почему?
     - Конечно, вы частично уже восстановили запас энергии для "овердрайва",
и  его  возможности  впечатляют.  Но посмотри,  у нас  броня  лучше,  оружие
помощнее, да  и игровая подготовка не слабенькая. В данной ситуации у нас не
будет такого преимущества, как  в свое время, но  мы  еще  способны  оказать
достойное сопротивление. Даже если стоим под прицелом с опущенным оружием. У
нас с вами бесперспективная ситуация, подумай  об этом. Можем биться сколько
угодно долго, но никто  при этом  не сможет победить.  Если  желаешь, можешь
начинать  атаку, но  советую тебе задуматься... Конечно, я  блефую. Но  зато
умею состроить хорошую мину при плохой игре.
     - Мы уже обдумывали сложившуюся ситуацию, приятель. Есть выход - мы вас
всех сильно раним, но не убиваем. В  таком случае вы уже не помешаете, встав
у нас на дороге.
     -  Ага. А про встроенный  механизм  самоуничтожения  через определенное
время сильно  раненого  бойца  вы  подумали? У  вас,  наверное,  есть  нечто
схожее...
     -  Есть, тогда действительно пат. Точнее - цуг-цванг. Хуже  всего,  это
когда нормальная  война  превращается в кучу-малу. Тут уж никакие законы  не
действуют. На грани подобной опасности мы и балансируем.
     - Послушайте, люди. Человеки! -  взмолился молчаливый доселе "Скаут", -
Неужели  вы не ощущаете,  что  в этой игре  происходит?  Какие-то  пришельцы
решили захватить Землю. И что мы видим? Война - одни люди воюют с другими. Я
не говорю - зомбированные, загипнотизированные, запрограммированные - просто
люди.  Уничтожают друг друга. Где пришельцы, где эти твари, я вас спрашиваю?
И  вот  , для  борьбы  с захватчиками  "человечество"  высылает  нас  -  две
спецкоманды  укомплектованные людьми...  ну, людьми-операторами,  во  всяком
случае. С кем мы боремся - конечно, со злобными  захватчиками Земли. А  кого
мы убиваем? Инопланетных тварей? Нет, как бы не так. Таких же людей, пусть и
виртуальных, как мы сами. А эти люди-программы стреляют в нас, своих будущих
освободителей. И вот настал  знаменательный  момент  - две группы защитников
человечества встретились. У  них общая цель -  уничтожить захватчиков. И чем
они занимаются?  Уничтожают друг  друга. Люди! Одумайтесь! До каких  пор  мы
будем  воевать  со  Внешним врагом прикладывая  все свои силы,  ум  и волю к
уничтожению друг друга?
     - Ну что же,  так было  всегда,  что  подтверждает многовековая история
цивилизации.  "Lotus"  не  выглядел  человеком,  чересчур  озабоченным  этой
проблемой. Для себя он все давным-давно осознал.
     -  Да, так оно и есть, - реплика доносится из  стана "врага" .  Никакой
это не враг,  такая  же  молодежь,  как  и  мы  сами,  у которой наблюдается
небольшой избыток свободного времени.
     -  И  похоже,   таким  образом  все  и  останется  впредь...  В  голосе
"Ведьмочки"  ощущается  безграничная  тоска  и  разочарование  в   людях,  в
человечестве.  Такая  она  насупившаяся,  будто впервые об  этом узнала. Да,
девушка, пора бы уже повзрослеть.
     -  И  наверное,  не в  наших  силах  теперь что-либо переменить.  Голос
говорящего был  мне незнаком.  Тем лучше,  жаль  человека, который  даже  не
пытается  надеяться  на лучшее. На секунду в зале  повисла мерзкая, склизкая
тишина. Внутренний голос издевательски  сообщил,  что  сейчас  "Lotus" снова
завопит "-А  ну,  замочить их всех!"  и  все  вернется на свою  проторенную,
прежнюю  колею.  Он  до  сих  пор живет  своим  прошлым...  и ему  абсолютно
наплевать  на  строительство  общего,  лучшего  будущего.  И таким  его тоже
сделали люди.  Игра перестала  быть  такой же  плоской,  как  когда-то,  она
выгибалась  в третье измерение, грозясь слиться с реальностью. Исключительно
образно, конечно. Но тем не менее, мне важно не дождаться бойни.
     - Послушайте все. Прежде всего, расслабьте  ваши  пальчики на спусковых
крючках,  мы и так в глубоком болоте. Выстрелить секундой  раньше - секундой
позже, теперь это ничего не изменит, - послышался приглушенный ропот со всех
сторон.  Ах, какой стереоэффект!, - к такой ситуации нас привели  навязанные
обеим   сторонам  правила.   Единственный   способ   выбраться  -   изменить
существующие правила, ведущие к обоюдному уничтожению.
     -  Как  ты собираешся  менять правила?  Все  это  записано  в  строчках
программы,  скомпилировано,  записано на диск. Нельзя быть до  такой степени
наивным, подобная процедура совсем не проста.
     Ха,  в этой  жизни  ничего  просто  не  бывает.  Кстати,  не  такая  уж
невыполнимая работенка для хакера... для целой группы взломщиков, но об этом
как-нибудь потом, на досуге.
     - Конечно, не спорю, часть правил  записана на диске игрового  сервера.
Но другая часть правил находится здесь, -  я  постучал по  шлему собственной
виртуальной  головы,  звук получился достаточно громкий, звонкий и пустой, -
ее мы можем слегка подкорректировать.
     - Каким образом, хотел бы я знать?
     - Обычно это делается путем заключения устного договора, подкрепленного
честным словом. Насчет письменного  документа в  данных условиях  думать  не
приходится.
     - Заключение  договора с людьми, которые ни  с того, ни с сего начинают
стрелять в  переговорщиков  не  входит в мои планы. Очень точно подмечено. В
мои планы, кстати, это тоже не входит.
     - Всем членам моей команды. Убедительная просьба снять оружие и сложить
аккуратным штабелем перед собой, отойти  на три шага назад. Да, если трюк не
удастся, не быть мне больше боевым командиром  нашего игрового отряда, я это
печенкой чую. Но все послушно выполнили приказание и  отступили назад. А я и
не думал, что наша группа располагает таким внушительным арсеналом. Я сам-то
выложил   всего   лишь  винтовку,   обоймы,   два   пистолета,   обычный   и
энергетический,  полупустую найденную  ракетницу и несколько гранат,  силясь
вспомнить, не забыл  ли чего в многочисленных карманах  боевого комбинезона.
Хотя, не  страшно. Куча получилась впечатляющая, я даже довообразил голодный
блеск в виртуальных глазах оранжево-белых конкурентов. Трудно и представить,
насколько   ухудшиться  наше  положение,   достанься   все   это  вооружение
разозленному противнику.
     - Вот,  это  достойный  шаг  с  вашей  стороны  к  началу  продуктивных
переговоров. Я тебя внимательно слушаю.
     - Мое предложение может показаться довольно-таки странным, но  если все
пройдет по намеченному плану, то  обе стороны могут достигнуть своих целей и
остаться довольными.
     -  Такого  не бывает.  Проигрыш  для одной стороны  -  это выигрыш  для
другой.
     - Я же не сказал " выиграть". Было заявлено "достигнуть своих целей", а
это несколько разные вещи. Например, выигрыш не является нашей целью...
     Вот  так.  В  этом  все  и  дело,  нельзя  было  затмевать  свой  разум
несуществующей виртуальной  войной  и  никому  в  реальном  мире  не  нужной
виртуальной   победой.   Всегда  следует  отделять   настоящие   ценности  и
безжалостно избавляться  от мнимых. Спасти, вытащить "  Acer"а"  -  это наша
реальная  задача, спасти всех  этих жертв виртуальных  захватчиков -  полная
чепуха. Возможно лишь поздравить дизайнеров этого уровня с очередной победой
на  собственном  фронте.  Особенно  если их  лозунг  напоминает  нечто вроде
"качество  превыше  всего".  С  коммерческой  точки  зрения  выпуск  данного
продукта  является   абсолютно,   безоговорочно  провальным.   Ведь  рядовой
пользователь, "фанат" подобных игрищ, зашедший за обещанной очередной  дозой
нескончаемого удовольствия не  пожелает  тратить собственные  деньги и  свое
драгоценное время на такой "обман".  Никто не согласится, чтобы за свой счет
еще и давили  на психику дополнительными, не касающимися  основных идей игры
сюжетами.   Тогда   ради   каких    непонятных   целей    дизайнеры   вообще
напрограммировали это пространство  ? Ведь любой  исполнительный  менеджер в
здравом рассудке зарубит такой "дикий" и  бесперспективный проект на  корню.
Очевидно,  хотели  чего-то  доказать.  Себе  ли,  участникам  ли  кошмарного
эксперимента -  непонятно.  Однако следует признать мастерство созидателя  -
все  в этом  сгенерированном  мире  выглядит реалистично, прямо-таки  словно
настоящее. Будь  то кровь, когда созданная специально подпрограмма следит за
ее   литражом   в  организме  участника.   Образно  выражаясь,  отмечает  ее
усредненный расход  на  милю  пройденного пути.  Правдоподобно разливает  по
округе выделенные из организма излишки. Или оружие, в коей области дизайнеры
тоже  постарались,  создав  модели на любой вкус. Есть  желание  -  нашпигуй
противника гвоздями, ему не больно. Или,  если хочешь,  можешь поджарить его
на  медленном огне. Удовольствие  гарантировано! В том числе этому  помогают
простые  меркантильные  соображения потребителя.  Если тому не понравится  -
повернется и уйдет к конкурирующей фирме,  в  иную подобную игру. Их создано
совсем  не мало.  Простой человек алчет, требует "дайте мне войну"!  И,  как
известно,  спрос  рождает  предложение,  а  никак  не  наоборот.  В  данном,
конкретном  варианте исполнения все сделано для того, чтобы забить не только
чувства игрока, смакующего как чужую, так и собственную виртуальную  смерть,
но  еще и его мысли. А этого свободолюбивая публика не  любит. Она требует -
сделайте нам страшно.  Страшно  интересно. Но  не  смейте  посягать  на наши
мысли, и  не думайте их генерировать своим творчеством.  Любое использование
нашей  головы для  того,  чтобы  размышлять принадлежат исключительно  нам и
охраняются  законом  о  частной  собственности.  Здесь  же  создатели  зашли
чересчур далеко, им практически  удалось  нас околпачить,  подменив истинную
цель  данного путешествия своими подстроенными приключениями.  Они вышли  за
издавна  установленные рамки  этикета создателей  игр  подобного  жанра -  в
политику  не встревать,  черное  и  белое не  говорить. Между прочим  жанра,
владеющего самым большим количеством  действительно  "культовых" игр за  все
время с момента изобретения компьютера. Есть программы, имитирующие развитие
цивилизации  -  самая  первая нация,  создавшая  для  себя  атомную  энергию
считается выигрывшей. Причины, я думаю, ясны. Ведь если кто-то  вздумает это
решение опротестовать, услышать ответ победителя будет некому. Пепелище само
по себе слушать не умеет. Есть, конечно  же и абсолютно мирные игры. Взять к
примеру шахматы. Перебиваешь  спокойненько всю  пехоту  противника, без шума
снимаешь с  поля боя его рыцарей  и  офицеров, берешь короля в плен. Убивать
царственную  особу - дурной  тон.  Скорее  всего,  того просто отправляют  в
изгнание.  Один-единешенек,  без  казны  и замка он  никому  уже  угрозы  не
представляет. Но среди всех, таких миролюбивых и не  очень,  игр  нависающей
скалой возвышаются  трехмерные  "стрелялки",  - так  называют Рембо-подобные
симуляторы, действие в которых  разворачивается от "первого лица". И  ничего
удивительного, когда каждый хоть разок в  жизни желает ощутить себя могучим,
непобедимым и бескомпромиссным воином. Как говорится:
     "Погуби одного - и ты убийца. Убъешь много - и ты завоеватель." Слишком
велик  предоставленный  соблазн.  Еще  одно  проявление  Свободы -  ты волен
творить "понарошку" все, что заблагорассудится, не озираясь ни на законы, ни
на  мораль.   Наказания   не  будет.  И   были  созданы  сотни   симуляторов
"прелюбодеяний",  утолителей жажды богатства  и власти.  Но почему-то вперед
вырвалась совсем иная жажда - крови. И вот простой,  ничем не примечательный
пользователь по первому разу заходит на какой-нибудь уровень подобной  игры.
Все остальное забыто, приятные, опьяняющие чувства подавляют  мысли. И сидит
он  так  часами, сутками. Шлифуя свежеприобретенные  навыки  и  разрабатывая
выигрышную    стратегию.    Тренируется    ловко     шарить    по    коврику
манипулятором-мышью в прежних  образцах,  специальной перчаткой  с датчиками
перемещения в более современных. Смысл от этого не меняется. "Убей их всех".
Ну,  положим, всех  я  теперь  уже не переубиваю. Просто потому,  что пришло
время остановиться. Прямо здесь и прямо сейчас.
     -  Ребята,   можете  считать,  что  моя  цель  состоит  в   недопущении
дальнейшего кровопролития в отношениях между нашими командами.
     "Terminator"  хмурится.  Во-первых  он  склонен  нам  не  доверять,   а
во-вторых уже заранее заготовил соответствующую ситуации фразу.  Нечто вроде
"аста ла  виста, бэби". Как однажды сказанул "Малыш",  когда его спросили об
источнике некоей, довольно-таки щекотливой информации - "Альта виста, бэби".
Такой уж организм, эта Сеть и ничего-то в ее недрах невозможно спрятать. Все
тайное  в  один  прекрасный  день  становится  явным.  При  помощи  или  без
специалистов определенного профиля - это уже дополнительный вопрос.
     - Просто  чудесно. Меня прямо-таки  распирает от ощущения безграничного
счастья. Но в курсе ли ты того, что движение к любой светлой цели требует от
инициаторов серьезных уступок и пожертвований?
     - Угу.  По-моему  это  общеизвестно, "Terminator".  Моя команда  готова
выполнить любую, относящуюся к существу вопроса твою просьбу. Что вам нужно?
А то,  как будто не  понятно. Известный  трюк,  где  от  оппонента  возможно
ожидать лишь единственного желания.
     -  Любое, говоришь?  Ты, часом  не  переборщил, не  оговорился? В таком
случае  как отнесешься к следующему - желаю, чтобы ваша  команда  обеспечила
нас  обоими  ключами  и позволила  бесприпятственно  завершить  спасательную
миссию.
     -  Ваше желание будет исполнено.  У того аж виртуальные  глаза андроида
полезли на искусственный лоб.
     - Врешь ведь !
     -  Ни  капельки.  Готов  предоставить  вам все  вышеуказанное,  но  при
исполнении маленькой просьбы с моей стороны.
     - Так и знал, что без подвоха здесь не обошлось.
     - Никакого обмана, лишь простой, исключительно конкретный  двусторонний
договор. Мы вам, а вы нам.
     - Что нужно? В конце-концов настанет время  разобрать "почтовый ящик" и
исследовать поступившие от членов моей команды письма по "внутренней связи".
Тут  и  сомнения в моей моем здравом рассудке,  и опасения за не выдержавший
подобного напряжения разум. Робкие  надежды на то, что я осознаю, что делаю,
а также  сердечные  пожелания  удачи  на этом  тернистом  пути. Мы все такие
разные - с собственными идеям,  "заскоками" и  стилем самовыражаться. Но все
мы вместе, единая команда. До чего же приятно это ощущать. Руководить - тоже
ни  с  чем  не  сравнимое наслаждение.  Постоянно знать,  что тебя услышать,
постараются  понять.  Ты  не  останешься  в  тени,   безвестный,  со  своими
неоцененными  идеями.  Мысль  у  меня,  можно сказать, абсолютно гениальная.
Достойная лидера. Вполне достойная меня.
     - Предлагаю играть не по правилам, вот что. Ваша задача уничтожить всех
мешающихся  на  пути  личностей.  Виртуальных  ли,  нормальных-  все  едино.
Положим, с программными отпрысками налаживать контакт будет сложновато, есть
уже в этом кое-какой  опыт. Ну,  а поскольку сами-то мы именно  из этих,  из
нормальных - здесь вам и  карты в руки. Комбинация, которая  выпала - вполне
выигрышная, осталось их только правильно разыграть.
     -  Ничего  себе !  Захоти  мы пасьянсы раскладывать  - обошлись бы безо
всякой сторонней помощи. Ты в состоянии говорить конкретно?
     -  Вполне.  Но кто  же объяснит  вам ситуацию в целом, покажет  как все
выглядит с высоты птичьего полета?
     - Знаешь, что, орел? Не мудри. Мы тоже как-никак птицы высокого полета,
и наше время "on air" тоже не дешево.
     - Тогда  зачем  тратить его  на  тупую  бойню?  Ведь  вполне  могли  бы
объединиться  и  сообща выполнить задания обеих сторон. Сначала вы помогаете
нам,  затем уж мы вам.  Точнее так - сначала вы нам не мешаете,  а  потом мы
вам. Ну, какова завязка идеи? Способен оценить по достоинству?
     -  Приятель,   если   сосчитать   сколько   за  времена   существования
человечества  на   Земле  было  отправлено  в  мусорную  корзину  достойных,
блистательных идей, то и жить в подобном обществе станет скучновато. Твоя, к
сожалению, к этой когорте не относится, но  постигнет ее  та же участь. Ключ
ко  всей  этой  проблеме  -  ключи.  Две  разноцветные  отмычки - фиолетовая
предоставлена вам, а оранжевая  нам. Если  кто-то из  нас  их использует, то
другому  они уж наверняка не достанутся.  Не следует  нас держать  за полных
идиотов, ладно?
     -  И какой же мерзкий,  недоверчивый у  вас склад мышления.  Где только
таких выводят? Чтобы пытаться  вас так  ничтожно надуть, следует самому быть
как минимум идиотом.  Я похож, что ли на несерьезного человека ? Представляю
два контрпункта.  Первое - ключи считаются использованными,  исчезают лишь в
том случае, когда вся команда воспользовалась их услугами. В данной ситуации
мы ими пользоваться  не  станем. Мало того, что большая  часть нашей  группы
останется  здесь.  Просто  так,  чтобы  вам  не  было  скучно  и  страшно  в
одиночестве. Так  ведь я тоже не планирую ими пользоваться.  Исключительно в
эстетических целях  -  вставил, вынул и вернулся. Второе- на случай,  если у
программы такой же недоверчивый склад характера  и ключи застревают  в своих
скважинах- на этот случай  у  меня  есть  отмычка. Нечто вроде  переходника,
который подключается к этим "магнитным карточкам"  и вставляется вместо них.
Вообщем, риск потери ценного фетиша снижается до нуля. Уж я-то специалист по
подобным "операциям, поверьте.
     -  Специалист,  говоришь  ? Знаем  мы  подобных,  развелось-то  вас  на
виртуальном пространстве немеряно.  И, причем, каждый самый опытный из всех.
Не существует никакого способа проверить твои способности, так что забудь...
     Я его  заткнул,  причем в самом прямом смысле этого слова. Не успел мой
оппонент и договорить о своем недоверии, как  я не сходя с места сообщил ему
имя зарегистрированного  владельца  компьютера, с которого тот вошел в сеть.
Страну   и   город  местонахождения,  а   также   наименование  используемой
операционной  системы, процессор  и  фирму-изготовитель  шлема  "виртуальной
реальности". Если это именно то, настоятельно требующееся для обретения хоть
капли доверия в его глазах, то пожалуйста. Сколько  угодно. По выражению лиц
этих  роботов невозможно  определить обуревающие их  эмоции. А  вот голос  -
лучший предатель.
     - Ничего себе, шуточки у вас. Может быть ты и отключить нас от Сети
     сможешь? Сказано абсолютно серьезно, даже без доли иронии. Насчет своей
правоты  я и не сомневался, однако если  оппонент самостоятельно сует в твою
руку дополнительный козырь - кто же станет отказываться?
     -  Почему бы и  нет? Технология известная, неоднократно отработанная  в
боевых условиях...
     Простую  ложь распознать  несложно.  Намного  проблематичнее  ситуация,
когда толика  лжи удачно вписалась в  узор правдивой  информации. Тут уже  с
одного  взгляда  не  отличишь, что  где.  Конечно,  всю  выданную  "на гора"
информацию  я  получил  не в тот  момент, а значительно  раньше. Есть  вещи,
которые делаются быстро, но  такие операции  к этой  категории не относятся,
скальпель  порой  результативнее  секиры.  А   передвижение  в   виртуальном
пространстве  отнюдь  не  лишает  организм  возможности  делать  параллельно
кое-что  еще. Фокус заключается в том,  что информация вытащена из  игрового
сервера,  а не прямо  из  компьютера  оппонента,  как  тот  склонен  думать.
Создатели   игры  уже  провели   за  меня  всю  подготовительную  работу  по
проникновению в чужой компьютер и изъятию  нужных данных. Если их поймать за
руку,  скажут:  ничего  страшного, информация собирается  для  статистики  и
отчетов, является сугубо конфиденциальной и никогда, никому не разглашается.
Может быть и так,  а вот мне чисто эстетически удобнее  изъять все у них чем
мучаться, лезть в чужой  компьютер и  натыкаться на "сторожей"  и "ловушки".
Компьютер  пользователя  осознает  необходимость кооперации  с  сервером для
целей   игры,   ее   качества   и   соответствия   настроек.  Самостоятельно
раскрывается, отдается ему  как  возбужденная девка.  А  если  кто-то изымет
информации чуток больше, чем следует -  тут  уж не обессудьте. И  становится
понятным, что  мое заявление о возможности вырубить чей-то компьютер из Сети
-  чистый блеф. Однако, на  него просто  обязаны  купиться, ведь оппонент не
знает моей "военной" хитрости. Вот  и  весь секрет фокуса. Как видите, когда
тайна раскрыта, то все  ее величие  меркнет. Поэтому в следующий раз лучше и
не спрашавайте.
     - Как ты сказал, твоя "кличка"? Назовись-ка еще разок.
     - Уши по утрам мыть надо, молодой человек. "Tormentor" я.
     - Тот самый великий "Tormentor" ?
     -  А я,  по-твоему похож на человека, который  позволит  сосуществовать
сразу  нескольким  "Великим  Инквизиторам" на такой маленькой  планетке, как
наша?
     Команда  оранжевых переглядывается, ведут себя  как испуганные детишки.
Учиться нужно, ребята. Как говорится, делу время, а потехе час. Не более. Вы
же, имея о жизни представление людей прошлого века суетесь, куда не следует.
Не имеете достаточной  базы  знаний, чтобы  раскусить чужую жестокую  шутку.
Вообщем,  так  вам и надо.  Поделом  будет. Выражений  лиц своей собственной
команды я не вижу. Стою к ним спиной, а  если обернусь, то  этот  жест будет
фальшивой нотой в разыгранном мной этюде. Просто надеюсь, что им хватило ума
приобрести гордый, величественный, подобающий ситуации вид. Ни в коем случае
им не следует смеяться. Такая подготовительная работа, жаль  если все пойдет
насмарку.
     - Не понимаю.  Что же тогда  тебе мешает взять  и  отключить  всю  нашу
команду от игры? Самый простой вариант, моментально приходящий на ум.
     - В  том и  заключается все дело, что  ничегошеньки ты  не  понимаешь !
Зачем мы здесь, занимаемся всякими глупостями ? Для чего нам нужно выполнить
задание, смысл которого также  сокрыт от тебя ?  Можете немного успокоиться.
Отключать мы вас пока не собираемся, это не входит  в планы.  Согласитесь на
взаимовыгодное сотрудничество  - и останетесь в выигрыше. Надувательством  я
не занимаюсь.  Если  что-то обещал, следовательно выполню. Претензий с нашей
стороны не  много.  Вы  хорошие  ребята, только  несерьезные, действовали  в
соответствии с той моделью, которую заранее просчитали дизайнеры уровня. Дай
мне свой ключ - не пройдет и  десяти  минут,  как  я  верну  его тебе. Верну
вдвойне, обещаю. Дальше действуйте, как знаете.
     - Ты  силен, спору нет. И  великодушен. Однако я до сих пор не понимаю,
почему. Будь на твоем месте - я бы ни секунды не колебался из-за  применения
спецсредств.
     - Так действует твой мерзкий, недоверчивый склад ума. Очень сочувствую.
Быстрее все  это  совершить, чем  объяснять,  подробно  растолковывая каждую
мелочь. Ну, выкину я вас. Сразу же побежите жаловаться дирекции сервера - те
моментально начнут  проверки, поиски бреши в собственной защите. Это смутная
перспектива - проучить одних наглецов, чтобы потом потерять все концессию на
разработку золотоносной  жилы. Мы пойдем на это  лишь в крайнем случае, если
вы не оставите другого  приемлемого выхода из сложившейся ситуации. Ну и что
же ты решил? Согласен на полюбовное улаживание конфликта?
     По всему чувствую, что эти будут согласны. Запугал я  их здорово,  ведь
страх перед неизвестностью - самый сильный из всех.  Знали бы они только мой
секрет... Собственная команда,  напротив, все прекрасно знает и осознает. Но
молчит.  Интересно,  у  них-то какие  мысли возникли  на  рыхлой  почве моих
рассуждений? Все хорошо, что приходится ко двору.
     -  Нам нужно посовещаться, "Tormentor". Мы на минуточку  уйдем в  режим
"частной беседы", ты уж прости...
     - Ничего страшного, дискутируйте, сколько душе угодно. Только не долго.
Сами  понимаете, время ценность, его мало  и следует  торопиться. Провести в
этой игре несколько часов кряду - не самая заманчивая перспектива.
     Оборачиваюсь к своим, тоже врубаю подобный режим общения.  Все стоят на
своих  местах,  не двигаются, для  частной беседы в виртуальном пространстве
нашим  телам абсолютно не требуется собираться  в кружок и  шептаться. Новые
технологии,  знаете  ли,  предлагают   свежие  варианты.  Бело-оранжевые  по
периметру нашей группы,  на  почтительном  удалении. Вооруженные до зубов  и
несчастные на вид роботы. Мы безоружны, столпились в центре внимания, однако
перехватили  инициативу  в  свои  руки.  Краем  уха  слушаю  разговор  наших
оппонентов.  Ничего  интересного,  как  были  лопухами, такими и  останутся.
Обсуждают  в  основном мой  внешний  вид,  критикуют  почем  зря.  Пару  раз
проскочили сальности  в отношении "Ведьмочки" и "Снежинки". Подразумевается,
будто бы  мы их  не  слышим, вот и  не реагируем. Было бы  глупо  со стороны
противника  думать,  будто  мы  их  не  прослушиваем.  Я  их  не  рожал,  не
воспитывал,  не виноват,  что  такие  наивные получились.  Простенький  шифр
кодировки   и   перевода  речи  на  другой   канал   тоже   проходит   через
многострадальный сервер. Чтобы отменить "приватность" беседы мне не пришлось
даже напрягаться. Это  раньше,  при отсутствии прямого зрительного контакта,
было сложно  понять их внутреннюю  "сущность".  Причем  то, чтобы  они  меня
видели имело для взлома большее значение,  чем  то, могу ли я видеть  их.  А
ведь сперва-то расслабился ниже всякого  уровня критики, наивно полагал, что
в этой  простенькой игре не будет  занятий по основному  профилю. Теперь уже
все. Матерого  волка  на мякине не  проведешь. Особенно дважды.  В  окулярах
"противников" продолжает честно гореть лампочка включенного фильтра. Который
в действительности не  работает, заметить  сей факт они не в  состоянии и не
совсем корректная этически речь разносится по залу, попадает в наши уши. Уши
вянут. Раньше во включении  подобного частного  режима смысла не было - ведь
это  специально   для   уровней  стиля  куча-мала.   Death-match.   Если  мы
единственные люди на уровне - от кого нам секретничать? То-то же. Теперь вот
функция  тоже  пригодилась,  если  огонек  горит   -  следовательно  система
действительно работает. Сам-то я подобных ошибок новичков не совершаю - наши
каналы контролируются,  саботажа  не потерплю. Что я упоминал  про  культуру
речи?  Можно  про это забыть, а еще лучше вернуться и  стереть.  Великолепно
было  бы отключить  свой  кодировщик,  сделать "mute" и посидеть  минутку  в
тишине. Из-за грохота  разрывающихся гранат и  свистящих над головой  пуль я
уже  забыл как она, тишина,  выглядит. Точнее,  как она слышится.  Пуще всех
старается наша "Ведьмочка",  даром что девушка, прекрасный пол и  так далее.
Я-то человек не импульсивный,  пусть про меня говорят  хоть какие глупости -
идиотам и пьяным все прощается. А  вот она менее сдержанная, культуре речи в
приличном обществе не обучена(а ведь среди  нас почти  дети, которым следует
подавать положительный пример).  Прямо-таки Баба-яга  в  молодости,  честное
слово.  Выбрала  объектом  для   насмешек  паренька  из  противопоставленной
команды,  которому, судя по всему,  приглянулась ее  "виртуальная оболочка".
Ну, просто не  мог  тот не поделиться  с товарищами  своими  рассуждениями о
развитости ее молочных  желез. Такая вот  неприятность вышла. Так  не  желая
остаться  в  долгу она  принялась  повторять  всю  дальнейшую речь  оного  с
искажениями. Со  значительными, можно сказать основопологающими изменениями.
"Скаут" аж согнулся в поясе от смеха, но взял себя в руки, пока оранжевые не
обратили  внимание на наше  общее  возбуждение в  состоянии  полной  тишины.
"Ведьмочка"  заявляет,  что несколько  лет занималась в  театральной студии,
даже  с помощью факса отправляла мне официальное свидетельство об  окончании
курсов. А почему она  пока не блистает на подмостках  сцены или киноэкране -
нет подходящих  предложений.  Причем,  так это  говорит, словно является как
минимум Джулией  Робертс. Может,  все-таки  правда?  Я даже  иногда  начинал
верить, хотя большую  часть  времени  предпочитал  относится к  подобным  ее
заявлениям  скептически, чем доводил несчастную  до белого  каления.  В наши
дни,  с помощью сканера, хорошего графического  редактора  да  качественного
принтера я могу создать вам любой документ в кратчайшие  сроки. Зря, что ли,
целый  диск  забит  матрицами  бланков  различных  организаций,  печатями  и
факсимиле  ответственных  работников?  Начиная  службой  Федерального   Бюро
Расследований и вплоть до секретаря  организации объединенных наций.  Бывало
подсунешь страдающему на безрыбье газетчику умело приготовленную "утку", так
потом несколько дней все стоят на ушах. Чем бы люди не тешились, лишь бы нас
отлавливать не пытались. Санитары  Сетевого  леса,  волки -  как вам удобно.
Движущая  сила, каждый  подобный умелец на вес золота.  Нас охранять надо, а
они... Эх, да мы и сами с усами. И с зубами.  Прорвемся... "Lotus" прерывает
словоизвержение одной возбужденной  особы, пытаясь выяснить у нее физическую
сущность  одного  упомянутого  походя действия,  якобы совершенного  однажды
несчастным типом из  конкурирующей  команды. Та замолкает, пытаясь перевести
дыхание и заново  собраться с мыслями.  Больше она ничего не скажет. "Lotus"
обычно  молчалив  по  натуре,  но  если  на  что  среагирует - словно  бомба
разорвалась. Такое уж у него свойство - уметь подбирать нужные выражения. Им
не было  произнесено ни одного  неприличного слова,  но общий смысл оказался
таковым, что  "Ведьмочка" была вынуждена  думать о  том,  что  сама пыталась
намекнуть не  заостряя  особо внимание на  смысле. И  то, что  ей  благодаря
собственному воображению  пришлось  вдруг  представить (даже если человек не
собирается отвечать на заданный вопрос, все равно мозг пытается найти ответ,
так   уж   люди   устроены)  плохо   соответствовало   образу   симпатичной,
целомудренной девушки.  Вообще  ничему не соответствовало, безобразие  да  и
только. Короче, осадил  ее наш  "сержант" мастерски,  даже мне, хоть в  этой
истории и не при чем,  стало немного стыдно. Просто за то, что активизировал
"частный"  режим  на  время  выдавшегося  тайм-аута.  Дискредитировала  себя
"Ведьмочка", добавить нечего. Ведь  понимаю,  что ничего подобного  на самом
деле  она  в  виду  не  имела, но  помочь  несчастной  ничем не могу.  Пусть
мучается.   Ладно,   прекращаем  обращать  внимания   на  тех   придурков  и
концентрируемся  на собственных  проблемах. Сейчас,  когда  команда близка к
выполнению задания как никогда, качественная проработка операции приобретает
первостепенное значение. Первым высказывается "Скаут".
     - Никогда бы не  подумал грешить на современную молодежь, но посмотрите
на этих  роботов. И на кого они похожи в человеческом виде  ?  Я серьезно. В
таком возрасте нужно учиться, за девушками ухаживать, да и  спортом заняться
не  помешает. А  чем  эти заняты? Всякими глупостями.  Ничего  не знают,  не
умеют,  учиться не хотят. Считают  себя самыми  умными, думают, что достигли
вершины развития. Сосунки, время им девать некуда. Весь мир прекрасен, все в
нем благополучно,  единственное занятие  -  идти в виртуальное пространство,
заботиться о  несуществующем человечестве.  Странный вы мир строите, ребята.
Мне он уже сейчас категорически не нравится.
     - Мы строим, "Скаут", тебя в детстве грамматике не обучали.
     - Вот именно, что вы строите.  А я веду график проведенных работ, чтобы
когда  настанет  время  вернуть все  на  свои места.  Мечта  у меня  такая -
спуститься по Амазонке  без GPS в кармане - неужели я прошу столь многого от
этого  негостеприимного мира ? Иначе-то  туземные власти  ответственность за
целостность  моего организма  и своевременные  спасательные операции на себя
брать не хотят.  Никто  не  хочет.  Неделю  назад история случилась - в доме
напротив пожар, самовозгорание в одной из квартир, а жилец сидит в кресле, с
устройством видеоплеера  на  голове, причем в  окулярах затемнение полное, в
ушах тоже таблетки наушников.  Сидит себе,  в  коробочке на поясе  dvd-фильм
крутится, эффект полного присутствия, широкоугольная панорама - все в нем. А
когда спохватился, было слишком поздно, позади окно - он не долго думая туда
и сиганул.
     - Что, неужели насмерть, какой этаж был?
     - Какое там, жив остался. Обе ноги сломаны, пару ребер, а так во вполне
работоспособном  состоянии.  Во  всяком  случае  на  детали   его  разбирать
рановато.
     - Слушай, "Скаут",  сделай одолжение, не компостируй нам сейчас  мозги,
еще  пригодятся для работы.  В чем тогда заключается драма  твоей истории  ?
Хоть какая-нибудь мораль в ней есть?
     -  Конечно. В  квартире  ведь  собака осталась, большой  такой увалень,
ньюфаундленд. Так его спасти  не успели, пока огонь локализовали, то да се -
задохнулось  животное  и с концами. Погибло, значит. Вот яркий  пример,  как
современные технологии губят живую природу, самых лучших и преданных друзей.
А тому хоть бы хны, по-моему он за погибший "videoman" переживает сильнее.
     -  Да,  кое-где происходят  перегибы  на местах. А этаж  какой там был?
Может парень и не мог взять собаку с собой, риск для жизни и все прочее ?
     - Второй этаж. А внизу клумбы разбиты.
     - А-а-а...  Этим  многозначительным восклицанием "Снежинки"  тема  была
прочно  закрыта.  Инициативу перехватил "Lotus", проверяя  мою  готовность к
проведению специальной  операции. Ведь  на уровень зашло на одного  человека
меньше, чем  было  заявлено  программе для  ее внутренней отчетности. Теперь
осталась самая  малость - аккуратно присоединить "Живчика", сделать невинные
глазки и заявить "А так оно все и было.  Вместе сражались, терпели  лишения,
делили последнюю горбушку  виртуального хлеба". Пора уже вытаскивать  парня,
засиделся  он  там  в одиночестве, что и говорить... А  полный  состав своей
команды  мне   нужен  для  подтверждения   операции   ради  "подозрительной"
программы.  Цифры должны совпадать, если они вдруг начнут  меняться, скакать
из-за несвоевременного выхода участников  - конфуз может  выйти.  Я это знал
раньше, они тоже все  прекрасно понимали.  Чего же  тогда  мы в  свое  время
обсуждали, почему я предлагал... А вот это наше внутрикомандное дело, так мы
организованы. Моя  обязанность предложить  -  их  пообсуждать  и отказаться.
Ничего странного.  Сколько времени уже вместе,  вполне  успели  "притереться
друг к другу", понять ход движения мысли товарищей.
     -  Слушай,  "Tormentor",  а как тебе в голову пришла  мысль перехватить
инициативу? Такой трагифарс получился, что любо-дорого посмотреть.
     - Ничего особенного. Пока  обе  команды дружно, хором выискивали  точки
соприкосновения, мол,"и мы люди, и вы люди,  а те  недочеловеки",я наоборот,
старался  вытянуть на свет то, что нас разнит. Поиск общности ведет к победе
дружбы,  выпивке  на брудершафт и  так далее.  Как бы  все  ни  было  мило и
красиво,  ничейная позиция ведет к  стагнации. Это  как с компьютерами - для
качественной  работы  один  входит в режим "master"  (хозяин),  а  другой  в
"slave"  (слуга).  Вот  я  и  постарался  расставить   в   наших  отношениях
необходимые  акценты,  чтобы  те  ребята  в  ответственный  момент  дело  не
запороли. Ну, даже  если и пришлось  прибегнуть к  маленькой  "хитрости"  во
спасение - так это только поощряется.
     - Проблема в том, что на самом деле...
     -  Тшшш. "Малыш", яркий пример  перед  тобой.  Учись, пока  не  поздно.
Никогда не стоит  недооценивать  противника. Проблема заключается в том, что
все  порядком  подустали  и  нервы уже  никуда  не  годятся.  Это  же  какое
напряжение -  постоянно следить за  округой, пытаться  уловить момент, когда
из-за угла выскочит враг со своей винтовкой наперевес.
     - Словно все фильмы про Фредди Крюгера за один присест - короче, ничего
особо страшного.
     -  Сдается мне, что  приключения  на сегодня  закончились.  Насколько я
поняла, вся  команда  остается здесь,  на  месте.  Можно разбивать  лагерь и
устанавливать график дежурств патруля. Идти вперед "Tormentor" собирается  в
гордом одиночестве. Компания ему больше не требуется.
     - "Снежинка",  прекрати дуться. Весь маршрут  протопали вместе,  дружно
сражались. Просто так нужно, есть у меня кое-какие соображения на этот счет,
постараюсь потом подробно объяснить.  Так будет лучше, быстрее и удобнее для
всех. Насколько можно представить себе логику дизайнеров уровня - количество
противников прямо пропорционально числу членов команды.
     - Вполне может быть. Кто хочет угадать, кого я не наблюдаю в округе, но
кто должен был быть там?
     -  Что,  "путеводный  глаз"  опять  затерялся? Да  нет, вижу. Висит под
потолком, забился в уголок.  Когда нет работы, тот всегда пытается забраться
куда-нибудь подальше...
     -  Девчонка. Она должна была сидеть сзади... Хм,  наверно  ей надоело и
она ушла.
     -  Ничего  себе ! А спросить  разрешения  или хотя бы  предупредить она
могла?  Что  за невоспитанный  ребенок  - никакой дисциплины. Что  же с  ней
теперь станет? Одна-одинешенька, ни  черта в жизни не понимает. Убьют ведь и
не поморщатся.
     -  Спокойно,  "Скаут",  не  стоит  заламывать  руки  и причитать  из-за
какой-то глупой  программы. Да,  именно  компьютерного  модуля. И нечего  ее
антропозировать... нет, вроде  не  так. Короче, не человек это, и  все  тут.
Скорее всего она просто растворилась,  растаяла в воздухе словно привидение.
Как-будто  игровому серверу больше заняться нечем.  Нашего  капитана пробрал
зуд кого-то еще  спасти  по  дороге, вот  игра  и  подставила ему подходящую
кандидатуру.  Такие  игры  не для  детей -  с первого  взгляда видно. Только
отвлекала  нас  по  дороге, погружала  еще глубже  в  маразм  игры. Подумать
только,  мы, в некотором  роде специалисты  по компьютерам еще десять  минут
назад были  готовы поверить в некую сверхестественную сущность происходящего
вокруг. Какая же глупость, никогда себе этого  не прощу ! Вот всю жизнь буду
помнить, каким однажды оказался дураком. И мучаться, соответственно.
     Действительно,  девчонки и след  простыл. Хотя,  мне почему-то кажется,
что  если  бы  программа  на  что-то  свое не  рассчитывала, не предполагала
получить от  собственных  дополнительных усилий какую-нибудь  выгоду, так ей
вообще не стоило оживлять дополнительные организмы-боты. Вполне естественно,
лежат себе преспокойненько в "аквариумах" - разбил стекло, стянул шнуры, они
в  ящик и сыграли.  Не пережили такого свалившегося на их  организм счастья,
как я. А  ведь  всю дорогу следовала за нами,  аптечки таскала (вместе с ней
исчезла пара  оставшихся упаковок, но ведь не в этом скрытый смысл! Ох, не в
этом). И  кажется,  будто я  уже  никогда не узнаю, в  чем здесь был секрет.
Если, конечно, таковой вообще имел место быть. Кончилась стрельба, кончились
иллюзии. Возможно, это  будет первая в истории  миссия в  Сетевой трехмерной
action-game, которая закончилась мирно,  во  всяком  случае полюбовно. Очень
хочется на  это надеяться.  Надоело  убивать.  Просто не  могу  уже  больше,
осточертело так,  что уже из ушей лезет. Я с  ловкостью опытного вора-щипача
уловил  момент, когда оранжевая команда прекратила пререкаться и вернулась в
общий режим, своевременно  переключив  им параметры  на  исходные. Тем самым
удалив  последние следы  своего внедрения. Должен заметить, что ничего особо
дельного  они  так   и  не   обговорили.  Пообсуждали  мою  якобы  обещанную
"честность". Посчитали, сколько  очков принесет успешное выполнение миссии и
на сколько  пунктов это поднимет их в межкомандном рейтинге. "STORM" они там
увидеть не могли (группа в составе четырех  человек: я, "Живчик", "Малыш"  и
"Ведьмочка"). Подвиги, совершенные более месяца назад сдаются в  архив "зала
славы", а виртуальными архивами редко кто интересуется, реальные историки до
этого еще не  дошли. Помню, был один тип, писал диссертацию по теме "влияние
агрессивных   компьютерных   игр-симуляций  на  сознание  и  самоопределение
молодежи". Смотрел игры признанных гигантов в  записи - самый полезный отдел
архива. Пытался и сам кое-что продемонстрировать  на поле боя (ради большего
погружения в тему), но ничего  путного  из этого не вышло. Ему не психологом
нужно было  становиться, а трактористом. "Чух-чух  вперед, чух-чух назад,  а
теперь ра-а-азворот."  И тут  подкравшийся сзади  вражина как  шарахнет  ему
гранатой  по  темечку...  Конечно,  без  специального  костюма  "виртуальной
реальности"  уровень  не  одолеть. Лезть  с одной клавиатурой  и  трехмерным
джойстиком  бессмысленно.  Так  зачем же позориться перед публикой,  которая
затаив  дыхание ждет  от  него  диагноза собственной  пригодности  к жизни в
цивилизованном обществе ?  Ладно, шутки  шутками,  а нам пора возвращаться к
конкретной игровой реальности.
     - "Tormentor", ты меня слышишь?
     - Угу, качество звука- великолепное. Я ведь не глухой...
     -  Прости,  мне показалось что переключатель режима слегка барахлит. Не
имеет значения. Мы тут немного посовещались и пришли к выводу...
     - Оглашайте.
     - При соблюдении фиолетовой командой специально оговоренных условий, мы
согласны  принять  ваше  предложение.  Но  надеемся, что  вы  люди  слова  и
желательно, чтобы весь  поход туда-обратно занял не более  четверти часа. Мы
неоднократно перемещались по  этой дистанции, поэтому прикинули время исходя
из  практического опыта. Идет один член из команды, остальные его дожидаются
под нашим контролем, безоружные. Это просто для нашего душевного спокойствия
и не имеет превалирующего стратегического значения.
     Для такого незавидного положения, в которое самостоятельно вогнала себя
конкурирующая  команда  выкрутились  они  довольно-таки неплохо.  Я бы  даже
сказал   с   достоинством  и  сохранением   лица.   Насколько   карикатурная
металло-пластиковая маска сможет считаться оным.
     -  Оранжевые, мы  ценим  проявленное  вами  понимание  и здравый смысл.
Обещаю не нарушать своих обещаний.  Однако я в пункте назначения еще не был,
поэтому насчет затраченного  времени ничего вразумительного сказать не могу.
Буду  стараться "обернуться" поскорее. Слишком много времени утекает  сквозь
пальцы в пустоту, можем приступить?
     -  Как  тебе  будет  угодно.  Ключ  предоставляется  в  твое  временное
пользование. Я обернулся по сторонам, удостоверился, что бойцы "Терминатора"
в  курсе  происходящих  событий,  не  станут палить  по мне  из  "базуки" за
сделанный шаг. Медленно,  не делая резких  движений, постепенно  ускоряясь я
приближался к стоящей по центру фигуре робота. Глаза того светились изнутри,
но прочитать мысли управляющего им человека  я не  мог. Оранжевый ключ,  чья
радужная поверхность  переливалась  под  светом потолочных светильников  был
заблаговременно снят с шеи и теперь  крутился на пальце обладателя.  ...один
ключ гномам... Нет, это  здесь не  причем.  Простой игровой фетиш  -  с  ним
расстаются без сожаления. Когда  я  приблизился  вплотную, капитан оранжевых
остановил его вращение, зажал между  искусственных пальцев, а затем протянул
мне, рукояткой  вперед. Я принял  этот дар, переложил его в левую  руку.  Мы
скрепили  заключенный  разговор рукопожатием.  Насколько я мог судить своему
чувству  осязания  (сквозь  термостойкую  перчатку) -  пластик  его руки был
прохладен. Поднес ладонь к  груди - ключ самостоятельно  резво перескочил  и
расположился по соседству со своим фиолетовым товарищем.
     - Ждите  меня и  я скоро вернусь.  Ловко обогнув "Терминатора"  я пошел
вперед, не оборачиваясь. Внизу экранчиков моих окуляров замерцало полученное
сообщение. Судя по его цвету - "Lotus".
     "Угадай, почему  я позволяю кому-то содержать меня лишенным  оружия, да
еще  под  прицелом  этих  киборгов  ?" Ответ  ушел тем  же  способом,  через
выдвинувшийся на передний план виртуальный терминал.
     "Я не знаю, приятель. Надеюсь на твой здравый смысл."
     "Вот я тоже не знаю. Но чувствую, что ключевое  слово здесь - приятель.
Ладно, удачи нам."
     "Согласен." С таким напутствием я и направился в свой последний путь по
этому   необычному,   немного   сумасшедшему   уровню,   обладающему   таким
многообещающим  названием.  Зов свободы  -  это  что, переиначенное  "грохот
канонады"? Выстрелы стихли,  настало время подсчитывать  потери и зализывать
раны. Команда, еще  недавно чуть ли  не распадающаяся  на части вновь обрела
внешний  вид монолита.  Вызывающие  кучу ненужных мыслей программные модули,
"спасенные" мной - все вернулись в  небытие. Винтовка  все еще при  мне,  по
обоюдному  согласию  удалось-таки  взять  средство  самозащиты.  Как  всегда
щепетильный  "путеводный глаз" выбрал  из двух зол  правильное и поспешил  к
капитану, указывать  дорогу вперед. Хоть оранжевая команда и расчистила этот
уровень от людей -зомби, но абсолютно очевидно, что созданные изново, а то и
спрятавшиеся  в затемненных  нишах существа только и  ждут легкую добычу. Их
искусственного интеллекта достаточно для того, чтобы сообразить, с кем стоит
связываться, а с  кем не очень.  А  если их  "кукловодов" посетит плотоядная
мысль насчет  моей бренной  виртуальной оболочки -  придется  дать достойный
отпор. Очередное послание через терминал, особым способом. В отдельной графе
его   расположен  список  доступных   абонентов  -  белым   цветом  выделена
"Снежинка", зеленым "Скаут",  черным  "Lotus". Тот,  с кем я хочу  в  данный
момент  установить контакт находится  вне разрешенного списка, программа его
пока не учитывает. "Acer", он же "Живчик", всегда являлся самым авторитетным
из нас профи по компьютерным  играм. С одной стороны- вечный ребенок в душе,
не  собирающийся  взрослеть.  Обожает  подобные  аттракционы  в  виртуальной
реальности, жить без них не может. Постоянно  в курсе  всех, происходящих  в
Сети событий - что произошло, во сколько и какие у происшествия были причины
и  последствия. Информация будто бы сама липла к нему, подобным способностям
можно только позавидовать. Вообщем,  обрисованный с нескольких фраз характер
представляется полным антиподом "Скаута". Верно, да не совсем. Ведь с другой
стороны той же самой души "Живчик" является человеком, способным высказывать
вполне  взвешенные,  здравые  и  мудрые  суждения.  Ответственен  настолько,
насколько это позволяет первая половинка. Комплексная натура. Никто не знает
определенно  его   возраст,  максимум  с   точностью  плюс-минус  пятилетка.
Конспиратор оказался  - что-то особенное.  Ну и ладно. Никого  не  подводил,
никогда не предавал, великолепно уживается в коллективе - что еще необходимо
от  боевого товарища ? Ведь мы все, все-таки  не клоны какие-нибудь,  каждый
вполне   сложившаяся  личность   и  имеет  право   на   свои,  исключительно
индивидуальные  недостатки,   маленькие  секреты.  И  если  "Живчик"   вдруг
сообщает, что  попал в  серьезную неприятность - у меня есть все причины ему
верить и не раздумывать дважды,  перед тем как броситься на помощь товарищу.
Даже в пространство виртуальной  игры. Серьезные проблемы порой возникают  в
самых  неожиданных местах  нашего мира.  Программа, даже если и  знает о его
существовании,  что  почему-то  сомнительно,   не  сможет  мне  предоставить
цивильного  способа связи  -  это исключительно для  членов  одной  команды.
"Acer"  же  пока  не  с нами... Приходится ремесленничать,  по  уговоренному
заранее  варианту  я  задействую  одно  не   используемых  в  данный  момент
"системных прерываний", закрытый за ненадобностью канал сервера.  Сообщение,
посланное туда,  уходит  в никуда,  в  пустоту. Это  для случая, когда никто
другой не следит  за происходящими "системными" событиями, скрытыми  от глаз
пользователей игры  мощным графическим интерфейсом. Ведь не  стоит забывать,
что все эти  стены,  пол  и даже потолок  в исходном, настоящем  варианте не
более чем строчки несложных программных инструкций. Белым шрифтом по черному
полотну экрана. Или наоборот  - это абсолютно  не имеет значения. Я открываю
дополнительный терминал  для общения с сервером, зная что на противоположном
конце  нити будет находиться "Живчик".  Хоть это в  состоянии организовать !
Точнее,  канал был пробит еще  до  возникновения "маленькой,  но  неприятной
проблемы".  С  тех пор  он  и  остался  -  уже более  двух с половиной часов
объективного времени.
     " "Acer", как у тебя дела ? Я скоро буду, держись."
     " Все еще на линии. Буду ждать, спасибо. Будь осторожен."
     " Что ты имеешь в виду >Будь осторожен. < ? "
     " Ничего особенного, предостережение. На этом уровне существуют скрытые
опасности, их не различишь, пока не попадешься. "
     " Ловушки? "
     "  Нет, немного  другая опасность. Тебе  это  пока не грозит.  Расскажу
позже."
     " Ладно. Я уже близко, конец связи."
     "  Ты  прав.  Конец  связи."  Самая  большая  опасность  для  тех,  кто
длительное  время  находится  в  одиночестве  -  это  возможность  тронуться
рассудком.  Сойти с ума. Сбрендить.  Вполне  реальная опасность,  с  которой
приходится  считаться.  Однако,  несколько  часов  это еще не  срок, процесс
протекает намного медленнее.  Что-то "Живчик"  проявляет  странные симптомы.
Надеюсь,  мы  вернем  команде   полноценного  участника  всех  ее  деяний  и
приключений. Если учесть, что нашим оранжевым противникам позволили войти  в
пространство с этого конца червя-уровня,  растянувшегося от начала  к концу,
от старта к финишу,  то  наверняка должны  были  обеспечить их  "тепличными"
условиями входа. Ведь поначалу количество врагов смехотворно мало,  скорость
передвижения исключительно велика, а  количество валяющихся на пути полезных
предметов  поражает  воображение.  Поверхность под  ногами снова  становится
шероховатой, как  когда-то. Уже  не  нужно  проклинать  мизерный  коофициент
трения с полом на серединных отрезках пути, где какой-то сумасшедший уборщик
отполировал все до блеска и выстрел из мощного оружия откатывал  бойца назад
словно  находился  тот на  ледяном  катке. Здесь  уже возможно твердо  стать
ногами на  землю. Все  меньше выступов в  стенах,  где так  любит  прятаться
противник.   Угрюмо   выжидая  пропускает   тебя   вперед,   выскакивает   и
расстреливает в  спину, беззащитного. Несомненно, в  подобных  нишах  удобно
прятаться  и  самому, спасаясь от  выстрелов и осколков гранат, но  без  них
путешествие  намного спокойнее. Даже потолки,  и те  становятся  повыше,  не
нависают  столь  мрачно  над  головой,   пугая  придавить  многими   тоннами
раскрошившегося  железобетона в  момент, когда им взбредет  обрушится. Такие
происшествия уже  неоднократно случались  по  пути. Счастье, что  никого  не
расплющило  насмерть. Теперь уж  сквозь  образовавшиеся  в коридорах  завалы
придется продираться  оранжевым,  нам  туда  возвращаться  не  резон.  Более
просторные, позволяющие свободно  вздохнуть помещения имеют вполне  резонное
объяснение - чем дальше я  иду,  чем  ближе  к поверхности мира, который нам
якобы предстояло  "спасать", тем  нагрузка на несущие конструкции меньше, на
стены давит мизерная доля от того, что приходится испытывать  их сородичам в
районе старта нашего пути. Виртуальные стены, иллюзорный сопромат. Абсолютно
иные мысли должны занимать сейчас мою голову. Благодаря длительному настрою,
полученному во время этой игры я вроде даже физически  чувствую наличие мира
над  головой. Кто знает, может  дизайнеры  постарались, перевыполнили план и
действительно  на  поверхности  планеты  поселены  люди-программы,   видящие
бездонное небо  и солнце над  головой ? Готовящие массовое  восстание против
пытающихся поработить их свободный дух "чужаков" ? Очень даже может быть, но
влачащим свое  виртуальное  существование  наверху  не стоит  ожидать нас  с
цветами и прочувственными приветственными речами. Извините товарищи, но игра
есть игра. А жизнь, соответственно  есть жизнь. И это довольно-таки сложная,
проблематичная миссия. Как гласит переиначенная пословица:  жизнь прожить  -
не  уровень пройти. У  меня  нет обязательств  перед вами  и программистами,
обеспечивших  вас мнимым существованием, а  нас братоубийственными правилами
игры. У меня есть обязанности перед своими товарищами, а я не хочу ударить в
грязь лицом.  Также я дал обещание противнику. Пусть их цвета противоположны
нашим, пусть их внешний вид не  соответствует общепринятым  стандартам - все
мы одной крови, деремся и убиваем друг друга исключительно  понарошку. Как и
принято  в  таких  играх.  Лишили  тебя жизни  -  ничего  страшного.  Встал,
отряхнулся, улыбнулся  и  пошел дальше. Я  не стану  вас спасать, люди.  Нам
некогда, нас ждут  реальные  дела  и подвиги. Дорога  наверх отнюдь не  была
проложена в  мрачных прямых  катакомбах,  как  обстояло дело  снизу.  Мелкие
платформы, связанные между собой лифтами и движущимися площадками. Прямо как
в  старых  добрых версиях  "стрелялок".  Порой  приходится переступать через
торчащий из пола покореженный  металл - здесь были установлены выскакивающие
словно чертик из табакерки заостренные  решетки.  Разрубающие  зазевавшегося
игрока словно мясник - кусок  говядины.  Наши конкуренты немало постарались,
чтобы  расплавить, разнести  на части  их всех.  Но  аналогичные конструкции
высовываются  из-под потолка, множество смертельно острых пик  замуровано  в
стенах,  и не  все  они  ликвидированы.  Лишь чудом  удалось ускользнуть  от
выскочившего  на  меня  сверкающего жала. Пара выстрелов в его основание - и
игла-переросток с мелодичным звоном отвалилась,  покатилась по полу. Удобное
оружие, но не для этой игры. Здесь важнее скорость умерщвления противника, а
не способ, как это было проделано. Взвесив в виртуальной руке, я размахнулся
и метнул эмитатор копья. В воздухе оно вело  себя довольно-таки  стабильно и
завершило   полет   воткнувшись   в   дальнюю   стену.  Вибрируя  от  удара.
Увлекательно.  Отсутствие противников, которых нам назначено  программистами
отстреливать,  даже действовало на нервы.  Когда четко знаешь, куда  и когда
стрелять, все зависит исключительно от твоей сноровки и быстроты реакции.  В
данном  случае  создавалось  впечатление,  что  они  спрятались,  затаились,
затеяли  что-то исключительно недоброе  в отношении моей  персоны. Никак  не
могу  себя убедить, что  коридоры  очищены раньше, никого  здесь  нет.  Ведь
пространство-то  еще  нехоженое,  не исследованное,  а  я  привык брать  всю
ответственность только на себя, не полагаясь на уверения товарищей. Может, я
и являюсь чересчур перестраховывающейся  версией "капитана",  но мне кажется
это  лучше,  чем  "разгильдяйский"  стиль  "Малыша"   или  "бесприкословный"
"Lotus"-а. Украшения  на стенах  мне  категорически  не нравились. С помощью
простенького  трехмерного  программирования  туда  были  вживлены  картинки.
Изображающие войну. Причем не героические полотна и не личности полководцев,
стоящих  ногой  на  барабане  и  следящих  за  ходом  сражения.  Специальная
подборка, что называется из гущи боя.  Как  люди  колошматят, разрывают друг
друга на  части,  лишают конечностей и  жизни  в  целом.  Самый обыкновенный
ближний бой,  который  порой отходит на второй план, спрятавшись за штабными
картами. Та  же  самая пропаганда,  которую  мы уже ощутили на  себе, только
заботливо  подготовленная  ради наших конкурентов. Кроме этого  безобразия и
изредка валяющихся в самых  диковинных позах туш врага коридоры  можно  было
признать "чистыми". Да не совсем. Поднимаясь на очередной платформе, я как и
положено  в  подобных  случаях,  сижу  на  корточках,  оружие на изготовку в
сторону  выхода  из  подъемника. Так меньше шансов  пострадать при  стычке с
затаившимся   сверху  врагом.   Если   он   вздумает  бросить   гранату,   я
просто-напросто  спрыгну  вниз,  благо  стенки  открытые.  И  тем самым буду
заблаговременно  оповещен  о  предстоящей  опасности.  Если  же он  вздумает
стрелять,  то  чем  ближе  пол  платформы  к  поверхности уровня, тем  легче
выскочить с обстреливаемой  площадки.  Нет  для снайпера зрелища милее,  чем
плавно поднимающаяся над уровнем земли голова противника на подъемнике. Ведь
голова  уже тут, словно на блюдечке, а руки  с оружием еще внизу. Я подобных
промахов  не  совершаю,  у меня все на  одном уровне, глаза глядят в прицел.
Платформа поднялась до упора и информативно щелкнула стопором. Пять секунд и
она отправится в обратное путешествие.  За  это время мне  предстоит решить,
что  же  делать дальше. Напротив  выхода, ярдах в  десяти стояли противники.
Люди.   Двое  вооруженных,   уставившихся  на   меня  бойцов.  Человеческие,
обветренные  лица  со следами  от  порезов  и  приклада, на голове  каски  с
красноречивыми  вмятинами, в руках оружие, сильно смахивающее  на знаменитый
МР-5,  в жилетах дополнительные  обоймы, в  кобуре  автоматический пистолет.
Форма с  защитными серыми разводами. Один  из вояк  перемалывал  жевательную
резинку. Привет от  дизайнеров уровня. Секунду длились гляделки, выстрелов с
обеих сторон не последовало.  Затем я, не  совершая  резких жестов, двинулся
вперед. Их автоматы  не были  направлены в меня прицельно. Висели,  пожалуй,
даже слегка расслабленно. Поэтому-то я не спешил открывать огонь. Если что -
всегда успею. Никогда еще на  этом игровом уровне  я не мог разглядеть живые
игровые  "боты"  с  такого близкого  расстояния. Мертвые -  сколько  угодно,
только  те  не всегда  валялись  в  полной внутренней  комплектации.  Ну, вы
поймете, что я имею в виду. Тех, кто всеми фибрами своей подпрограммной души
жаждал познакомиться поближе, моя команда "снимала" с расстояния в несколько
десятков ярдов,  демонстрируя тем самым похвальную  меткость. А  эти  ребята
стоят, глазеют. Совершенно меня не боятся, будто бы им известна некая тайна,
о  которой  у меня нет ни малейшего представления.  Расположены  они  по обе
стороны  не  слишком  широкого  коридора.  Сзади  щелкнула  и  поехала  вниз
платформа,  заставившая  меня  вздрогнуть из-за  резкого звука. Сумасшедшая,
головокружительная перестрелка,  грозящая  вот-вот разразиться, все так и не
начиналась,  играя на моих  нервах.  А  они в  процессе  игры  были  изрядно
расслаблены. Поддаваясь бредовому, безответственному позыву я пошел  вперед.
Предстояло  просочиться  между Сциллой и  Хабридой.  С  обеих сторон  хмурые
вражеские воины-зомби. Если они сейчас начнут палить, шансов уцелеть у  меня
немного. Поражаясь произошедшему, я миновал этих объектов и двинулся дальше,
не оборачиваясь, но тщательно прислушиваясь к происходящему позади. Клацнуло
оружие, время застыло. Не было и доли секунды разбираться, что  это  - спуск
предохранителя  или  посланный в  ствол  патрон.  Мгновенно  обернувшись,  я
прочертил коридор горизонтальной очередью - моя  винтовка  постоянно  была в
состоянии готовности  к стрельбе. Останавливаться было поздно, лишь закончив
свое дело сумел разобраться в природе раздавшегося звука.  Это был  приклад.
Металлическая  рамка приклада,  стукнувшая  об  пол.  Воин  опустил  оружие,
удерживая его за ствол и встав в своеобразную постойку "смирно". Скорчившись
в предсмертной агонии на  полу, один из них нашел силы бросить  мне вдогонку
гранату. Я этого уже не видел, ибо улепетывал со всех ног. Практически  весь
путь позади,  больше волноваться  не  о чем. У создателей уровня больше  нет
возможности меня нервировать и озадачивать. Все. Слышите, все ! Я дошел, где
же обещанный  приз  ?  На  конечном  отрезке  спринта  мне  встретились  еще
несколько  компьютерных  порождений,  но помня  предыдущий печальный опыт не
стал  с  ними  заигрывать.  Просто  произвел  необходимые   действия,   ведь
подпрограммная душа  - потемки. Лампы под  потолком били  ярче,  стены  были
светлее, чем где-либо еще. Впереди была камера  с полупрозрачными  дверцами,
внутри какой-то инструментарий. С помощью специальных значков дверной  проем
был  отмечен как "вход". Отсюда  начали свое  не  особо успешное путешествие
оранжевые конкуренты. В эту камеру поступали свеженькие модели очеловеченных
роботов.  Специальной двери или  даже скважины, куда следовало  засунуть мои
ключики я  не видел. Да  и не было их. Просто комната доставки,  дальше хода
нет. Тупик. "Путеводный глаз" в недоумении курсировал  вдоль дальней стенки,
прохода не чувствовал. А ведь  "Терминатор" меня  предупреждал о подобном, я
просто  отмахнулся  от его слов,  как  от  назойливой мухи.  Думал,  что  он
пытается меня  обдурить. В глубоком раздумье  обернулся, словно надеясь, что
нечто вдруг измениться и я обнаружу искомый выход из  ситуации. И  воистину,
мои желания  осуществляются.  Кусок стены, замаскированный  под нарисованное
окно с  видом на "обездоленные  земли" отъехал в сторону,  открыв тем  самым
проход. А  в воздухе  напротив висела, вращаясь, огромная  алая указательная
стрелка. Вот, значит, как. Добро пожаловать к финишу. Интересно, а по дороге
раскатают  ковровую  дорожку  ?   Хотелось  бы,  столько  мы  за  это  время
перетерпели. Хоть испытать ощущения смогу я один, но не пожадничаю, расскажу
все в подробностях команде. Оставив колеблющийся в решении следовать за мной
"глаз",  я  поспешил вперед. Коридорчик был  абсолютно  прямой,  великолепно
освещенный.  Длиной в несколько десятков ярдов. Все  барьеры, переграждающие
мне дорогу  предупредительно разъезжались  при  приближении к ним. Вот так и
выглядит выход из бункера  на волю, на свежий  воздух и бескрайние просторы.
Узенький, потому что мало кому он потребуется, а с  точки зрения обеспечения
безопасности  помещений - лучше  не  придумаешь.  Простые  беглецы  вряд  ли
заметят секретный ход, застрянут в тупике. Вот тут-то служба безопасности их
и выловит... Под конец коридор расширялся и  я уперся в крупную, выглядевшую
неприступно  дверь.  Для  какого-то  лентяя,  не  позаботившегося  запастись
заблаговременно  ключами  -  так  оно и  есть.  Но  с нами разговор  иной. Я
поколдовал немного над "образами отмычек",  они слегка засветились  изнутри.
Защитный слой нанесен, теперь их можно  без опаски вставлять в пазы. Один из
которых  фиолетовый,  а  другой  оранжевый.  Каждому  свое место,  все четко
распределено. Сначала наш, родной.  Я  положил  его  на язычок,  считывающий
"магнитные полоски".  Признав оригинал, устройство сработало  и засосало его
вовнутрь по  самую  рукоятку. То же  самое я проделал с  ключом конкурентов.
Обещания нужно выполнять. Я убедился, что смогу вытащить  его обратно. Между
тем  дверь  растворялась, со  скрипом  отъезжая  на направляющих.  Это  было
крупное помещение, предбанник на пути к свободе. В дальнем его конце блестел
люк, ведущий наружу. Мне туда не нужно. Вдоль  стен  были расставлены чучела
солдат,  от викингов до современных "коммандос". Среди этого разнообразия  я
не  сразу смог  разглядеть  личность  нашего  давнишнего,  многострадального
товарища. "Живчика". "Acer" неслышно,  словно мышка,  сидел  на  уступочке в
незаметном от входа уголке. В зале, в отличие от коридора, царил полумрак.
     -  Эй,  есть тут  кто  живой,  отзовись ?  "Живчик" неторопливо, как бы
нехотя встал и обернулся в мою сторону.
     - Кто здесь ? Я не могу различить...
     - Это  же я,  "Tormentor !  Неужели ты  не узнаешь любимую  виртуальную
личину своего приятеля ?
     -  Трудно что-то  разглядеть,  когда  лицо  покрыто  шлемом  и  забрало
опущено. Мне отсвечивает.
     -   Прости,  одну  секундочку.   Поступило   сообщение  от   ребят,  те
обеспокоены, дошел ли  я.  Все ли  в порядке, развивается как  намечалось по
плану  ? Я их успокоил и обрадовал одновременно. Снял с  головы  специальную
каску, поставил у своих ног. Она мне больше не понадобится.
     - Теперь-то ты меня узнаешь ?
     - Да, "Tormentor", узнаю. Кстати, я  уже говорил, что мне  не  нравится
выбранная тобой кличка ?  Как  вижу, ты тоже сумел дойти. Поверь, мне очень,
очень жаль.
     -  О  чем  ты  говоришь ? Нравится-  не нравится,  главное  чтобы  хоть
какая-то  была... Нужно ведь  широким массам сетевого населения  меня как-то
опознавать.  Давай скорее  проведем процедуру  присоединения и закончим  эту
дурацкую игру. Тот лишь грустно покачал головой.
     -  Может,  ты  не  в  курсе,  но  существуют  игры,  которые  завершить
исключительно проблематично. Огляди себя, что ты видишь ?
     -  Ничего особенного,  выгляжу как  вполне  нормальный  для своей эпохи
человек. Я понимаю, конечно, ты здесь засиделся, но это ведь не конец света,
правда?
     - Правда.  Это скорее конец тьмы.  И  зачем ты  сжал в  руках винтовку,
неужели не понимаешь, что нарисованное оружие тебе больше не понадобится?
     Действительно,   можно   ее  отбросить.   Если  это  успокоит   немного
тронувшегося рассудком "Живчика".
     - Правильно.  Перед тем,  как  ты попытаешься присоединить меня к твоей
команде, я немного расскажу о своем положении, думаю это важно.
     - Ну ладно, только недолго. Не имеет значения, как ты попал  в трясину,
когда под рукой спасительный канат.
     -  Это с самого начала был странный уровень,  "Tormentor", но ты знаешь
мои способности, я прошел  его практически до  конца. Раскрыл по дороге  все
секреты, за исключением одного. Самого главного, выдумывая который дизайнеры
игры наверняка смеялись до умопомрачения. Я нашел скрытый люк в "картине", в
конце концов вышел в этот зал.  А теперь, будь добр, обрати свое внимание на
эту дверь,  ведущую наружу.  Заранее  предчувствуя  неладное,  я  вытащил из
напоясной кобуры виртуальный пистолет. Снова предстояло стрелять  по стенам.
Поднялся на ступеньку, кнопок или рычажков не было, самые последние двери на
уровне  открывались  самостоятельно.  Этот  образец  грозил  открыть  новую,
идиотскую традицию.  Люк оставался недвижим. Его  не  существовало на  самом
деле, лишь очень  удачный рисунок на стене. Для верности я выстрелил в него,
кусок покрытия послушно отвалился. Выхода там не было.
     - Это и есть главный секрет создателей уровня ?
     - Отнюдь. В том, что дверь не открывается, нет никакой тайны.  Реальные
люди не могут проходить сквозь виртуальные двери. Проблема несовместимости.
     - И ты здесь застрял ?
     - Да, это особенный зал,  здесь невозможно вызвать на экран меню выхода
из программы.
     Ведь должна появляться  такая  маленькая кабиночка, по  типу телефонной
будки, что  позволяет  сохранить  игру  и корректно  "выйти"  из  нее. А еще
существует экстренный выход, тот  должен срабатывать моментально, ни  на что
не глядя. Все это бессмысленно. В этом помещении данные прерывания просто не
обрабатываются.
     -  "Acer", не  пугай меня пожалуйста, что же  это  за  зал  такой  ?  Я
активирую
     процедуру присоединения.
     Несмотря  на  все страшные уверения застрявшего товарища, меню послушно
выскочило  на  экран  без  малейшей   задержки.  Ввожу   программный  индекс
"Живчика",  делаю  "личное" подтверждение.  Члены моей  команды  внимательно
следят  за   происходящим,  делают  собственные  подтверждения  операции  по
очереди.  Список  заполнен,  игра  готова  присоединить  "Acer"-а  к  группе
фиолетово-черных. Остался заключительный жест.
     - "Живчик", мы должны обменяться рукопожатием, чтобы игровой сервер мог
притвориться на  миг, что считает нас  за одного участника-человека, а затем
при разъединении подкорректирует  где следует количество и внесет тебя в наш
список.
     - Я пока нахожусь в другом списке.
     Не обращая внимания  на его слова я подошел. Приблизился  к человеку  в
игровом   образе  совершенно  ничем   не  привлекательной,  не  выделяющейся
личности.  Хоть зачастую он  берет и другие. Встал  практически  вплотную  и
протянул руку. Я мог даже заглянуть в его виртуальные глаза. И ничего там не
увидеть. Он,  в свою очередь, протянул  руку мне навстречу. Но им не суждено
было  встретиться,  ударившая меня в живот пуля  отбросила тело не несколько
шагов  назад,  повалила  на  пол.  Прочертили дугу  капли высеченной  крови.
Следующий выстрел  последовал в ногу. И что самое удивительное,  я  не видел
оружия в руках моего давнего партнера.
     - Отползай, отползай скорее, я не могу себя сдерживать ! Как только мог
быстро, я пополз, извиваясь словно червь, скрылся за заботливо установленной
статуей рыцаря в латах. Меч его  был в  крови. Теперь такими же станут и его
ступни.
     -  "Живчик", что ты творишь,  мы  же  были  так  близко  к  успеху, нас
разделяла от
     него одна лишь секунда...
     - Ты  так и не  хочешь ничего слушать,  "Tormentor". Не желаешь  ничего
осознать, а мне нужно было найти способ заставить тебя это сделать.
     -  Очень  убедительный  способ,  должен  сказать. Своего  же  товарища,
главного в нашей "STORM"-группе.
     - А с какой стати ты решил, что я твой товарищ ?
     - "Acer", не  валяй дурака. Сейчас  не  самое подходящее время выяснять
межличностные отношения.
     -  И  почему  ты  решил,  что  я личность,  когда даже  выслушать  не в
состоянии...
     - Не думаю, что мне интересны твои россказни.
     - Интерес в данном случае не имеет ни малейшего значения. Я сделаю, что
должен. Уходи. Сматывайся, пока не поздно. Если ты еще можешь...
     Я набрал  на виртуальном терминале  команду выхода. Нет, я не обнаружил
себя в "будке"  с нарисованным  военным "смайликом" на стене. Над терминалом
просто  загорелась надпись  "функция, неизвестная программе". Я вам  покажу,
так  шутить! Какая такая  "неизвестная" ?  Ведь  эта операция  не  имеет  ни
малейшего отношения к удаленному серверу! Все находится исключительно внутри
моего  личного  мультимедийного компьютера. Чтобы дезактивировать  ее кто-то
шибко  умный  должен  был  суметь  влезть  в  мою  "машину"  и  кое-что  там
напортачить.  Значит, сумели ? А я даже не заметил,  "хакер" называется. Был
слишком отвлечен на  окружающую меня нереальную  действительность.  Ловко же
кому-то удалось меня обдурить  ! Может, эту опасность  имел в виду "Живчик",
когда  пытался  предостеречь ? Кто  он  теперь  -  друг или заклятый  враг ?
Пытаюсь шевелить реальными руками, своим  реальным телом - тщетно. Программа
"играет" со мной. Даже  если мне  кажется, что я совершил движение, на самом
деле  могу оставаться абсолютно  неподвижным. Небольшие, понавешанные тут  и
там   примочки-"имитаторы   осязания"   создадут   необходимое  впечатление.
Компрессор работает исправно, повышает-понижает давление в нужных  клапанах.
За  время  длительной  игры  я  потерял  контроль  над  моторными  функциями
реального тела.  Наоборот,  пытался  как  можно  лучше  приноровиться к телу
виртуальному,  прочувствовать  его  возможности   и  ограничения.  А  теперь
-результат. В чем-то "Скаут" и прав. Нельзя позволять технологии властвовать
над собой.
     - ...и когда я понял, осознал собственную ошибку, было уже поздно. Хоть
и  ринулся назад,  ко  входной дверце в этот  зал -  в  этот  момент  ничего
исправить  уже  было нельзя.  Она  оказалась  закрыта.  Что было  дальше, ты
знаешь. Вызвал тебя на подмогу, прождал несколько часов.
     Одного беглого  взгляда в ту сторону было вполне  достаточно. Массивная
дверь практически закрылась, кажущиеся  металлическими штырьки скользнули  в
свои  пазы.  Будь я даже  чемпионом  по бегу на  сверхкороткие  дистанции  -
просочиться сквозь  исчезающую на глазах щель было невозможно.  Тем более  в
моем теперешнем состоянии, с одной раной в  груди, другой в конечности. Боли
я не  чувствовал,  ни  капельки. Лишь какая-то непонятная горечь скопилась в
душе. И липкий страх в находящемся где-то в другой  галактике,  недостижимом
реальном теле.
     - А ты знаешь, что они с нами будут делать дальше ?
     - Кто такие "они" ?
     -  Ну,  дизайнеры  данного уровня.  За  издевательство  над  личностью,
причиненный моральный и  физический ущерб, несанкционированное проникновение
и изменение пользовательских настроек они все, дружным строем, в ногу пойдут
под суд. Теперь  с  этим  делом в мире строго,  особенно когда дело касается
применения  виртуальных  технологий.   Несколько  десятков   лет   тюремного
заключения им  светит,  как  солнце  ясным  днем.  Ведь  всех  изготовителей
программного  обеспечения  заставляют  ознакомиться  с принятыми  конвенцией
законами. И те подписываются под обещанием следовать им. Суда этим психам не
избежать. Я попробую  дать на  "волю"  сообщение. Обещаю тебе, еще несколько
минут и нашим мучениям придет конец.
     - Парень, ты витаешь  в облаках, не желаешь правильно оценить ситуацию,
в которой очутился.
     - Я очу... Мы очутились в ловушке, засранец. А ты ко  всему прочему под
грузом проблем тронулся рассудком.
     - Думаю, для  первого раза следует тебя простить, но сообщаю,  что  при
дальнейшем неуважении к суду придется применять к тебе особые санкции.
     - Неуважении к чему ? Может, я плохо расслышал ?
     -  У  тебя в  последнее время  вообще со слухом проблемы. Что по-твоему
здесь происходит ?
     - По-моему преступление.
     - Нет, преступление было  совершено раньше,  сейчас  будет  его разбор.
Суд.
     - И кто подсудимый, позволь поинтересоваться ?
     - А ты не торопись, попробуй догадаться с трех попыток.
     - Где же судья ?
     -  Перед тобой.  Если  найдешь  в  себе силы поднять на меня глаза,  то
увидишь  его  воочую.  Ничего  не изменилось, "Acer" как "Acer". Мне,  между
прочим, тоже не особо нравится его кличка.
     - "Живчик", не дури. Когда же ты успел заделаться в судьи ?
     - Судья - это не  точное определение моей миссии, "Tormentor". Скорее я
являюсь инквизитором. Пусть в моем распоряжении  не общечеловеческий закон и
мораль  -  они  за многие сотни лет  не  оправдали  себя. Я оперирую другими
правилами и догмами,  более подходящими ситуации.  Обычный  закон использует
презумпцию невиновности. У меня  же в ход  идет презумпция  виновности. Если
раньше   только   что  родившийся   человек   считался   ангельски   чистым,
незапятнанным - то  нам пришлось  признать,  что  любое  родившееся на  этой
планете  существо  является  изначально   грешным,  запятнанным  врожденными
инстинктами и  желаниями.  Тебе всегда говорили:  обходи  проблемы,  заранее
указанные историей ловушки стороной и у  тебя не будет осложнений с законом.
Никто не станет тебя специально провоцировать. Правило не  оправдало себя...
Мы ставим условие иначе: спровоцированный, ты должен поступить правильно. То
был  закон пассивный,  теперь настало время  активного. Тебя  словно  сквозь
многослойное решето должны протрясти через все ключевые правила.
     - Для чего ?
     -  Чтобы у Них была четкая уверенность,  что ты достоин выйти, способен
стать членом общества. Права на еще одну ошибку нет.
     -  Что это  за общество  такое  ?  И  кто  такие  "Они" ?  Ты  говоришь
загадками.
     -  Общество,  "Tormentor",  которое  имеет  право,  а  самое главное  -
возможность  развития.  Чья  история, траектория существования  не  ведет  к
заведомой катастрофе. Не только  ты не желаешь совершать одну и ту же ошибку
дважды ! А кто  "Они" на  самом  деле - разве это  важно  ?  Представь  себе
ветеринаров. Космического, вселенского масштаба,  которые взялись за лечение
смертельно  больного организма -  человечества. Представь  себе,  что  некто
уличил момент и сделал "Земле" укол морфия в  тот самый момент, когда чья-то
трясущаяся,  костлявая  рука  сняла  трубку своего спец-телефона  и сообщает
начальнику  ракетных войск коды снятия  блокировки со  стратегических ракет.
Когда уже ясно, что произойдет запуск. Если совершенно очевидно, что несущие
смерть  птицы взлетят и лягут  на заданный курс по направлению к  территории
неугодной  нации. Которая,  в  свою  очередь  не  желает остаться  в  долгу.
Представил ? Или руку  одного из общепризнанных лидеров, которая подписывает
лист бумаги с неким краеугольным указом, после вхождения которого в силу уже
ничто  не  будет  так,  как  прежде. Представил  ?  Или сумасшедших  ученых,
возящихся  в лаборатории над особым, проплаченным  правительством  проектом,
затрагивающим саму суть материи. И  одна из миллисекунд, когда процесс вдруг
вышел из-под  контроля. Тоже представил ?  Существует еще десятки и  десятки
вариантов, выбирай любой на вкус. Какой именно из них осуществился на  самом
деле -  не имеет значения. Настал  момент,  когда пульс развития цивилизации
пропустил удар. Еще один,  превратился  в тонкую  прямую линию около нуля на
специальном мониторе. И врачи гонят тележку по коридорам. К счастью для  вас
-  не в  морг, хотя  вполне могли бы. В реанимацию. Заниматься человечеством
будут одни из лучших существующих специалистов.  Они не позволят обреченному
скончаться, вытянут планер  цивилизации  из штопора. И  "они"  довольно-таки
бескомпромиссны, перед их  взором  собственные  университетские  учебники  и
случаи из практики с примерами неверных диагнозов, неудавшимися операциями.
     - А кто ты такой, чтобы меня судить, Инквизитор ?
     -  Непонятно,  что ли ? Знаешь, чем отличается судья  от инквизитора  ?
Первый может даже оказаться праведником.  Второй - изначально грешен.  Своим
жизненным путем, решением присоединиться к карающей длани, стать одним из ее
собранных  в  кулак пальцев.  Грешен  тем,  что  позволяет  судить людей  по
законам, в смысл которых не верит.
     - Что они с тобой сделали, "Живчик" ?
     -  Я уже не "Живчик". Когда предо мной захлопнулась дверь и я остался в
одиночестве - тогда-то правда и раскрылась мне. Я не могу связаться со своим
компьютером, не  могу отдать  ему  команду на выход. Конец связи. Я перестал
чувствовать свое реальное тело - руки, ноги, да и прочие места,  где  иногда
костюм  "виртуальной реальности" натирает  кожу. Лишь вот  эти  нарисованные
конечности - все, что осталось в моем распоряжении.  Знаешь, какое  открытие
было самым страшным ? Я не могу плакать. Вроде бы сколько  времени проведено
перед окулярами, глаза давным-давно должны начать слезиться. Изображение  до
сих пор  остается исключительно четким, хотя я не  желаю видеть ни  тебя, ни
кого-то  другого.  Я  вдруг понял, что  перестаю уставать,  мои мысли  снова
кристально чисты,  как когда-то. И это несмотря на  то, что я в ужасе.  Хочу
забыться  крепким сном  и никогда не просыпаться, не переживать  этот кошмар
вновь. Я начал рыться в собственной  памяти, пытался зацепиться за  какое-то
человеческое,   земное  воспоминание   -  тоже  тщетно.  Мои  прекраснейшие,
светлейшие моменты жизни таяли, растворялись как дым. Словно всего  этого  и
не  было  на самом деле. И действительно,  не  было. Индуцированная  память,
кто-то мне ее великодушно предоставил, а затем изъял обратно. Я долго сидел,
думал. Оценивал все факты пораздельно и в совокупности. Ты знаешь, кто я ?
     - Ты не человек, Инквизитор. Больше не человек. Обыкновенная  системная
подпрограмма, вроде марионетки. Что вы сделали с нашим "Живчиком" ?
     -  В  самом начале пути  вы все вылезали  из ванны,  каждый видел некую
фантазию. Кому-то достается полет на Марс, другому - приключения в сказочном
мире. Знаешь,  что  видел я  ?  Игру. Да-да, именно то,  о  чем ты  подумал.
Миссия, где  приходилось убивать всех,  попадающихся  на  дороге.  Взрослых,
детей и даже животных.  Не  война, а побоище. Длящееся практически вечность.
Но  я сумел, прошел сквозь  все  препоны на  пути.  Я убил  их всех.  Я  был
величайшим завоевателем и  воителем всех эпох. Дошел до  конца,  очнулся.  И
снова очутился в  Игре. Я чувствую, что  и перед этим была  Игра. После тоже
должна была очутиться Игра. Изменение настроек не работает, ничего сменить в
данном  случае было нельзя.  Человек, который не  в состоянии  сменить  свои
стереотипы, свои желания, идет по единственной проложенной  колее, даже если
она ведет к пропасти - программа.  Обыкновенная, простенькая программа. Меня
признали безнадежным, можешь в это поверить ?
     - Что вы сделали с нашим "Живчиком" ?
     - Подумай, парень, что ты знал о нем на самом деле ? Что ты мог знать ?
     Поверь мне на слово, на самом деле "Acer" был совсем не таким, каким бы
вы
     хотели, чтобы он был.
     - Он был нашим товарищем. Вы его убили.
     - Когда же ты поймешь, что не существует "нас". Есть конкретный "ты".
     "Живчика" отключили от "реанимационной машины", его отфильтрованная
     программа находится перед тобой. "Tormentor", мне вернули все мои пули
     сполна.  Вернули  за все. И я беспредельно счастлив, что все кончилось.
Мне
     не  нужно  оружие.  Смертоносные пули идут  из тела. Из глубины души...
Скрип. Массивная дверь растворилась и в помещение ворвалось "чудо  в перьях"
- искривленная ткань пространства, где кружились в радостном хороводе нули и
единицы, движущиеся по замысловатым траекториям, плоскостям. Меняющие цвет и
размер. Вроде мы уже однажды встречались с подобным типом. Только на сей раз
в  его  образе  произошли  некоторые   изменения.  Облако,  при  всей  своей
газообразности напоминало очертаниями  человеческую  фигуру. Вдруг  на  миг,
словно  из  тумана  показывались   еле  заметные  руки,  ноги  и  даже  ухо.
Всего-навсего контур. Облачко пронеслось  мимо нас, словно смерч,  выстрелив
пару  раз в  того, кто  называет себя Инквизитором, да  и на  меня  тоже  не
пожалев патрончика. Тот  лишь поморщился, когда пуля промазала и ударилась в
корпус  одной из статуй - "мушкетера".  Наше "чудо" не обратило на этот факт
ни  грамма  своего внимания и ценного,  видимо,  времени.  Поскакало дальше,
вскочило  на уступочку - люк разошелся и  оно скользнуло вовнутрь.  Больше о
его существовании в природе этой виртуальной реальности не было ни малейшего
напоминания. Оно ушло.
     - Кто это ? Мой мучитель лишь отмахнулся от этого вопроса.
     - Какая разница ? Ну,  закончил кто-то  уровень,  радость-то какая  для
него ! Пока этот тип не в нашей юрисдикции.
     -  Закончил,  прошел весь уровень ? Он  смог пройти через "выход" ?  Но
ведь дверь нарисованная.
     - Ну, если так по-идиотски проходят уровень - то да,  можно сказать что
прошел, пронесся  ураганом. Ты здесь,  поэтому  не  в  состоянии просочиться
сквозь нарисованную дверь. Они пока там, покуда не обращают на это внимание.
Но возможно,  время придет  для  них  тоже. Видишь ли какое дело...  Заметил
проступающие у них  человеческие  органы ? Чем больше они будут  походить на
людей, тем  больше они Здесь. Тем меньше они там... Пока в конце  концов  не
доиграются, не  застрянут у двери  "на свободу". Все  мы  когда-то  начинали
бестелесными  облачками.   Каждое   убийство,   каждое   насилие   добавляло
объективному облику  чуточку "человечности".  Еще  капельку крови, еще  один
кусок мяса. Чем ближе  к финалу драмы, чем больше существо "напилось" крови,
в момент, когда дверь уже  недоступна  - мы начинаем  делать предупреждения.
Личность  повторяет  путь снова и  снова.  Или она  среагирует адекватно  на
конкретную провокацию и будет переведена на следующий уровень проверок, либо
закончит  свое  существование  как  "Живчик".  Когда  пройдены  все  уровни,
личность отпускается на свободу и обретает наконец счастье.
     - А сколько всего... этих уровней ?
     - Девять, голубчик. Всего-навсего девять. Крепись, ты уже на четвертом.
На  Земле  о  подобной  системе  издревле  ходят  легенды.  Уровни  зачастую
именуются кругами. Осознал, наконец, где находишься ?
     - Этот предбанник...
     -   Совершенно   верно,  подобное   помещение   в   фольклоре   зовется
"Чистилищем". Но мы люди  современные, прогрессивные, поэтому будем называть
вещи своими именами. Игра есть Игра.
     - А у меня... есть еще какие-нибудь шансы выбраться ?
     - Конечно есть, иначе я бы не стал с тобой обсуждать насущные проблемы.
С теми, кто окончательно уподобился Человеку не церемонятся. Ты  же покамест
получаешь очередное предупреждение...
     - Их что, было много ?
     - Предостаточно, просто в твоей оперативной памяти  не остается никаких
следов, она проходит  сквозь  стадию обновления. Так что весь наш теперешний
разговор,  различные  откровения  -  все  это  пустое. В  голове  ничего  не
останется, вымоет начисто. Но данным действием тебе слегка подыгрывают. Если
ты   поверишь   в   реальность  другого,   отличного  решения,   сумеешь   в
действительности  пересмотреть  отношение  к произошедшему...  Когда  что-то
сдвинется  наконец  в  твоей  душе,  при  условии,  что   оно  еще  способно
сдвинуться,  тогда ты войдешь на уровень заново, в обновленном варианте. Все
изменения  в  собственном поведении зависят исключительно от тебя самого. Не
от того, что ты в состоянии наплести окружающим. Что на самом деле произошло
в твоей душе.
     - Но ведь я отражаюсь как человек...
     -  Отражаться ты можешь, как тебе заблагорассудится - трехмерную модель
выбирал лично.  Просто на уровне  нет правдивых зеркал,  все они скрывают от
игрока его истинную сущность.
     -  На кого я похож ? Фигура, наполовину скрытая от меня  торчащим перед
носом сапогом рыцаря, захохотала.
     -  Он  еще   имеет  совесть   спрашивать.   Знаешь,  когда-то   понятие
человечность  имело  абсолютно  иное  значение. В  нашем  случае  это  слово
ругательное. Все, что в тебе осталось не обратившимся в плоть - это глаза. Я
вижу  их,  сверкающие,  переливающиеся  в  темноте.  Внутри крутятся цепочки
разноцветных цифр... Последнее, что  осталось от  твоей нетелесной сущности.
Спешу  огорчить - попыток исправить свою ошибку, с ходу  раскусить, в чем же
самый  главный секрет тех, кого ты любишь называть "дизайнерами" - не много.
Они скорее врачи,  проводящие  восстановительную терапию.  А  обрабатываемый
объект  -  твоя душа. Если принять за исходное утверждение, будто бы Земля -
это рай, то выход наружу получат лишь достойные.
     - Сколько ?
     - Что "сколько".
     - Количество оставшихся у меня попыток, чтобы пройти этот уровень.
     -   Я  очень  сильно  подозреваю,  что  одна-единственная.  Но  могу  и
ошибиться. В любом случае - возможностью больше, возможностью меньше, погоды
это не делает.
     Входная дверь  наконец снова с лязгом задвинулась. Я даже и не  пытался
рыпаться к спасительному проему  - три ранения  меня  абсолютно обездвижили.
Именно  три,  не стоит забывать о сумасшедшем "облаке в штанах", пронесшемся
мимо. Последнюю пулю  я получил в  другую ногу, так что  теперь не мог  даже
пошевелиться.
     -  Ты  хочешь   сказать,   что   вся  моя  память:  девушка,  родители,
приключения...
     - Все  индуцировано, приятель. Теперь  не имеет  значения,  кем  ты был
раньше. До  того как попал в Игру. Не имеет значения,  что ты  будешь иметь,
когда  минуешь  последний уровень.  Станешь обладателем  полного  комплекта,
необходимого  для  генерации  ощущения счастья,  а  уж какое  оно  - зависит
исключительно  от тебя- обновленного. Тебе  в  игровых целях распределен  со
"склада" еще не самый худший вариант, а ведь их раздача дело случая - раз на
раз  не приходится.  Кому-то  достаются  жестокие издевательства,  избиения,
насилие  над  личностью  в  детстве,  все  это искусственно повышает уровень
жестокости.  Кого-то  и элитарное, продуманное "воспитание"  не  спасает  от
проявлений "человечности" самого  грубого пошиба. Этот  фактор  не  является
основополагающим - вся необходимая сила, нужные качества  находятся только в
твоей душе -  оттуда и черпай. Вот, подобным образом  и обстоят дела в нашей
Игре. Пора заново отправляться в путь. Значит так:  ты осужден за проявления
бессмысленной агрессии по отношению к себе подобным, наслаждение возвышенным
положением   в   котором  оказался  благодаря  проявлению  брутальной  силы,
шулерских трюков  и опасной  демагогии. Это основные факторы,  все остальное
уже не имеет существенного  значения. Разгадка задачи с двуцветными  ключами
засчитывается  в  плюс  и  будет  учтена  при  спорном   решении  врачебного
консилиума по завершению Игры.  Нетерпимость к "чужим", "непохожим  на тебя"
все же присутствует. Уровень тебе не защитывается, ты отправляешься на новый
"заход". Успешной Игры, "Tormentor" !
     Оцифрованная,   тусклая    не-личность,    стоявшая   облокотившись   о
"мушкетера", вытянула в моем направлении руку. В  которой  не  наблюдалось и
следов оружия. Смерть, идущая из глубины его выхолощенной души. Исходящая от
того,  кто работает на  этой  "фабрике грез"  одновременно и Инквизитором, и
Палачом. Впрочем,  это  лишь еще одно маленькое, незначительное отличие того
от судьи. У последнего руки остаются  чистыми. Чтобы в момент, когда держишь
в руках очередной лист  с судьбой человека не замарать ненароком лишнего.  Я
закрыл глаза,  которые по чьему-то утверждению являются единственным моим не
испачканным  плотью (и кровью) органом.  Так в чем  же  все-таки  заключался
секрет?..  Выстрела  не последовало, свершиться неминуемому  помешал  скрип.
Сначала  это был  только скрежет, затем уже входная дверь начала отъезжать в
сторону. Мой Инквизитор  нахмурился.  Он не любил, когда  его  работе мешают
посторонние. Наконец образовался проем достаточной ширины,  чтобы кто бы  то
ни был стоящий по другую сторону, он мог бесприпятственно войти. Я обернулся
и не сумел сдержать крик. Не знаю даже, чего в нем было больше - радости или
удивления. Того и другого, и в огромных количествах.
     - "Торми", ты где ? Сначала обещал показать мне Слонце, а потом ушел. Я
тебя искала. Действительно, в  проеме стояла не кто иная, как спасенная мной
девчонка.  Ох уж эта болтовня команды - исчезла,  растворилась... Давно  уже
пора намотать на ус - ничто не появляется из пустоты и не исчезает в никуда.
Термодинамику  учить  нужно  лучше.  Абсолютно такая  же,  как и  прежде.  С
несколькими упаковками аптечек на лямках, перекинутых через плечо.
     -  Иди, беги сюда, моя хорошая... Быстрее, это плохой  дядька. Он бяка,
сделал  мне больно.  Бывший  "Живчик" стоял, скрестив  руки  на  груди и  не
проявляя ни малейшей готовности стрелять из пальца по ребенку. Может, у него
на этот  счет  не нашлось соответствующих  инструкций ?  Ведь программа  это
все-таки не человек, думать самостоятельно не умеет. Между тем моя маленькая
помощница подбежала, присела и начала гладить меня  по голове,  приговаривая
всякие успокоительные  глупости.  Ей меня  было  жалко. Мне самому себя было
жалко - до чего же видок простреленного,  распластавшегося у подножия статуи
существа должен быть жалкий ! Я аккуратно взял одну из волочившихся по земле
аптечек  и  ловко  изогнувшись приложил  к  ране.  Потом  проделал  подобную
операцию со второй,  третьей... Ощущал, как  жизненная сила вновь  заполняла
меня, словно драгоценный сосуд. Издали раздалась реплика.
     - Ты  еще найди дезодорант  и на всякий случай побрызгайся. Кто  знает,
может поможет? Твоя  болезнь не телесная, а исключительно душевная. Подобным
образом   ее,   к   сожалению,  не  искоренишь.   Вообще,   не  люблю  когда
дополнительные,  неучтенные  факторы  мешают  моей  работе  с  пациентом.  Я
поднялся на ноги, отряхнулся, подхватил свой пистолет.
     - На данный момент у  меня есть единственное желание - искоренить тебя.
Тот пожал плечами.
     -  Повторяешь свою  типичную  ошибку.  Лично  я - простая  компьютерная
программа, смерти как таковой не боюсь. Так что можешь стрелять.
     - Что с тобой тогда произойдет ?
     -  Исчезну, пойду  на переработку, освобожу оперативную память Игрового
Сервера от своего присутствия  - то же, что случается с обыкновенным "ботом"
на уровне, когда ты его дезынтегрируешь.
     - Кто она ? Почему ты не можешь в нее стрелять ?
     -  Мне положено регулировать отношения только  с теми,  в  ком  имеются
остатки "человечности" - другие не в моей власти.
     - Что, существуют еще и другие ? Отвечай !
     - Какое тебе дело до чьих-то экспериментов, промежуточных результатов ?
Ведь иногда  легче  взять у  смертельно  больного  пациента  образец  ДНК  и
смастерить  новый,  исправленный организм, особенно если  шансы  на спасение
старого не велики...  Неуправляемая похоть, безаппеляционная  убежденность в
собственной правоте,  инстинктивная, животная агрессивность - да мало ли еще
! Сложно людям вывести остатки "человечности",  особенно если они всю  жизнь
культивировали ее в себе.
     - Зря, совершенно напрасно вы так к Нам относитесь. Мы вам еще покажем,
на что способны... Я повернулся к ребенку.
     - Деточка, ты все еще хочешь увидеть солнце ?
     - Ага.
     - Тогда пошли, тебе вон туда... Оставшийся позади Инквизитор забубнил:
     -  Этого нельзя  делать,  образцы  еще не доведены до кондиции,  еще не
исследованы в стационарных условиях...
     - Да пошел ты знаешь куда, зануда ! Я подвел девчонку к выходному люку,
подсадил ее на ступеньку. Та, было уже направившаяся вовне, обернулась.
     - Ой, Торми! У тебя такие смешные  глаза с бегающими  внутри огоньками.
Ты пойдешь со мной ?
     - Нет, деточка, я  присоединюсь  к тебе  позже.  Мне  еще нужно кое-что
доказать этому дядьке и его кукловодам... А ты иди. Она задумалась.  С одной
стороны ей до дрожи в коленках хотелось посмотреть на "Слонце", с другой она
не  желала бросать  вновь  обретенного  меня.  В  конце концов здравый смысл
возобладал.  Махнув на  прощание  ручкой,  смешная  девчонка  в  "балахоне",
преобразованном  из  форменной  одежды  какого-то  бедолаги исчезла в  люке.
Сквозь туман на миг  промелькнуло что-то зеленое. И что-то синее тоже. Я  не
успел  разглядеть  картинку  подробно,  но  надеюсь,  что  "Слонце" она  там
все-таки найдет. Повернулся  назад,  и мой пистолет, описав характерную дугу
застыл, наставленный на корпус Инквизитора.
     - Знаешь, почему ты умрешь ?
     -  Вряд ли. Потому, что тебе  так хочется. Не будет меня, придет другой
Инквизитор,   сделанный  из  очередного  "Живчика".  В   исходном  материале
недостатка не ощущается. Кстати, я тоже был предупрежден. В  свои предыдущие
"заходы" ты уже умудрился застрелить двух, подобных мне. Только не волнуйся,
это не повлияет на показатели миссии, я вне программы. Можешь делать со мной
все, что тебе заблагорассудится.
     -  Я прикончу тебя только  за то, что ты облекаешь себя в личину нашего
товарища "Живчика". За то, что вы считаете себя вправе нас судить и выносить
вердикты. За  то, что вы создали  специальные,  нечеловечные правила Игры  и
довольны собой. Я  сделаю это, думая обо всех тех, кто не пройдет все девять
кругов. И  наконец,  просто  потому,  что  я такой, какой я  есть, и  кто-то
глубоко заблуждается, решив будто бы нас можно изменить.
     - Отлично, ты проявил себя  законченным, неисправимым человеком. Почему
до сих пор не стреляешь ?
     - С тебя еще один малюсенький должок. Секрет прохождения этого уровня.
     -  Изволь, так  бы сразу  и сказал. Я не имею ничего против того, чтобы
тебя с ним ознакомить.  Все равно в процессе обновления установок информация
затрется...
     - Не заговаривай мне зубы.
     - По сценарию уровня "чужаки",  якобы захватившие  планету, не являются
столь уж  злобными  и  агрессивными. Они хотят использовать  человечество  в
собственных корыстных целях, но не будут уничтожать людей. Они не собираются
убивать  людей,  так  как  считают их просто-напросто  безнадежно  больными,
которых нужно лечить, а не отстреливать. Весь секрет в том, что этот уровень
можно  пройти  за  десять минут и, самое главное, выиграть. Понятие "чужих",
"противника", "врага" каждый определяет на собственный вкус и лад, для этого
даны все предпосылки. Хоть инопланетяне,  хоть стальные  магнаты -  кому что
больше нравится.
     - Выигрыш - это значит отсутствие всего, что указано в моем приговоре ?
Насилие, агрессия... Но как ?
     - Насколько медленно до  тебя все доходит  !  Ты  просто  не  начинаешь
стрелять.  Никого  не убиваешь, тогда и тебя  никто не тронет на  протяжении
всего путешествия.
     Я прокрутил  в голове события самого начала пути. Тот факт, что  кто-то
вскрикнул  и  бросился ко  мне  совершенно  не  обозначает  его  агрессивных
намерений. Вероятно,  просто забота о вывалившемся из  "ванны" пациенте. А я
его эдак по голове огрел.
     - До чего же все просто, аж мурашки по коже...
     -  В  игре  нет сложных  загадок приятель,  ведь  никто  не  собирается
утверждать,  будто бы вы, люди, умные. Все рассчитано  на выход  из  обычных
рамок  мышления. Соединить  точки ограниченным  количеством линий не отрывая
карандаша от бумаги, догадавшись вылезти за пределы листа. Ты прав - просто,
можно  даже  сказать  наивно. Но  совсем  не  очевидно  тому,  кто  холит  и
выпячивает  свою "человечность".  У  тебя  есть еще одна  попытка,  возможно
последняя. Вот и посмотрим, сможешь ли ты дойти до решения самостоятельно.
     - Это все ?
     - Я надеюсь..
     Нажал  на  спусковой крючок  я не раздумывая  дольше.  Подошел  к телу,
сделал еще несколько контрольных  выстрелов у  упор. Тело бывшего  "Живчика"
скорчилось  на  полу и выглядело  тряпичным, бескостным.  Данный  тип и  был
таковым, ведь куклы  зачастую  делают из тряпья.  Перешагнув  через  добитое
тело, я направился к выходу. Массивная дверь, распахнувшаяся в честь прихода
девчонки до сих пор  стояла  раскрытой настеж, но видимо почуяв  неладное (а
может, кто и  приказал)  начала  быстрехонько  задвигаться на  место.  Но  я
оказался ловчее. Запоры со скрипом встали на свое место уже  за моей спиной.
Жуткое ощущение, когда прямо перед твоими глазами закрывается дорога наверх.
Путь,  который мог бы быть  пройден иначе и  в конце которого можно получить
приз. Награды не будет, по крайней мере не в этот раз.  Я  обернулся лицом к
двери. Никаких древних рун, ничего странного, поражающего  воображение,  что
могло  бы предостеречь меня, не дать застать  врасплох перед лицом суда. Все
самое  необычайное  в нашем мире обычно сокрыто за самыми обычными, ничем не
примечательными дверьми - это почти что аксиома. Ключи все так же торчали по
ее   сторонам,   давая    возможность    случайно   оказавшимся   поблизости
путешественникам бесприпятственно проникать в  святая святых нашего  уровня.
Да и  кто сказал,  что кому-то кроме нас нужны две эти маленькие виртуальные
отмычки ? Вполне вероятно, другим вообще  не приходится задумываться о таких
мелочах. Для кого-то дверь растворится без задания, без усилия.  Не  хочется
даже  вспоминать,  чего  этого стоило для  меня и нашей  "STORM"-команды. По
теории я к сему моменту уже должен был быть хладным трупом, мое выживание не
предусматривали... Не уверен, что у меня получится обрушить  чуждую систему,
но  попытаться   стоит.  Аккуратно  подхожу  к  каждому  их  ключей,  слегка
надавливаю выступающие на поверхность рукоятки - те послушно выскакивают мне
прямо  в руку. Сызнова вешаю  их  на шею.  Последний зал уровня,  предбанник
выхода на свободу надежно перекрыт для членов  моей команды, сверху один  за
другим  затухают огоньки.  Я  должен  увериться,  что они не достигнут этого
места,  чего  бы  мне  не  стоило.  Пусть считают себя проигравшими в глупой
виртуальной игре, обижаются - ведь иногда победа горше поражения. Бегу назад
по коридору,  лишь бы  успеть  вовремя, не  дать свершиться непоправимому. Я
внутри длинной, прямой хорошо освещенной кишки. Если принять эту конструкцию
за  указанный  анатомический  орган, то даже и думать  не  хочется  куда она
должна выводить,  где заканчивается  самым естественным образом.  Нет, более
интересно  другое - кем являюсь я сам, двигаясь по ней ? Нас перерабатывают,
пропуская  через  специально  созданный организм, по дороге  раскладывая  на
части, отделяя нужные вещества  от бесполезных.  Осталось  лишь определить -
то,  что  собираются  оставить,  когда обсосут  личность  со  всех сторон  и
"выкинут"  через  люк  наружу -  это будет  квинтэссенция  всех необходимых,
способствующих правильной жизнедеятельности веществ... Или наоборот, изымают
из человека все свойства, которые являются в нем основополагающими, без чего
на волю выйдет  лишь благообразная кукла  ? Свобода -  это  не только  когда
стоишь на вершине заснеженной горы, вдыхаешь морозный воздух и наслаждаешься
видом  бескрайних просторов  вокруг. Свобода это еще и  разломанные  клетки,
разогнутые решетки, кровь  сочащаяся из разбитых костяшек пальцев и забитые,
раздавленные  вертухаи. Кем  может стать человек без  насилия, когда сначала
ему  подсказали  -  "око"  за  "око",  а  уж  затем,  когда  процент  зрячих
катастрофически  упал, срочным порядком  ввели  поправку  - "ежели ударят по
одной  щеке, тут  же подставь другую".  Во  что превратится  общество,  если
большинство почитаемых им личностей,  сохранившихся в  людской памяти сквозь
века, известны  в первую очередь своей  властностью, харизмой и жесткостью в
принятии  решений. Способностью жертвовать  пешками  ради  великих  целей  ?
Вполне  возможно, допускаю что в один прекрасный миг  нам, людям может очень
крупно  не повезти. Именно  из-за этой, указанной  выше проторенной  дорожки
решения  своих  проблем.  И все равно  -  быть  живым  и  быть  свободным  -
совершенно различные вещи. Когда некто чуждый указывает, какая именно должна
быть  твоя свобода,  дан  четкий план действий для  ее  достижения - это уже
неволя. Я не писал правила этой Игры. И у меня нет желания им бесприкословно
подчиняться.  Заканчивается гнетущий душу  коридор,  я  снова  выскакиваю на
родное,  привычное  пространство  хоженогоперехоженного  уровня. "Путеводный
глаз" тоже встрепенулся, до сих пор тот парил над потайным проходом. То ли в
упор не видя  дальнейшего пути,  то ли  желая показать,  что и для меня тоже
выхода в конце пути  не обнаружится. Теперь  тот выглядит обрадованным, хоть
какое-то  изменение в  собственном  бесперспективном  положении.  Следует за
мной, кружась  над  головой. А с какой стати  вообще  стоит верить  истории,
рассказанной  неким типом в обличии "Живчика"?  С  чего это я, обычно весьма
скептически  относящийся  к  любым  "необычайным",   "чудесным"  событиям  и
открытиям поверил во все  сразу и  безоговорочно ? Конечно, логика и резон в
словах моего странного собеседника есть, они даже ловко укладываются в канву
всего  остального, произошедшего с  нами в этом виртуальном  пространстве...
Хотя  зачастую  произошедшие  события  выглядят совершенно по-другому,  если
взглянуть с обратной стороны. Ничего не является таким, каким оно выглядит в
твоем понимании - еще  одна аксиома. Вероятно,  что мои же  товарищи  решили
разыграть своего  капитана,  сговорились  и объединились  для  осуществления
гадкого плана ? Очень удачная шутка вышла, но только слишком жестокая.  Вряд
ли ребята способны на такое. Кажется не время еще, календарь  пока не открыл
подходящий  лист,  когда  можно лезть напропалую и разыгрывать  всех вокруг.
Какое  сегодня число, чтобы уже  быть до  конца уверенным ? Не помню, как ни
странно  это  может  для вас прозвучать. Существуют  миллионы людей, которые
если спросить -  тоже не знают сегодняшней даты. Им это просто не  важно. Не
обратили внимание.  Из  них есть внушительное в  процентном  отношении число
тех,  кто   не  ведает  даже  дня  недели,  а  то  и   месяца,  ориентируясь
исключительно по пейзажу за окном. Кому-то подобное может безнаказанно сойти
с рук. Но  ведь сам образ жизни, выбранный мной требует знания точной даты и
списка всех запланированных на это число дел! А также чувства времени, когда
я  могу  вам сообщить который  час  с  точностью  до десяти  минут  даже  не
подглядывая  специально на  часы. Ладно,  один-единственный  раз  прощается.
Такое  можно  понять -  долгая  изнурительная  игра,  слишком  много  ярких,
контрастных событий  и  мучительные обдумывания  ситуации - здесь  уже самый
тренированный  мозг начнет  потихоньку сдавать.  Спросить  что-либо полегче?
Извольте...  Скажи-ка друг любезный, "Tormentor", какой сегодня день недели,
месяц ? Расскажи, что ты делал вчера и собираешься предпринять назавтра ? Не
помню, не  знаю. Ну,  тогда последний  вопрос для  установки  окончательного
диагноза - как тебя зовут-то на самом деле ? В мире  реальной жизни,  а не в
виртуальном, искусственном  пространстве  виртуальной  реальности  и паутины
сети.  Девчонка  звала меня "Торми", это сокращение от клички. И кроме всего
прочего, она тоже не имеет  отношения к реальному миру. Нет, я не помню, как
меня зовут. Простите меня,  люди ! Очень печально, "Tormentor". Если даже ты
не  помнишь  ничего о реальности, как ты можешь  быть настолько  уверен в ее
существовании вообще ? Кто ты там есть  на самом деле ? Какие  люди  и  вещи
тебя окружают ? Простите, это  лишь временное замутнение рассудка, вызванное
объективными причинами.  Но  я обещаю,  что постараюсь все  исправить. Когда
вернусь  туда все-все  вспомню.  Мир живет, пока он существует внутри  тебя,
"Tormentor". Как зовут твою невесту ? Я не помню, имя  вертится на языке, но
никак не проявляется полностью. Признай, "Tormentor", у тебя же нет девушки.
А кто твои родители ? Я не помню, не чувствую... У тебя ведь  нет родителей,
"Tormentor".  А кто твои  друзья в реальности ?  Не члены  твоей виртуальной
команды, а обыкновенные, не обладающие способностями прирожденных взломщиков
люди ?  Не волнуйся, это не страшно, когда ты  ничего не помнишь. Разве тебе
это необходимо, когда есть Игра ?  Была игра  и будет продолжаться впредь...
Какая глупость,  что только не  приходит в голову, когда остаешься наедине с
самим  собой и  своей  головой.  Примерно  такой  же процесс  должен был  по
описанию происходить  в голове у "Живчика". "Acer"  - пройденный этап, мы же
должны  двигаться  дальше. В углу окуляров  моего  виртуального  шлема вновь
возник таймер. Странно, я был  так занят, что  абсолютно не засек момент его
исчезновения.  Программа работает не совсем корректно, отсчитывающее секунды
табло  практически  не сдвинулось  с места, когда я в последний раз  обращал
внимание на  его  показатели, а  это  было  чуть  ли  не в  момент  входа  в
"предбанник".  В  виртуальной реальности  нет  природных  аномалий,  если  и
обитают  пришельцы   -  то  исключительно  нарисованные.   Нежданно-негадано
обретенные  минуты идут  мне  лишь  на  пользу,  учитывая  отрезок  времени,
предоставленный  оранжевыми.  Теперь могу вполне  в него  уложиться. Договор
дороже денег. Почти сразу после появления таймера явились  записки от членов
моей  команды.  Сразу  целая куча. Очевидно, пока я находился внутри Особого
помещения некто насильно их удерживал, не пропускал. Идея всех  одинаковая -
что со мной случилось, какие события происходят, почему не был присоединен к
нашей группе "Acer"?
     Сначала я  выделил  полный список  имен  и послал сообщение,  что вновь
нахожусь  на связи - ведь наверняка разнервничались ребята. Ответы принялись
поступать  незамедлительно,  ничего  нового  в  них  не  было.  Весть о моем
неизвестном местонахождении тщательно скрывалась от конкурентов, иначе давно
бы назрела революционная ситуация.  Представляю себе этих несчастных  - мало
того,  что унизили,  так  еще  и с  ключами обдурили... Послал  записку, где
просил передать оранжевым, что  я скоро прибуду. Новое сообщение вопрошало о
местонахождении "Живчика".
     "Объясню все позже".
     "Нет, нам нужно знать сейчас".
     "Поверьте, вам не очень понравится, когда вы это услышите".
     "Что бы там ни было - лишь бы оказалось правдой." Выдумывать  я мастак,
но в данном случае это не годится. Есть ложь во спасение, а есть ложь, когда
слепому говорят, что через пропасть перекинут мост при его отсутствии.
     "Забудьте об "Acer"-е, он больше не с нами".
     "Его канал открыт, но "завис". Он не вышел из сети. Что с ним случилось
?".
     "Он не захотел присоединяться к нам"
     "И что дальше ?"
     "Мы должны были его спасти - Я его спас".
     "Как ?"
     "Убил. Пристрелил."
     "Ты его уничтожил, понятно. Но его канал не закрылся... Что дальше ?"
     "Мы передаем ключи и выходим из игры".
     "Принято, ждем тебя".
     Иногда функции терминала  являются очень удобными, можно даже сказать -
незаменимыми. Легко  писать  на  ходу  и даже на  бегу,  общаться  во  время
активной  деятельности. Я несусь по коридорам в  обратном  направлении, мимо
поверженных последними виртуальных противников, валяющихся тут и там в лужах
собственной крови.  Мертвые не  могут  выглядеть  значительно -  специальные
конторы  и бюро подготавливают реальные тела к захоронению. Брошенные просто
так, на произвол судьбы, программки выглядят жалко и сморщенно. Часть из них
я убил собственноручно, в смерти оставшихся повинен косвенно - существование
подобных жестоких стрелялок  никогда не вызывало  к меня активного протеста.
Может быть я и осознавал, что с какого-то боку это не правильно, но жизнь до
сего  момента  и не  поворачивалась  ко  мне  соответствующей  стороной,  не
находилось аргументов в защиту собственной  гуманной версии. Вообще, что  же
тогда получается ? Ведь подобные игры  существуют не год  и  не  два-  более
десятилетия. Программный  "движок",  перемещающий  объекты  может оставаться
неизмененным, сменяются  лишь  декорации -  находишься  ли  ты  в  подземном
бункере или  на  иной  планете, стреляешь в мерзких слизняков  или в  людей.
Компьютеру  абсолютно все  равно,  какую информацию обрабатывать.  И  вполне
вероятно что  изнутри, из глубин программы  зашедшая побаловаться личность и
выглядит  именно  так  - расплывчатое облако из  нулей и единиц передаваемой
информации. Только лишь до сих пор не находилось никого, кто был в состоянии
видеть  происходящее,  глядя  "с обратной стороны монитора". Каждый новичок,
начинающий  игру  выглядит   для  Неизвестной   Сути   подобным  облаком.  И
постепенно, приобретая некоторые  навыки  и  опыт, сживляется с  этим миром,
начинает чувствовать  его  на расстоянии.  Постепенно внося  в  эмоционально
бесцветную обстановку программы  толику  своего настроения,  чувства.  Жажды
крови, агрессии, ощущения  вседозволенности -  все то, что обычно не принято
проявлять в жизни, что не приветствуется в личности, но порой требует выхода
наружу.  Подобные игры  не  могли не появиться - сначала  проявляется спрос,
лишь вдогонку является предложение. Сколько разных "уровней" я прошел за всю
свою  жизнь,  сколько  противников  перестрелял.  Какую   часть  собственной
личности оставил в паутине  взаимодействующих электронных  систем и зачатков
искусственного  интеллекта ? Все началось тихо, исподволь, процесс перекачки
плоти  и  крови  вовнутрь  шел  медленно.  Игры  становились  культовыми.  И
постепенно, то у одного человека,  то у следующего  наступает  момент, когда
"upload   complete".   "Врачи"   заполучили   нас,   самостоятельно   крепко
привязавшихся к койке и могут беспрепятственно проводить операцию.  Когда  у
личности  из  процесса мышления  исчезнет последний отблеск мысли о гордыне,
агрессии по отношению к  себе подобным, чистого эгоизма -  те, кто уже будет
не в состоянии идиотски прекратить существование собственной  цивилизации не
останутся  людьми.  Станут  чем-то новым, чужой  гуманоидной  расой.  Добрый
доктор   спасает   человечество   от   угрозы   взорваться   изнутри   и  от
"человечности". Конец прошлого века, да и все столетие в целом люди  пичкали
друг  друга байками  о  нападении  извне, о  порабощающих нас  созданиях  из
космоса. В моменты истории, когда дикие отношения между людей усугублялись -
слухи ширились, поднимались на очередной  виток  спирали паники. С пиком под
конец - тогда появилась Сеть, люди перестали испытывать потребность в прямом
общении.  Какое   им  дело   до   происходящего  где-то   правительственного
переворота,  геноцида,  ужасающего стихийного  бедствия ? Лучше  и  приятнее
сходить  на новый  фантастический  боевик,  где  объединившиеся  пред  лицом
опасности нации  воюют с пришельцами. Сыграть  в новую  захватывающую игру с
такой   же   завязкой   сюжета.   Каждый   свободен  делать   то,   что  ему
заблагорассудится. Законы  о  частной жизни,  повышение  ее уровня,  сладкие
разговоры о свободе вообще. Нам подставили именно ту ловушку, в которую люди
сами жаждали попасть. Внутри, на ролях  сыра - манок,  издающий звуки  "зова
свободы". Каждый растолковывает, понимает его по своему, но никто  не  может
ему  противостоять  в  ситуации,  когда  свобода  и счастье  порой синонимы.
"Ветеринар" добрый, он не хочет причинять вреда,  а расставил силки лишь для
того, чтобы отловить и излечить больное,  заразное животное. Есть ли  способ
ускользнуть из ловушки - я не знаю. Не чувствую собственного тела, не ощущаю
усталости. Попробовал активизировать  процесс выхода из игры -  прямо передо
мной возникла будочка с пятнистым "смайликом" на крыше. Надпись: "неужели вы
как трус желаете покинуть игру на середине, оставить свою команду ? да/нет".
В   минутном   порыве   слабости   жму   на    "да".   Появилось   сообщение
"ждите...операция  не может  быть  осуществлена  -  ошибка  номер  2.1". Все
неполадки, проиндексированные  начальной  цифрой один,  внутренние  проблемы
системы. Под вторым  номером  идет  человеческий фактор.  Пробую еще  раз  -
операция  не подтверждена. Какое ей,  системе, дело  до  команды, когда  я -
капитан,  самостоятельно  могу  решать  за   всех.   Или  уже  лишен   такой
возможности?  На  обновленном табло  ясным  светом  горит  одна-единственная
опция, все остальные притушены:  "начать  уровень  заново.  да/нет".  Ладно,
разберемся.  Подобного  сомнительного  счастья  мне  пока  не   нужно,  а  с
использованием экстренного выхода я пока повременю. Нажал на соответствующую
кнопку и будка начала съеживаться. Пока совсем не растворилась. Я уже совсем
рядом с  залом-хранилищем, сейчас-то  все и выяснится.  Должно ли  мне  быть
стыдно за  секундную слабость ? Я ведь не хотел нарушать договор, всего лишь
проверить  оставшиеся у  себя возможности отступления.  Влетаю  в  зал,  все
знакомые   лица   (шлемы  сняты)   и  трудоемкие  маски-физиономии   роботов
поворачиваются в моем направлении. Их месторасположение осталось практически
неизменным с последнего раза. Лишь только позы у  всех более раскрепощенные.
"Ведьмочка" и "Скаут" сидят на полу, наверное им стоять надоело. То же самое
проделали несколько игроков со стороны оранжевых. В воздухе витает  ощущение
мира да благодати, однако я понимаю какое  напряжение  должна испытывать моя
команда.  У  противника действительно пока нет причин для беспокойства.  Они
даже ничего не подозревают о произошедшем. Любой из находящихся здесь людей,
попробуй я ему честно рассказать  о  происшедшем, вполне вероятно скончается
счастливым, от смеха. Я не собираюсь и пытаться.  "Снежинка" не выдерживает,
посылает :
     ""Tormentor", что ты  натворил ? Как ты только мог совершить подобное."
Я активизировал  режим  "частной беседы",  так легче и быстрее все обсудить.
Обогнул по широкой дуге "Терминатора", сделал  ему рукой знак,  обозначающий
просьбу подождать маленько.
     -  Ребята, вы ничего не знаете и не понимаете. Я быстро отдаю ключ и мы
все вместе в срочном порядке выходим из игры.  Все объяснения потом, главное
-  выбраться  отсюда в  целости  и сохранности.  Потом  свяжемся,  например,
позвоните мне на обыкновенный телефон или иначе...
     - А  я не знаю твоего "реального" номера,  "Tormentor". Ах,  если  бы я
сейчас знал его самостоятельно - и на что я еще надеюсь ?
     - Никуда мы  не пойдем  отсюда без  "Живчика". Пришли за этим,  столько
мучались,  а теперь  ты  нам мозги  пудришь. Зачем  оборвал  связь  в  самый
ответственный момент ? Давненько  я не  видел "Скаута" таким  агрессивным  и
напористым.  Что  только  не  делает с людьми  ожидание в  состоянии полного
неведения.
     - Поймите, произошло чудовищное недоразумение, никакого "Живчика" здесь
не было и  в  помине.  Чей-то  очень грубый розыгрыш.  Мы  потом обязательно
разберемся, что в этой истории к чему, а пока нужно сматываться. Этот кто-то
обладает достаточными  способностями и профессионализмом, чтобы утереть  нам
нос. Некто  слишком могущественный, не  стоит сломя голову бросаться в атаку
на него, заранее не подготовившись.
     - Приманка,  говоришь ? "Acer" застрелен, где находится в данный момент
- непонятно. А  кто  завел нас  сюда, самостоятельно принимая  все решения ?
Пока-что у нас есть все основания обвинять в предательстве одного человека -
тебя. Пусть ты самый  ловкий,  самый опытный из нас,  это еще  не повод  для
издевательств и унижения.
     - Да вы же ничего не знаете, не ведаете что происходит на этом уровне !
Я пытаюсь  реализовать, вероятно, единственный  шанс на благоприятный исход,
пожалуйста, дайте мне довести начатое до логического конца !
     Я резко  отключил  режим  "частного  диалога". Хватит транжирить время.
Оранжевые противники напряглись, ощущают как нечто изменилось, как нарастает
напряжение внутри нашей собственной команды. Какое счастье, что они не могут
услышать  обсуждение  конкретных  проблем.  Хотя  отсутствие понятия  о теме
нашего спора лишь добавляет им тревоги и нервозности.
     - "Tormentor", ты побывал, где хотел ?
     - Да. Я уже выполнил все необходимые деяния на этом уровне.
     -  О целях  и вообще,  успешности вашей миссии я не спрашиваю. Меня это
просто-напросто  не  волнует  и не  касается.  У  вас-  своя  жизнь,  у  нас
собственная. Ничего общего нет.  Поэтому отдавай ключи, как мы  условились в
договоре и разойдемся навсегда.
     -  Пожалуйста. Вы даже  не представляете,  до какой степени  искренне я
желаю вам успеха. Удачной Игры, ребята ! Я радушно развел виртуальные руки и
пошел  навстречу  своему бывшему противнику. Не знаю, что же они забыли там,
внизу.  Просто-таки боюсь спросить,  да он наверняка  и  не ответит. В любом
случае,  пусть  им повезет больше, пусть  они никогда  не  узнают о страшной
тайне этого уровня. Позади раздалось "вы уже исчерпали свой лимит доверия на
сегодня, капитан". Я не обернулся, не стал обращать на эту выходку внимание.
Ведь сейчас все кончится. Желая повторить чей-то красивый жест, стянул с шеи
оранжевый ключ,  прокрутил его  между  пальцами и протянул  капитану команды
бывших конкурентов. Проблем насчет смены хозяина бездушная вещица не имела.
     - Держи.
     -  Отлично. Теперь второй, ваш. Повторяя ту же самую  операцию я снял с
себя фиолетовый ключ,  последний раз сжал его в  ладони, разжал с намерением
передать...  и застыл.  Ключа  не было, словно тот  испарился, я растер  его
пальцами  в  невидимую  пыль.  Что,  согласитесь,  является  полным  бредом.
Обескураженный, я поднял глаза  на "Терминатора",  поймал взгляд.  По  нашим
виртуальным  тела нельзя  определить  обуревающие человека  эмоции, но здесь
что-то  было. Не только этот,  но и все  члены оранжевой команды загомонили,
стали удивленно оглядываться по сторонам. Они стояли издали, поэтому ключ  в
руке видеть  могли  далеко не  все.  Очевидно, дело  было не  только  в нем.
Проблема заключалась во мне самом. Исчез, испарился мой собственный защитный
комбинезон фиолетового цвета. Словно его и не было никогда. А уж за компанию
со всем остальным растаял ключик.
     - "Tormentor", мы же договаривались, что за шутки ! Давай скорее ваш
     артефакт, врун.
     - Ч-честное слово, понятие не имею, куда тот мог запропаститься.
     - Спроси у своей команды, может те располагают необходимой информацией.
Уже пока  я поворачивался, знал  наверняка,  что  они  располагают.  Еще как
располагают... Я даже осознал, каким  образом  могло подобное осуществиться.
"Lotus", тщедушный и безоружный, выступил вперед.
     - Можете не  утруждать  свои  мозги.  Если те  не выдержат напряжения и
закипят,  мне  будет  очень  горько.   А  если  вы  ищете  фиолетовый  ключ,
собственность нашей команды,  то  пожалуйста, вот он - у меня в руках. Самое
грустное  то, что  предмет спора  действительно находился в руках  человека,
которому  я  был менее  всего склонен  его  доверить.  Кошмар  воплощался  в
реальность.
     -  И если вы еще с  минуту повремените  открывать  по  нам, безоружным,
огонь,  то  я вкратце обрисую  сложившуюся  на этот  миг  ситуацию. Никакого
фокуса с ключом не было,  все обошлось без колдовства  и черной магии. Любой
ценный  артефакт хранится у капитана команды,  как у  самого ответственного,
здраво  размышляющего,  ловкого  и умелого.  И до определенного момента ключ
хранился у этого, стоящего  перед  вами  прохвоста.  Но  при  смене капитана
команды  автоматически  переходит "по наследству" и весь его  багаж.  Как вы
можете заметить, теперь красивая буковица "К" красуется  на моем комбинезоне
-  прошу любить и  жаловать: "Lotus". Новый лидер команды  фиолетовых. Среди
всех моих  положительных черт  особенно ярко высвечивается  одна. Я никогда,
подчеркиваю -  ни-ког-да  не  иду  на  договоры  с  врагами,  не стремлюсь к
компромиссам и не  отступаю назад. "Tormentor",  или кем  бы то  ни был этот
хлыщ,  уже давным-давно  не  оправдывает возлагаемых  на него надежд.  Из-за
излишней   мягкости,   щепетильности,   внутренних   терзаний  и   идиотской
перестраховки наша,  бывшая  когда-то  мощной  группа уже давно топчется  на
месте,  гниет  изнутри.  Слишком долго мы  из-за несостоятельности  оного не
проводили сколько-нибудь значительных операций, рисковых, головокружительных
авантюр-  то, что могло  бы заново сплотить  нашу команду. Наши  способности
вянут, будучи неиспользованными. Наша вера в свободу тускнеет, после оглядки
на результаты  проводимых им акций. Лишь кичится своими умениями  и разумом,
он давно уже витает в небесах и даже не желает посвящать ближайших товарищей
в собственные  планы. Господа  оранжевые, вы присутствуете при  историческом
событии - позорном изгнании  капитана "STORM"-команды. Насовсем. Мы больше в
этом типе  не нуждаемся, пойдем своим  собственным  путем. Подумать только -
ввязать нас  в розыгрыш  со  спасением товарища, застрявшего в конце уровня,
который не в состоянии выбраться самостоятельно. Смех да и только.
     -  Что? Мы пришли  сюда с той стороны, но никакого вашего "Живчика" там
не видели...
     - В  этом  вся и проблема, что никого  там и не было. Авантюра, которую
разыграл "Tormentor" ради каких-то  собственных целей. Теперь ключ у меня, я
договоров не заключал, а чужие, чуждые обязательства исполнять мы не желаем.
Я  стоял  молча, оплеванный. Оглядывал  на себе серую робу,  заменившую  уже
привычный фиолетовый  костюм. Практически такая же  была у "Acer"-а во время
нашей  последней встречи. Теперь-то я могу вызвать будочку и уйти отсюда, не
испытывая никакого противодействия со стороны своей команды. Бывшей команды.
Чтобы  изгнать кого-то  во  время игры, поменять капитана  -  тут  требуется
единогласное подтверждение всех находящихся здесь участников. Стоп. Кажется,
будто бы я упустил чего-то важное.
     - Меня  не волнуют ваши  внутренние  конфликты, хотя присутствовать при
распаде такой известной группы - большая, хоть и сомнительная честь. Либо вы
отдаете ключ самостоятельно, либо  мы вас расстреливаем. К оружию мои ребята
вас не  подпустят, слышите ?  "Lotus" стоял  с  приопущенной головой и после
многозначительного смешка на устах его расцвела язвительная ухмылка. В таком
состоянии он  представляется мне  наиболее опасным.  Впрочем,  он и  в любом
состоянии не подарок.
     - Извините,  если  уж  мы принимаем участие в этой игре, хоть и  не  по
собственной  воле, то для сохранения  минимального командного  престижа  нам
необходимо как  минимум пройти его  до конца,  пусть  в несколько  урезанном
составе.
     - Там нет выхода, придурок. Сколько  можно говорить ? Улыбка  "Lotus"-а
стала еще  шире.  Наверняка тот придумал,  как всех обставить. Иначе бы тому
было не до веселья.
     - Главное - дойти до финиша, а выход всегда найдется. Правильно, ребята
? Ему ответом послужил нестройный хор подтверждений.
     - Слышите ? Так что прочь с дороги !
     -  Да  мы вас сейчас просто  перестреляем, как уточек в  тире. Куда  вы
сунетесь без оружия ? Артефакты в любом случае не гибнут.
     - А кто вам сказал, что  мы  без оружия ? Найдите того типа и надавайте
ему  по  ушам.  В подтверждение  своих  слов "Lotus" вознес  руки к потолку,
прогремел  выстрел.  Вверх  взвилась  ракета,  через  секунду   оглушительно
взорвавшаяся  где-то в вышине,  вниз посыпались массивные  куски перекрытия.
Один чуть не угодил мне по голове - вовремя увернулся.
     - Но...как ?
     -  Недоработка  программистов.  Думаете,  без  полной   уверенности   в
собственной силе я бы сдал винтовку по требованию  этого  идиота ? Как бы не
так.  Весь  секрет  в  том,  что  боеприпасы приписаны  к  объекту,  а не  к
подходящему виду оружия.  У  меня была ракетница - теперь я  ее  отложил, но
специальным  образом  обманул  свой компьютер, застопорив  все показатели  в
оперативной  памяти  на  прежнем  уровне. Оружие  в  данном случае  -это  не
простенькая  нарисованная "пукалка". Оружие в  этом мире заложено внутри нас
самих, внутри объектов, понимаете ?  Пули летят словно бы из глубины души...
Насчет  боеприпасов  все  делается еще  легче.  Так  что  нам  не нужны  для
сопротивления  железяки,  все необходимые ресурсы сокрыты  в нас самих.  Вся
команда в курсе, все готовы к бою. В случае, если вы не уступите и не дадите
нам мирно пройти дальше.
     - Конечно, нет.
     Я все  стоял, уставившись в никуда.  И  все равно  перед  глазами видны
сведения, любезно высвечиваемые компьютером.  Время, проведенное на  уровне.
Результативность,  количественный процент  попаданий. Число  убитых  врагов.
Шесть сотен  и шесть  с половиной десятков - совсем немало  даже для  такого
длительного   периода.   Что-то  в   голосе  "Терминатора"   мне  показалось
подозрительным. И я даже понял, что именно.
     - Послушайте, но ведь...
     "Lotus"   не   дал   мне   договорить.   Он   пробормотал   нечто   про
"несостоявшегося  Наполеона", протянул  руку  в  моем  направлении.  Энергия
выстрела  была  столь  высокой,  что  меня  швырнуло  оземь и  протащило  по
довольно-таки скользкому полу несколько ярдов. Я вновь раскрыл  рот, но  был
поражен еще одним выстрелом. И лишь тогда понял всю глубину своей наивности.
Девять процентов оставшегося здоровья, перед глазами все мутнело,  краснело,
двигать конечностями  стало исключительно  трудно.  Один-единственный способ
выбраться  из  этой   передряги.  Вызов  виртуального   терминала,   а   там
"ctrl-alt-del"  и до  свидания... Дело  в  том, что  капитан наших оранжевых
игроков назвал имя моего товарища, которое  он просто  не мог слышать.  Ведь
оставленная мной команда должна была молчать, как пленные матерые партизаны.
Еще одно попадание.  Если  рассуждать объективно,  то подобное  должно  было
убить объект на повал. Но иногда, особенно капитанам команд делаются скидки.
Подобное может случиться, даже  если  капитан бывший  и растерянный. Игровая
программа   плюет   на   математику   и   при   любом   раскладе   оставляет
один-единственный процентик  жизни. Тело стало полностью  неподвижным. Руки,
уже занесенные над виртуальным  терминалом не двигаются. Доля секунды - все,
чего  мне  не хватило. Прямо перед  моими глазами выплыло лицо "Lotus"-а. Он
нагнулся, практически вплотную прижавшись губами к моему уху.
     -  Пятнадцать секунд,  приятель. Потом твое  тело самоуничтожится. Я бы
никогда не стал убивать  своих товарищей по оружию, даже бывших. Ты сделаешь
все  самостоятельно.  И напоследок  -  не  верь  "Живчику",  он просто хотел
запугать тебя  посильнее, чтобы в следующий раз все получилось.  Ты ведь  не
спросил  - скольким удалось  пройти все уровни, верно  ? И правильно сделал.
Никто  уничтожать личности  не  собирается  -  врач  не  способен  навредить
пациенту.  Если  ты  не  можешь  измениться -  тебя  просто  оставят  Играть
навсегда,  оперативной  памяти системы предостаточно. Люди  любят играть.  А
человечество - неисправимо. Не обижайся на нас, ладно ? "Lotus" распрямился.
Тело щуплого мальчишки крикнуло зычным голосом:
     - Вперед,  уничтожить  этих  ! Убейте их всех ! Последнее, что я  видел
перед тем, как количество "убитых" мной объектов увеличилось еще на одного -
это две команды. Одна  была одета  в оранжево-белые комбинезоны,  другая - в
фиолетово-черные.  Я  наблюдал, как  они все до жути синхронно  подняли свои
руки, одновременно выстрелили и зал  оросился свежими каплями крови. Вновь и
вновь.  А  сверху  над  ними  на сумасшедшем,  бреющем  полете носился  тоже
покалеченный "путеводный глаз", теперь уже не знающий, где здесь должен быть
выход...

        RESPAWN( );

     Вначале, как обычно,  была полная темнота  -  так всегда происходит при
подключении компьютера к удаленному серверу. Мой разум парил на безграничном
просторе и наслаждался своей свободой. Лишь тихий шелест  в  наушниках давал
понять, что это не навсегда.
     Словно радиоприемник, чья шкала настроена  на частоту, где не вещает ни
одна станция.  Но скоро, очень  скоро...  Шум в  ушах сменился на  негромкую
тревожную музыку, а темноту  перед  глазами наглым образом нарушила огромная
горизонтальная колба, в тот же миг начавшая поспешно заполняться красным.
     Над  этим столбиком появилось табло, где по  мере заполнения "пробирки"
весело   бежали  вперед  проценты.  Заполняющая   субстанция  мне  почему-то
напоминает кровь. Из какого-то бедняги выкачали все соки. Самое главное, что
не из меня.
     Такого не случится никогда, можете быть уверены. В нетерпении я  сжал и
разжал  руки  в специальных  перчатках-манипуляторах,  пошевелил ногами. Как
будто они погружены в некую вязкую жидкость, кисель.  Такое ощущение, словно
тело  покоится   в  особой   "ванне"   подключенное  к  внешнему  миру  лишь
специальными датчиками.
     При  использовании  специального  виртуального   оборудования  подобные
ощущения  вполне  естественны.  Все  движения  сглаживаются, преобразуются в
электронные  импульсы.  Если   хорошенько  подумать,  то  это  даже  кажется
несерьезным  - весь  огромный мир,  который  предстоит увидеть на самом деле
существует  только  на  моем  лазерном  диске  с  игрой,  да  и то,  в  виде
своеобразного  кнструктора,  маленьких  кубиков  и  деталей.  По  сети  лишь
приходит  указание,  как этот набор сложить и  в  какой  цвет покрасить. Вот
такая своеобразная свобода. "Кровь" наконец-то  заполнила колбу до краев и в
следующую  секунду  все  изменилось,  я  стоял  посреди небольшой полутемной
комнаты.  Практически  моментально  по  открывшемуся  терминалу  снизу-вверх
поползли строчки с моей  игровой кличкой,  званием ("warlord"),  статистикой
предыдущих игр и прочей чепухой.
     Сейчас начнется  обычная нудная  процедура  выбора  уровня. Именно  так
бездарно, стреляя по  всем встечающимся на пути программным  порождениям я и
собираюсь  провести этот вечер. Отбросив конспекты для  подготовки к сессии,
отказавшись от заманчивой  перспективы  сходить с приятелями  в боулинг-зал,
повеселиться.
     Ведь сегодня  я зашел  сюда не просто так. Каким бы  это  не показалось
смешным - у  меня  в  мире виртуальной игры есть конкретное, вполне реальное
дело. Требуется вытащить одного заигравшегося товарища, который почему-то не
может  выбраться самостоятельно. К  тому  же я не один,  а  вместе со  своей
командой. Рассчитываю закончить игру как  можно быстрее, ведь  мы не новички
какие-нибудь в компьютерной технике, а в некотором роде специалисты. Причем,
в  том числе по одной не совсем законной  тематике.  Выбор миссии. Level  4:
Freedom Call. Загрузка...
     Напоследок   программа  высвечивает  "Удачной  Игры   !".   Поберегись,
"миротворцы"  входят на  уровень. Наши цели  вполне обыденны и близки любому
человеку. Счастье и свобода. Свобода для всех, будь она неладна...

     GOTO START;
     END.

     Daniel Kadler, 12/99

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.