Александр ЧЕРНОБРОВКИН

                             Кинслер пикирует

                    Фантастико-приключенческая повесть.

                                     1

  Я сидел у окна в баре отеля "Альтаир", рассматривал с высоты двадцатого
этажа приземистое серебристое, сверху похожее на гриб-дождевик казино
"Черная дыра" и соображал. где раздобыть денег, чтобы ограбить это
богопротивное заведение. Не хватало мне круглым счетом тридцать тысяч.
Сумма плевая, в хорошие времена я за вечер и больше просаживал в рулетку,
по сейчас, когда небесный крупье все настойчивее повторял: "Делайте ставки,
господа! Вас ждет крупный выигрыш!", мне как раз и нечего было поставить.
Скажу больше ~ не было даже желания заработать их честным путем. Я -
фаталист. Если судьбе угодно, чтобы я ограбил казино, она позаботится о
деньгах на эту операцию. А пока упругая пластинка кредитной карточки
вертелась между большим и указательным пальцами и ударялась то маленькой,
то большой гранью по матовой поверхности столика, и на молочно-белом экране
вздрагивали серые тени от трехзначной цифры - остаток пособия, полученного
при выходе па свободу.
  Я постучал пластинкой по стакану с ахлуа - крепким напитком, чем-то
средним между чистым спиртом и реактивным топливом, а поэтому хорошо
прочищающим мозги. Кусочек льда, плавающий почти у донышка стакана,
крохотным бесцветным островком отделился от стенки и плавно поплыл к
противоположной. Звон стакана привлек внимание зевающей от скуки
проститутки, сидевшей у стойки, и бармена - вышколенного типа с квадратной
головой на тонкой шее, похожей на монитор на шарнире. Проститутка зазывно
улыбнулась, бармен повернул монитор в мою сторону. Я показал два пальца и
вставил кредитную карточку в прорезь в центре стола. Через секунду
карточка, оплатив заказ, выплюнулась из прорези, а через минуту, пока я
допивал ахлуа и совал пустой стакан в широкую трубу ножки стола, официант
принес два полных стакана. Вообще-то, убирать грязную посуду - обязанность
официанта, но таким способом я заметал следы.
  А вели они к фаготексу по прозвищу Тук. Он висел на стене рядом со
столиком и напоминал огромный темнокоричневый плевок табачной жвачки.
Восьмиугольные пластинки на его теле сочленились, образовав панцирь, что
обозначало полное отстранение Тука от мирских забот: вы - сами по себе, я -
сам по себе. Зоологи до сих пор не знают, к какому классу животных отнести
фаготексов. Фаготексы едят как органику, так и неорганику; передвигаются
всеми известными в животном мире способами, причем количество и форма
конечностей зависит от потребности или прихоти, потому что очень любят
передразнивать: пообщавшись со мной, Тук начал ходить на двух ногах, увидев
собаку, перешел на четыре лапы, теперь боюсь его встречи с сороконожкой;
они выживают при температурах от минус ста до плюс ста; могут впадать в
спячку на несколько месяцев и столько же не спать; а также брызгать
ядовитой слюной, кусаться, душить, лягаться и даже драться как человек,
используя вместо кулаков пластинки; размер тела фаготекса - величина
довольно переменчивая, он за несколько минут может увеличиться в несколько
раз, съев что-нибудь или выпив, или вдохнув воздух, а может и резко
уменьшиться, но лучше при этом не присутствовать; единственное, что у них
постоянное - это количество костяных пластин на теле, но и они могут либо
сочлениться, либо расползтись по всему телу на одинаковое или неодинаковое
расстояние друг от друга, либо собраться в горку в какойто одной части. Я
бы сказал - в передней или задней, но у фаготекса такого понятия нет.
Голова у него там, где нужна в данный момент. Что он сейчас и
продемонстрирует.
  Я опустил один из стаканов под стол. Тук сразу же высунул из-под панциря
лапу, она скользнула почти по полу к столу, под ним изогнулась под прямым
углом, добралась до стакана. В следующее мгновение ахлуа вместе со стаканом
исчезло в лапе, а лапа - под панцирем. Стакан пойдет на закуску, а официант
пусть думает, что я помогаю ему убирать посуду. Впрочем, фаготекс ест не
все подряд. Я немного отклонился вбок, и в отверствие для грязной посуды
полетел из-под панциря кусочек льда. Тук не любит слишком холодные блюда,
он у нас теплолюбивый.
  На этой слабости фаготекса я и сыграл, приручая его. Первый срок, два
года, я отбывал в системе Оукон. прозванной в преступном мире "Семиярусной
каруселью". В этой системе семь планет, первая из которых обращается вокруг
солнца за год, вторая - за два и так далее. Условия жизни на всех планетах
невыносимые, днем испепеляющая жара, ночью жуткий холод, и без скафандра
можно гулять лишь несколько минут в начале и конце дня. Так как заключенным
скафандр не полагается, то и сидишь в модуле от утренней прогулки до
вечерней, и самым ужасным для тебя становится пропустить очередную. Модули
находятся на порядочном расстоянии друг от друга, связь только со
спутником-надзирателем, и более надежную и труднопереносимую
камеру-одиночку вряд ли придумаешь. Срок я отбывал на "втором ярусе",
родине фаготексов. Перед высадкой на планету меня проинструктировали, что
фаготексы никогда не нападают, только защищаются, и дрессировке не
поддаются. От нечего делать я решил проверить достоверность последнего
утверждения и притащил в модуль самого, как я думал, маленького фаготекса.
Представьте мое удивление, когда я, проснувшись утром, увидел, что почти
вся комната занята "малышом", доедающим стул. Из мебели в модуле осталась
лишь кровать, на которой я спал. Хорошо, что приближалось время утренней
прогулки, и морозец уже слабел. Так - градусов десять-пятнадцать ниже пуля.
Я выпрыгнул в пижаме в окно, обежал вокруг модуля, раня босые ноги об
схваченную стужей землю, открыл входную дверь, вернулся к окну и,
подпрыгивая то на одной ноге, то на другой, орал в него все известные мне
ругательства, пока фаготекс не выпустил в сторону окна половину сожранного
и не протиснулся в дверь. Отплевавшись и отмывшись, я решил отомстить
грабителю. Он сидел метрах в ста от модуля, сочленив пластинки, отчего
напоминал половинку грецкого ореха, и с тихим скрежетом переваривал мою
мебель. Сейчас ты у меня поскрежечешь, подумал я и метнул в панцирь
увесистую каменюку. Она абсолютно не помешала пищеварению. Я еще больше
разозлился и решил испытать фаготекса огнем. Плазменной зажигалкой я погрел
швы, затем сами пластинки. Безрезультатно. И тут меня угораздило поднести
огненную дугу к шипу - восьмигранному наросту в центре пластинки. Скрежет
под панцирем затих. Сейчас фаготекс или двинет меня одной из пластин, или
убежит. Меня больше устраивало второе. Не случилось ни того, ни другого. Я
убрал зажигалку. Опять заскрежетало. Поднес - затихло. Набаловавшись и
позабыв обиду, я пошел в модуль. Фаготекс заковылял следом. На двух ногах.
  Бывают такие стометровки, которые переживаешь потом сотни раз, и
отмахиваешь в памяти сто километров, пока чувство страха не притрется и не
потускнеет. Я слышал раздававшиеся за спиной шаги "тук! тук!" и приказывал
себе: только не вздумай бежать! Почему-то мне взбрело в голову, что
фаготексы, подобно хищникам, инстинктивно набрасываются на убегающего. Не
хватало, чтобы этот урод сожрал меня как стул. Я таки добрался до модуля,
закрыл за собой дверь и, за неимением стула,  опустился на пол. Вот так
отомстил!..
  Выйдя на вечернюю прогулку, я снова увидел фаготекса. Он висел на
освещенной солнцем стене модуля. Можно было бы отменить прогулку, но
отказываться от удовольствий - не в моих правилах. И страх - это ведь тоже
удовольствие. Для избранных. И уж в любом случае лучше страшный конец, чем
бесконечный страх. Поэтому я медленно пошел по бурой выжженной земле в
сторону холмов - обычный маршрут прогулки. Дойти до ближайшего холма,
выкурить на его вершине сигарету и вернуться в модуль - на это уходит
столько времени, сколько помещается между невыносимыми жарой и холодом.
  Странная планета. Жизненный цикл растений на ней длится сутки. Утром,
когда земля отогревается и покрывается чем-то вроде росы, появляются
зеленые тонкие круглые стебельки. Они стремительно высовываются из бурой
грязи, на кончике стебля набрякает похожий на каплю бутон. С наступлением
жары бутон клонится к земле и лопается, разбрасывая семена. К вечеру стебли
уже лежат на земле, переплетясь между собой и прикрыв семена. Ночной холод
превращает их в труху, которая идет на удобрения для следующего поколения.
И в пищу фаготексам.
  Я взошел на вершину холма, остановился. Фаготекс замер рядом. Если он до
сих пор не сожрал меня, значит уже не тронет. Поэтому я позволил себе
закурить сигарету и немного поиздеваться над новым приятелем - выпустил в
него струю дыма. Откуда-то из середины фаготекса высунулась тонкая лапа и
заколыхалась в струе, как шелковая ленточка, а затем приблизилась почти
вплотную к сигарете/Не долго думая, я сунул в лапу зажженым кончиком.
Сигарета исчезла в лапе, вынырнула зажженным концом наружу. Видно было, как
через нее втягивается воздух. Затяжка была короткой и мощной, через пару
секунд от сигареты остался красный стерженек, быстро покрывающийся пеплом.
Стерженек, так и не успев превратиться в пепел, исчез в лапе, а лапа
всунулась в раздувшееся раза в полтора тело, в глубине которого раздалось
тихое, довольное урчание. Я закурил вторую сигарету. История повторилась.
То же было и с третьей. Двадцатую я решил выкурить сам, а взамен погрел
зажигалкой шип. Это удовольствие больше нравилось фаготексу. Он уже не
требовал сигарету, а вертел шип на огне, поворачивая по часовой стрелке,
чтобы досталось всем граням, причем, вопреки моему ожиданию, лапа не
скручивалась жгутом, оставалась гладкой. Назад я возвращался бегом и,
проклиная фаготекса, представлял в какую аккуратную сосульку превращусь,
если не успею добраться до модуля. Фаготекс бежал следом и помогал мне
подниматься, когда я падал. Пластмассовая ручка двери модуля обожгла мне
руку, прилйпнув лейкопластырем к коже, и если бы не помощь фаготекса,
втолкнувшего меня в помещение и закрывшего дверь, так бы я и стал вечным
жителем системы Оукон.
  Но я спасся и обрел друга. Я выходил на прогулку, щелкая зажигалкой или
звал "Тук!", и сразу же появлялся фаготекс. Иногда он прибегал на двух
лапах, иногда приползал, похожий на увешанную костяными бляшками змею,
иногда вылазил из-под земли, а иногда планировал с неба, похожий на
обоюдовыпуклую коричневую линзу. Я так и не нашел у него ничего
напоминающего глаза, нос и уши, но слышал, видел и чуял фаготекс
поразительно. Видимо, раньше флора и фауна на планете были более
разнообразными, потом климат резко изменился, поразительные способности
помогли фаготексам выжить. Мы с фаготексом, получившем имя Тук, выработали
систему сигналов, я обучил его многому, в частности, не жрать все подряд и
внимательнно слушать мои разглагольствования на житейские темы, в
результате чего у меня появился отличный товарищ по камере. И когда по
окончанию срока я садился в корабль, Тук полез следом, несмотря на
сопротивление надзирателей. Пришлось им уступить, потому что фаготекс
грозно заурчал и все пластинки собрались в той части тела, что была
обращена к людям. А я стал знаменитостью - первым человеком, приручившем
фаготекса, и за это на следующем суде получил вместо третьего яруса
"Карусели" второй.
  В картотеке космопола я числюсь "кинслером" - своеобразной элитой
преступного мира. Название это дано в честь крупной птицы с планеты Июка.
Кинслер живет высоко в горах, добычу ищет, паря под самыми облаками, а
выбрав крупного хищника, пикирует на него, поражая большим острым клювом в
место соединения черепа с шейными позвонками. Питается исключительно
мозгом. Я тоже граблю только хищников, за дела меньше стотысячных не
берусь, так же как и за те, где не надо шевелить мозгами, потому что меня
интересуют не столько деньги, сколько трудность задачи и риск. Любовь к
последнему у меня, наверное, врожденная.
  Родители зачали меня на планете Дегиз во время ее освоения. Там и сейчас
не сахар, платят тройное жалованье, а тогда... Поэтому с детства я любил не
сладости, а опасности, и даже младенцем засыпал только после того, как меня
испугают или, хотя бы накричат. У меня есть собственная теория на этот
счет. Видимо, организм мой еще в утробе матери приучился вырабатывать
тельца, пожирающие адреналин и настолько втянулся в это дело, что теперь
без адреналина, то есть, без страха, жить не может. Большую часть детства я
провел в больнице - результат неудачных погонь за страхом. Домашний врач,
заштопав меня после очередной авантюры, накаркал:
  - Когда-нибудь (очень скоро!) тебя просто не из чего будет сшить!
  Но что я мог поделать?! Ведь если не испытывать чувство страха, то
тельца, антистрахины, как я их называл, начинают уплетать клетки,
отвечающие за хорошее настроение, и я становлюсь глупым и снулым, и даже
внешне напоминаю дохлую рыбу. Будем надеяться, что доктор не пророк. В
одном он уж точно ошибся: я до сих пор жив - целых двадцать пять лет уже
длится поединок со страхом. Правда, с годами я стал умнее и опытнее, в
больницы попадал все реже и реже. Зато стал попадать в тюрьмы - не знаю,
что хуже.
  И сейчас в моей голове обсасывался планчик, за который можно надолго
попасть на "Карусель". Я посмотрел на крышу казино, вздохнул тяжело,
перевел взгляд дальше, на космодром, вздохнул еще раз. На огромное поле
космодрома, разрисованное белыми полосами и кругами, садился корабль -
большой "грузовик", похожий на повисшую на кончике крана каплю воды.
Неподалеку от места его посадки стояли серебристые сигары пассажирских
лайнеров, чуть дальше - с остроконечным оперением, быстроходные патрульные
корабли, еще дальше - маленькие, юркие, разноцветные, как стая колибри,
частные прогулочные космояхты. Мне бы такую яхту грузоподъемностью тонн на
десять, скоростную, маневренную! Я бы немножко переоборудовал ее - и сам
черт мне не брат! Но такая яхточка тянет на полмиллиона. Плюс
переоборудование тысяч сто...
  В бар вошли два посетителя, заняли столик неподалеку от меня. Что-то не
нравились они мне. Слишком похожи на переодетых полицейских, но не сыщиков,
а тех, что приходят с ними, чтобы скрутить тебя и надеть наручники. Хотя я
и "чистый", встречаться с такими типами не имею никакого желания. Тут еще
разглядывают они меня так же "равнодушно", как и я их. Пора уходить.
  Один из соседей, пошатываясь как пьяный, вышел в фойе. Через минуту
вернулся и стал немного "трезвее". Вызвал машину.. Видимо, раскопали
какое-нибудь из старых моих дел. Срок давности истек на все, но нервы
потреплют. Я дал знак Туку приготовиться к прорыву.
  В бар вошел еще один посетитель, эдакий пятидесятилетний молодящийся
пижон со смолисто-черной гривой, зачесанной волосок к волоску. Походка у
него была вихляющая, как у наемного партнера для танцев или альфонса. Я так
и ждал, что сейчас из какой-нибудь ниши выпорхнет столетняя старушка,
увешанная бриллиантами, и повиснет на его шее. Он осмотрел зал и направился
к моему столику.
  Клиент, догадался я. А эти двое "равнодушных" - его телохранители. Я дал
отбой Туку.
  - Разрешите? - Не дожидаясь ответа, он сел и сразу вставил кредитную
карточку в прорезь в столе.
  Ну-ка, чего ты стоишь? Двойной коньяк, самый дорогой. но не лучший.
Значит, много денег и мало вкуса. С таких я меньше двухсот тысяч не беру.
  Официант принес заказ, клиент отпил солидный глоток, спросил бархатным,
томным голосом:
  - Френк Нокхид?
  Под этим именем я зарегистрирован в отеле, поэтому согласно кивнул
головой.
  - Лок Менрайт, - представился клиент и шепотом добавил: - Вас
рекомендовал мне Дик Верини.
  Еще один кивок, и все еще молчу. Дик Верини владелец
адвокатско-посреднической фирмы. Он находит мне клиентов и получает
проценты, если дело выгорает, или гонорар, если защищает меня в суде. Если
этот тип от него, - а так оно скорее всего и есть: уж очень скользкий, -
значит...
  - Ах, да! - Лок Менрайт хлопнул себя по лбу: проклятая эта память!
  -  Кинслер пикирует, - прошептал он.
  Ну и заговорщик, подумал я. Кому надо, тот, как ни шепчи, услышит о чем
мы говорим. Ладно, дело есть дело. Отхлебнув ахлуа, спросил:
  -  Что надо?
  Лок Менрайт улыбнулся самой, наверное, обворожительной улыбкой, пригладил
черные прилизанные волосы белой холеной рукой и начал голосом опытного
соблазнителя:
  - Как вы знаете, через месяц на планете будет фестиваль. Это событие...
  - Короче, - оборвал я: не со старушкой разговаривает, пережевывать не
надо.
  Менрайт запнулся, недовольно похрипел, прочищая горло. На лице опять
вспыхнула улыбка тысяч в десять экю. На меня такое не действует, делаю вид,
что наслаждаюсь вкусом ахлуа.
  - Я управляющий увеселительным домом "Елена и Парис", - деловым тоном
сообщил Менрайт.
  Значит, я не намного ошибся: он не альфонс, а сутенер, правда, высокого
пошиба - управляющий публичным домом. Наверняка выходец из низов, поэтому и
любит все дорогое.
  - Нам нужна наяда с планеты Морея... - Он сделал паузу, ожидая моей
реакции.
  Я присвистнул про себя. Наяда - это водоплавающее животное, похожее на
человека, только вместо рук и ног у него ласты, а тело покрыто короткой
мягкой шерстью. На берег выходят только на время брачных игр, на суше у
самок выделяется мускус из потовых желез, запах которого действует на
человека похлеще любого искусственного возбудителя.
  - Понимаете, наши клиенты... у них несколько своеобразный вкус.
  Сказал бы прямо, что извращенцы. Впрочем, меня это не интересует.
  - За наяду прокатят не ниже "пятого" яруса, - как бы между прочим сообщил
я. О том, что планета Морея почти вся покрыта океаном, а редкие острова
хорошо охраняются, я умолчал, надеясь, что уж об этом он знает.
  - За каждый ярус по сто тысяч, - не раздумывая пообещал Лок Менрайт.
  - На корабль, снаряжение и запасы больше уйдет, - возразил я,
  -  Все расходы на операцию мы берем на себя.
  Я зауважал. Не этого сутенера, а того, кто за ним стоит.
  - Сто тысяч задатка, - выдвинул я последнее условие: адвокату ведь
платить надо: мало ли что случится.
  - Хорошо, - согласился Менрайт и выдвинул встречное требование: - Наяда
должна... прибыть до фестиваля.
  - Прибудет, - пообещал я, толкнув к нему свою кредитную карточку.
Карточка пересекла стол и звонко поприветствовала рюмку с коньяком.
  Менрайт приставил свою карточку к моей, набрал шестизначную цифру - и я
сразу же повысился в цене в двести с лишним раз, и почувствовал себя
способным преодолеть земное притяжение без помощи технических средств.
Впрочем, это не помешало сделать вывод, что Менрайт собрал обо мне хорошую
информацию, по крайней мере, знал, сколько я попрошу задатка, ведь такую
сумму с собой обычно не носят.
  Лок Менрайт достал визитную карточку, написал на ней адрес, протянул мне
вместе с моей кредитной карточкой.
  - Мастерская "Тонгейси и компания", отдадите визитку хозяину, и он
снабдит вас всем необходимым для операции.
  Я взял визитку и карточку, спрятал их в карман и принялся за ахлуа, давая
понять, что разговор окончен. По опыту знаю, чем бесцеремоннее ведешь себя
с такими типами, тем больше тебя уважают.
  Менрайт подтвердил мое жизненное наблюдение.
  Встав, он пригладил холеной рукой умело расфасованные на черепе волосы,
привычно по-лакейски, наклонившись чуть вперед, произнес вежливо:
  -  До встречи.
  Я небрежно махнул рукой: можете идти. Вслед за Менрайтом бар покинули и
оба "равнодушных".

                                     2

  Мастерская по ремонту бытовой техники "Тонгейс и компания", оказалась,
как я и предполагал, прикрытием. Хозяин, озлобленный сутулый
изобретатель-самоучка, видимо успел намыкаться в жизни, пока не попал под
крылышко "благодетеля", скорее всего, того же человека, которому служит и
Менрайт. Тонгейсу дали возможность спокойно заниматься своими делами, а за
это он с благодарностью выполнял редкие и большей частью уголовно
наказуемые заказы, поступающие от шефа. Тонгейс повертел в руках визитку,
презрительно фыркнул.
  - Пойдем, - мотнул он головой в дальний конец мастерской, - длинной узкой
комнаты, от пола до потолка заваленной испорченными приборами. В дальнем
углу была маленькая дверь, выведшая нас в огромный ангар, в котором, будто
на витрине, были выставлены новенькие приборы и механизмы. Почти половину
ангара занимал космический корабль - элегантная прогулочная яхта с мощным
двигателем. Тонгейс открыл входной люк, жестом пригласил войти в яхту.
  Внутри она была такая же впечатляющая, как и снаружи. Владелец не пожалел
денег, чтобы сделать ее комфортабельной и красивой. Лучшие материалы,
удачно подобранные цвета, со вкусом обставленные помещения. В ходовой рубке
я увидел датчики таких приборов, что понял: эта яхта не уступит по
навигационному оснащению межгалактическому "грузовику", а по вооружению -
патрульному кораблю, и в ней можно лететь хоть к черту на рога и вернуться
невредимым. Эта яхта будет моей. Любой ценой.
  А вот Тонгейс ходил со мной с видом уставшего экскурсовода.
  -  Неужели не нравится?
  Он пожал плечами:
  - Примитивна. Несколько приборов - так-сяк, а остальное - выбросить на
свалку: старье.
  Ах ты, сноб от техники! Ничего, поработает над усовершенствованием яхты,
полюбит ее.
  Я вставил в бортовой компьютер дискету и на экране появились чертежи и
схемы необходимых мне приборов, оружия и действующей модели наяды. Вчера,
после свидания с Менрайтом, я пошел в фильмотеку, где в целях конспирации
просмотрел фильмы о фауне нескольких планет. Первый смотрел с интересом,
второй - о Морее - с повышенным, а во время остальных обдумал план
операции. На экране компьютера и было то, чего мне не хватало, чтобы
осуществить задуманное.
  Тонгейс рассматривал схемы и чертежи с жадностью влюбленного в свое дело
специалиста, и чем труднее было задание, тем ярче горели его глаза, а руки
лихорадочней подрагивали и нервно хватались за корпус компьютера, словно
боялись, что он сейчас развалится. Выбравшись из корабля он рванулся в свой
рабочий кабинет, причем сутулость вдруг куда-то исчезла. Около двери
кабинета он вспомнил обо мне и недовольно, точно я требовал делать
подольше, буркнул.
  -  Через неделю!
  Я улыбнулся. Люблю иметь дело с такими чудаками. Они тем надежнее, чем
большего от них требуешь, и похожи на меня вечным стремлением к преодолению
трудностей, только их организмы выделяют не антистрахинчики, а
антипримитивчики. Главное - вовремя остановить такого чудака, иначе,
перемудрит. Значит зайду к нему через пять дней.
  В отель я добирался на самодвижущемся тротуаре. Мимо меня проносились,
как лента, склеенная из фрагментов чужих жизней, витрины супермаркетов,
светлые комнаты офисов, рекламные щиты, открытые террасы кафе, зеленые
лужайки для прогулок. День был солнечный и безоблачный, в небе резвилась
эскадрилья флайеров. Они исполняли замысловатые фигуры Высшего пилотажа,
четко держа строй, иногда из хвостов вырывались разноцветные дымы, но
ветерок был свежий, и рисунки смазывались. Готовятся к фестивалю.
  Возле одного из шикарных ресторанов я сошел. Сделав заказ, позвонил
Менрайту и поставил условие: платой за наяду будет корабль плюс аванс. Лок
Менрайт начал было возражать, но я оборвал:
  -  Или корабль, или возвращаю аванс.
  Менрайт, подумав, сказал, что даст ответ через полчаса.
  Позвонил, когда я заканчивал обед.
  - С кораблем ничего не получится, - вкрадчиво начал он.
  -  Куда перевести аванс?
  - Ну, зачем же так сразу? - тон стал более вкрадчивым. - Все-таки яхта
стоит больше пятисот тысяч...
  - ... а дело оказалось сложнее, чем я предполагал, - закончил я за него.
  - Но ведь у нас же заключен договор, мы понадеялись...
  Я засмеялся в трубку.
  - Шестьсот тысяч вас устроят? - после паузы уже деловым голосом спросил
Менрайт. Не дождавшись ответа, накинул: - Семьсот?
  - Корабль и сто тысяч задатка. Или расстаемся, - жестко заявил я.
  Я отлично понимал, что деваться им некуда, времени до фестиваля осталось
мало, другого на такое дело вряд ли успеют подыскать, поэтому вынуждены
будут принять мои условия. И еще я понял, что как деловой партнер на этой
планете я превращаюсь в ноль, и имею шанс превратиться в ноль как человек.
Плевать - корабль стоит риска.
  Менрайт попросил еще десять минут на обдумывание. Я дал, а сам вернулся к
блюду морских червей с местными грибами, похожими на набухшую плесень. Доев
их, перешел к десерту - розовато-зеленой студенистой массе, приготовленной
из "фальшивых цветов" - растений-хищников с яркими разноцветными листьями,
напоминающими лепестки.
  На половине десерта телефонные переговоры возобновились. Лок Менрайт,
наверное, получил хоротую взбучку, потому что забылся и заговорил не от
своего лица.
  -  Шеф недоволен вами.
  - Плевать мне на твоего шефа и на его "доволен-недоволен"!
  Для Меирайта подобные слова были неслыханным святотатством и отбили охоту
дальше торговаться.
  - Я бы не советовал, - предупредил он.
  - Плевать я хотел и на твои советы, - чуть мягче произнес я. - Как я
понял, мои условия приняты?
  - Да.
  - Товар обмениваю на документы на яхту. И без фокусов, ясно?
  - Да.
  - Всего хорошего! Привет шефу!
  Обед в сто экю, хорошая сигара, тихая музыка и удачные переговоры
разбудили во мне мечтателя. Я имел полное право лениво развалиться в кресле
- и повитать в облаках. Я понимал, что яхту просто так не отдадут, что зЯ
нее придется воевать, но ведь можно позволить себе хотя бы пару часов
пожить так, как в реальности никогда не бывает. Особенно приятно сделать
это перед трудным делом. Ведь хищник выбран, крылья сложены - и, пока
медленно, но с каждым мгновением разгоняясь все сильнее, кинслер
пикирует...
  Через три часа я, бодрый и веселый, зашел в казино "Черная дыра". Время
не игорное, людей в залах едва ли больше, чем обслуживающего персонала, в
основном азартные игроки-неудачнники с пустыми карманами и глазами. Двое
дернулись было ко мне, но узнав, опять прилипли к стенам у столов. Я
побродил по залам, сыграл несколько раз по-маленькой. Почти все время
проигрывал, но как раз это мне и нужно было. Ведь интересовала меня не игра
(как ни странно, я абсолютно неазартен), а разменные автоматы - небольшие
узкие ящики, вделанные в стены. На уровне моей груди в них была прорезь для
кредитной карточки, чуть ниже - клавиатура и табло, где высвечивалась сумма
заказа или сданных фишек, еще ниже - лоток, откуда забирались или куда
ссыпались фишки. Я подходил к автоматам как можно чаще, брал несколько
мелких фишек, быстро проигрывал, снова брал. И все время прислушивался к
разговорам. Мне повезло.
  Стоящие позади меня два неудачника обсуждали чей-то вчерашний крупный
выигрыш. Кто-то сорвал куш в девятьсот тысяч. Деньги выплатили моментально,
не то что в прошлый раз, шесть дней назад, когда пришлось ждать почти час.
Шесть дней назад был вторник, а вчера- воскресенье. Автоматы работают на
одну кассу, и если в них в воскресенье хватило денег, а во вторник нет,
значит кассу снимают в понедельник, скорее всего сразу же по закрытию
казино, в четыре часа утра. Я предполагал такое, но лишний раз убедиться
никогда не помешает. Теперь можно уходить из казино. Я дал по четвертаку
стоявшим за моей спиной болтунам и, выходя из зала, заметил, как торопливо
они бросились к столу сделать единственную ставку. Торопливость - первый
признак неудачника.
  На стоянке у казино прилипли к земле два флайера - восьмиместное такси и
красный спортивный "Стриж". Рядом со "Стрижом" стояла девушка - ноги, ноги,
ноги, роскошный бюст, зеленые глазищи - одна из тех красавиц, которых вроде
бы где-то видел, но никак не вспомнишь где, а расставшись, никак не
вспомнишь лица. А может это я от злости так думаю, потому что девушка
принадлежит не мне. Впрочем, может и мне.
  - Красотуля, не подскажешь, как мне попасть туда, куда летишь ты?
  Это своего рода тест, придуманный мной. Если смысл вопроса понимают
позже, чем за три секунды, значит знакомиться не к чему. Красавице
потребовалось две секунды.
  Улыбка - два ряда великолепных зубов, приглашающий жест:
  - Садись во флайер - узнаешь!
  Я так и сделал. Вела она лихо: почти вертикально набрала высоту, заложила
крутой вираж и стремительно рванула в сторону западной окраины - тихого
района одно-двухэтажных особняков, заселенных состоятельными людьми. Пару
раз красавица ругнулась в адрес флайеров, пересекающих ее путь, а когда па
табло загорелась красная цифра "50" - штраф за нарушение правил полета,
переключилась на автопилот. И тут же бесцеремонный взгляд уверенной в
собственной красоте отыскал мои глаза. У меня с бесцеремонностью тоже все в
порядке. Оценив друг друга с этой стороны, мы одновременно засмеялись.
  -  Почему ты не спрашиваешь, куда мы летим?
  - Какая разница? - беззаботно ответил я и добавил затасканный комплимент.
На оригинальный почему-то не хватало мозгов: - С тобой - хоть на край
света!
  -  А вдруг я завезу в какой-нибудь притон?
  Я чуть было не ответил, что мне как раз туда и надо.
  -  С красивой рай и в притоне!
  Приземлились мы у бара "Альбонея", названного так в честь планеты,
покрытой загадочным туманом. Этим туманом заполнен был и бар. Столики,
оборудованные в нишах, похожих на полураскрытые устричные раковины, как бы
лежали на дне изумрудно-зеленого моря, вода в котором была невесомой и
текла сразу во всех направлениях. Переваливаясь через створки, она
опускалась на наши головы, на столик, в бокалы и приносила с собой
отдельные слова, звуки и осколки разноцветных огней, подбирала наши слова и
свет оранжевой настольной лампы и уносила к другим столикам или к потолку.
Вот около моего лица завибрировало чье-то "ну", рядом потрескивал и сыпал
единственной искоркой огонек чьей-то сигареты, чуть дальше два аккорда из
какой-то мелодии и разноцветная мозаика, украденная у светящейся где-то в
зале рекламы. Даже когда сам говоришь, кажется, что видишь, как предложения
дробятся на отдельные звуки, они вязнут в тумане, смешиваются с чужими и
через секунду нельзя уже разобрать что ты сейчас сказал. Порой мне
казалось, что туман ворует и мой мысли, - такой пустой вдруг стала голова.
  Красавицу звали Иолия. Она снималась в рекламных фильмах. Неудавшаяся
актриса. Работает здесь по контракту, который закончится в последний день
фестиваля. Работа нравилась, потому что режиссер пожилой, примерный
семьянин.
  - ... Не пристает режиссер, зато его жена устраивает сцены ревности! - с
грустной улыбкой поделилась она. - А ты, наверное, летчик из патрульной
службы?
  -  Да, - не моргнув, соврал я. - А как ты догадалась?
  - Лицо у тебя мужественное и немного отрешенное, словно ты чуточку не от
мира сего, - пошутила она.
  Значит, есть какая-то польза и от четырех лет разговоров с самим собой.
  - Служба, - многозначительно произнес я. - Полеты в одиночку, постоянное
напряжение, риск...
  Тут я выдал несколько приключенческих историй, будто бы случившихся со
мной: о преследованиях преступников, перестрелках, удачных захватах.
Впрочем, эти истории действительно происходили со мной, только я был не
охотником, а добычей. Иолия слушала с интересом, даже позабыла о
кроваво-красном фирменном коктейле. Туман воспользовался этим, заполз в
бокал, и теперь там плавала парочка удивленно-восхищенных Иолиных "Да?!"
  Жила она в маленьком уютном коттедже, утонувшем в цветущих деревьях. Они
служили естественной оградой, отделившей ее жилище от всего мира, и лишь
сверху могло человечество любопытным взглядом нарушить уединение. Сверху
проникли и мы. Иолия посадила флайер на плоскую крышу и вышла из кабины, не
забрав пусковой жетон. Не боится, что машину могут угнать.
  Дальше все было по накатанной схеме - накатанной для меня и для нее. Чем
она отличалась от прежних моих женщин - это уверенностью в красоте своего
тела. Обычно в первый раз женщины не любят пристального, не страстного, а
изучающего взгляда, стараются как можно меньше показывать тело полностью
обнаженным. В их арсенале всегда найдутся фиговые листочки, чтобы была
возможность для додумывания, "ля доведения хотя бы мысленно ее тела до
идеала. До' умывать же Иолино тело - только испортить, и оно ^'дало даже не
комплиментов, а восхищенного молчанья. Второй ее особенностью, не новой для
меня в наш век эмансипации, было желание Иолии лидировать в сексе. Я мягко,
ну, почти мягко, избавил ее от этого бремени.
  Потом я притворился спящим, уткнувшись для этого лицом в подушку, чтобы
по дергающимся векам не разгадала обман, и долго чувствовал уже на себе
пристальный изучающий взгляд. Он был то агрессивным - в шею будто втыкались
восковые кинжалы, то нежным - словно отогревали заботливым, теплым
дыханием.

                                     3

  Было около часа ночи, когда я направил Иолин флайер в сторону отеля
"Альтаир". Летел на автопилоте, чтобы обдумать последние события. Пока все
идет хорошо. Даже слишком хорошо. Какая-то размягчающая обстановка на этой
планете, привыкаешь к успехам и теряешь бдительность. Как бы потом не
заплатить двойную цену. Надо срочно встряхнуться - самому поработать в
предстоящем маленьком дельце.
  У себя в номере я проверил "сиксота" - микроаппарат, снимающий на пленку
непрошенных посетителей. Оказывается, у меня побывал гость. Он успел
осмотреть первую комнату, порылся в вещах, потом заглянул в соседнюю. Там
он испугался Тука и сбежал из номера. Человек Менрайта? Скорее всего. Жаль,
что я запретил Туку проводить небольшую воспитательную работу. У него это
забавно получается: жертва остается невредимой физически, но психически
выматывается так, что без моей помощи не может выйти в коридор. Кстати, а
где мой сторож? его не было ни во второй, ни в третьей комнатах, и лишь
когда я заглянул в подсобку, почувствовал на плече ласковое, насколько это
возможно сделать костяной пластинкой, поглаживающее прикосновение. Тук
висел на стене над дверью - спрятался. Это он так играет. Я погрел шип
зажигалкой.
  -  Пойдем, Тук. Нас ждут неблагородные дела.
  Человека, который мне нужен, я нашел на окраине города, противоположной
Иолиной, в четвертом по счету баре. В каждом большом городе есть такая
щель, куда забиваются не лучшие члены его населения. Почему-то они любят
собираться стаями. Наверное потому, что существует критическая масса
порядочности, без которой человек не может спокойно жить, и если не хватает
ее у одного, то складываются несколько. А может это критическая масса
непорядочности. В любом случае мне нужна самая крупная стая, В четвертом
ночном баре-притоне я нашел такую.
  Заведение было похоже на загон для скота: длинная полутемная комната с
низким потолком, мебель простая и добротная, рассчитанная на потасовки.
Посетители были под стать бару: с мрачными и запоминающимися лицами. Я
сразу выделил одно. Есть такие счастливые особи, умственные способности
которых едва достигли уровня удовлетворения природных инстинктов, а поэтому
инстинкты обслуживаются еще и избыточной физической силой. Именно такая
особь - груда мышц, нацепленных на двухметровый ширококостный скелет и
заросших густой курчавой шерстью, - сидела в самом темном углу, окруженная
десятком прилипал. Особь не пила, а сосала спиртные напитки из специальной
чаши вместимостью чуть ли не в литр, приставляя ее куда-то в центр
растительности на лице. Борода начиналась прямо от глаз и была такой
густой, что нос казался застрявшей в волосах красной сливой. Не человек, а
наряженый в костюм медведь. Такие признают только силу, и чтобы сделать его
верным помощником, надо чтобы он боялся тебя так, как остал"->ые боятся
его. Можно было бы запугать его с помощью Тука, но я должен сегодня
встряхнуться, иначе потеряю форму, да и антистрахинчики задолбают.
  Я сел неподалеку от Медведя, заказал двойной ахлуа. Когда Медведь всосал
из чаши очередную порцию, я громко и с издевкой захохотал, глядя на него.
Чтобы не было никаких сомнений, выдавил сквозь смех:
  -  Ну и проглот!
  Лобовая кость у Медведя, наверное, дюйма три толщиной, издевки он явно не
понял, даже заулыбался как комплименту, но одна из прилипал с трудом
растолковала ему разницу. Медведь будто стряхнул с себя соседей и столик -
они разлетелись в разные стороны - и попер на меня.
  Я постучал Туку по одной из пластин: охраняй поединок. Прогулочной
походкой отошел в угол между стойкой и стеной, чтобы обезопасить себя с
тыла, повернулся лицом к надвигающейся, раскачиваясь, груде мышц. Тук замер
метрах в трех от меня, в проходе, как раз напротив бармена, чтобы у того не
появилось желание проверить на мне электрическую дубинку. Фаготекс оброс
десятью лапами, причем три служили ногами, а остальные заколыхались над
туловищем, напоминая толстый тростник над коричневым болотцем. Медведь на
мгновение задержался перед Туком, соображая кто перед ним и насколько
опасен. Было забавно смотреть, как двое животных изучают друг друга. Тук не
проявлял агрессивности, поэтому человекообразное двинулось на меня.
  Бил он от души и довольно технично, видимо, выступал когда-то на
профессиональном ринге. Но и мы не лыком шиты, поэтому кулаки его
нарывались либо на блоки, либо на стены. Ох и силен, Медведь! Мне казалось,
что после каждого удара по стене, бар подпрыгивает вместе с обстановкой и
посетителями. Подпрыгивал и я, но для того, чтобы ударить: высоковат
противник. За пять минут я-таки измотал его. Он уже кидался на меня
вслепую, бил реже и слабее. Два прилипалы хотели было прийти ему на помощь,
но получили от Тука по чудненькому апперкоту и смирненько, как набегавшиеся
за день детки, отдыхали на полу. Их позы благоприятно подействовали на
остальных прилипал и на бармена, он прекратил возню под стойкой, где,
видимо, спрятана дубинка, и даже отодвинулся подальше от Тукс, а
следовательно и от меня.
  Медведь уже плевался кровью. Розовая слюна запутывалась в черных кучерях
бороды, и мне неприятно было бить по подбородку, в лоб же бесполезно.
Поэтому обрабатывал нос, пока тот не превратился в груду перезрелых слив.
Тут Медведь обезумел от ярости и, разогнавшись и низко наклонив голову,
решил протаранить меня. Я этого ждал: бар подпрыгнул в последний раз, я
ногами подправил оседающее тело, и оно, наконец-то, свернулось калачиком
под стеной. Мир непобедимости твоей, Медведь! И свободе!
  Пока Медведь оклемывался, я занял его столик. Бармен лично принес заказ,
сделанный мной до драки, и даже протер столик. Лицо бармена отражало все
имеющиеся в его запасе оттенки уважения - что-то около сотни, а напитка в
стакане была тройная порция. Я заказал еще один для Тука и велел наполнить
за мой счет чашу. Я выпил сам, напоил Тука и ждал, когда до столика
доберется свергнутый тиран. Ждала и его свита. Они бы переметнулись в мой
лагерь, но я ведь не приглашал, а робкую попытку одного из них предложить
свои услуги отклонил настолько недвусмысленно, что никто больше не
пробовал.
  Медведь встал на четвереньки, долго мотал склоненой головой, подметая пол
бородой. Затем голова поднялась, увидела меня, замерла настороженно. Я
поманил пальцем. Медведь встал на задние конечности и, полусогнутый,
доплелся до столика. Смотрел Медведь таким обожествляющим взглядом, как не
смотрели на меня даже дикари на планете Нданга, куда я прилетал, чтобы
украсть одного из них для частного зоопарка.
  -  Как зовут?
  - Родроб, - проскрипел он, точно молол жерновами гранит.
  - Садись, - приказал я и двинул к нему его чашу. - Пей.
  Родроб опасливо опустился на краешек тяжелой скамьи. Разбитыми,
окровавленными лапами он обхватил чашу и нерешительно посмотрел на меня
узкими глазками, проглядывающими в амбразуру между свисающей на них
чуприной и добравшейся почти до век бородой.
  - Пей, - повторил я. Мне было интересно посмотреть, как он одолеет чашу.
Я попробовал напиток. Это был ахлуа, смешанный с дурманящим напитком с
планеты Цинто. Смесь была один к одному, хотя цинтяне утверждают, что
больше пятидесяти грамм их напитка выпить невозможно.
  Родроб высосал все до капли. После такой дозы он не свалился под стол,
как я ожидал, наоборот, взгляд его даже просветлел. Я похвалил себя за то,
что нашел больше, чем искал.
  - Пойдешь со мной, - приказал я Родробу, поднимаясь из-за столика.
  Родроб тенью поплелся за мной. Во флайере он сидел не шевелясь, громко
сопел и пару раз отрыгнул, наполнив кабину таким жутким перегаром, что Тук
недовольно защелкал пластинами.
  В отеле я обработал раны Родробу и приказал:
  - Жди меня здесь, никуда не выходи. Есть и пить можешь что хочешь и
сколько хочешь. - Затем предупредил: - Тук будет тебя охранять, - и
постучал по пластинке фаготекса: стеречь!
  Родроб мутыкнул утвердительно и так и стоял посреди комнаты, провожая
меня боготворящим взглядом и чуть наклонившись вперед, точно собрался
отбить земной поклон, начал и вдруг передумал.

  Иолия крепко спала. Простыня сползла с ее длинноногого тела, но казалось,
что тело выползло из кокона, не в силах вытерпеть преграды, мешающей другим
любоваться им. Особого желания любоваться у меня что-то не было, поэтому
принял душ, завалился рядом с роскошным телом и сразу заснул.
  Проснулся через два часа и с удивлением увидел, что длинноногая рекламная
модель явно не имеет желания окунуться в суету начавшегося дня. Я всегда
завидую людям, умеющим спать больше восьми часов в сутки да еще и с
выражением блаженства на лице, но завидую скромно, поэтому будить не стал.
Минут десять я нежился, обдумывая дела на сегодня. Внимание мое привлекло
вделанное в потолок зеркало - приправа к постельным развлечениям. Ничего
против него не имею, но именно эта "приправа" мне не понравилась. Я тихо
встал, обошел все помещения коттеджа. Так и есть: в одной из кладовок стоял
видеомагнитофон. На кассете было записано все, что происходило в спальне,
начиная с нашего прибытия в нее, и даже мой внимательный взгляд, несколько
минут назад устремленный на зеркало. Оказывается, когда думаю, выгляжу не
слишком глупо. Ну что ж, сексуальных гурманок со слабой памятью я встречаю
не впервые. Правда, ей незачем знать о моей ночной отлучке, поэтому я
перемотал кассету немного назад и пошел в спальню, чтобы завязать Иолии на
память о себе узелок побольше и позамысловатее.
  Иолия упорно не хотела просыпаться. Обессиленными руками она боролась со
мной, принимая за героя сновидения, губы ее приоткрылись, дыхание стало
чаще и глубже, розовый язычок заскользил по нижней губе. Легонько
всхлипнув, она открыла глаза. Томные и темные от расширенных зрачков, они
медленно сужались, трезвея. Я не дал им отрезветь полностью, благодаря чему
избавился от потуг на лидерство. И тут я продемонстрировал все, что умею, и
сделал это с душой...
  Иолия долго лежала с закрытыми глазами и не шевелилась. Потом ее рука
нашла мою и сжала так, словно у меня была запасная. Я ответил взаимностью.
Иолия вскрикнула и выдернула руку. В следующее мгновение она чмокнула меня
в нос и быстро, будто боялась, что сделаю то же самое ей, убежала в ванную.
Я сказал самому себе: "Браво!"
  Рано я радовался. В ванную убежала одна женщина, а вернулась совершенно
другая, будто вода смыла с Иолии все эмоции, осталась только милая улыбка.
Настолько милая, что отдавала рекламным плакатом.
  -  Позавтракаем, милый? - буднично спросила она.
  За это бездушное "милый" я чуть не избил Иолию. Нет, удержал я себя, мне
нужна победа не над телом, а над душой.
  -  Не откажусь.
  За столом она весело щебетала, перемывая студийные косточки. За полчаса
намыла костей на стадо скелетов диназавров. Между сплетнями, наверное,
чтобы получился более съедобный бутерброд, она клала прослойку комплиментов
в мой адрес. Уж лучше бы ругала.
  - Вечером свободен? Пойдем куда-нибудь? - спросила она, высаживая меня на
крыше отеля.
  -  Конечно пойдем, - ответил я.
  Она поцеловала меня в щеку и шепнула на ухо:
  -  Скорей бы вечер!
  - Да, - в тон ей произнес я и, когда флайер взлетел, долго тряс пальцем в
ухе, чтобы унять зуд от фальшивых слов.
  В номере меня ожидал сюрприз. Даже два. Во-первых, Родроб и Тук сидели в
обнимку, если Тука можно обнять и если слово "сидеть" можно к нему отнести.
Во-вторых, Тук занимал две трети комнаты, причем увеличение его тела
произошло и за счет посуды. Чтобы хотя бы примерно определить, сколько они
съели, я решил расплатиться. Автомат радостно хрюкнул, почувствовав в
пасти-прорези кредитную карточку и в долю секунды сделал меня беднее на
тысячу семьсот экю. Теперь уже хрюкнул я, но совсем не радостно.
  - Тук, а ты подумал, как я тебя такого втисну в корабль?
  Тук с пьяной дружелюбностью обнял меня одной лапой и небрежно помотылял в
воздухе другой: мол, не ругайся, старина, как-нибудь вползем, я же
бесформенный. Это точно, а к тому же и бесхарактерный. Кстати и лап у него
сейчас было двадцать четыре, наверное, по количеству распитых бутылок.
  - Допустим, вползешь, но ведь на это уйдет не меньше часа, - ехидно
заметил я.-Дай зачем нам в полете лишние пять тонн груза?
  Тук, извиняясь, обнял меня сразу десятком лап и внутри у него забулькало.
  - Нет-нет, и не уговаривай! - Я вырвался из лап. - Через три дня будем
худеть, готовься.
  Родроб внимательно прислушивался к нашему разговору, ничего не понял, а
потому смотрел на меня с еще большим обожанием. Избитая его физиономия так
и лучилась желанием сделать для меня что-нибудь приятное, а на Тука начал
коситься: мол, прикажет - мигом выпотрошу тебя, собутыльничек.
  Я безнадежно махнул рукой:
  -  Отдыхайте и делайте, что хотите!
  Соседний номер оказался свободен. Туда я и перебрался, хотя в нем было
две комнаты, как в модуле. На этот раз я плюнул на суеверие, ведь жить в
нем не собираюсь, так - нора для коротких передышек. Однако, переступая
порог, трижды постучал по голове Родроба, который следом нес мои вещи. Уже
в номере у меня появилось сомнение: а не по бетону ли вместо дерева я
постучал?

                                     4

  Следующие три дня прошли в своеобразной борьбе с Иолией. Мы мило
улыбались друг другу, а за улыбками скрывалась желание победить, сломать.
Ночью Иолия слабела и к утру, казалось, готова была сдаться, но вдруг
набиралась сил у первых солнечных лучей, и начинала изводить меня
притворной любезностью. Я ответно улыбался и говорил комплименты, чтобы
скрыть собственную обессиленность. К счастью, Иолия воспринимала
комплименты на полном серьезе и на какое-то время оставляла меня в покое.
Зато когда она грубила мне, я опять наливался силой, ведь, имея дело с
женщиной, надо обращать внимание не на слова и поступки, а на чувства, их
порождающие. Так вот, несмотря на всю Иолину ночную нежность, днем у меня
было больше поводов гордиться собой. Иолия догадывалась об этом и снова
становилась приторно-милой.
  Особенно мне досталось на третий день, когда заехали в бюро по прокату
флайеров. Мне нужна была грузопассажирская машина с вместительным трюмом.
  - Каков хозяин - такова и машина! - язвительно заметила Иолия и долго
перечисляла какими качествами должен обладать владелец "этого катафалка".
  -  Я всегда беру с собой в рейс Тука...
  -  А не маму? - перебила Иолия.
  - Нет, Тука - что-то вроде собачонки, - спокойно продолжил я объяснение.
- Он очень любит купаться в море, вот и хочу свозить на побережье, чтобы не
скулил в полете, - соврал я, хотя не имел понятия, умеют ли плавать
фаготексы. На их планете самый крупный водоем - лужица росы. Впрочем, я уже
убедился, что фаготексы умеют все. - Он так любит море, так скучает по нему
в полете!
  -  И где ты думаешь утопить свою собачку?
  - Вот здесь. - Я показал на висевшей на стене карте океанский залив. -
Ближний берег - курортная зона, придется лететь на дальний - гористый,
безлюдный. Говорят, там красивые рощи реликтовых деревьев. Не хочешь
слетать со мной?
  - Еще чего! - возмутилась она и с издевкой нарисовала картину моего
купания в океанских водах.
  Я выслушал солидную порцию оскорблений в свой адрес и, когда насытился,
быстренько вставил комплимент:
  - Зато твои великолепные ножки восхитительно бы смотрелись на золотом
песке пляжа!
  - Да, ноги у меня красивые, - другим тоном, серьезным и спокойным,
произнесла Иолия. Затем она принялась перечислять, какие комплименты
слышала в их адрес.
  Чем дольше она говорила, тем сильнее я убеждался, сколь бедна у меня
фантазия. Что поделаешь - не все же одному, что-то должно и другим
остаться!..
  Потом я отвез Иолию в парикмахерскую, загнал взятый на прокат флайер в
ангар отеля и отправился на деловое свидание. В моем распоряжении было часа
два - столько, обычно, женщина проводит в парикмахерской. Причем время это
не зависит от количества и качества волос. Что там можно так долго делать -
затрудняюсь сказать. По моим расчетам, за два часа можно завить все листья
на всех деревьях центрального городского парка. Впрочем, грех жаловаться,
ведь теперь мне не надо придумывать какую-нибудь причину, чтобы без
свидетелей встретиться с нужным человеком.
  Звали его Леб Девкальд. Он работал инженером-электронщиком в казино
"Черная дыра". Типичный лодырь с манией величия. Жена ушла от него, и все
свободное от работы время он просиживал в маленьком темном баре "Пещера
привидений", поджидая свободные уши. Привидениями в баре, конечно же, и не
пахло, если не считать призраками посетителей: все, как на подбор, толстые
и бледные, будто никогда не попадались солнцу на глаза, и в
зеленовато-синем освещении походили если не на потусторонние силы, то на
вздувшихся утопленников - точно. Внешний вид Девкальда сначала сбил меня с
толку, я решил было, что с ним ничего не выгорит, проверял по инерции.
Вроде солидный мужчина - высокого роста, полный, лицо, хоть и бледное, но
ухоженное и самодовольное, правда, волосы длинные и прическа "а ля
Рембрант". Последняя деталь оказалась кончиками ослиных ушей, а я чуть было
не прошел мимо них. Полвечера просидел я в баре за соседним столиком, не
зная, как подъехать к Лебу Девкальду. Почему-то считал, что повод для
случайного знакомства должен быть очень случайный, иначе Девкальд
заподозрит. Такой повод не находился, зато официант указал мне на кончики
ушей. Девкальд, получив заказ - дешевый и слабенький, дамский коктейль,
принялся что-то рассказывать официанту. Тот слушал с
профессионально-непроницаемым лицом, а когда проходил мимо моего столика,
прошипел ядовито:
  -  Ну и враль!
  Я тут же повернулся к Лебу Девкальду и пожаловался:
  -  Ох и обслуживание здесь!
  - О-о, я вам могу об этом баре такое рассказать! - многозначительно
произнес обрадовавшийся Девкальд.
  - Разрешите пересесть за ваш столик? С удовольствием послушаю вас.
  -  Конечно!
  Я пересел к нему, представился первым попавшимся именем и сообщил, что
работаю в патрульной службе. Это место работы внушает доверие всем, за
исключением тех, кто не в ладу с законом. Девкальд не был похож на
отчаянного человека.
  - Лебиус Девкальдус, - зачем-то исковеркав на латинский лад свое имя,
представился он. - Главный инженер и совладелец казино "Черная дыра",
мультимиллионер.
  Я изобразил легкое удивление: мультимиллионер - и в таком заведении!
  - Иногда хочется побыть рядовым гражданином, отдохнуть от бремени власти
и денег, - с видом уставшего сноба объяснил он. - Можешь называть меня
просто Лебом - мне будет приятно. Договорились?
  Ну, конечно. Мы еще много о чем договорились в тот вечер. Леб Девкальд,
получив свободные и терпеливо слушающие уши, разразился таким потоком
беззастенчивого вранья, что я чуть в нем не утонул. По крайней мере, ночью
того дня я выдал Иолии такие комплименты, что она спросила, не пьян ли я.
Нет, выпил я тогда мало, больше угощал "мультимиллионера", взявшего с собой
не ту кредитную карточку. А он врал и врал. И не краснел. Засомневаться я
позволил себе только один раз:
  - Не может быть, чтобы у тебя были все электронные схемы казино! Ведь они
хранятся в секрете даже от директора!
  - Не веришь?! - На лице Девкальда появилась торжествующая улыбка: впервые
говорил правду, а ему не верили. - Завтра, нет, послезавтра покажу их тебе.
Прямо здесь!
  - Если покажешь, весь вечер угощаю тебя, - в свою очередь пообещал я.
  Сегодня я и шел с надеждой исполнить обещание. Зайдя в бар, увидел Леба
Девкальда за тем же столиком и с торжествующей улыбкой на лице. Значит,
придется поить его.
  Обменявшись приветствиями, Девкальд сунул мне под столиком миниатюрный
видеомагнитофон.
  - На, смотри! Только осторожно, чтобы никто не заметил.
  Никто не заметил. И в этот раз, и в следующий, когда через два часа я
выволок в доску пьяного Леба в туалет и переснял схемы на свой
видеомагнитофон. На это ушло всего три минуты, а предыдущие сто семнадцать
ушли на спаивание. Для этого мне надо было заявить, что впервые вижу
человека умеющего так много выпить, а потом делать почаще заказы и
оплачивать их. Оказывается, хвастливость дружит с жадностью и обе у
Девкальда одинакового размера - безразмерные. Сомневаюсь, что завтра он
вспомнит с кем пил и сколько раз показывал схемы.
  Иолия уже отбыла свой срок в парикмахерской и чтото пробурчала о
вежливости королей - точности. Хотя я, по ее мнению, не король, но
пригласил Иолию в самый лучший и дорогой ресторан города. Там она приложила
максимум усилий, чтобы вызвать во мне ревность. Ее очень злило, что я в
этом отношении, опять-таки по ее мнению, не на королевской высоте -
абсолютно лишен такого яркого чувства. Тут она ошибалась. Я ревновал ее
даже к взглядам и так сильно, что стрелка моего "ревмометра" уже зашкалила,
и Иолины отчаянные потуги не могли продвинуть стрелку ни на йоту дальше.
  После такого вечера в ресторане и подобной ему ночи в коттедже, я
вернулся в отель совершенно измочаленный. Тук и Родроб, предупрежденные
мной, бодрствова- . ли за ящиком бутылок с дешевой адской жидкостью, годной
разве что для ведения химической войны. Эти двое нашли общий язык,
состоявший из постукиваний и мычания, и, как я понял, болтали они без
умолку.
  - Родроб, возьми у меня в номере ящик с провизией, неси его во флайер, а
ты Тук, - я постучал по пластинке. - выбирайся на крышу через окно.
  Интересно было бы посмотреть с улицы, как Тук проделывает это. Эдакий
пятнадцатиметровый червяк бесшумно полз по стене, словно нанизывая на
коричневое тело бледно-голубые этажи отеля. Хорошо, что время - пять часов
утра, а то бы на улице собралась толпа зевак. Во флайере oii занял весь
трюм, для Родроба не осталось места, пришлось дружкам разлучиться. Родроб
сидел рядом со мной в кабине, восхищенно наблюдал, как я за четыре секунды
вывел флайер на высоту десять тысяч метров. Он ожидал от меня еще
каких-нибудь воздушных финтов, но я ввел в бортовой компьютер координаты
точки приземления и переключился на автопилот. Родроб сразу же заснул, а я
еще минут десять смотрел на восходящее солнце. Оно осветило клубящиеся под
нами облака, сделав их розовыми, и казалось, что по красному столу
размазали комковатую манную кашу. Каша медленно разжижалась, разжижалась,
становилась все ближе и вдруг залепила мне глаза...
  Проснулся я от прерывистого аварийного сигнала и не сразу понял, где
нахожусь и что происходит. Флайер, завалившись на левое крыло, падал,
вклинился уже в облака и собирался закрутиться в штопор. Я переключился на
ручное управление. Флайер перекувырнулся через левое крыло, потом через
правое,, точно хотел намотать на свое серебристое туловище вату облаков,
чтобы смягчить удар при падении. Вот он выпал из них. Под нами были горы. И
Ни одной мало-мальски удобной площадки не только для посадки, но и для
падения. Невероятными усилиями и лишь благодаря хорошей летной практике
(летаю с детства) мне удалось выровнять машину. Теперь мы планировали над
острыми и тупыми горными вершинами. Я, как загипнотизированный, смотрел на
них и пытался угадать, какая будет наша.
  Рядом послышалась возня - Родроб вылазил из кресла. Я и забыл, что он в
кабине.
  - Не покидай кресло, может придется катапультироваться, - предупредил я.
- Остановился двигатель, нет подачи топлива.
  -  А Тук?
  Я промолчал в ответ.
  - Угу, - промычал Родроб и исчез в глубине флайера.
  Прощаться пошел, подумал я. Напрасно: как раз Тук и останется невредимым.
Я постучал в переборку, отделяющую кабину от трюма, приказывая Туку
покинуть фланер.
  Через минуту флайер накренился на правое крыло, выровнялся и, катазось,
вздохнул с облегчением. Чуть позади машины планировала коричневая линза -
Тук пытался не отстать.
  Прямо по курсу, во впадине между двумя карами, появилась небольшая
долина, перерезанная посередине речушкой. Там я и хотел катапультироваться.
  -  Родроб!
  Тишина. Интересно, не вывапился ли этот волосатый придурок вместе с
Туком? Я попробовал повернуть влево или вправо, чтобы, описывая круги,
спуститься в долину. Ничего не получилось. Значит, надо прыгать или
врежемся вон в ту гору скорее всего, прямо в складку, похожую на
плохообработанный кремниевый нож.
  Вдруг флайер вздрогнул и рванулся вверх - заработал двигатель. Я сразу
переключил его на задний ход. Через какое-то время флайер замер на месте.
Теперь - вниз. Машина медленно опускалась прямо на речушку. Ничего, перед
землей толкну флайер немного вперед. И тут двигатель опять заглох, и я
начал молить бога. чтобы речушка оказалась мелкой. Флайер все быстрее и
быстрее падал на землю. Я еще раз позвал Родроба. Можно было бы и одному
катапультироваться, но неудобно как-то оставлять в беде человека, который
пытается спасти вас обоих. Что ж - не врезались носом, так шлепнемся брюхом
- пока трудно сказать, что хуже.
  Двигатель опять запустился, и падение замедлилось. Мы плавно опускались
на речушку. Вскоре стали видны большие валуны, обмываемые потоками чистой
воды. Я уже хотел переключиться на передний ход, чтобы пропланировать
немного и опуститься не на воду, как двигатель опять заглох. Всё - теперь
нам точно предстоит купание.
  Не искупались. Выручил Тук. Он толкнул флайер в хвост, и мы более-менее
удачно шлепнулись на зеленую травку между речушкой и склоном.
  В кабину, вытирая руки о штаны, ввалился Родроб.
  - Ты запустил двигатель?
  -  Угу.
  -  Разбираешься в них?
  -  Работал в мастерской но ремонту.
  - А почему раньше не говорил? - возмущенно задал я дурацкий вопрос.
  На что получил осмысленный ответ:
  -  Ты не спрашивал.
  Пережевав полученный урок, я проверил системы флайера. Были неисправны
топливная система и аварийный передатчик. Не работал и радиотелефон. Значит
помощи ждать неоткуда.
  Я выпрыгнул из флайера, завалился в густую траву. Когда лежишь на спине и
смотришь в высокое небо, хорошо думается. А думать было о чем. Столько
неисправностей - не случайное совпадение. Но зачем им убивать меня до
выполнения задания? Нет, что-то тут не то. Значит, кто-то хотел, чтобы я
разбил флайер, но остался жив. Судя по времени, авария должна была
произойти над заливом. Никто ведь не знал, что я полечу в другую сторону.
Ай да молодец я! Флайер стоит четыреста тысяч, ему бы дали утонуть, меня
спасли, и хочешь-нехочешь - пришлось бы выкладывать наличные. Ай да
Менрайт!
  -  Родроб!
  - У-у. - Он стоял возле моей головы и жевал сэндвич.
  -  Сами отремонтируем флайер?
  - Угу.
  Ремонт занял двое суток. За это время Тук успел общипать всю траву в
долине и порядком обмелить речушку. Он превратился в огромную тушу,
передвигающуюся ползком. Хорошо, что в конце долины было глубокое ущелье.
Когда мы взлетели, Тук темнокоричневым наростом метрового диаметра висел на
переборке грузового трюма, а на месте ущелья появился невысокий холмик, над
которым гудел большущий рой крылатых насекомых, такой плотный, что
казалось, будто грозовая туча зацепилась за землю.

                                     5

  Механик прокатной фирмы, флегматичный мужчина с плоским и гладким, словно
отутюженным, лицом, осматривал флайер с подозрительной дотошностью, не
упустил ни одной вмятины на корпусе, ни одной сорванной гайки в механизмах.
Его дотошность обошлась мне в двадцать семь тысяч экю - таков счет за
ремонт.
  - Ноги моей больше не будет в вашей фирме! И всем знакомым отсоветую! -
пригрозил я, оплачивая счет.
  - Это право клиента, - нравоучительным тоном изрек механик.
  Хотел я было высказать кое-что об их фирме и правах клиента, но решил,
что попадать в полицию мне сейчас ни к чему. Чтобы успокоиться, к Тонгейсу
отправился пешком. Когда идешь по самодвижущемуся тротуару, кажется, что
живешь чуточку быстрее попутчиков, и это подзаправляет самоуверенностью,
становишься на полголовы выше собственной мании величия, и настраивает на
хорошее настроение.
  В мастерскую Тонгейса я зашел веселым и довольным жизрью. Самоучка нехотя
оторвался от ящика, напичканного радиодеталями, и сутулая спина Тонгейса
стала похожа на вопросительный знак в конце фразы, написанной на лице:
"Какого черта?" Поняв "какого", выбрался из-за стола и торопливо зашагал в
дальний конец мастерской, к заветной двери.
  Яхта стояла на транспортной тележке, готовая к перевозке на космодром.
Тонгейс рассказал и показал, что сделал. На вопросы отвечал с недовольной
миной, будто выдергивал и дарил мне на память по здоровому зубу.
  Когда зубов набралось на ожерелье, я оставил его в покое:
  -  Все ясно. Хорошо поработали.
  - Сегодня вечером корабль будет на космодроме. Вот жетон. - Он вручил мне
пусковой жетон. Владельцем яхты значился Тонгейс.
  На обратном пути владелец мастерской остановился перед кормовым отсеком
корабля.
  - Да, я тут одну штуковину поставил, - ткнул он пальцем в похожую на
блюдце линзу из кристаллов. - В общем, отражает лазерные лучи.
  Патрульные корабли, чтобы задержать нарушителя, поражают его в кормовой
отсек, где расположен двигатель. Тонгейс, оказывается, изобрел надежный
щит.
  -  А если выстрелят два одновременно?
  - Линз четыре, каждая охраняет дугу в сто двадцать градусов.
  -  Отражение направленное?
  - Да. В любую сторону, кроме обратного направления и "мертвой зоны" -
корпуса корабля.
  Значит не напрасно я пришел не через пять дней, а через неделю.
Представляю, что бы он натворил, задержись я в горах еще на несколько дней.
  От Тонгейса я пошел в другую мастерскую, расположенную в квартале для
бедняков. Она была маленькой, малопригодной для работы и без заветной
дверцы в дальнем углу. Хозяин был таким же озлобленным
изобретателем-самоучкой, как и Тонгейс, но покровителя не имел, поэтому
делал любую работу, какая подворачивалась, и не задавал лишних вопросов. Я
показал ему пусковой жетон яхты.
  -  Нужен второй. На имя Френка Нокхида.
  Он повертел жетон в руке, презрительно хмыкнул.
  -  Сто экю. Зайдите через час.
  Я пришел через полтора, просидев их в баре неподалеку среди молчаливых
людей с озабоченными лицами и беззаботным ветром в карманах. Кое-кто из них
прощупал меня взглядом на предмет облегчения от кредитной карточки, но мой
звероватый облик отбивал охоту проделать подобную операцию. Зато хозяин
мастерской с удовольствием сделал меня беднее на сто экю и вручил два
жетона. Работа была отличная, не подкопаешься. Поэтому я достал из кармана
дискету, вставил в его убогий рабочий компьютер старого образца. На экране
высветились электронные схемы.
  -  Мне нужно еще и вот это.
  Изобретатель рассматривал схему, причмокивая губами от удовольствия.
Казалось, он обсасывает каждую деталь.
  -  Чье изобретение?
  - Мое.
  Оно было действительно моим - плод двухлетних стараний во время последней
отсидки.
  Хозяин мастерской посмотрел на меня подобревшим и немного завистливым
взглядом. Потом олять уставился на схему и, радостно вскрикнув, ткнул
пальцем в один из блоков.
  - А это можно сделать проще! Тут убрать и соединить напрямую с этим
блоком, - и, в подтверждение своих слов, сыпанул горстью формул.
  В теории я был слабоват, поэтому сказал:
  - Делай, как хочешь, но выходные данные должны быть не ниже
запланированных. Прибор мне нужен через две недели.
  - Не успею. Потребуются дорогие материалы и обработка схемы на мощном
компьютере, а у меня... - он развел руками, показывая, что у него есть,
точнее, что ничего нет.
  -  Я дам аванс.
  - Но потребуется... - он запнулся, - ...не меньше пяти тысяч.
  Бедолага: пять тысяч для него - сумма, за которой начинается
катастрофическое богатство.
  - За работу я возьму всего тысячу, - добавил, как бы извиняясь, он.
  Такая работа стоит не менее трех. Видимо, делает скидку как сопричастному
к делу изобретательства. Я отыскал в ворохе деталей его кредитную карточку,
заброшенную туда после получения ста экю, и перевел на нее двадцать пять
тысяч. Сунув карточку под нос владельцу, произнес:
  - Купишь хороший компьютер и лучшие материалы. Работать только в
мастерской, о приборе никто не должен знать. Уложишься в срок - остаток
денег и компьютер твои.
  Он посмотрел на меня сомневающимся взглядом: сумасшедший или нет?
  -  Я по рекомендацию Дика Верини.
  Дик Верини иногда бесплатно защищает интересных ему типов, пару раз помог
и этому выпутаться из сомнительных историй, грозящих, как пособнику,
несколькими годами. Имя рекомендателя успокоило хозяина мастерской,
заставило поверить в свалившуюся на него удачу в образе новенького мощного
компьютера и баснословной, по его мнению, суммы денег.
  - Через две недели прибор будет готов, - как клятву в суде произнес он.
  - Я могу опоздать немножно - годика на два-три. В любом случае договор
остается в силе и о приборе никто не должен знать.
  Хозяин мастерской догадывался с кем имеет дело, поэтому не удивился и ни
о чем не спросил.
  - Прибор будет ждать, - пообещал он.
  Я ему поверил. Только в одном случае он не выполнит обещание - если
умрет, чего ему не желаю. Хотя, если все станут такими честными, рискую
остаться безработным. К сожалению, это мне не грозит: человечество никогда
не научится прогрессировать только в лучшую сторону.

                                     6

  С этой грустной мыслью я отправился на свидание с Иолией. Вылет назначен
мной на утро, корабль заправлен, оснащен и проверен. Тук и Родроб сидят в
отеле, связанные строгим приказом не есть и не пить и указанием номерному
их не обслуживать. Вроде бы все готово, все обдумано, но никак не верится в
предстоящую операцию. Поверю тогда, когда корабль оторвется от стартовой
площадки. Впрочем, тогда появится другое - легкое зудение и подрагивание
каких-то неведомых мне жилок в мозге, в том его отделе, который заведует
клеткой со страхом. Возможно, это не жилки, а прутья той клетки: зверь
хочет на волю, зверь жаждет поединка. Скоро он получит и то, и другое...
  Грот был глубоким, высоким и сухим. Светло-коричневые стены его,
отшлифованные океанскими волнами, напоминали засохшее тесто. Звуки вязли в
них, и человеческие голоса становились гуще и сливались с рокотом прибоя. Я
лежал у входа, наблюдал за берегом. Когда-то здесь была бухточка. Со
временем океан отступил, подарив суше маленький пляж, огороженный
обрывистым берегом, склоны которого были изъедены большими и маленькими
пещерами. Песок на пляже был белесым, точно выгорел на солнце. Метрах в
пяти от воды темнела полоса сухих водорослей, выброшенных последним
штормом. А когда океан разгуливался от души, добирался он и до нашего
грота: в глубине грота было небольшое соленое озерцо, оттуда тянуло затхлой
вадой. Примерно посередине междумной и озерцом расположились Родроб и Тук.
Первый спал, положив голову на живот искусственной наяды, а что делал
второй - это знал только он. Но что бы ни делал, а сторож он отличный. Уже
несколько раз давал мне знать о появлении животных около грота. Приходили
они из глубины острова, бродили вдоль берега и снова исчезали в лесу.
Где-то там, в девяти километрах от грота, спрятан корабль. Мы удачно
проскочили мимо спутников охраны, воспользовавшись метеоритным дождем,
удачно приземлились и вовремя замаскировались. Место посадки я выбрал до
отлета, когда смотрел фильм о Морее. Приземлились мы на единственный
безлюдный из больших островов, в северо-восточной части его, у подножия
потухшего вулкана, похожего на старух, прокуренную трубку. Склоны вулкана
уже обросли травой, кустарником и невысокими деревьями, особенно густая
зелень была в складках, образованных застывшей лавой. В одну из складок я и
посадил корабль. Деревья и маскировочный экран надежно спрятали его от
человеческих глаз, а от богатой металлами лавы шея такой фон, что незачем
было бояться электронных наблюдателей. В чем мы и убедились, 'когда через
полчаса над островом пролетел флайер экоохраны. Правда, оттуда далековато
до грота, но для этого я и привез с собой Родроба.
  -  Родроб!
  - Ну? - Косматая голова лениво оторвалась от наядиного живота.
  -  Подежурь, я отдохну.
  - Угу..
  Сейчас он примется за еду и будет уничтожать тюбик за тюбиком, благо их
еще с полмешка. Остальные полтора сожрал, почти без моей помощи, за восемь
дней нашего пребывания в гроте. Пусть ест, ему предстоит тяжелая работенка.
  Разбудил меня Тук. Родроб лежал у входа, мерно работал челюстями.
Равнодушный взгляд его буравил песок на пляже. Я было решил, что опять
какой-нибудь лесной хищник вышел на берег полюбоваться океаном, и закрыл
глаза, но Тук во второй раз требовательно двинул меня шипом в бок.
  На берегу, поблескивая на солнце влажными боками и спинами, резвились две
наяды, самка и самец.. Она лежала на животе и медленно вертела головой,
наблюдая за самцом, а он описывая вокруг нее круги и время от времени
тыкался мордой в ее тело, заставляя перевернуться на спину. Парочка была
метрах в пятидесяти от нас, ветер дул с океана, и в грот залетал
горьковатый запах мускуса. Я посмотрел на Родроба. У него даже волосы на
бороде пригладились - настолько благотворно действовал этот запах. Я прижал
к приглаженной бороде респиратор.
  -  Готовь наяду!
  Самка уступила самцу. Перевернувшись на спину, она подставила солнцу
выпачканные в песке живот и большие молочные железы. Самец взобрался на нее
и подогнул к земле двойной, как у ласточки, хвост.
  -  Внимание!
  Родроб, полусогнутый, стоял позади меня с искусстввенной наядой в руках.
Держал ее хвостом кверху, и грива наяды подметала светло-коричневую пыль.
  Я одел на спину переносной "зонтик" - прибор, создающий электронные
помехи в радиусе пятнадцать метров, приготовил пистолет с
нервно-паралитическими пулями.
  Где-то в глубине леса взвыл хищник, затрещали ветки. Это спутник охраны
стеганул испульсом любителя полакомиться морскими животными. Посмотрим, так
ли надежно сработает спутник и против нас.
  Наяды замерли, тела их расслабились. Самец будет в экстазе около минуты,
самка - пять-шесть. Вот самец тяжело сполз с самки, медленно задергался в
сторону океана. Едва он исчез в воде, я включил "зонтик".
  -  Вперед!
  Самка была уже под "зонтиком", когда очнулась и услышала наши шаги.
Поздно: теперь уже не пробьются к спутнику сигналы передатчика,
установленного людьми на ее теле. Я выстрелил из пистолета в округлый
серовато-белый бок, прямо в темное пятнышко прилипшего к шерсти песка.
Песок обсыпался, тело наяды дернулось, чуть изогнулось, будто потягиваясь
перед сном, безжизненно обмякло. Три часа она будет живым трупом.
  Я надрезал бугорок на ее шее, вынул оттуда маленький передатчик, положил
его в кармашек на теле искусственной наяды.
  -  Запускай ее, - приказал я Родробу.
  Он потащил искусственную наяду в воду, а я занялся живой. Надо было
упаковать ее во влагосохраняющий мешок, чтобы тело не пересохло от долгого
пребывания на воздухе. Уже застегивая мешок у нее на шее, я услышал пиканье
сигнализатора, висевшего у меня на ремне. На табло горели буквы и цифры:
"СВ-98". С северо-востока к нам приближался флайер, дистанция до него 98
километров. Это около пяти минут лета.
  -  Родроб, за мной!
  Куда там! Этот балбес все еще возился с моделью. Как тащил ее хвостом
кверху, так хвостом вперед и хотел отправить в плавание, и никак не мог
понять, почему она возвращается к берегу. Я подбежал к нему, развернул
наяду и оттолкнул от берега ногой. Набежавшая волна накрыла ее, какое-то
время я еще видел светлое пятно, быстро уплывающее в глубь океана.
  -  Хватай живую и бегом в грот!
  Родроб бежал позади меня. Хвост наяды опять торчал кверху, а голова
волочилась по песку. Ничего - отмоем. Главное - успеть спрятаться от
флайера экоохраны. Сигнализатор на ремне буквально разрывался от громкого
пиканья. Набегу я глянул на небо. Справа и чуть выше вулкана появилась
маленькая точка. Казалось, она движется прыжками - в каждое следующее
мгновение увеличивалась раза в два. До грота оставалось метров десять.
  -  Быстрее!
  На входе в грот я споткнулся и влетел в него кубарем. Родроб перецепился
через меня, и нет бы уронить на меня наяду, а самому пролететь дальше, так
грохнулся на меня сам, а добыча полетела в Тука, сидевшего в проходе. Я
вскрикнул от боли и пополз с Родробом на спине в грот.
  - Дальше! - хрипел я потускневшим от натуги голосом.
  В этот момент сигнализатор запикал самым высоким тоном - флайер над нами.
Я выключил "зонтик", снял его и приготовил оба пистолета - с
нервно-паралитическими и боевыми пулями. Если в экипаже не больше трех
человек, как-нибудь справимся. Я постучал Тука по пластинке, давая команду
приготовиться к бою. Родроба инструктировать незачем: драться он всегда
готов.
  Сигнализатор сообщил, что флайер достиг оконечности острова, развернулся
и опять приближается к нам. Летит он, наверняка, на малой высоте, сейчас
зависнет над пляжиком и заметит наши следы на песке. Они приведут к гроту.
Если пилот опытный, то выстрелит в грот снаряд с усыпляющим зарядом, а
потом спокойненько повяжут нас. Я подполз к входу, чтобы узнать намерения
экипажа.
  Зеленый флайер завис над темно-голубым океаном метрах в двухстах от
берега, напротив того места, где к воде шли следы. А ведь они не похожи на
человеческие, понял вдруг я. Вместо отдельных неглубоких ямок на песке
выделялись несколько ложбинок, похожих на русла высохших ручьев. Выходит,
глупость Родроба спасла нас, ведь волоча наяду головой по песку, он
замаскировал наши следы под наядины.
  Флайер повернулся к острову хвостом, набирая высоту, полетел вслед за
искусственной наядой. Пусть летит. Аккумуляторов хватит на двое суток.
Главное, чтобы наяда не выкинулась до вечера на какой-нибудь остров, тогда
охрана сообразит, что имеет дело с фальшивкой. А ночью нас уже не будет на
Морее.
  Я подождал, пока угомонится сигнализатор, работающий на дистанцию сто
километров, включил "зонтик", одел его на спину.
  -  Бери наяду, идем на корабль, - приказал я Родробу.
  На этот раз Родроб нес наяду головой вверх. Тук замыкал шествие, ковыляя
на четырех конечностях, причем задние были сдвоенные, как у наяды.
Передвигаться на них было не очень удобно, создавалось впечатление, что
кто-то подгоняет Тука ударами под зад. Шли звериными тропами, приходилось
часто, нагибаться, пролезая под нависшими в полутора метрах над землей
ветками, перелазить через стволы упавших деревьев. Родроб сопел позади маня
все громче и громче. Респиратор искажал сопение, и оно напоминало урчание
испорченного крана.
  Через каждые два километра я делал привал. Родроб осторожно клал наяду на
землю, а потом срубленным деревом валился рядом. Я мог только
посочувствовать ему: сам нес сорок килограмм груза: "зонтик", сигнализатор,
продукты и оружие.
  В ста метрах от места последнего привала, когда я уже считал захват наяды
удачно законченным, произошла непредвиденная задержка. Что-то тяжелое так
долбануло меня по голове, что я полетел кверху ногами в ложбину, заросшую
мелким колючим кустарником. Обдирая руки о колючки, я выбрался из ложбины и
наткнулся на Родроба. Он стоял на четвереньках и мотал головой из стороны в
сторону. Респиратор сполз на шею, а из набрякшего, как переспелая слива,
носа капала кровь. Чуть дальше Тук сражался с делизером - шестилапым ящером
с узкой пастью, заполненной десятисантиметровыми зубами, и с длинным,
тяжелым хвостом. С этим хвостом мы с Родробом и познакомились.
  Ящеру нужна была наяда. Едва Тук отступил немного, как делизер вспорол
зубами мешок. Еще раз грызанет - и весь наш труд насмарку. Пришлось
стрелять. К сожалению, под руку попал пистолет с боевыми патронами. Делизер
выгнул спину, будто готовился к прыжку, на миг замер в этой позе и медленно
завалился на бок.
  Я осмотрел его. Оказывается, передатчиками снабжены не только наяды.
Хорошо здесь работает экоохрана. Стоит мне удалиться с "зонтиком" на
пятнадцать метров от делизера, как спутник охраны поднимет тревогу и через
полчаса сюда прибудет флайер. Значит, без боя не взлетишь, а это
человеческие жертвы и всегалактический розыск, причем преследование начнут
прямо от Морей и закончится оно удачно для космопола. Да, одно дело - пять
лет "Карусели", а другое - десять на Джедайге. Оттуда через десять лет
возвращаются семидесятилетними стариками. Если возвращаются...
  - Родроб, обработай рану наяде, - поручил я, а сам присел на корточки,
прислонившись "зонтиком" к стволу молодого дерева. Подножка в начале забега
делает меня злее и решительнее, чего не скажешь о падении перед самым
финишем. Из уставшего тела выползала мудрость беззубого старца за пиршеским
столом: зачем оно тебе нужно? яхта есть, деньги есть - плюнь на наяду и
мотай на все четыре стороны! И действительно появлялось желание плюнуть на
всё.
  Ко мне подошел Тук и потерся одной теперь уже из шести лап. Сочувствует.
Черт его знает, как фаготекс догадывается о моем самочувствии, но частенько
Тук раньше меня понимал, что со мной происходит. Спасибо, малыш. Я погрел
зажигалкой шип.
  Ты смотри, у него и хвост появился. Ну, совсем делизер... А почему бы и
нет? Хоть они с разных планет, а близкие родственники, по крайней мере, к
одному отряду можно отнести.
  Я вскрыл бугорок на шее делизера. Передатчик был похож на шляпку
трубчатого гриба. Я поднес его к лапе Тука, потом вставил в шею делизера,
опять вынул.
  - Родроб, достань из аптечки скальпель. - Я погладил Тука по лапе,
подбирая, где надрезать кожу. - Ну что, Тук, потерпишь?
  По лапе пробежала судорога, лапа начала втягиваться в тело.
  -  Не хочешь, не надо...
  Вместо этой лапы вылезла другая, с более светлой и мягкой кожей. Лапа
замерла перед скальпелем, рядом с пластинкой вздулся бугорок.
  -  Спасибо, малыш.
  Я вскрыл бугорок, вживил в зеленовато-коричневое мясо передатчик,
обработал рану. В награду погрел шип зажигалкой.
  -  Будешь идти в двадцати метрах позади нас, понял?
  Тук помахал в воздухе раненой лапой.
  Я обернулся к наяде и увидел, что Родроб собрался ее изнасиловать. Не
хватало мне секса на звериной тропинке! Впрочем, обвинять Родроба не за
что, сам виноват: не заставил его одеть респиратор, вот он и поплыл,
надышавшись мускуса.
  - Отойди от нее! - Я двинул Родроба ногой в бок. - Придем на корабль, там
и поразвлекаешься. Ее надо быстро опустить в воду, иначе тело пересохнет,
мешок ведь порван.
  Оставшуюся часть пути одолели без происшествий. Наяду опустили в
аквариум, и Родроб уселся возле толстого стекла наблюдать за
"возлюбленной". Я запретил трогать ее раньше, чем через два часа. А сам
переоделся и сидел в рубке, ожидая наступления ночи. Метрах в ста от
корабля, в одной из заросших кустарником ложбинок, сидел Тук. Страдать ему
в одиночестве до отлета.
  А вот и зеленый флайер зоохраны. Он пролетел над кораблем, завис над
фаготексом. Надеюсь, кустарник помешает им рассмотреть, кто перед ними. А
рассмотрят, то увидят немного уменьшенную копию делизера, если Тука не
заинтересовал какой-нибудь другой урод. Наверное, не заинтересовал, потому
что флайер пролетел дальше и завис над тем местом, где я подстрелил
делизера. Ящер похоронен под грудой опавших листьев, чтобы найти его, надо
хорошенько покопать. Флайер повисел пару минут и полетел дальше. С час он
кружил над островом, как стервятник над умирающим зверем, зависал то в
одном месте, то в другом, так и не осмелился опуститься на жертву и улетел
в северном направлении.
  С вечера начался дождь. Пришлось мне помокнуть, когда ходил за
фаготексом. Бедняга лежал в кустах, собрав все пластинки на спине, потому
что не шибко любит дожди. Вернувшись со мной на корабль, он первым делом
протянул мне лапу с передатчиком.
  -  Поноси еще, - попросил я.
  Тук печально качнул лапой: надо - так надо. Не дожидаясь прилета флайера
экоохраны на поиски исчезнувшего из эфира ящера, я стартовал навстречу
струям проливного дождя и изломанным, ослепляющим молниям. Электрические
небесные разряды дополняли помехи, создаваемые "большим зонтиком" корабля.
А над облаками я уже летел полным ходом, так что, если нас даже и засекут,
то пока разберутся, корабль успеет выскочить из зоны наблюдения. Мысленно я
сделал ручкой охране: благодарю за безупречную службу!

  Вернулись мы за день до начала фестиваля. По рекомендации Менрайта я
посадил корабль в самом дальнем секторе космодрома. Таможеник и карантинный
врач, видимо, получили по толике от доходов заведения "Елена и Парис",
осмотр произвели поверхностно, в грузовой трюм даже не заглянули.
  Едва они покинули корабль, на борт поднялся Менрайт.
  - С благополучным прибытием! - Он блеснул тридцатидвухзубой улыбкой и
протянул мне холеную руку.
  Я от души даванул ее, чтобы узнать, как быстро он глотает улыбки. Ты
смотри - можно на чемпионат посылать!
  Подув на ладонь, будто обжег ее, Лок Менрайт снова одел улыбку, но уже
шестнадцатизубую.
  -  Привезли?
  - Конечно. - Я сделал приглашающий жест в сторону грузового трюма. -
Прошу.
  Возле аквариума сидел на корточках Родроб. Он с жалостью смотрел на
наяду, плавающую за толстым стеклом. Так же он сидел почти все время
перелета. Я разрешал вынимать наяду из воды раз в сутки и всего на час.
Родроб кормил ее и удовлетворял с ней страсть. И не только свою. Морское
животное с гладкой короткой шерстью отвечало взаимностью на любовь
сухопутного животного с длинной курчавой шерстью. Раньше я ставил Родроба
ниже себя за неумение общаться с людьми, а теперь завидовал ему, ведь это
неумение - обратная сторона умения сливаться с природой. Тук, обычно
спавший во время полетов, на этот раз бодрствовал рядом с Родробом, в рубку
заглядывал лишь изредка, наверное, чтобы не забыть, кто все-таки его
хозяин. Теперь они оба недружелюбно встретили Менрайта, и если бы не мое
присутствие, бордель остался бы без управляющего. Я посочувствовал Родробу,
но на вопрос Менрайта, кто это такой, кинул презрительно:
  - Вьючное животное: принеси-отнеси-пошел к черту. Перед отлетом рассчитаю
его, - и приказал Родробу: - Займись дозаправкой корабля,
  Родроб, понурив голову, побрел выполнять приказ. В коридоре он столкнулся
с двумя рабочими, несшими ящик для наяды. Рабочие разлетелись к переборкам,
а ящик стукнулся о потолок, а затем грохнулся на пол.
  - Недисциплинированный слуга, - констатировал Менрайт, заходя вслед за
мной в салон отдыха.
  Я пожал плечами: мол, какой есть.
  -  Когда думаете улетать?
  - Сегодня, - ответил я и налил в две рюмки коньяк - не самый дорогой, но
самый лучший на этой планете.
  - Отложите отлет на завтра, - вкрадчиво посоветовал Лок Менрайт и
попробовал коньяк. Судя по выражению лица, он так и не сумел оценить
напиток. - С вами хочет познакомиться шеф...
  -  А я не хочу с ним знакомиться, - перебил я,
  - ...приглашает на вечеринку в свой загородный дом,- продолжал, будто не
слышал возражения, Менрайт. - Это в двухстах километрах от города, чудное
местечко в предгорье: девственный лес, чистое озеро, водопад. Будет
скромное неофициальное открытие фестиваля.
  - Хорошо, я подумаю, - сказал я, понимая, что спорить бесполезно.
  - Кстати, о корабле не передумали, может возьмете деньгами? Шестьсот
тысяч сверх аванса.
  - Мне нужна эта яхта, - отрезал я. - Документы принесли?
  - Нет, - улыбаясь, ответил он. - Шеф подозревал, что это единственный
способ зазвать вас к себе. Он хочет лично вручить документы и "пожать
мужественную руку" - дословно повторяю его выражение. Простим старику
маленький каприз.
  Я недовольно гмыкнул.
  - Боитесь, что обманут?
  - Нет. Думаю, не в Ваших интересах, чтобы полиция узнала о наяде.
  - И заявите на себя? - Менрайт посмотрел на меня с неподдельным
интересом. Видимо, раньше не встречал отчаянных людей.
  -  Заявлю.
  В глазах Менрайта мелькнула торжествующая злоба. Он провел холеной рукой
по голове, пытаясь, наверное, уложить мои крамольные мысли в свои рабские
извилины, а заодно проверяя идеально причесанные волосы.
  - Ваш пусковой жетон отдам в обмен на документы, - предупредил я
следующий его вопрос.
  - Хорошо. - Менрайт допил коньяк, осторожно, словно боялся заразиться от
стола, поставил рюмку. - Шеф предоставил в ваше распоряжение один из своих
флайеров. Машина на стоянке у космодрома. - Он так же осторожно положил на
стол пусковой жетон от флайера. - Перед отлетом с нашей планеты оставите
жетон у дежурного по космодрому.
  -  До вечера, - попрощался он, но руку не подал.
  -  До вечера, - сдерживая смех, сказал я.
  Ящик с наядой уже всунули в трюм грузопассажирского флайера, Лок Менрайт
сел в машину, она поднялась в воздух и полетела в сторону борделя.
  Я позвал Родроба в салон. Мой сообщник был вялым и словно стал ниже
ростом и уже в плечах. Чтобы встряхнуть его, я пообещал:
  - Не грусти, достанем тебе другую наяду: опыт у нас есть.
  Родроб посмотрел недоверчиво. Мой уверенный вид успокоил его, Родроб
сразу подрос на полголовы и раздался на полметра в плечах.
  - Но для этого нам нужен корабль. Будешь стеречь его, как стерег наяду. Я
сейчас куплю кое-что, пришлю сюда. Примешь товар у трапа и погрузишь на
борт. На корабль никого не пускай. Тук все время должен быть рядом, я
проинструктирую его. В три часа ночи взлетишь и посадишь корабль где-нибудь
здесь, - я показал точку на карте, - замаскируешь, как я учил, и выпустишь
Тука погулять. Пусть гуляет до моего прилета. Ждите меня до понедельника.
Если не прилечу... - я замолчал, не зная, что ему посоветовать.
  -  Прилетишь, - буркнул Родроб.
  Лучшего пожелания удачи не придумаешь!
  - Постараюсь, - суеверно произнес я. - Вот тебе пусковой жетон корабля. -
Я дал ему жетон на имя Френка Нокхида. Настоящий жетон лежал у меня в
нагрудном кармане. - Все, до встречи.
  - До скорой встречи, - поправил Родроб и проводил меня до трапа.
  На стоянке у космодрома я по номерному знаку отыскал предоставленный в
мое распоряжение флайер. Новенькая машина последней модели. Я крутанул на
нем несколько фигур высшего пилотажа над космодромом, чтобы привыкнуть к
флайеру, а потом полетел в сторону бедной окраины города.

  Хозяин мастерской ждал меня. Он все никак не мог поверить в свалившееся
на него счастье, и только отдав прибор заказчику и не услышав требования
вернуть деньги и компьютер, немного успокоился.
  Я проверил прибор на стенде и еще раз убедился, насколько хорошо иметь
дело с талантливыми.
  - Надо отвезти его на космодром, а по некоторым причинам...
  - Я отвезу, - прервал мои объяснения хозяин мастерской.
  Я рассказал кому отдать прибор и добавил:
  -  Это надо сделать сейчас.
  -  Только запакую его и сразу повезу, - пообещал он.
  Из мастерской я полетел в ближайший супермаркет, заказал все, что мне
было нужно, оплатил счет и доставку на корабль. Один маленький пакет я взял
с собой и спрятал в холодильник во флайере, будто это сэндвичи для пикника.
Теперь можно заняться личными делами. Я направил флайер в сторону западной
окраины города.
  Иолия встретила меня с обычной сдержанностью.
  -  Как слеталось?
  -  Отлично!
  -  Что будешь пить?
  - Что-нибудь покрепче. - Я бы начал не с выпивки, а с кровати, но видел,
что Иолии не до этого. - А как у тебя дела?
  - Тоже отлично. Съемки закончились, посмотрю фестиваль - и домой. - Она
налила мне ахлуа, а себе сделала легкий коктейль.
  -  Со мной не хочешь полететь?
  -  Куда?
  - В путешествие по космосу. С сегодняшнего дня я владелец роскошной яхты.
  - Я бы с удовольствием отдохнула месяца два-три на Яунии, - выдвинула она
встречное предложение.
  Яуния - планета-курорт. На ней, чтобы чувствовать себя человеком, надо
тратить около ста тысяч в месяц. Три месяца на двоих обойдутся в шестьсот.
Сумма подозрительно отдавала Менрайтом.
  Я развел руками:
  -  Таких денег у меня нет.
  - Продай яхту, - посоветовала Иолия и посмотрела на меня с надеждой.
  Я отрицательно помотал головой, и надежда в ее глазах сменилась гневом.
Так женщина смотрит на мужчину, разрушившего ее дом.
  - Значит, нам больше не о чем говорить, - отрезала она.
  - Надеюсь, сейчас ты меня не прогонишь? - Теперь уже я смотрел с
надеждой: многодневное воздержание давало о себе знать. Можно, конечно,
сходить в публичный дом, но проститутка - это наполовину женщина.
  -  Оставайся, - после паузы ответила Иолия.
  Прощание было запоминающимся. Иолия забыла о прежних потугах на
лидерство, превратилась в рабыню, а точнее, в нормальную женщину, слабую и
нежную. Случись это раньше, я бы почувствовал себя самым счастливым
человеком на земле, а сейчас это напоминало об исполнении последнего
желания перед казнью. И на том спасибо...

  Обессиленная, она лежала на животе, спрятав лицо в подушке. Длинноногое
тело ее отражалось в зеркале на потолке, и казалось, будто она отдается
белому облаку, а рядом пролетает, падая на землю, отвергнутый любовник, то
есть я. Действительно, пора бы мне вернуться на землю. Не дай бог опоздаю
на "скромную" вечеринку - кому обремененные деньгами тузы тогда завидовать
будут?!
  Я встал с кровати, хотел сходить в душ, но Иолия глухим голосом
попросила:
  -  Не возвращайся больше в эту комнату.
  Я понял, что еще чуть-чуть, и она заплачет, но не хочет, чтобы я видел.
Бедненькая: посылает на смерть и жалеет! Эти слезы и решили ее судьбу. Я
собрал в охапку свою одежду и, прижимая ее к груди, пошел в душ,
насвистывая веселый мотив.

                                     8

  Скромное неофициальное открытие фестиваля, стоило, наверное, столько, во
сколько городу обойдется весь фестиваль. Полукруглая двухэтажная вилла с
башнями на торцах сияла тысячами огней и была похожа на серебряную подкову
на черном льду. Построенная на склоне холма, она как бы сдерживала напор
девственного леса, росшего выше, и охраняла ухоженный парк, спускающийся от
виллы к озеру. На берегу озера, рядом с причалом для скутеров, была
площадка для флайеров. Машины были одна лучше и дороже другой, и стоянка
напоминала рекламный павильон какой-нибудь межгалактической авиакорпорации.
Я с трудом нашел место для своего флайера, припарковался. Что ж, пойдем
покружимся над стаей хищников. Кое-кто из них вполне может стать моей
жертвой. Или уже был.
  Я потолкался между денежными тузами, слетевшимися на фестиваль со всех
уголков Вселенной. Каждый из этих людей стоил не меньше ста миллионов, по
крайней мере, я узнал несколько денежных "баронов" и троих "герцогов". Они
разбились на группы, пили, ели и разговаривали. Скорее всего, о деньгах.
Голову даю на отсечение, что за ночь здесь будет заключено сделок на такую
сумму, какая не перебывает у меня за всю жизнь. Ничего, пусть нагуливают
жирок: не мне, так моим коллегам крупнее добыча достанется.
  Из многочисленных удовольствий, предложенных гостям, я выбрал самое
простое и самое надежное - выпивку. В баре ко мне подсел мужчина моих лет,
богатый наследник, поставивший себе цель умереть нищим, но так и не
справляющийся пока даже с приращением капитала. Звали его Вим Снарп. Ему
понравилось мое умение пить и презрение к деньгам.
  - Френк, - еле ворочая языком, говорил он, - ты мне нравишься! Давай
выпьем за знакомство!
  Я выпил в десятый раз за знакомство. Снарп с восхищением смотрел, как я
залпом проглотил очередную порцию ахлуа, попробовал проделать то же самое,
но поперхнулся.
  - Бр-р-р, гадость!.. Ничего, я научусь пить не хуже тебя! Ты прилетишь ко
мне в гости, на мою собственную планету, и мы будем... - он полез во
внутренний карман пиджака, позабыв досказать, что же мы будем. Из кармана
он достал жетон с кодом от защитного экрана его планеты. - Вот, на, - сунул
он мне жетон. - Жду тебя в любое время.
  - Заскочу как-нибудь на днях, - пообещал я полусерьезно и спрятал жетон.
Черт его знает, как повернется жизнь, а укромное местечко никогда не
помешает.
  Около полуночи меня отыскал Лок Менрайт. Он прямо истекал любезными
улыбками, дарил их направо и налево и так легко гнул спину в поклонах,
будто раньше его обязанностью было вылизывать гостям подошвы. Мои подошвы в
число избранных не входили, поэтому Менрайт разговаривал со мной, одев на
лицо будничную улыбку, причем восьмизубую. Значит, дела мои совсем плохи.
  -  Шеф ждет вас.
  Аудиенция состоялась в большом кабинете, расположенном в левой башне.
Кабинет был обставлен скромно, богатство хозяина выдавали лишь висевшие на
стенах картины, каждая из которых была включена в Фонд Шедевров. Шеф,
бодрый старичок с маленькой головкой, большими ушами и огромной лысиной,
утопал в глубоком кресле. Он сплел пальцы рук перед грудью, оперся на них
острым подбородком, и создавалось впечатление, что голова лежит на плахе.
Позади кресла стояли две держиморды. На мое приветствие шеф медленно закрыл
и медленно открыл глаза. Бесстрастный взгляд их прощупал меня от темечка до
ногтей на ногах и, я думаю, оценил с точностью до одного экю. Такое я не
умею, зато хорошо оцениваю степень порядочности, что и проделал.
  Оба были не в восторге от объекта изучения, оба попытались скрыть это, и
оба не сумели.
  - Садись, - тоненьким, изношенным голоском разрешил шеф.
  Я погрузился в кресло, стоявшее напротив него.
  -  Что будешь пить?
  - Во время деловых разговоров не употребляю, - скромно заявил я.
  - Качество, достойное подражания, - изрек шеф и укоризненно посмотрел на
Менрайта.
  Управляющий борделем сделал глотательное движение, точно хотел затолкать
назад, в желудок, прилившую к лицу бледность.
  Шеф улыбнулся уголками губ, повернул глаза в мою сторону и ласково, как
добрый дедушка спрашивает любимого, но балованного внука, поинтересовался:
  - Сынок, ты не удовлетворишь мое любопытство: почему ты предпочитаешь
корабль деньгам, на которые можно купить лучший?
  -  Допустим я влюбился в яхту.
  - Любовь, любовь... - старик хихикнул. - Эх, молодежь, у вас одно на
уме... Я бы тебе, сынок, посоветовал...
  -  В советах не нуждаюсь, - оборвал я.
  Шеф долго хлопал ресницами, удивленный пренебрежением к его советам.
Взгляд его, потеплевший было, опять покрылся корочкой бесстрастности, и я
понял, что оттолкнул протянутую мне соломинку. По крайней мере, для шефа я
уже перестал существовать. Пока только для шефа.
  Он вынул правую руку из-под подбородка. Стоявший справа телохранитель
вложил в нее документы.
  - Договор дороже денег, - сообщил шеф таким тоном, будто именно он и
только сейчас додумался до этого, и протянул документы Менрайту.
  Управляющий взял их двумя руками и передал мне. Я вручил в обмен на них
старый пусковой жетон корабля.
  Шеф сделал едва заметный жест рукой - проваливайте! - и опять подсунул
правую часть плахи под подбородок. Эх, топор бы мне!..
  Лок Менрайт догнал меня в коридоре и возмущенно закаркал, перейдя вдруг
на "ты":
  - Как ты мог, разговаривать с шефом таким тоном?! Это самый богатый
человек на планете! Одно лишь казино "Черная дыра" приносит ему
полмиллиарда в год!..
  Ах, он, оказывается, хозяин "Черной дыры"?! Это судьба! Если бы у меня
была совесть, она бы не мучала после того, что я сделаю. Потому что это
будет ответ на будущий поступок шефа.
  Менрайт, догадавшись, что слова его колышут только воздух, убавил
громкость и возмущенность, спросил деловито:
  -  Пробудешь здесь до утра?
  - Вряд ли. Поболтаюсь еще часика два-три и полечу в отель. Надо отдохнуть
перед стартом.
  - Счастливого пути! - с многозначительной улыбкой пожелал Лок Менрайт и
затерялся в толпе гостей.
  Вылетел я в половине третьего. Переключившись на автопилот, ждал ответа,
каким способом попробуют меня убрать. О том, что это случится, я догадался,
когда получил в свое распоряжение флайер шефа: об исчезновении этой машины
никто не узнает и никто не заявит в полицию. Каким способом он исчезнет:
взрывное устройство или собьет другой флайер? В любом случае это случится
не около виллы. Скорее всего, между двумя грядами невысоких гор. Ближняя
гряда была чуть выше дальней, и я решил этим воспользоваться. Вот и ответ:
флайер без сигнальных огней догнал меня, пристроился в хвост и сбавил
скорость. Нас разделяют минуты две полетного времени. Мне их хватит.
  Я достал из холодильника пакет. В нем был наспинный летательный аппарат
для любителей прогулок на свежем воздухе. Я одел аппарат и, когда флайер
пролетел над ближней грядой и резко снизился, выбросился из кабины.
  Угадал прямо на верхушку дерева. Ветки изрядно похлестали меня по лицу и
рукам, досталось и телу. Зато преследователь, черной тенью промелькнувший
надо мной, ничего не заметил. Я видел, как он быстро догнал мой флайер и
произвел выстрел из электропушки. Заряд был мощнейший, флайер буквально
вспыхнул электрической лампочкой и сразу же потух, словно перегорела нить
накала. Через несколько секунд где-то внизу заскрежетало, точно тупым ножом
вспарывали консервную банку. Наемный убийца выстрелил еще раз, видимо по
обломкам, и исчез в направлении виллы.

  Время три ноль-две. Мой (теперь уже мой) корабль две минуты назад
стартовал с космодрома. То-то шеф будет озадачен исчезновением яхты. Ну,
это его трудности. А мы займемся преодолением своих - посвятим на свидание
с кораблем. Погодка, конечно, не прогулочная и одет я легко, но делать
нечего. Особенно доставалось от холодного ветра. Он добрался до каждой
косточки и словно тряс их, проверяя, надежно ли закреплены. Вроде бы
надежно.
  Через час и три четверти я засек сигналы передатчика, вживленного в тело
Тука. Еще двадцать минут полета, и карманный пеленгатор вывел меня на
двуногого (в честь Родроба, наверное) фаготекса. Тук проводил меня к
кораблю, замаскированного под скалу. В свете только что взошедшего солнца я
проверил маскировку и счел Родроба достойным называться моим учеником.
  - Ну что, Тук, не надоела тебе эта побрякушка в лапе? - спросил я,
забравшись вслед за фаготексом в корабль.
  Тук настолько быстро сунул мне под нос лапу с передатчиком, что сомнений
быть не могло.
  - Не волнуйся, сейчас снимем. Больше она нам не нужна.

  Уже около часа сидели мы с Туком в подвале казино "Черная дыра".
Постепенно затих над нашими головами шум последнего, третьего, дня
фестиваля, даже самые азартные игроки вынуждены были оставить в покое
рулетки и колоды карт: пошел пятый час понедельника, казино закрылось.
Теперь шла сдача недельной выручки в банк. Переводили ее по многоканальному
кабелю, вделанному в стену. Прямо передо мной в стене темнел проем, снятая
панель лежала на полу. В проеме клопом присосался к кабелю прибор,
изготовленный руками изобретателя-самоучки. Отсасывал здорово: цифры на
табло еле успевали переплетаться из одной в другую. Вскоре они замерли,
достигнув миллиона, и кредитная карточка выскочила из прибора. Я забрал ее
и вставил следующую. На табло на миг появилась однозначная цифра, сменилась
двузначной, эта, чуть медленнее, - трехзначной. Пошел отбор девятой доли.
Всего их будет десять: я оценил покушение на мою жизнь в десять миллионов
экю.
  Неподалеку от казино, на стоянке среди жилых домов. замер невзрачный
флайер, взятый напрокат. В нем поджидает нас Родроб. После трех суток
бездействия на корабле он прямо рвался на дело и долго и обиженно сопел,
когда я отказался взять его с собой. Слишком он громоздкий и шумный, а
тишина в подвале казино как в холодильнике морга. Я и Тука заставил идти не
на пластинах, хотя шума от них - всего ничего.
  На табло уже горела шестизначная цифра. А ведь отнимается всего четвертая
часть выручки. Да, здорово они тряхнули гостей фестиваля. Впрочем, если
судить по схеме, позаимствованной у электронщика-хвастуна, сдавалась
выручка из нескольких увеселительных заведений. В конце коридора была
дверь, ведущая в одно из них. Наверное, подземный ход, соединяющий казино с
какимнибудь баром или рестораном неподалеку. С другой стороны коридор
поворачивал направо, затем налево и заканчивался дверью, ведущей в
подсобные помещения. Через эту дверь мы проникли в подвал. Оттуда сейчас и
послышались звуки неторопливых шагов. Кого-то несли сюда черти. И, как
всегда иевовремя.
  Я отсоединил прибор, вставил панель на место. Теперь надо открыть дверь.
Было же время просчитать код на замке, так нет, понадеялся на удачливость.
Подключившись к замку, я понял, что карманный компьютер не успеет перебрать
миллиарды комбинаций до подхода проверяющего. Я применился к двери спиной,
осел на корточки и достал из подмышечной кобуры пистолет. На дистанции
тридцать метров - а именно столько было до поворота коридора - я не делаю
промахов. Жаль, что не удастся провернуть операцию без жертв: не люблю
брака в работе.
  Шаги становились все громче и громче. Кто-то уже миновал первый поворот,
приближался ко второму. Шел медленно и шаркал ногами, будто прогуливался по
аллее весеннего парка. Шаркать ногами осталось ему небольше минуты, а потом
пойдет гулять его душа. Пробьется ли она через потолок подвала и
полукруглую крышу? Я поднял голову, прикидывая путь души - и радостно, но
беззвучно присвистнул.
  В потолке поперек коридора проходила толстая труба. Одна половина ее была
вделана в бетон, а другая выпирала набрякшей веной. И за ней можно было
спрятаться. Правда, с помощью спецснаряжения, но ведь у меня есть Тук.
  Шаги приближались к повороту, в моем распоряжении осталось несколько
секунд. Я показал фаготексу, что от него требуется. Тук моментально подрос
на четырех лапах, став похожим на стол. Я взобрался на него и в тот же миг
прилип к потолку около трубы. Тук присосался к стене и трубе у меня в
ногах, лишь одна его лапа прижимала мое тело.
  Человек прошел поворот, двигался к нам. Он был изрядно пьян и что-то
бормотал под нос. Вот он подошел к трубе. Сейчас поднимет голову и... Я
плотнее сжал рукоятку пистолета и затаил дыхание. Мне даже почудилось, что
слышу, как антистрахины радостно заработали челюстями, пожирая мощную струю
адреналина.
  Человек прошел под трубой. Заработало переговорное устройство в его руке,
и он остановился. Сверху я видел небольшую плешь на его макушке, тщательно
замаскированную зачесанными назад волосами. Я прицелился прямо в середину
ее.
  - Девкальд, отбой, - послышалось из переговорного устройства. - Из банка
сообщили, что помеха исчезла.
  Ба, да это оказывается мой старый знакомый Леб Девкальд - "совладелец и
главный инженер казино"!
  - Я же вам говорил!.. - начал было Девкальд, но собеседник исчез из
эфира.
  На его месте я бы тоже отключился, а на своем - вынужден был выслушать
речь до конца. Это был монолог, посвященный собственной гениальности, и
если бы слова превращались в маленькие камушки, их хватило бы на огромный
памятник. Пусть из слов, но воздвигнув его, Леб Девкальд решил обмыть такое
важное событие. Из кармана появилась плоская бутылка с ахлуа. Отпивая из
нее, Девкальд запрокинул голову. Не пройди он вперед лишние полметра,
сейчас бы уперся взглядом в ствол пистолета. Леб Девкальд оказался везучим:
не только прошел эти полметра, но и смотрел под ноги, когда шел назад.
  Едва он скрылся за поворотом, Тук опустил меня на пол. Я посмотрел на
девятую кредитную карточку. Чуть больше ста тысяч. Хвастун уберег шефу
почти два миллиона, но тот никогда об этом не узнает и не отблагодарит.
Можно, конечно, добрать их, но жадность губит. Даже кинслеров. Иногда,
обожравшись, они не могут взлететь и становятся добычей мелких грызунов.
  Тем путем, что пришли, уходить теперь было опасно, поэтому я занялся
дверью, ведущей неизвестно куда. Замок был с секретом, отнял у меня четыре
с половиной минуты. За дверью начинался коридор метровой ширины. Чтобы не
обтирать стены, я шел, выставив правое плечо. Впереди ковылял Тук. Он стал
узким, будто побывал в огромных тисках, и обзавелся одиннадцатью лапами,
почему-то расположенными на одной прямой. Хотел бы я знать, кого он сейчас
изображает.
  Коридор привел нас в "Елену и Парис". Я счел это указанием судьбы
осчастливить Родроба. Аквариум с наядой, скорее всего, находится рядом с
бассейном, который, как я слышал, расположен под крышей. Чтобы попасть
туда, надо прогуляться по всему борделю. Что ж, рискнем.
  По коридорам сновали женщины в прозрачных туниках, надетых на голое тело.
Лица были такими уставшими, что казалось, будто косметика прокисла на них,
свернулась и обсыпается при ходьбе: оружие отслужило и превращалось в прах.
Но, как бы в подтверждение его былой силы, то тут, то там валялись мужчины,
павшие на любовно-алкогольном фронте. Иногда я наступал на них, чтобы
правдоподобней изображать пьяного. Впрочем, эта мера предосторожности была
лишней: не только на меня, но и на Тука никто не обращал внимания. Я мог
понять женщин. В пять часов утра, после трех суток бешеной фестивальной
свистопляски, хочется одного - завалиться спать суток на трое.
  Наяду мы нашли в комнате на последнем этаже. Она лежала на полу. Тело ее
высохло и шерсть дыбилась, как наэлектризованная. Рядом валялся обнаженный
мужчина с широким, женским задом. Перед тем как вырубиться, он успел
обблевать половину комнаты. Я, придерживаясь второй половины, добрался до
наяды и опустил ее в аквариум. Затем я выкурил сигарету и проинструктировал
Тука. Придется ему действовать за двоих, у меня ведь руки будут заняты.
  Наяда яростно сопротивлялась, ни за что не хотела выбираться из воды.
Пришлось применить силу. В итоге моя голова познакомилась с ударами ее
хвоста, а одежда - с водой из аквариума. Впридачу, шум привлек чьето
внимание. Я крепче обнял завернутую в простыню наяду и прижался к стене
возле двери. В дверь постучали, не дождавшись ответа, открыли. В номер
ввалился охранник с пистолетом в руке. Увидев перед собой Тука, охранник
замер, пытаясь сообразить, что это за чудо. Пока человек думал, фаготекс
действовал. Пистолет бултыхнулся в аквариум, а охранник, тяжело охнув, осел
на пол. Рана на его голове тянула на две недели госпиталя - Тук умеет бить.
Такой же раной обзавелся и второй громила, охранявший служебный выход.
  Через десять минут мы были возле флайера. Родроб радостно мычал, отнимая
у меня наяду.
  - Вези ее на корабль и сразу опусти в аквариум. Тука забирай с собой.
  -  А ты?
  - Мне тут должок один заплатить надо, - ответил я и встал на
самодвижущийся тротуар, понесший меня в сторону западной окраины города.
  Начинался новый день, но улицы были пусты и флайеры не проносились над
домами. Три дня праздника вымотали всех. Устали люди, устали машины, устали
огни реклам. И дома были похожи на ступы, загнанные во время шабаша.

  В Иолин сад я попал через забор. Ухоженные клумбы и газоны, подстриженные
деревья, напоминающие геометрические фигуры, насаженные на карандаши. Из
чувства протеста человеческому издевательству над природой я пошел не по
дорожкам, а напрямую. Под ногами захрустели стебли цветов и ветки кустов,
на серо-зеленом от росы газоне остались темные пятна от моих туфлей.
  В коттедж проник через окно. Сначала заглянул в подсобное помещение и
обесточил здание. Мало ли какими приборами оно напичкано, а мне лишний шум
ни к чему.
  Иолия лежала полураздетая на застеленной кровати. Одежда валялась на
полу, а одна туфелька примостилась на трюмо между бесчисленным количеством
флакончиков и баночек. Рядом с кроватью стояла почти пустая бутылка
коньяка. Интересно было бы глянуть на лицо пьяной Иолии, но лежала она на
животе, уткнувшись носом в подушку. Как она умудряется дышать?! Ничего,
мучиться ей осталось недолго.
  Я поймал на мушку подмышечную впадину, повел пистолет чуть вправо, туда,
где грудь мыском выпирала из под тела. Чуть выше груди я и выстрелил.

                                    10

  Мне нравится тяжелое и грустное молчание Космоса. Я могу часами сидеть в
темной рубке корабля и смотреть на звезды. Они наводят меня на печальные
мысли о собственном ничтожестве, о недолговечности этого ничтожества, о
скромности его возможностей и даже желаний. Двигатель корабля работает
беззвучно, думать не мешает. Не мешают мне и Родроб с Туком. Они в грузовом
трюме, болтают, как я думаю, о крепости мужской дружбы и, в доказательство
слов, Родроб время от времени бросает Тука и развлекается с наядой. Не
мешало бы и мне отдохнуть, но...
  Я посмотрел на экран локатора. За нами гнались два быстроходных
перехватчика. Через нисколько минут оня выйдут на дистанцию применения
оружия. Это не патрульные корабли Космопола, это привет от шефа. Наследил я
двумя флайерами - взятыми напрокат и Иолиным, - отправленными на автопилоте
в город. Кто-то засек их, прошелся контркурсом и засек старт корабля.
Теперь предстоит бой.
  Пора. Я ввел в бортовой компьютер указания о применении оружия и средств
защиты, затем переключился на ручное управление. Знаю, что компьютер
справится не хуже меня, но чувствую себя увереннее, когда сжимаю штурвал.
  Три корабля завертелись в карусели фигур высшего пилотажа. Я старался
развести нападающих подальше друг от друга, а они - догнать и уничтожить.
Скорость у всех троих была примерно одинаковая, ведь я перешел с
экономического хода на аварийный, пространства для отсупления - хоть
отбавляй, так что бой мог затянуться если не до бесконечности, то до
израсходования топлива - точно. А топлива у меня месяца на два.
Перехватчики поняли это, и один из них попробовал перерезать путь к
отступлению. Я "зевнул", давая ему это сделать. И тут же, "от страха",
совершил вторую ошибку - подпустил обоих на дистанций выстрела.
  Они выстрелили одновременно. Корабль легонько тряхнуло, на приборах
задрожали стрелки- и потускнела подсветка. В следующее мгновение были
поражены двигатели на обоих перехватчиках. Это сработало изобретение
Тонгейса. Каждый из перехватчиков получил отраженный от моего корабля
выстрел своего напарника. Не зря, выходит, я опоздал к Тонгейсу на два дня.
А ведь задержка произошла по вине шефа, получается, он сам себе навредил.
  Добивать перехватчиков я не стал. Пусть поболтаются в космосе, пока
кто-нибудь не подберет их. Может, поумнеют и поменяют профессию. Я
переключил управление на автоматическое и пошел отдыхать.

  Иолия, завернутая в покрывало, лежала в своей любимой позе - на животе.
Она слышала, как щелкнул замок и открылась дверь, слышала и мои шаги, но не
спешила узнать, кто ее похититель. Бутылка с тонизирующим напитком была
наполовину пустая, значит, Иолия уже избавилась от паршивого состояния,
которое возникает от нервно-паралитического заряда. Теперь надо взбодрить
ее. Я вынул из бара бутылку ахлуа, наполнил две большие рюмки.
  -  Подымайся, выпьем за отлет.
  Услышав мой голос, Иолия вздрогнула, легла на бок, лицом к переборке, а
колени поджала к животу, словно защищала от удара. Никто ее не ударил. Она
медленно села, обхватив руками колени, и старалась не смотреть на меня.
  - Ты живой, - то ли утверждая, то ли удивляясь, произнесла она.
  - Конечно. - Я протянул ей рюмку.. - На, выпей.
  Рюмка подрагивала в ее руке, а в лице было столько скорби, точно должна
была выпить яд.
  - Значит, ты живой... - теперь уже только утвердительно прошептала она.
  Глубокомысленный вывод. А что будет, когда выпьет ахлуа?!
  Иолия отпила полрюмки и буднично спросила:
  -  Куда мы летим?
  Нет, дорогуша, я не дам тебе стать прежней, я сломаю тебя, и сломаю не
наказанием, а наградой.
  -  В свадебное путешествие.
  - Чье?
  -  Твое и мое.
  Она согнулась внутренне, но не сломалась, а предпочла отказаться от
награды.
  -  Я не могу быть твоей женой.
  - Потому что работала против меня на Менрайта? - как бы между прочим
спросил я.
  Она испуганно дернулась.
  -  Ты знал?!
  - Конечно, - спокойно ответил я. - Мне всегда подозрительны случайные
знакомства. И кроме тебя никто не знал, что я полечу прогуливать Тука на
дальний берег залива.
  - И тебя не смущает, что я... что ты мог погибнуть из-за меня?
  - Погибнуть я мог только из-за собственной глупости, - сказал я и
добавил: - Но надеюсь, ты больше никогда не будешь работать против меня.
Одно дело - случайный знакомый, другое - муж.
  И она сломалась.
  Потом были слезы и объяснения в любви. Потом было еще кое-что. После
этого "кое-что" мы лежали расслабленные в кровати, Иолия смотрела на меня
счастливыми глазами и поила прямо из горлышка бутылки.
  Пить лежа неудобно, ахлуа стекало по подбородку, капало на грудь. Иолия
весело смеялась и вливала еще и еще, не забывала и сама отхлебнуть. Когда
расправились с бутылкой, она спросила:
  -  Где мы проведем медовый месяц?
  -  Только не на Яунии, потому что...
  - ...у тебя не хватит денег? - закончила за меня Иолия. - У меня есть
деньги, хватит на пару месяцев.
  - ...потому что, - продолжил я, - у меня есть восемь миллионов,
позаимствованных у владельца казино "Черная дыра", и надо на какое-то время
затеряться, пока с жертвы не спадет пыл мстительности. Поэтому мы погостим
годик у одного моего знакомого мультимиллионера, мечтающего стать нищим,
поможем ему в этом тяжком деле. Тебя устраивает медовый месяц длиной в год?
  -  Полностью!
  А меня частично. Кинслер спикировал, кинслер имеет право отдохнуть. Но
сомневаюсь, что меня хватит на год спокойствия.

Все авторские права на материалы принадлежат их законным владельцам. Материалы на сайте размещена только в ознакомительный целях и в случае скачивания должны быть удалены на протяжении 24 часов с носителей.
В случае если вы желаете пожаловаться на представленные на сайте материалы просим отправить жалобу по адресу - они будут удалены в кратчайшие сроки.