Версия для печати

   С. Сахарнов
   ГАК И БУРТИК В СТРАНЕ БЕЗДЕЛЬНИКОВ

   OCR Палек, 1998 г.

   Глава первая, с которой начинается повествование

   Далеко на востоке, чуть левее того места, где восходит солнце, лежала
когда-то Страна Семи городов. Она лежала там, где земля понемногу перес-
тает быть плоской и начинает закругляться, где  синее  море  сходится  с
желтым берегом, а черные горы, опускаясь, становятся зелеными полями.
   В этой стране было всего семь городов, но зато жили в них люди, кото-
рые знали, что почем, и к любой работе могли  приложить  руки:  кузнецы,
каменщики, плотники, ткачи, маляры, корабельщики и парикмахеры. Да,  да,
парикмахеры, - ведь даже в сказочной стране кто-то должен  стричь  людям
волосы и брить бороды.
   В тот день, с которого начинается наш  рассказ,  город  корабельщиков
гудел, как мельница, под крышу которой врывается свежий ветер.  По  пря-
мым, как корабельные реи, улицам и запутанным, как корабельные  веревки,
переулочкам люди стекались к порту. Порт... Это там дымят с самого  ран-
него утра тонкие трубы паровых судов и торчат,  покачиваясь,  как  пики,
поднятые к небу мачты парусников. Вода там ходит взад-вперед между  при-
чалами, а пучеглазые рыбы выскакивают из воды посмотреть, где сидят  ры-
баки с удочками.
   Могучие кузнецы, плотники со светлыми полосками клея на ладонях,  за-
горелые крестьяне из деревень, парикмахеры в белых халатах,  наброшенных
прямо на голое тело, - все собрались на портовой площади, чтобы не  про-
пустить удивительное, необычайное зрелище, какого еще никогда  не  видел
город. Они стояли бок о бок, теснясь,  переругиваясь,  пихаясь  локтями,
щелкая каленые орехи и семечки, горланя песни, наступая на ноги и вскри-
кивая от боли и нетерпения. Тысячи глаз были устремлены туда, где высоко
над толпой на помосте стояло невиданное сооружение. Это  был  корабль  -
острогрудый, с блестящими выпяченными бортами, с гордо поднятым носом  и
изукрашенной кормой. Из короткой дымовой трубы,  которая  блестела,  как
грудь морской птицы, поднимался легкий дымок, начищенная до блеска паро-
вая машина слепила глаза, флаг на мачте трещал.
   Но самыми удивительными у корабля были не мачта, не флаг, не  рулевое
колесо с точеными рукоятками, самыми  удивительными  у  корабля  были  -
крылья Еще какие крылья! Они были приделаны по  бокам,  подняты,  как  у
чайки, и выгнуты, словно половинки хорошего лука. Сделанные  из  тонкого
дерева, они были так легки, что сквозь них просвечивало солнце. При каж-
дом движении ветра крылья покачивались и скрипели.
   А между тем народ все прибывал, скоро на площади стало некуда  упасть
шляпе. Мастера, их жены, ученики и подмастерья болтали, свистели на  за-
бежавших на площадь собак, сосали кубики жженого сахара,  а  принесенные
женщинами на руках крошечные розовые младенцы плакали.
   - Внимание! Внимание! - закричали наконец в разных концах площади,  и
все увидели, что на помосте появился коренастый бородатый моряк в серой,
примятой ветром фуражке. Это был старший корабельщик Глеб Смола.
   - Начнем! - сказал Глеб, который был не очень-то большой мастак  про-
износить речи.
   Два человека, которые поднялись на помост следом за ним, забрались на
корабль. Один из них, высокий и широкоплечий, занял место у паровой  ма-
шины, а второй, низенький и тонкий, стал у рулевого колеса.
   Все замерло. Замолчали мастера, их ученики, жены и  подмастерья.  Пе-
рестали плакать дети, жаворонок, залетевший в город с полей, остановился
в воздухе, едва шевеля крыльями, а похожее на кита синее дождевое  обла-
ко, отстав от ветра, тоже повисло над городом без движения.
   Высокий моряк повернул у машины кран, зашипел пар, завертелись  сцеп-
ленные между собой колеса, огромные крылья дрогнули и поползли - сначала
вверх, потом вниз. Вверх-вниз, вверх-вниз. Толпа, вся как один  человек,
охнула.
   "Ччч-ук, чч-ук, чч-ук!" - все быстрее стучала машина. Крылья с  тоск-
ливым скрипом взлетали и падали, корабль раскачивался из стороны в  сто-
рону, но... и не думал отрываться от помоста.
   Толпа сперва молчала, потом какой-то мальчишка тоненько рассмеялся. И
тогда словно прорвало плотину - смех хлынул на площадь. Хохотали, утирая
слезы, заливисто и тонко визжали, кашляли и отхаркивались. Толпа  бурли-
ла, сотрясалась, раскачивалась. Тот же мальчишка сунул два пальца в  рот
и заливисто свистнул - испуганные голуби, как брызги, взлетели над  кры-
шами. Стыд и позор!
   Люди разошлись не сразу. Долго еще бродили они по площади,  подходили
к помосту, обсуждая неудачу, и, только когда облако,  похожее  на  кита,
уронило на них несколько капель, толпа начала таять.
   Скоро около корабля остались всего три человека - Глеб  Смола  и  два
незадачливых воздухоплавателя.
   - Ну что, - сказал Глеб Смола, - я ведь предупреждал вас.
   Строители корабля переглянулись.
   - И все-таки мы полетим, - сказал низенький. - Не сейчас - так в сле-
дующий раз.
   Высокий кивнул.
   - Ну-ну, - сказал старший корабельщик и вперевалку, не торопясь,  по-
шел прочь.
   Впрочем, у него было доброе сердце, и если бы он  против  обыкновения
сказал еще несколько слов, друзья услышали бы от него, что  он  верит  в
них.
   Но он ничего не сказал, и они снова полезли на  корабль:  нужно  было
разбирать машину и отделять от бортов крылья.
   Этих двух упрямцев и неудачников звали: низенького - мастер Буртик, а
высокого - мастер Гак.
   А в небе, над остроконечными крышами портовых домов, по-прежнему  ви-
сел, трепеща крыльями, жаворонок. Ему с высоты хорошо были видны и  гус-
тые клубы дыма над городом кузнецов, и похожий на муравейник  город  ка-
менщиков, и сверкающий красками город маляров, и все остальные города, и
зеленые квадраты полей - все, что не смогли увидеть сегодня два мастера.


   Глава вторая, в которой читатель знакомится с двумя мастерами, а сами
мастера покидают город корабельщиков

   Гак и Буртик были друзьями.
   Они строили корабли: грузовые пароходы и  легкие  парусники,  быстрые
катера и неторопливые баржи. Отличные суда, какие могут  строить  только
мастера на все руки.
   Дом, в котором они жили, стоял на краю города, у самого берега моря.
   На его крыше торчала мачта, а на ней всегда развевался красно-голубой
корабельный флаг.
   Мастера просыпались рано. Если утро было солнечным и теплым, они  вы-
пускали со двора коробчатого змея с привязанным к нему рожком.
   "Тру-ту-ту!" - пел на весь город рожок.
   Разбуженные веселыми звуками жители выходили из домов. Запрокинув го-
ловы, они разглядывали парящего над городом змея, жадно  вдыхали  свежий
воздух и говорили:
   - Какое чудесное утро мы чуть было не проспали!
   В дождь окна дома сами  закрывались;  стоило  кому-нибудь  взойти  на
крыльцо, как двери гостеприимно распахивались - это работали хитрые  ме-
ханизмы, придуманные мастерами.
   Но была в доме одна вещь, особенно дорогая сердцу хозяев,  -  дубовая
шкатулка, она стояла на столе в гостиной и бьла доверху набита  чертежа-
ми. На пожелтевших от времени листах мчались необычные самоходные повоз-
ки. Струей била вода из насосов. Пыхтели и выпускали пар котлы,  похожие
на корабельные.
   Впрочем, ни одну из этих машин построить было невозможно: надписи  на
чертежах были сделаны на каком-то непонятном языке.
   Часто дождливыми зимними вечерами усаживались друзья около  стола  и,
открыв шкатулку, перебирали чертежи, пытаясь понять: что  за  хитроумные
машины изображены на них, что написано около  и  как  эти  машины  можно
построить?
   Шкатулка, по рассказам, принадлежала древнему ученому, которого звали
не то Алибаба, не то Ада-ада и который много десятков лет  назад  пришел
издалека с народом, основавшим Страну Семи городов.
   Особенно хорош был один чертеж, на котором  была  нарисована  длинная
остроносая машина с треугольным хвостом.
   - По-моему, эта штука должна летать, - говорил Буртик,  морща  нос  и
разглядывая чертеж в увеличительное стекло (оно всегда лежало  вместе  с
бумагами).
   - А по-моему - нет! - ворчал Гак. Но и  он  часто  водил  пальцем  по
стремительным линиям рисунка.
   Еще в гостиной висела клетка. В ней жил ручной скворец по имени Бомб-
рамсель. Он жил у мастеров уже много лет, умел  кланяться,  садиться  на
руку и закрывать за собой дверцу.
   Но Гаку этого было мало. Ежегодно, с наступлением весны, он выставлял
клетку на окно и учил скворца разговаривать.
   - Скажи: "птица", - приказывал он.
   - Тр-рр-р! - отвечал скворец.
   - Повторяй за мной: "труд и победа".
   - Цок-цок-цок! - щелкал Бомбрамсель.
   Да, видно, учить его было бесполезно!..
   В день неудачного испытания мастера вернулись домой поздно.
   - Два года! - злился Буртик. - Два года работы и - пых! пых! -  ни  с
места. Ну что ты молчишь, как камень?
   Гак пожал плечами.
   Друзья зажгли лампу, вынули из шкатулки заветный чертеж и  в  который
раз принялись его рассматривать. По желтоватому листу  бумаги  пробегали
легкие тени, и казалось, что остроносый снаряд мчится, прорезая облака.
   - Надо во что бы то ни стало разобраться в чертеже... - произнес  на-
конец Буртик. - Разобраться - и строить.
   - Я не против, - впервые согласился Гак.
   Однако на следующий день случилось происшествие, которое все  измени-
ло, опрокинуло, поставило вверх ногами и  оказалось  началом  совершенно
неожиданных событий.
   Буртик, возвращаясь в полдень домой, заметил двух человек в плащах  и
зеленых шляпах, которые крадучись вышли из их дома и быстро удалились по
направлению к порту.
   - Кто это? - удивился он. - Что им у нас надо?  Видно,  приходили  по
какому-то делу к Гаку.
   Мастер вошел в дом. Гака нет: в первой комнате - никого, во второй  -
пусто.
   Он хотел было еще раз кликнуть приятеля, как вдруг  заметил,  что  на
полу стоит открытая дубовая шкатулка. Мастер бросился к ней.  Один  чер-
теж... второй... третий...
   В это время на улице послышались шаги, и в комнату вошел Гак.
   - Послушай-ка, я все перерыл, нет  летающего  корабля!  -  воскликнул
Буртик. - Смотри, - он навел увеличительное стекло на бумажный  лист,  -
видишь, тут, тут и тут отпечатались пальцы!.. Они украли чертеж!  Скорей
в погоню!
   Недолго думая, Буртик сунул увеличительное стекло в карман и  выбежал
из дома.
   Гак широкими шагами последовал за ним.
   - Цок-цок-цок, тр-рр-р! - испуганно защелкал им вслед Бомбрамсель.
   Берегом канала мастера добежали до порта.
   - Эй, парень, не видел тут двух людей? Очень подозрительные: в  зеле-
ных шляпах и ходят так, будто за ними крадется дюжина преследователей  с
ружьями, - спросил Гак матроса, который чинил парус своей лодки.
   - Никогда не видел, как ходят те, за кем охотятся с ружьями, -  отве-
тил матрос. - Две зеленые шляпы уплыли полчаса назад на пароходе с белой
трубой.
   Мастера были в отчаянии.
   - Скажи, а они не говорили, куда плывут?
   - А как же. "Через три дня будем на том берегу",  -  сказал  один.  А
второй добавил: "Славное дельце мы обтяпали" - и оба засмеялись.
   - Засмеялись? - воскликнул Буртик. - Забраться в чужой дом и  украсть
чертеж - они называют славным дельцем! Негодяи! Чтоб мне больше  никогда
не видеть флага над нашим домом, если мы не догоним их и не отнимем кра-
деное. Немедленно к старшему корабельщику!
   - Мы догоним их, - поддержал его Гак.
   Глеб Смола встретил мастеров у причала, где стояли корабли.
   - Нам нужен пароход! - заявили ему друзья.
   - Выбирайте! - ответил бравый моряк.
   - Но нам нужен самый быстрый.
   - Его нет. Я отдал его. Двое в зеленых шляпах. Добрый пароход - быст-
рый, как ветер.
   - Ты отдал его? Все пропало! - воскликнули мастера в один голос.
   Увидев их отчаяние, Глеб Смола предложил:
   - Берите вон тот. Его скорость - двадцать узлов. Не успеете вы  двад-
цать раз завязать и развязать узел на пеньковой веревке, как  будете  за
горизонтом. А вот догоните ли вы их...
   - Ерунда! - ответил мужественный Буртик, и через пять минут пароход с
красной палубой вышел полным ходом из города корабельщиков в море.
   Но прошло два дня плавания, наступило утро, а впереди не  было  видно
никакого судна.
   Буртик стоял на носу парохода и смотрел в бинокль.
   Пароход летел как стрела.
   - Ползем, как дохлая сороконожка! - проворчал мастер. - Дружище  Гак,
нельзя ли поднять пар?
   - Можно! - отозвался его приятель и стал поворачивать кран.
   Дым из трубы парохода пошел столбом.
   - Самый полный! - скомандовал Буртик, и Гак ответил ему:
   - Есть самый полный!
   - Самый полный-полный!
   - Есть самый полный-полный!
   Ух и летел же пароход! Дымовую трубу согнуло ветром. "Трах! Трах!"  -
обрывались одна за другой веревки с мачты.
   - Вижу пароход с белой трубой! - закричал Буртик.  -  Мы  все  ближе,
ближе. Вижу две зеленые шляпы... Они в наших руках! Самый  полный-полный
и еще чуть-чуточку!
   - Есть самый полный-полный и еще чуть-чуточку!
   Мастер Гак повернул до отказа кран, и - бахбара-бах! - пароход масте-
ров взлетел на воздух.


   Глава третья, в которой мастера оказываются в неизвестной стране

   Фыркая и пуская изо рта фонтанчики, Гак и Буртик поплыли к берегу.
   Пароход с белой трубой стоял уткнувшись  носом  в  осклизлые  зеленые
камни, которые, как собачьи зубы, торчали из воды.  На  палубе  парохода
было пусто, разгуливала белогрудая, похожая на парикмахера чайка  -  ко-
рабль был покинут. Сойдя с него, мастера, мокрые, без шапок,  обессилев,
растянулись на песке.
   Над их головами поднимались неприступные скалы. В воде плавали облом-
ки их парохода. Пароход, на котором приплыли похитители, стоял неподвиж-
но, задрав кверху изуродованный нос. Для плавания он  был  не  пригоден.
Возвращаться домой было не на чем.
   - Вот и все... - мрачно проговорил Гак.
   Буртик покачал головой.
   - И все-таки надо искать. Надо вернуть чертеж, узнать, для  чего  его
похитили, каким образом попали в нашу страну. Ты всегда повторял, что  я
могу рассчитывать на тебя. Идем!
   Друзья принялись искать следы. Они отыскались скоро, начинаясь у  са-
мой воды, шли вдоль берега, а затем круто поворачивали к подножию огром-
ной черной скалы.
   - Что за штука? Я потерял их! - пробормотал Гак, песок под его ногами
был чист.
   - Сюда! - крикнул его товарищ. - Они скрылись вот тут!
   В скале чернела пещера. Буртик, не раздумывая,  юркнул  в  нее.  Гак,
кряхтя, последовал за ним.
   Ощупывая руками стены, мастера начали медленно продвигаться вглубь. В
узком коридоре было темно. Летучие  мыши,  шелестя  крыльями,  испуганно
проносились над головой. С потолка сыпалась за шиворот мелкая пыль. Под-
земный ход все круче шел вверх.
   - Стой! - раздался в темноте голос Гака. - Дальше дороги нет.
   Буртик повернул назад и, ощупывая руками камни, пошел вдоль стены.
   - Есть боковой ход! - наконец воскликнул он. - Ступенька... Еще  сту-
пенька... В лицо мне дует свежий ветер. Впереди должен быть  выход!  Ого
как тут круто!
   Держась за руки, мастера лезли вперед. Под их ногами с  шумом  осыпа-
лись камни. Наконец блеснул свет. Последние шаги.
   Перед ними расстилалась степь, поросшая редкой травой и кустами.
   - Осторожно! - Гак схватил за рукав приятеля. - Сзади обрыв!
   Буртик оглянулся и попятился: в двух шагах от них зиял провал.  Внизу
нестерпимой синевой горело море.
   Друзья стояли на вершине скалы.
   Невдалеке они заметили тропинку. Мастера зашагали по ней.
   Пройдя по полю, тропинка свернула в кусты, попетляла между холмами  и
вышла на берег речки. Через  нее  был  переброшен  почерневший  разбитый
мост, а на другом берегу над прибрежными  пологими  холмами  поднимались
замшелые деревянные стены города. Стаи черных ворон,  как  клочья  дыма,
носились над покатыми дощатыми крышами. Около моста мастера увидели пер-
вого человека.
   Это был долговязый парень в потрепанной одежде, который лежал под ди-
кой яблоней раскрыв рот.
   - Ну вот и первый здешний житель, - весело сказал Буртик. -  Эй,  па-
рень, не видел, не проходили тут две зеленые шляпы?
   Лежавший под деревом не ответил и продолжал лежать, раздувая, как ры-
ба, щеки.
   - Можешь ты закрыть пасть? - рассердился Гак. - Тебя ведь спрашивают.
Или ты очень занят?
   В это время с ветки сорвалось яблоко и упало парню прямо в рот.
   - Вот чего он тут ждет, - сказал Буртик. - Да, за таким занятием  ему
нет дела до тех, кто проходит мимо, или до тех, кто задает вопросы. Пош-
ли, дружище, в город.
   Они уже вступили на мост, когда Гак разглядел, что впереди у  городс-
кой стены скользят, как тени, приближаясь к  воротам,  две  человеческие
фигуры.
   - Держи их! - воскликнул мастер, и оба друга со  всех  ног  бросились
вперед.
   Увы, когда они добежали до ворот, никого там уже не было.
   Путаными кривыми улочками мастера углубились в город.
   Странное зрелище представилось их глазам.
   Дома в городе были деревянные, черные. Крыши, покрытые колотой, зеле-
ной от времени щепой или вязками соломы, покосились, ворота домов упали.
Доски в стенах торчали во все стороны. Там и сям угрюмо возвышались  до-
щатые башни, пустые и заброшенные. Не лучше выглядели и жители. Они  хо-
дили в грязной одежде, были нестрижены, небриты, все с воспаленными гла-
зами. Ногти на их руках завивались стружками. За  стоптанными  башмаками
волочились оборванные шнурки.
   Появление Гака и Буртика поразило горожан. Издавая  возгласы  удивле-
ния, они столпились около мастеров. Перебрасываясь короткими фразами,  в
которых были испуг и настороженность, они рассматривали гостей так, буд-
то те только что опустились по веревочной лестнице с неба.
   - Куда это мы попали? - удивился Буртик. - Эй, вы,  послушайте,  если
кто-нибудь из вас знает...
   Толпа отшатнулась.
   - Можете не бояться нас, мы приплыли...
   Еще шаг назад.
   - Ты подумай, они не хотят разговаривать! А что за физиономии! - воз-
мутился Буртик. - Они похожи на дикобразов! Впрочем, мы тоже хороши...
   Взрыв парохода превратил одежду мастеров в лохмотья.
   Гак отыскал в кармане иголку, Буртик - нитку,  друзья  уселись  прямо
посреди улицы, и работа закипела.
   Однако вид работающих произвел на толпу и вовсе неожиданное действие:
раздались крики ужаса, все бросились врассыпную.
   - Стойте! - закричал Буртик. - Какая муха вас укусила? В чем дело?
   Но отвечать на его вопрос было уже некому.
   Друзья снова двинулись в путь.
   - Не пойму... - рассуждал Буртик, - что могло их так напугать? Ну се-
ли два бродяги посреди улицы, ну подправили свои штаны и куртки,  подоб-
рали свои лохмотья... Ну и что? Однако дело к вечеру - надо  торопиться.
Вон за забором большой дом, идем туда!
   Мастера вошли в открытые ворота и от удивления остановились.
   Посередине заросшего лопухами двора чернел  бревенчатый  сруб.  Крыша
его стояла в стороне. Два дюжих молодца палками гоняли с нее ворон.
   У сарая крючконосая старуха таскала из бочки удочкой  соленые  грибы.
За ней наблюдал толстяк, одетый, несмотря на жару, в меховую шапку и ва-
ленки.
   Неподалеку лежала вверх колесами телега. Четыре человека, повалив  на
спину костлявую лошадь, запрягали ее. Кончив, они  поставили  лошадь  на
ноги, телегу - на колеса, сели в нее и не торопясь уехали.
   Гак и Буртик растерянно переглянулись.
   Первым заметил их толстяк. Вразвалку он подошел к мастерам.
   - Кто такие? - недовольно пробасил он. - Почему бродите по городу? Вы
не похожи на здешних.
   Буртик стал объяснять, кто они и как сюда попали. Толстяк слушал  от-
дуваясь и недоверчиво шевеля губами.
   - Переплыли море? - наконец спросил он. - Не может быть. А есть ли  у
него вообще другой берег? Может быть, вы пришли через Лиловые горы?  Мо-
жет быть, вы грабители или, хуже того, ученые?.. Нет ничего ужаснее  лю-
дей, которые делят числа пополам и отрезают хвосты у ящериц. Бр-р!
   Буртик открыл рот от неожиданности.
   - Мы не те и не другие, - прервал он толстяка.  -  Мы  простые  кора-
бельщики. Строим корабли и пускаем их по морю.
   - Строите?! - Толстяк попятился и побагровел.
   Отойдя в сторону, он вполголоса сказал что-то своим людям, и те нача-
ли окружать мастеров.
   - Но-но, - предупредил их Гак. - Хотите помериться силами? - Он пома-
хал в воздухе своими огромными кулаками. - Идем, - обратился он к другу,
- все ясно, тут все сумасшедшие, весь город сошел с ума.
   Он первый направился к воротам, люди расступились. Буртик  последовал
за ним.
   Никто не осмелился преследовать мастеров.
   Дойдя до конца улицы, друзья наткнулись на полуразвалившийся сарай.
   Уже темнело.
   - Отличное место для ночлега! - сказал Буртик. - Открывай дверь, поп-
робуем устроиться.
   В сарае было тепло и тихо. Рядами стояли бочки. Пахло вином и  сеном.
Мастера растянулись на полу  и,  утомленные  так  странно  закончившимся
днем, сразу уснули. Но спали они чутко.
   Разбудил их какой-то шум.
   - А, в чем дело? - пробормотал спросонья мастер Гак.
   - Тс-сс, - остановил его приятель. - Здесь кто-то есть!
   Они замолчали.
   - Человек! - шепнул Буртик.
   В углу зашуршало.
   Гак отправился туда и вернулся, таща за шиворот какого-то человека.
   Открыли дверь. При лунном свете рассмотрели пойманного: он был  невы-
сок, в мятой одежде, с бородкой.
   - Кто такой? - грозно спросил Гак, приподняв и встряхнув  незнакомца.
- Что ты здесь делаешь?
   - М-меня зовут Нигугу, - испуганно ответил  пойманный,  барахтаясь  в
воздухе. - С ведома князя Мудрили я ищу вино. Два важных гостя  -  и  ни
одной бочки во всем доме.
   - Стой, не тряси его! Он говорит любопытные вещи, - остановил  Буртик
приятеля. - Какие гости? Как они выглядят?
   - Две пары грязных сапог и две зеленые шляпы. Все,  что  я  видел.  И
чистили во дворе два ученикабездельника...
   - Зеленые шляпы! - радостно воскликнул Буртик.
   - Ничего не понимаю! - прорычал мастер Гак.  -  Нигугу...  Мудрила...
Ученики, которые чистят шляпы... Где мы, в конце концов? В какой стране?
   - Вы в Стране бездельников, - ответил ему человек со странным именем.
- Не держите меня за шиворот, я расскажу все.


   Глава четвертая, содержащая историю Страны бездельников и  рассказ  о
жизни Нигугу

   Вот что Нигугу рассказал мастерам.
   В давно прошедшие времена страна, куда попали друзья,  была  населена
трудолюбивым народом. В ее городах и деревнях  жили  могучие  кузнецы  и
старательные землепашцы. Жили быстрые ткачи и неторопливые шлифовальщики
стекол.
   Однако их жизнь была нелегкой. Страной правили князья, бароны,  купцы
и военачальники. Сколько ни работали крестьяне и ремесленники - все  от-
бирали у них ненасытная знать и богачи.
   В стране был король. Звали его Барбаран. Он жил  в  каменном  дворце,
окруженный стражею и придворными.
   Однажды к королю пришел ученый по имени Алидада.
   - Ваше величество! - сказал он. - Нам  грозит  большое  несчастье.  Я
прочитал в облаках, что это лето будет  необычайно  дождливым.  В  реках
поднимется вода и затопит всю страну. Надо спасать народ!
   Алидада считался самым ученым  человеком  во  всем  государстве.  Ему
нельзя было не верить.
   Тогда Барбаран созвал придворных. Подумав, они предложили выстроить в
каждом городе высокие башни, в которых знатные и богатые люди  могли  бы
переждать наводнение. А простой народ?.. Что ж, времени осталось мало  -
думать о его спасении некогда.
   И король приказал выстроить для себя на одной из вершин  Лиловых  гор
Железный замок, а ученого Алидаду бросить в  тюрьму,  чтобы  тот  никому
больше не мог рассказать о предстоящем потопе.
   Шли дни. В каждом городе выросли высокие, острые,  как  рыбья  кость,
башни. В Лиловых горах поднялись зубчатые стены Железного замка.
   Народ строил их в неведении своей судьбы.
   Но ученый Алидада не сдался. В тюрьме каждое утро  ему  приносили  на
оловянной тарелке гречневую кашу. Съев ее, он выбрасывал тарелку в окно.
На тарелке вилкой было нацарапано обращение к народу.
   Чем меньше дней оставалось до наводнения, тем горячее и  убедительнее
звучали призывы ученого. Тарелки подбирали и передавали из рук в руки. И
когда до катастрофы осталась одна неделя, народ восстал.
   Вооруженные самодельными пиками и мечами, топорами и  косами,  ремес-
ленники и крестьяне опрокинули отряды  королевских  стражников,  разбили
тюрьму, освободили ученого Алидаду и вырвались из обреченных городов.
   Захватив женщин и детей, они ушли за Лиловые горы.
   Злые и испуганные, наблюдали за ними со своих башен знать и богачи.
   Народ ушел. Едва осела на дорогах пыль, поднятая  тысячами  башмаков,
тяжелые грозовые тучи надвинулись на беззащитную  землю.  Хлынул  дождь.
Желтые потоки забушевали на полях. Реки почернели и  вышли  из  берегов.
Селения, одно за другим, скрывались под водой.
   Скоро над волнами остались торчать только остроконечные башни, облеп-
ленные, как муравьями, пышно одетыми людьми.
   Вода затопила города и деревни, смыла посевы и разрушила  плотины.  И
лишь когда она спала, люди спустились с башен.  Барбаран  с  придворными
вышел из Железного замка.
   Они уцелели, но оказались правителями без подданных.
   В стране остались люди, знакомые только с одним трудом - едой и с од-
ним искусством - искусством безделья.
   Тогда Барбаран заперся в Железном замке и стал думать. Думал он месяц
и полдня. Во второй половине дня он вышел к придворным.
   - Знатные и достойные люди, - сказал он. - Нас  предали  и  покинули.
Некому кормить и одевать нас. Некому чинить мосты и сгонять в стада раз-
бежавшихся овец. Но не печальтесь: беглецы без нас  долго  не  проживут.
Без мудрого правления они передерутся и впадут в нищету.  Мы  нужны  им,
как стаду нужен пастух. Они вернутся! Они придут и на коленях будут умо-
лять, чтобы им разрешили вновь работать на нас. А мы не  работали  и  не
будем работать. Мы будем ждать.
   И он объявил законы нового государства.
   Труд в стране является преступлением.
   Глава государства - король. Править ему помогают Таинственный  совет,
его члены - тайные бездельники - и правители провинций.
   Все остальные жители делятся на бездельников  первого  разряда,  без-
дельников третьего разряда и учеников-бездельников.
   Для перехода в третий разряд ученики  держат  экзамен.  Бездельниками
первого разряда они становятся по выслуге лет, а  в  тайные  бездельники
попадают за особые заслуги.
   Вначале были предусмотрены и бездельники второго разряда, но  с  ними
произошел казус. Высечь на камне "Устройство страны" было поручено  трем
ученикам. Высекая текст, они поленились и пропустили слова "второй  раз-
ряд". Когда об этом доложили Барбарану, он так восхитился,  что  перевел
всех троих без экзаменов и выслуги лет прямо в первый разряд, а без вто-
рого решили обойтись.
   Барбаран записал законы государства в  Чернобелую  книгу  и  умер,  а
Страна бездельников начала свое существование.
   Шли годы. Народ не возвращался.
   Вначале бездельники попробовали и впрямь ничего не делать,  но  очень
скоро едва не умерли с голоду.  Тогда  время  от  времени  решением  Та-
инственного совета стали назначать пахарей, стражников, свинопасов,  ко-
торые в меру трудились и не в меру жаловались на свою судьбу. Но  удиви-
тельно: хотя в стране остались только самые отъявленные лентяи и лодыри,
даже среди них то один, то другой, трудясь,  превращался  в  порядочного
человека! Преступников били палками и возвращали  к  безделью,  но  годы
шли, а разброд и неразбериха в стране становились все больше и больше.
   Последние годы государством правил  король  Подайподнос,  а  главными
провинциями - хан Бассейн, барон Полипримус, князь Мудрила  и  несколько
других выдающихся бездельников.
   Мудрила был тот толстяк в меховой шапке и валенках, которого уже  ви-
дели мастера. Он был не только ленив, но и глуп. Крышу  своего  дома  он
велел поставить на землю, чтобы легче было гонять с  нее  птиц.  Любимую
лошадь - чтобы та не уставала, пока ей надевают упряжь, - приказал  зап-
рягать, уложив на спину. Грибы в доме доставали из бочки удочкой, вален-
ки носили летом, вино хранили на сеновале.
   Немногим лучше был барон Полипримус, во владениях которого жил  Нигу-
гу. Но барон был дряхл и никуда не выходил из своего замка. Поэтому  Ни-
гугу мог, несмотря на запрещение, работать и жил  немного  лучше  других
бездельников.
   Однако его подстерегало несчастье: дочь Эта - девочка  рассудительная
и любознательная - научилась читать. Сама, по книжкам и картинкам,  най-
денным на чердаке. Слух  о  необыкновенном  ребенке  распространился  по
стране. Однажды ночью в дверь постучали. В комнату ворвались вооруженные
люди, схватили Эту и увели. Несчастного Нигугу на другой же день  вызвал
к себе барон и неожиданно назначил  младшим  смотрителем  винных  подва-
лов...
   И вот сейчас он должен доставить в  замок  две  бочки  вина  для  та-
инственных незнакомцев в зеленых шляпах.
   - Все! - закончил свой рассказ Нигугу и понурил голову...
   Мастера долго молчали.
   - Повтори, как звали вашего ученого, - наконец нарушил молчание  Бур-
тик.
   - Алидада.
   - Странное имя. Ты больше ничего не слышал о нем?
   - Нет. Говорят, что с ним покинула нашу  страну  мудрость.  Она  была
заключена в дубовую шкатулку.
   Буртик вскочил на ноги.
   Так вот какой народ, придя издалека, основал много лет назад Семь го-
родов!
   Вот чьи чертежи рассматривали они с Гаком длинными зимними вечерами!
   Захлебываясь от восторга, он рассказал о своей догадке.
   - Ну конечно, - спокойно отозвался Гак.
   - А далеко ли замок барона? - снова обратился Буртик к бездельнику.
   - Часа три быстрым шагом.
   - Мы, кажется, напали на след, - сказал мастер. - Надо  идти.  Будешь
показывать дорогу, - обратился он к Нигугу. - Только не вздумай нас пре-
дать!
   - Не то прихлопну как муху! - пообещал Гак. И хотя угроза была произ-
несена не очень злым голосом, невольный их союзник поежился.
   Мастера стали размышлять, как попасть в замок.
   Скоро план был готов. Из винных бочек они выбрали две - пустую и пол-
ную. Буртик нашел за сараем поломанную тележку.  Ее  починили,  и,  чуть
рассвело, взвалив на тележку бочки, все трое отправились в путь.
   В это раннее утро на улице они оказались не одни.
   Вдоль домов полз человек. Он то и дело оглядывался по сторонам и пря-
тался. Это князь Мудрила, обеспокоенный появлением в городе  странных  и
опасных людей, какими он посчитал двух мастеров, решил послать гонца  со
срочным и совершенно секретным донесением к королю. Чтобы никто не заме-
тил и не остановил гонца, он велел ему не идти, а ползти на животе,  вы-
бирая самые окольные пути.
   Когда мастера вышли из города, гонец уже про полз пол-улицы.


   Глава пятая, с описанием замка барона Полипримуса, а также  приключе-
ний, которые имели в нем место

   Замок, в котором жил барон Полипримус, стоял в густом лесу. Его  кир-
пичные стены были покрыты зеленым мхом, во рву, окружавшем замок,  молча
копошились болотные жуки и плавали неслышные полосатые змеи.
   Больше всего на свете Полипримус любил тишину.
   Барон был сухонький, желтенький старичок. Целыми днями он  бродил  по
пустым комнатам без туфель, в одних чулках, обнаружив храпящего  в  углу
бездельника, наклонялся к нему, говорил: "Тс-с!" - и неслышно исчезал.
   Даже мухи в замке ходили по потолку на цыпочках.
   И вдруг, к крайнему неудовольствию хозяина, тишина  и  спокойствие  в
замке оказались нарушенными.
   Вечером к воротам торопливо подошли два человека в запыленных  плащах
и надвинутых на глаза зеленых шляпах.
   Барон выглянул в затянутое паутиной оконце и обмер: в двух  незнаком-
цах, которые входили через подъемный мост, он узнал первых  приближенных
короля, членов Таинственного совета  и  тайных  бездельников  -  маркиза
О-де-Колона и боярина Сутягу.
   Хозяин в одной туфле выбежал во двор. И сразу же  в  замке  захлопали
двери, по лестницам загромыхали дубовые скамейки, из подвалов полезли на
свет пузатые бочки.
   Гостям отвели лучшую комнату - на втором этаже,  с  крепкими  замками
целыми стеклами. Усталые и злые, они приказали принести им в комнату ви-
на, заперли дверь на ключ, упали на кровати и заснули мертвым сном.
   Во дворе стали открывать вино. Бочки сделали "пш-ш-ш",  и  из  каждой
выбежало по голубому пауку. Вина не было.
   Тогда-то барон и послал Нигугу в соседний город, к князю Мудриле.
   Гости проспали уже сутки, а Нигугу все не возвращался.
   Взбешенный и перепуганный, барон Полипримус не отходил от окна. Он то
вытягивал шею, то поднимался на носки, то прикладывал к  глазам  ладонь,
согнутую кривой дощечкой. Наконец, когда его терпение иссякло, на  доро-
ге, ведущей из леса, показался Нигугу. Он катил на тележке большую  боч-
ку. Вторую нес на плечах незнакомый барону высокий человек.
   Бочки поставили во дворе и стали ждать, когда гости проснутся. Гак  и
Нигугу уселись около бочек на земле.
   Гак исподлобья рассматривал двор.
   - Что это? - спросил он, показывая на сооружение из колес, гирь и ка-
натов, стоявшее около подъемного моста.
   - Часы, чтобы поднимать и опускать мост,  -  объяснил  Нигугу.  -  Их
построили много лет назад. Вечером, ровно в девять часов, они  поднимают
мост, а в шесть утра опускают.
   Гак присвистнул от неожиданности.
   - Значит, ночью выйти отсюда невозможно?
   Он глубоко задумался: "А как же Буртик? Если все удастся, утром  про-
пажа чертежа обнаружится, а он еще будет в замке... Нельзя терять ни ми-
нуты". Сделав несколько кругов по двору, мастер как бы случайно  подошел
к часам и стал их рассматривать.
   "Шестерни и колеса... Четыре каната от колес идут к  блокам.  На  них
висит мост... Ага, если переставить эти две шестерни и чуть-чуть  подви-
нуть стрелки, изменится и время опускания".
   Незаметно для часовых Гак начал переставлять шестерни.
   Сонные бездельники не обращали на него никакого внимания.
   "Готово!"
   Он вернулся к бочкам.
   - Дружище! - прошептал мастер, наклоняясь к одной из них.  -  Сегодня
мост опустится ровно в полночь, когда зайдет луна. Будь  готов  и  беги.
Понял?
   - Понял! - раздался из бочки голос Буртика.
   Когда гости проснулись, барон Полипримус распорядился внести бочки  к
ним в комнату.
   Гака наверх не пустили.
   Зато Нигугу, попав в комнату, смотрел на похитителей во все глаза.
   В комнате стояли две кровати. На одной сидел тощий человек  с  хищным
носом и длинными черными усами. На другой - грузный коротышка  с  жабьим
лицом. Это были маркиз О-де-Колон и боярин Сутяга.
   Нигугу выбил крышку у бочки с вином, принес две кружки,  поставил  их
на стол и, пятясь задом, покинул комнату.
   Но усталые маркиз и боярин, едва попробовав вино, снова завалились на
кровати.
   Наступил вечер. Ровно в девять мост, скрипя, поднялся. Гак и  Нигугу,
лежа за рвом в кустах, с нетерпением ждали полуночи.
   Между тем в комнате, где спали их враги, стояла полнейшая тишина.
   "Ш-ш-ш... ш-ш-ш..." - волоча по полу голые хвосты, проходили из  угла
в угол крысы.
   "Кувык!.. Кувык!.." - пела за окном ночная птица.
   Бочка была тесной. У Буртика заболели ноги, потом  зачесалась  спина.
Он пошевелил ногой, рукой... и вдруг через щелку в бочку проник свет.
   Буртик уперся носом в доску и стал смотреть.
   На столе горела свеча. По комнате ходили два человека.
   - С рассветом на лошадей - ив путь. В  Железном  замке  нас  ждут,  -
скрипучим голосом сказал один.
   Второй пошлепал губами:
   - На лошадей? У меня и без них болят все печенки.
   - Ничего, доедешь. Осталось немного.
   - Тебе ничего...
   - Зато скоро все пойдет опять как в старину. Народ будет работать,  а
мы... Они скоро забудут свои Семь городов... Проклятый Алидада -  увести
всех!
   - Не ругай его. Старикашка еще поможет нам.
   - Еще бы! Ведь в этом чертеже... Но тс-сс - нас  могут  подслушивать.
Не выпить ли еще по кружке вина? Бр-р, какая кислятина!  Может,  в  этой
лучше?
   Говоривший подошел к бочке, в которой сидел Буртик,  и  просунул  под
крышку лезвие ножа.
   У мастера отчаянно заколотилось сердце.
   Крышка скрипнула. В бочке стало светлее... еще светлее... Буртик, го-
товый к прыжку, сжался как пружина.
   "Крак!" - нож щелкнул и переломился пополам.
   В бочке словно потушили свет.
   - Проклятие! - выругался человек. - Придется ложиться.
   Заскрипели железные кровати, и вскоре комната снова  огласилась  хра-
пом.
   Буртик долго не мог прийти в себя.
   Заговор против его народа, против добрых и веселых жителей Семи горо-
дов!
   Между тем стихли последние ночные звуки, крысы отправились на  покой,
а ночные птицы, сделав последние несколько кругов над замком, улетели на
добычу в лес. Замок затих.
   Мастер выждал еще немного и начал осторожно разбирать изнутри  подпи-
ленные Гаком доски. Получилась дверца. Через нее он вылез наружу.
   В окно низко светила луна.
   "Значит, время еще есть!"
   На кроватях вздыхали и посапывали.
   "Плащи и куртки? Вот они - на полу". Буртик обшарил карманы. Ничего.
   "Скорее всего - под подушкой".
   Он сунул руку под голову одного из спящих. Тоже ничего.
   Тогда он перешел на цыпочках к другой кровати. Человек на ней зашеве-
лился. Буртик замер, потом тихонько провел  рукой  под  подушкой  и  по-
чувствовал, как его пальцы коснулись шероховатого угла бумаги.
   "Вот чертеж!.. Теперь надо ухватить  его.  Двумя  пальцами.  Осторож-
но-осторожно. Слабо потянуть..."
   В этот момент раздались пронзительный визг и скрип железа:  подъемный
мост, который должен был открыть путь ровно в полночь, со страшным шумом
опускался.
   Перепуганные бездельники вскочили и, увидев перед собой в темноте че-
ловека, дико закричали.
   Буртик прыгнул в сторону. "Их двое. Оба с оружием. Поздно!" Он  выбил
ногой окно, прыгнул вниз и бросился по мосту вон из замка.
   Едва Буртик успел присоединиться к товарищу,  как  со  стороны  замка
послышался стук копыт. Кони  промчались  по  мосту,  неясными  силуэтами
мелькнули между деревьями и скрылись за поворотом.
   - Ушли! - воскликнул Буртик.
   Гак сидел охватив голову руками.
   "Какая неудача! Но почему, почему часы опустили мост раньше времени?"
   Запинаясь, Нигугу начал объяснять, как идет день бездельников. И  все
стало ясно.
   Для того чтобы раньте ложиться и позже вставать, бездельники  считали
время по-своему. До полуночи вечерние часы были  у  них  коротенькие,  и
стрелки быстро пробегали их. Зато после  полуночи  каждый  час  был  все
длиннее и длиннее, и стрелки едва перебирались от одного к другому. Ког-
да они подползали к шести утра, солнце давно уже стояло над головой.
   - Додумались, - гудел мастер. - Испортили даже время! Ну и ну! Теперь
воров не догнать... Идем, дружище. Починим пароход - и назад!
   - Нет, - покачал головой Буртик. - Возвращаться нельзя. - И он  пере-
дал разговор, подслушанный в комнате. - Против нашего  народа  готовится
что-то ужасное. Мы не можем оставить чертеж в их руках.
   - Но мы и не знаем страны. Куда идти? Кто поведет нас?
   - Я, - неожиданно сказал, поднимаясь с земли, Нигугу. - Вы  смелые  и
хорошие люди. Можете мной распоряжаться. Без Эты у меня нет дома. Я  по-
веду вас.
   Мастера переглянулись.
   - А он славный бездельник, старательный и работящий! - сказал Гак.  -
Может, и верно возьмем его с собой?
   - Я не против, - согласился Буртик. - Ну-ка, расскажи, как  добраться
до Железного замка.
   - Я знаю дорогу, - сказал Нигугу. - Но путь к замку долог.  Он  лежит
через всю страну, через пустыню и через непроходимые леса, которые  кон-
чаются у самых Лиловых гор.
   - Только бы не опоздать, - сказал Буртик и подумал  вслух:  -  Только
все-таки зачем им чертеж? Что они хотят сделать с нашими городами? Поче-
му они сказали: "Скоро все опять пойдет  по-старому..."?  Что  это  зна-
чит?.. Быстрее в путь!
   Маленький отряд, покинув лес, в темноте вышел на дорогу.


   Глава шестая, самая короткая

   Между тем в Стране Семи городов тревожился Глеб Смола.
   - Куда они запропастились? - удивлялся старый моряк. - Подавиться мне
старой акулой, с ними несчастье!
   И на четвертый день после отплытия Гака и Буртика над  городом  кора-
бельщиков взвился столб коричневого дыма и загудел колокол:  "Бам!  Бам!
Бам!" От его ударов в домах дрожали стекла. Костер из пеньковых  канатов
горел и трещал. Глеб Смола созывал Большую сходку.
   Большой сходкой в Стране Семи городов называли собрание самых  лучших
и самых опытных мастеров. Только они могли решать судьбы.
   Стоя на носу парохода, старший корабельщик обратился к собравшимся  с
речью.
   Как всегда, он был краток:
   - Они в беде. Надо посылать корабли!
   Перепачканные глиной каменщики, усталые ткачи, кузнецы, каждый из ко-
торых поднимал левой рукой трехпудовую гирю, и маляры, ни один из  кото-
рых не поднял бы ее и двумя руками, все слушали Глеба и кивали. Товарищи
в опасности! И даже те, кто свистел и насмехался в день неудачного поле-
та, сейчас готовы были первыми идти на поиски.
   Восемь кораблей вышли из порта в неспокойное море.


   Глава седьмая, где описывается, что  видели  друзья,  путешествуя  по
Стране бездельников

   День за днем шли приятели по стране.
   Небритые лица мастеров почернели. Одежда запылилась, даже манерой го-
ворить и молчать они перестали отличаться от бездельников. Никем не  уз-
нанные, а вернее, не заподозренные, мастера и их спутник упрямо  продол-
жали свой путь. Перед их глазами зеленые леса сменялись бурыми заброшен-
ными полями. Голубые реки пересекали пыльные серые дороги. Небольшие по-
селения, совсем крошечные города - все с  остроконечными,  тянущимися  к
небу башнями - однообразной чередой проходили перед двумя  корабельщика-
ми.
   Однажды друзья наткнулись на бездельников, лупивших палками  молодого
крепкого парня.
   - Стоп! - остановился мастер Гак. - В чем дело, Нигугу? Что тут  про-
исходит?
   - Его наказывают за работу, сделанную  без  разрешения  Таинственного
совета, - ответил провожатый.
   - Наказывают за работу - ведь надо же! А ну, постойте-ка, приятели!
   Видя, что на его слова не обращают никакого внимания, мастер  подошел
к бездельникам, сгреб за волосы и, подняв в воздух, стукнул лбами.
   Оглашая воздух криками, люди с палками разбежались. Убежал и испуган-
ный неожиданным спасением парень.
   Бездельники, населявшие страну, оказались на удивление разными. Целы-
ми днями валялись на солнцепеке далеко не все.
   Были кипучие лентяи. Эти мотались из стороны в  сторону,  брались  за
все дела подряд и, ничего не сделав, валились к вечеру без сил.
   Были лентяи вдумчивые. Такой мог днями сидеть  над  приготовленным  к
починке сапогом или листком чистой бумаги.
   И наконец, случилось мастерам встретить бездельника-мученика. Проходя
по улице маленького городка, они увидели человека, сидевшего на  корточ-
ках. Здоровенный верзила, схватив его одной рукой  за  шиворот,  вырывал
другой рукой из головы несчастного пучок за пучком волосы. Мученик гром-
ко стонал. По его шершавым щекам текли лиловые слезы.
   "А-а, понимаю, в чем дело, - опять  работа  без  разрешения  совета!"
Буртик бросился, растащил бездельников... и вдруг они оба обрушились  на
него с проклятиями и кулаками! Подоспевшие товарищи едва спасли мастера.
   - Что случилось? - спросил Нигугу, когда поле боя осталось  за  путе-
шественниками.
   - Я спасал его! - объяснил Буртик и рассказал о пытке,  которой  под-
вергался бездельник.
   - Что вы! Это же были два друга! Человек, сидевший на корточках,  го-
товится в ученые. Ему необходимо как можно скорее стать лысым.
   - Да ну? - удивились приятели. - А став лысым, какими науками он зай-
мется?
   - Никакими, - будет носить звание ученого. Его лысина уже сейчас дос-
таточна для получения степени магистра. Но бедняга, как видно, тщеславен
и метит в доктора. Придется ему пожертвовать остатками волос...
   Чем дольше шли мастера по стране, тем задумчивее становился Гак.
   - А ведь здесь когда-то было неплохо, - однажды сказал он. -  Хорошая
была страна.
   - Скоро останутся одни развалины, - ответил Буртик.
   Перед ними лежали запущенные поля, рухнувшие мосты, остатки селений.
   - Эта страна немножко и ваша, - тихо промолвил Нигугу.
   Действительно, перед мастерами лежала земля, на которой  трудились  и
жили когда-то их предки.
   Как она изменилась!
   И только дети оставались детьми.
   Они с визгом носились по дорогам, обливали друг друга водой  из  луж,
выспрашивали и узнавали все, что только можно узнать.
   Как-то, проходя мимо ручейка, на котором стайка перепачканных  грязью
мальчишек и девчонок мастерила плотину, Буртик заметил:
   - Смотрите, а ведь из них уже не получатся бездельники. Вон как ловко
плетут они загородку!
   - Бездельниками не родятся, бездельниками становятся, - возразил  Ни-
гугу. - Вы забыли, что их ждет. Когда дети подрастут, их отдадут в  уче-
ники. Там они изо дня в день будут наблюдать повадки взрослых.  А  когда
забудут все, что узнали, и разучатся всему, чему научились в детстве, их
допустят к экзамену... Между прочим, он состоится завтра в бывшей столи-
це, которая лежит на нашем пути. Там же  будут  выбирать  чемпиона  без-
дельников. Хотите посмотреть?
   Но Буртик уже не слушал его. Он сидел на корточках возле ребят и мас-
терил им из досок и палок водяную мельницу. Скоро поперек ручья  выросла
плотина, а на ней весело закружилось в радужных брызгах колесо.
   - При-хо-ди-те! - закричали ребята, когда мастера двинулись в путь...
   На другой день друзья вступили на улицы большого города.
   Каменные дома с крутыми черепичными замшелыми крышами. Узенькие улоч-
ки. Над зловонными каналами - горбатые мосты. Башни, похожие на торчащие
рыбьи кости.
   Тысячи ворон, облепив карнизы домов, оглашали  воздух  пронзительными
криками. На улицах было безлюдно. Одичавшие собаки рылись в кучах рыжего
мусора.
   Это была столица государства, покинутая Барбараном.
   - Мы пришли вовремя. Не видно никого - все смотрят экзамен!  -  дога-
дался Нигугу.
   На городской площади, мощенной зеленым щербатым камнем, кипела  пест-
рая разноголосая толпа.
   Экзамен проходил в центре площади. Здесь  стояли  накрытые  полосатой
тканью столы, и двенадцать морщинистых старцев задавали вопросы юношам.
   Экзаменовались два парня - тощий и толстый.
   - Скажи, - обратился к тощему одетый  в  пышные  лохмотья  старик,  -
сколько будет, если к двум бурым свиньям прибавить еще две?
   - Четыре, ваша мудрость. Четыре бурые свиньи, - подумав, ответил тот.
   Старик покачал головой.
   - А ты что скажешь? - повернулся он ко второму парню.
   - Э?
   - К двум свиньям прибавить еще две? Сколько всего?
   - Восемь!
   - Прекрасно! Сразу видно, что ты по-настоящему готовился  стать  без-
дельником... Теперь возьмите оба по молотку и забейте эти два гвоздя.
   Парни вооружились молотками и начали вгонять гвозди в специально пос-
тавленный у стола обрубок дерева.
   "Трах!" - толстый промахнулся и  расплющил  молотком  палец.  Бедняга
взвыл от боли и запрыгал на одной ноге, держа палец во рту.
   - Хорошо! - похвалили экзаменаторы. - Ты обращаешься с молотком,  как
бездельник первого разряда... С этим парнем все ясно, - решили они. -  А
вот второй - слаб. Он еще не все забыл и  кое-что  умеет.  Придется  ему
прийти на следующий год...
   - А теперь, - Нигугу потянул за руки мастеров, - идемте смотреть  вы-
боры чемпиона!
   Борьба за этот почетный титул подходила к концу.
   Друзья подошли к барьеру, за которым состязались участники.
   Они были разделены на четыре группы.
   В первой бездельники соревновались, кто глубже засунет нос в банку.
   Во второй - кто дольше продержит на высунутом языке горошину.
   В третьей - в правом углу площадки - стоял дикий шум.
   Здесь, чтобы победить, надо было перекричать ДРУГ Друга.
   Верх брала толстуха в малиновой кофте. Она  визжала,  как  поросенок,
которого кладут в мешок.
   Зато слева было тихо.
   Соревнующиеся спали.
   Один из них сидел в бочке с водой. Над  поверхностью  торчала  только
его голова с закрытыми глазами.
   Второй спал лежа на битом стекле и ржавых гвоздях. Он сладко улыбался
во сне.
   - О, этот, чего доброго, станет чемпионом! - заметил Буртик.
   Но он ошибся. Большинство голов в толпе было повернуто к сухому дубу,
стоявшему на самом краю площадки. На нем висел вниз головой  подвешенный
за левую ногу человек. Он изредка шевелился во сне и посапывал. Это  был
бездельник по имени Бескалош. Он висел и спал уже шестой день кряду.
   Народ ждал. Неожиданно послышался треск - веревка, на  которой  висел
Бескалош, оборвалась, и он, не просыпаясь, упал прямо  в  объятия  своих
поклонников.
   Крики "ура!" потрясли воздух. Судьи несли дубовый венок. Чемпион  был
избран.
   Когда, покинув площадь, мастера и Нигугу вышли из города, в  лицо  им
пахнул сухой горячий ветер. Впереди лежала пустыня  -  суровые  владения
хана Бассейна.


   Глава восьмая, из которой  можно  узнать  о  хане  Бассейне,  луне  и
дальнейшей судьбе мастеров

   Жаркий сухой ветер, который гонял по пустыне колючие шары сухой травы
и наметал песчаные валы около покинутых колодцев, только долетев до  се-
редины пустыни, мог услышать, подхватить и разнести  звуки  человеческих
голосов. Только здесь сохранились дома - жалкие, слепленные из глины,  и
чахлая зелень - все, что осталось от некогда богатого города.
   Среди домов и сохнущих на корню садов  поднимались  дворцовые  стены.
Второй месяц при дворе хана Бассейна никому не было покоя.
   - Ничего не известно? Никто не объявился?  -  спрашивали  друг  друга
бездельники.
   Второй месяц с высокой башни, сменяясь каждый час, глашатаи  выкрики-
вали:
   - Бездельники и дети бездельников! Кто придумает,  как  без  труда  и
затраты времени сделать имя  нашего  хана  бессмертным,  получит  тысячу
верблюдов и туфлю с ханской ноги! Торопитесь, бездельники  и  дети  без-
дельников!
   Хан гневался. Мрачный, он сидел, по-совиному сгорбясь на подушках,  и
ждал.
   Никто не являлся, а прославиться ему было необходимо.
   Деды и прадеды хана воевали. У него не было армии.
   Деды и прадеды строили города. У него не было рабочих. Во дворцах де-
дов и прадедов трудились золотых дел мастера, и звездочеты прибавляли  к
тысячам звезд новые тысячи. Во дворце хана никто не умел держать в  руке
резец и не мог сосчитать до девяти.
   Сегодня хан поставил у дверей  своего  любимого  визиря  Рахат-Лукума
смотреть, не ведут ли выдумщика.
   - Ведут! Ведут! - закричал наконец РахатЛукум.
   В зал ввели почерневших от солнца и совершенно обессилевших  мастеров
и их спутника. Без еды, страдая от жажды, они шли восемь дней по  следам
похитителей, пока не повстречали бездельников Бассейна.
   - Что придумали эти люди? - нетерпеливо спросил хан.
   - О могущественнейший из ханов, они не придумали ничего! - упав  ниц,
доложили бездельники.
   - Зачем же они здесь?
   - О тень полудня! Эти люди, вместо того чтобы наслаждаться  прохладой
стен, путешествовали через пустыню, испытывая муки жажды и голода, - за-
бормотал, стуча лбом об пол, один из бездельников.
   - Смотрите, как они измучены, как стерты их ноги и как  ввалились  их
глаза! - удивлялись придворные.
   - Они просят накормить и напоить их, а потом  вновь  собираются  идти
через пустыню, - доложил второй бездельник.
   - Это очень странно, о великий хан! - шепнул Рахат-Лукум. - Эти  люди
не бездельники. Они стремятся к тайной цели. Нельзя отпускать их.
   Хан зевнул и сказал Рахат-Лукуму что-то на ухо.
   - Неподвижнейший из неподвижных повелел  удовлетворить  просьбу  нес-
частных, - объявил тот. - Они будут пить, есть и жить во дворцовой  баш-
не. Жить до тех пор, пока хан не решит, чем он еще может  им  помочь.  А
решит он это после того, как прославит свое имя!
   Путешественникам не дали сказать ни слова, подхватили под руки и  по-
тащили из дворца.
   Так мастера и Нигугу оказались в каменной башне. Башня была без окон,
а сверху закрыта огромной деревянной крышкой.
   Потянулись томительные дни. Часами шагали  пленники  взад-вперед,  от
стены к стене, страдая от нетерпения и злости и слушая, как вопят навер-
ху глашатаи:
   - Бездельники и дети бездельников! Кто придумает,  как  без  труда  и
затраты времени сделать имя  нашего  хана  бессмертным,  получит  тысячу
верблюдов и туфлю с ханской ноги. Торопитесь, бездельники  и  дети  без-
дельников!
   Был вечер. Мастер Гак и Нигугу уже спали, когда их разбудил неожидан-
ный стук.
   Это Буртик барабанил изо всех сил кулаком в стену.
   - Поосторожнее, - пробормотал Гак. - Что с тобой,  решил  пробить  ее
кулаком?
   - Стены здесь толщиной два копья, - печально отозвался Нигугу.
   Но Буртик не слушал их.
   - В чем дело? - раздался наконец сверху голос стражника.
   - Немедленно отведите нас к хану! - крикнул мастер.  -  Я  знаю,  как
прославить его имя!
   - Вот так раз, - удивился Гак. - Я было решил, ты и в самом деле при-
думал что-то дельное. Зачем тебе бессмертие этого болвана?
   - Мне нужны верблюды, - тихо ответил ему товарищ.
   Весь дворец уже знал новость. Прошло немного времени, и зал, в  кото-
ром сидел поднятый с постели хан, наполнился бездельниками...
   - Приблизься! - кивнул Рахат-Лукум мастеру. - Хан разрешает тебе  го-
ворить.
   - Я слышал, великий хан, что ты хочешь  сделать  свое  имя  бессмерт-
ным... - начал Буртик.
   - Говори скорее, что ты придумал! - прервал его хан.
   - Медленный верблюд уходит дальше быстрой  лошади.  Пусть  он  скажет
все, что думает, - шепнул Рахат-Лукум.
   - Я и говорю, - продолжал Буртик. - Мы можем помочь тебе.  Взгляни  в
окно. Что видишь ты на вечернем небе?
   - Луну... - удивленно проговорил хан. - Но зачем она мне?
   - А знаешь ли ты, всезнающий, что луна все время повернута к нам  од-
ной стороной и что никто еще не видел ее обратного лика?
   - Ерунда! - возмутился Бассейн, но тут же вспомнил, что ему  подобает
быть сдержанным. - Ну и что же?
   - Хан, поверни луну к земле другой стороной, и твое  имя  никогда  не
сотрется в памяти людей. Нетрудное дело, и оно не потребует много време-
ни. Видал ли ты, как поворачивают камень, подложив под него конец копья?
Надо только подыскать такой шест, чтобы хватило до луны, - и дело сдела-
но.
   - Что скажете вы на это? - обратился хан к присутствующим.
   Те промолчали.
   - Хорошо, я подумаю, - сказал Бассейн. - Отведите их опять в тюрьму.
   - А как же награда?
   - Слово хана нерушимо. Туфля и верблюды будут доставлены в  башню!  -
выкрикнул РахатЛукум...
   - Теперь вы понимаете? - обратился Буртик к друзьям, когда  стражники
вновь опустили их в башню и оставили одних. - Сейчас нам приведут тысячу
верблюдов. Мы отдадим девятьсот девяносто семь стражникам, и они  выпус-
тят нас на волю. На трех верблюдах мы пересечем пустыню и достигнем  Же-
лезного замка... Почему, однако, их не ведут? Мне надоело ждать!
   Не успел он произнести эти слова, как люк  приоткрылся  и  двое  без-
дельников торжественно спустили на веревках тюк. Это была шкура  верблю-
да, в которой лежала стоптанная туфля.
   - Что это за шутки? - закричал Буртик. - Где верблюды? Я  буду  жало-
ваться хану!
   - Не кричи! - проворчал сверху стражник. - Хан щедр: это больше,  чем
тысяча, - это все его верблюды. Их давно уже нет. Последний сдох  в  тот
день, когда вас подобрали в пустыне. Вот его шкура.
   - Обманули! Ограбили! - Буртик заметался по башне, барабаня в ее сте-
ны. Ханская туфля летала от ударов его ноги как мячик.
   Что предпринять? Хан поймет, что над ним посмеялись, и  тогда...  При
одной мысли о будущем мастерам стало не по себе.
   Между тем в ханском дворце кипела работа. Самые долговязые из  страж-
ников и самые высокие из приближенных высыпали на  балконы  и  старались
дотянуться шестами и палками до луны. Сам хан дважды влезал на  окно  и,
держа копье за острие, пытался ткнуть тупым концом  в  серебряный  диск.
Любимый советник Рахат-Лукум, помогая ему, выпал из окна и свернул  себе
шею.
   Поняв, что его обманули, хан рассвирепел. Он приказал повесить наутро
троих насмешников за уши на стене башни, а всякого, кто употребит в  его
присутствии слово "луна", бить палками.
   - Что делать? Что делать? - шептал Буртик, бегая по башне.  Теперь-то
уж хан не поддастся ни на какую хитрость, не даст обмануть себя. Вот ес-
ли бы у них были замечательные инструменты, оставленные в  городе  кора-
бельщиков...
   Он сунул руку в карман и неожиданно почувствовал  в  пальцах  гладкую
твердую чечевицу.
   Зажигательное стекло!
   Однако какую пользу можно извлечь из него в их положении?
   Поджечь солнечным лучом... Но что? Во всей башне могла гореть  только
солома, на которой они спали. Перед глазами мастера возникла картина пы-
лающей башни и дымного облака, стремящегося кверху...
   - Мы спасены! - закричал он. - Слушайте меня, друзья, внимательно!


   Глава девятая, в которой события развиваются с ужасающей быстротой

   Ночь кончилась. Круглая луна насмешливо  улыбалась  в  бледно-розовом
небе. Площадь перед дворцом была убрана коврами. Глашатаи, перестав обе-
щать тысячу верблюдов, звали всех на место казни.
   К восходу солнца вся площадь была заполнена. Бездельники стояли,  пе-
реминаясь с ноги на ногу, и, вытягивая шеи,  глазели  на  башню,  откуда
должны были вывести осужденных. Шесть ржавых гвоздей, по одному для каж-
дого уха, лежали в карманах палачей.
   Взошло солнце и стало быстро подниматься по небосводу. Шум на площади
усилился.
   На балконе дворца появился хан.
   - Можно начинать! - приказал он.
   Палачи по ступенькам поднялись на верхушку башни.  Восемь  стражников
сдвинули с места крышку люка.
   Первый луч солнца проник в башню. И вдруг изнутри ее вырвалась тонкая
струйка дыма. Стражники отшатнулись.
   Дым становился все гуще и гуще. Вот он повалил клубами.
   - Они сожгли себя! - закричали в толпе.
   В это время из открытого люка  показалась  горбатая  спина  верблюда.
Подталкиваемый снизу, он пролез через люк, раздулся в громадный пузырь и
стал подниматься вверх.
   Раздались крики изумления.
   Под верблюжьей тушей, парящей в воздухе, все увидели привязанную  ве-
ревками доску, а на ней - три человеческие фигуры.
   Когда шкура, надутая горячим воздухом,  поднялась  над  дворцом,  ка-
кой-то предмет сорвался с доски и шлепнулся к ногам Бассейна.
   Это была стоптанная туфля.
   Сшитый из верблюжьей шкуры воздушный шар поднимался все выше и  выше,
унося мастеров и их товарища от мести тщеславного хана.
   Увлекаемый свежим ветром, шар пролетел над  городом,  оставил  позади
пригородные селения и понесся над пустыней.
   Желтое море песка с черными полосами сухой травы проплывало под верб-
людом. Утомленный бессонной ночью, Нигугу спал. Мастера сидели на доске,
свесив ноги, и смотрели вниз.
   Солнце уже взобралось на самую макушку неба, когда Нигугу проснулся.
   - Послушай, дружище, что это за горы вдали? - спросил мастера Буртик.
   - Лиловые горы.
   - Отлично! Значит, нас несет прямо к цели.
   И мастера затянули веселую песенку:
   Мы любим песню, любим труд,
   А дружим навсегда.
   И потому, а потому
   Нам не страшна беда.
   Хотя и знаем: труден путь,
   Мы по нему пойдем,
   Пока - тирим! - пока - тарам! -
   Злодеев не найдем.
   Никто не смеет унывать,
   Пока есть верный друг
   Есть цель, есть друг,
   Есть друг, и цель,
   И пара сильных рук...
   - Смотрите, кто-то идет по пустыне! - воскликнул Буртик, указывая  на
черное пятнышко вдали.
   Пятнышко приблизилось, и стал виден человек, тащивший на спине огром-
ный камень. Куча таких же камней виднелась невдалеке.
   - Один в этой глуши! Зачем он носит камни? - удивился Буртик.
   - Настоящий труженик! - довольно произнес мастер Гак. -  Приятно  ви-
деть его в этой стране лентяев.
   - Нет! - возразил ему Нигугу. - Я знаю, кто он.  Это  такой  же  без-
дельник, как все прочие. Его зовут фараон Термос Двенадцатый. Его предки
правили людьми пустыни, и каждый еще при жизни строил  себе  гробницу  в
виде каменной пирамиды. У Термоса Двенадцатого нет подданных, и ему при-
ходится самому строить себе пирамиду. Но хотя работа эта и адски тяжела,
настоящим трудом ее назвать нельзя - пользы она никому не принесет.
   Шар, медленно раскачиваясь, пролетел над  пирамидой  фараона.  Термос
Двенадцатый, сбросив на песок камень, задрал голову и  провожал  усталым
взглядом воздушный шар до тех пор, пока он не скрылся из виду.
   День шел к концу. Лиловые горы все выше поднимались над горизонтом.
   Солнце садилось. Стало прохладно. Воздух в верблюжьей шкуре  остывал,
и шар опускался все ниже. Пустыня кончилась.  Впереди  показался  густой
лес.
   Шар уже летел над самой землей.
   - Берегитесь! Берегитесь! - раздался взволнованный голос Буртика.
   Громадное черное дерево мчалось прямо на шар. Удар! Доска разлетелась
пополам, мастера и Нигугу грохнулись на землю.
   Лишенный груза, шар взмыл вверх и понесся прочь над синими верхушками
деревьев.
   Воздушное путешествие окончилось.


   Глава десятая, где мастера достигают Лиловых гор

   Густой темный лес стоял  перед  путниками.  Поросшие  мхом  древесные
стволы местами так тесно примыкали друг к другу, что между ними не могла
бы проскользнуть и лиса. Узловатые корни, не находя под землей свободно-
го места, переплетались и устремлялись вверх, чтобы лечь на мертвую  па-
лую листву. Долго брели спутники, пока однажды Нигугу  не  взобрался  на
дерево, а вернувшись, не сообщил, что Лиловые горы уже видны на горизон-
те.
   Маленький отряд снова углубился в чащу деревьев.
   Под ногами опять зачавкали гнилые, пропитанные водой листья.  Спутан-
ные ветви закрыли небо над головой.
   День за днем брели мастера и Нигугу по лесу, обходя исполинские ство-
лы.
   И опять, чтобы не сбиться с пути, время от времени Нигугу залезал  на
деревья и смотрел, в какой стороне горы.
   Однажды путь им преградило огромное коричневое бревно.
   - Какое странное дерево! - удивился Буртик. - Почему оно все в  блес-
тящих чешуйках?
   - Это змея, - ответил Нигугу.
   Оба мастера отскочили в сторону.
   - Не бойтесь! - успокоил их товарищ. - Она такая большая, что,  когда
хочет посмотреть на свой хвост,  целый  месяц  сворачивается  в  кольцо!
Идемте.
   Все трое перелезли через тело змеи и пошли дальше.
   По ночам - они проводили их, прячась между корней или в дуплах  испо-
линских деревьев, - лес наполняли голоса выходящих на  добычу  зверей  и
тоскливые крики ночных птиц. Днем они несколько раз видели  следы  како-
го-то большого зверя.
   - И все-таки какой мрачный, безжизненный лес, - сказал,  рассматривая
их, Буртик, - в нем не бегают ящерицы, не  поют  мелкие  птицы...  Здесь
хоть живут какие-нибудь лесные люди?
   - Живут, - согласился Нигугу, - в самой чаще живет племя проглотитов.
Они совсем одичали от безделья, даже разучились одеваться и варить  пищу
- ходят нагишом и обгладывают кору с деревьев.
   - Попадись они мне! - проворчал Гак и  хлопнул  кулачищем  по  стволу
так, что сверху дождем посыпались листья.
   Но вот настал день, когда Лиловые горы оказались уже совсем рядом,  и
мастера расположились на последний привал.
   Всю ночь они просидели, обсуждая, как лучше проникнуть в Железный за-
мок, а на рассвете поднялись и отправились в путь.
   Но когда мастера скрылись из вида, кусты, около которых  они  сидели,
раздвинулись и из них показалась голова боярина Сутяги.  За  его  спиной
поблескивали пики и топоры стражников.
   Не подозревая, что они обнаружены, мастера вышли  наконец  на  лесную
дорогу.
   План, придуманный ими ночью, был прост: поймать двух-трех  бездельни-
ков из замка, переодеться в их платье и,  проникнув  в  Железный  замок,
найти чертеж.
   Наконец на мокрой от дождя дороге Нигугу заметил следы.
   - Ага! - сказал Буртик. - Сделаем засаду здесь. Вон какие кусты  рас-
тут у поворота!
   Мастера и их провожатый весело направились к кустам, но не успели они
достичь их, как кусты зашевелились, из них выскочили на дорогу вооружен-
ные до зубов бездельники, окружили мастеров, бросились на них и началась
потасовка. Гак валил противников в грязь, швырял их в  кусты,  сталкивал
лбами. Наконец он прорвался через кольцо нападавших и очутился вместе  с
Нигугу на свободе, но, обернувшись, увидел, что Буртик с трудом  отбива-
ется от рассвирепевших бездельников.
   - Беги! - крикнул он Нигугу, а сам повернул назад.
   Увы! Силы мастеров убывали. К нападавшим подоспел еще отряд, и схват-
ка окончилась. Мастера лежали на земле со связанными руками.
   Нигугу не было видно нигде - воспользовавшись суматохой, он исчез.


   Глава одиннадцатая, про Железный замок и его обитателей

   Замок, в котором жил король Подайподнос, стоял на горе. Он был  окру-
жен зубчатой стеной. Четыре башни, похожие на шахматные ладьи,  возвыша-
лись в четырех его углах. Посредине торчала еще одна  остроконечная  ба-
шенка.
   Крыши, пол, стены замка - все было сделано из железа. Наверно, поэто-
му жители его всегда ходили с шишками и синяками.
   Внутри здания имелось множество комнат - больших, холодных и мрачных.
   Самым большим, самым холодным и самым мрачным был  зал  Таинственного
совета. Там находилась высокая, до самого потолка, каменная плита с  вы-
сеченным на ней "Устройством страны" и стоял трон Подайподноса.
   В этот день король занимался делами. Справа и слева  от  него  стояли
придворные. У ног, на низенькой скамеечке, сидела жена.
   Королева Оклюзия была настоящей королевой.  Она  имела  самую  пышную
прическу во всей стране, носила самые широкие юбки и  боялась  чертей  и
привидений больше, чем все остальные бездельницы, вместе взятые.
   - Ваше бездельничье величество! - докладывал расфранченный и надушен-
ный маркиз О-де-Колон. - Замечено вновь, что некоторые  ваши  подданные,
пренебрегая ленью, попадаются за работой. Бездельник третьего разряда Гм
без разрешения Таинственного совета и без ведома своего господина - тай-
ного бездельника Пирамидона - самовольно починил ветряную мельницу. Выз-
ванные по этому делу прибыли. Они ждут за дверью.
   - Ввести этого разиню!
   В зал вкатился сухой, как гороховый стручок, бездельник в пышном каф-
тане с грязными кружевами.
   - Кто ты? - спросил король.
   - Ва-ва-ваше ве-величество... - начал стручок.
   - Я тебя понял - тебя зовут Пирамидон, и это твой слуга  нарушил  за-
кон. Что ты можешь сказать в свое оправдание?
   - Я ва-ва...
   - Довольно! - прервал его король. -  Ты  убедил  меня.  Четыре  удара
толстой палкой по спине бездельнику Гм. Предупредить,  что  в  следующий
раз он будет повешен за ногу на крыле своей мельницы.
   - Как мудро и как быстро! - воскликнул маркиз О-де-Колон. -  Я  слышу
благородное сопенье этого преступника за дверью... Следующее дело  обра-
дует ваше величество. Бездельник первого разряда,  доктор  поджелудочных
наук Плюмбум О изобрел новые пробки для вина. С ними можно пить, не  ут-
руждая себя откупориванием бутылок. Изобретение состоит из дырки,  прос-
верленной в пробке. Я предлагаю в знак признания особых заслуг изобрета-
теля присвоить ему титул тайного бездельника.  Страна  давно  испытывает
нужду в докторах наук - тайных бездельниках.
   Подайподнос важно кивнул.
   - Слава новому члену Таинственного совета! - закричали придворные.  -
Да здравствует доктор поджелудочных наук Плюмбум О!
   Но тут среди придворных, толпившихся у входа в зал,  возникло  движе-
ние, раздались возгласы страха и удивления. В зал ввели двух мастеров.
   Королева Оклюзия широко раскрыла  глаза  от  любопытства.  Знаменитая
прическа, пышная, как корзина цветов, качнулась.
   - Кто такие? - удивленно спросил Подайподнос.
   - Потомки тех, кто  покинул  страну  во  время  наводнения,  -  начал
О-де-Колон. - Их руки в мозолях. Они пришли, чтобы...
   Король приподнялся на троне и торжествующе обвел глазами присутствую-
щих.
   - Они пришли! - прогремел он. - Вы слышите? Они пришли! Пришли, чтобы
умолять меня разрешить им вернуться. К плугам, к наковальням.  К  нам!..
Работать!.. Негодяи, долго же вы заставили нас ждать!
   Лицо Гака налилось кровью. Он сделал шаг вперед, но его опередил Бур-
тик.
   - Ты ошибаешься! - крикнул он и стал перед  королем,  закрывая  собой
товарища. - Мы свободные люди и...
   Последние слова мастера потонули в злобных криках.
   Зазвенели мечи.
   - Стойте! - раздался голос маркиза. - Стойте! Король  слышал  еще  не
все... Эти люди - опасные смутьяны. Слухи о них взбудоражили всю страну.
Они сумели пройти от моря до Лиловых гор непойманными. Починили на  гла-
зах у народа свою одежду. Переделали часы в замке. Смастерили  из  верб-
люжьей шкуры летательный снаряд... Спокойствие в стране поколеблено. Ими
освобожден от наказания нарушитель, чуть не убит будущий ученый,  изуве-
чено два десятка стражников. Как теперь доверять закону?  В  чем  искать
защиту?
   Но даже это не все. Дурной пример как болезнь распространился по всей
стране. Повсюду дети мастерят мельничные колеса,  делают  запруды,  и  я
предвижу, что на этом они не остановятся.
   Наконец, самое главное: эти люди - злоумышленники. Они проникли в на-
шу страну, чтобы украсть нечто, принадлежащее  вашему  величеству...  Их
вина доказана.
   Подайподнос побагровел от злости.
   - Так вот зачем они явились!.. - протянул он. -  Принести  сюда  Чер-
но-белую книгу! Надо определить им наказание.
   Два ученика-бездельника выбежали из зала и вернулись, неся в  вытяну-
тых руках толстую книгу с черными и белыми страницами.
   Худенький подросток, одетый в белый балахон с желтыми звездами, вышел
по знаку короля вперед и, открыв черную страницу, стал читать нараспев:
   - "Если кто-нибудь построит снаряд, плавающий по воде, и  прибудет  в
Страну бездельников, то этому преступнику..." Но дальше  ничего  нет,  -
растерянно сказал он.
   Бездельники испуганно зашумели.
   - Хм, - промолвил король. - Подайте книгу  мне  под  нос!..  Действи-
тельно ничего нет... А-а, понимаю! Мой мудрый предок поленился  дописать
страницу!
   - Как это по-королевски! - воскликнули придворные. - Только первый из
бездельников мог так составить законы для своего государства.
   - Почему эти люди так спокойны? От их взглядов у меня по спине бегают
мурашки, бр-р, - вполголоса сказал маркизу король. - Пусть их судьбу ре-
шает совет.
   Он жестом удалил бездельников. Мастеров увели. Громадный зал опустел.
   Когда наступил вечер, в зале собрался Таинственный совет.
   Совет действительно проходил самым таинственным образом.
   Все окна были закрыты железными ставнями. Горела единственная  свеча.
Лица бездельников, желтые, с фиолетовыми дырками вместо глаз, еле разли-
чались в полутьме.
   Зал был так устроен, что, когда говорили, нельзя было понять,  откуда
идет звук. Это было сделано, чтобы никто из заседавших не отвечал за то,
что говорилось и делалось в совете.
   - Члены Таинственного совета! - медленно начал чей-то голос в  темно-
те. - Вспомните дни, когда непокорная чернь, вместо того чтобы тонуть  у
подножия Высоких башен, собралась толпами и под водительством своих гла-
варей и изменника Алидады ушла через Лиловые  горы.  Прошло  много  лет.
Стерлись в пыль камни, по которым шли бунтовщики,  но  страна  осталась.
Остались мы - лучшие из достойных безделья. Однако жизнь в стране  оста-
новилась. Некому пахать и собирать урожаи, шить одежду и строгать крова-
ти, пасти коз и мерить расстояния между Луной и  Солнцем.  Надо  вернуть
народ, иначе нас ждут голод, холод и, наконец, гибель...
   При словах "голод" и "холод" по залу пронесся тихий стон. Желтые пят-
на закачались из стороны в сторону.
   - Выход есть! - раздался резкий голос. - Двое из нас отправились  год
назад через Лиловые горы по следам ушедших. Они нашли страну и Семь  го-
родов, которые основали беглецы. Нашли шкатулку Алидады и добыли из  нее
самый важный из чертежей. Вот он...
   В воздухе зашелестел невидимый лист.
   - В нем наше спасение. На чертеже нарисована летательная машина, при-
думанная Алидадой, а на обороте записано, как  делать  изрыгающее  огонь
вещество, именуемое "порох".
   Мы должны построить эту машину и сбросить горящие бочки с порохом  на
головы жителей Семи городов. Мы должны выгнать их из домов и погнать че-
рез Лиловые горы...
   Говорящий на минуту умолк, и новый, гнусавый голос ликующе выкрикнул:
   - ... назад в нашу страну!
   В зал словно ударила молния. Желтые лица метались  вверх  и  вниз,  с
грохотом валились скамейки, бездельники хрюкали и визжали от восторга.
   Красное пламя свечи мигало как в бурю.
   - Но как построить машину? - раздался вопрос, как только шум утих.
   - У нас есть двое пленных. Они умеют все. Заставим их строить  летаю-
щую машину и делать порох.
   Под утро Таинственный совет постановил:
   "Наказать двух пришельцев работой. Заставить их построить летательную
машину и изготовить двести бочек пороху.
   В помощь им отрядить две сотни бездельников потолще.
   Чтобы разбирать слова, написанные на чертеже,  приставить  к  ним  на
время работы королевского чтеца, обученного тайной грамоте.
   Секретный надзор за ними поручить Главному придворному сыщику".
   Это решение маркиз О-де-Колон и боярин Сутяга тотчас же передали мас-
терам.
   - Ни за что! - сказал Гак.
   - Ну нет, будем строить! - неожиданно согласился мастер Буртик.


   Глава двенадцатая, которая служит продолжением предыдущей

   Первый раз в жизни друзья поссорились. Они сидели в разных углах  ка-
морки и не разговаривали друг с другом.
   Прошел час.
   Второй.
   В дверь каморки постучали, и на пороге появился худенький подросток в
балахоне с желтыми звездами.
   - Эта! - представился он и грустно кивнул головой.
   - Эта? - переспросил пораженный Буртик и вдруг понял, что  перед  ним
девочка.
   - Эта? - повторил он. - Дочь Нигугу?
   - Мой отец!.. Вы знаете его? Что с ним?
   Узнав, что она среди друзей, что отец ее жив и находится на  свободе,
девочка растерялась от радости. В замке ее давно убедили в том, что отец
умер.
   - Я буду помогать вам чем могу! - взволнованно говорила  она.  -  Но,
пожалуйста, очень прошу, не оставляйте меня  здесь,  помогите  вернуться
домой! - При этих словах она заплакала.
   Успокоив девочку, мастера сами начали задавать ей вопросы.
   Вот что узнали они.
   В далекие времена в стране многие умели читать и писать, а  некоторым
была даже известна тайная грамота,  которой  записывались  самые  важные
открытия и законы. Но после Великого наводнения  учиться  стало  некому.
Шли годы, последний из грамотеев - тайный советник  Аскофен  -  под  тя-
жестью лет и безделья стал слепнуть и еле волочил ноги. Черно-белая кни-
га покрывалась в сундуке пылью. Законы толковали кто как  хотел.  Стране
угрожало безвластие.
   Когда весть о чудесной девочке донеслась до Железного  замка,  Подай-
поднос распорядился доставить ребенка к нему. Эту привезли  и  отдали  в
обучение Аскофену. Не прошло и месяца, как она постигла тайную  грамоту.
Тогда Черно-белую книгу достали из сундука и хорошенько почистили. Закон
был восстановлен.
   - Ведь это так просто - восстановить закон,  -  рассказывала  девочка
мастерам. - Нужна только большая тряпка... А теперь я  должна  прочитать
вам одну старинную бумагу, которую привезли недавно из-за моря.
   Эта достала из рукава свернутый трубкой пожелтевший лист.
   - Наш чертеж! - воскликнул Буртик. - Смотрите, вот она - летающая ма-
шина. Читай, скорее читай!
   Эта развернула лист и под рисунком остроносой машины прочла вслух:
   - Ра-ке-та.
   Так вот что изобрел много лет назад великий Алидада!
   Не тяжелый, обшитый досками корабль с неуклюжими  крыльями  и  слабой
паровой машиной, а стремительная огненная ракета должна оторвать челове-
ка от земли и завоевать для него небо - считал ученый.
   Водя пальцами по чертежу, Эта прочла, как построить ракету,  движимую
порохом, и как сделать порох из угля, серы и белого порошка - селитры.
   - Ракета, ракета, ракета! - пел Буртик и хлопал в ладоши.
   - Не сердись, дружище, - с горечью промолвил Гак. - Теперь и я  сооб-
разил - строить машину надо.
   - Вы хотите улететь? - испуганно спросила Эта.
   Буртик кивнул головой.
   - Но вам не позволят даже подойти к машине, когда она будет готова. В
замке говорят, что после постройки корабля вы будете заживо замурованы в
стену.
   - Чепуха, не построена еще такая стена!.. Так...  так...  Но  что  же
придумать?
   Придумать сразу они ничего не смогли.
   Шел день за днем. Мастера то часами просиживали  с  Этой,  слушая  ее
рассказы о нравах королевского двора, то мрачно бродили по замку.
   Между тем Таинственный совет не дремал.
   Были собраны сто первых бездельников - самых толстых и самых сильных.
Их привели в Железный замок, собрали  со  всей  страны  последние  пилы,
гвозди и молотки и доложили королю, что к началу работ все готово.  Дело
было за пленниками.
   Маркиз О-де-Колон и боярин Сутяга каждый  вечер  приходили  к  ним  и
спрашивали: прочитан ли чертеж?
   Даже сам начальник королевской стражи - закованный в железо, в  шлеме
с глухим забралом - несколько раз попадался мастерам у дверей их  камор-
ки.
   Все следили за ними, все торопили.
   Надо было приступать к работе.
   Как-то раз Буртик, подойдя к окошку, обратил внимание на  остроконеч-
ную башенку, возвышавшуюся над замком.
   - Занятная штука, - пробормотал он. - Послушай, Эта, что находится  в
башенке?
   - Она пустая и вот-вот упадет, - отвечала девочка. - Зачем она вам?
   - Пустая... пустая... Почему мне не приходило раньше в  голову:  ведь
она похожа... Гляди, дружище! Только приделать хвост!
   Гак взглянул через его голову и ахнул: тонкая, длинная, с острым шпи-
лем, башенка стояла нацеленная в небо, будто готовая к полету.
   А бездельники? Как отвлечь их внимание?
   - Постройте им... все равно что... что-нибудь такое,  вроде  птицы...
Большое, с крыльями, - сказала Эта.
   - Придумал! - Гак грохнул ладонью по столу. - Они хотят летать?  Лад-
но! Пусть строят корабль. Как мы когда-то: с мачтой, рулем и с крыльями.
Только без машины. Работы хватит на целый год. Когда они поймут, что та-
кие корабли не летают, будет поздно...
   Произнеся такую большую - самую длинную в своей жизни - речь, Гак за-
молчал и больше до самого вечера не проронил ни слова.
   Решено было строить два корабля: деревянный - для отвода глаз  и  же-
лезный - для побега. Бездельникам Эта сказала, что башенку надо  переде-
лать, чтобы кораблю было удобно причаливать к ней в воздухе.
   На другой день работа началась.
   Днем мастера сколачивали на верхней площадке замка,  у  самой  крыши,
корабль с круглыми боками, кривым разукрашенным носом и высокой  кормой.
Ночью - рубили от стен замка куски железа,  плющили  его  в  пластины  и
приклепывали к бокам остроконечной башенки.
   Работа двигалась медленно. Бездельники,  которые  подносили  мастерам
бревна и доски, спали на ходу, все валилось у них из рук.
   Пригнали еще сотню лодырей, не таких толстых, но таких же ленивых. Их
послали в подвалы готовить порох.
   Мастерам пришлось разделиться:  Гак  остался  наверху,  Буртик  пошел
вниз.
   Когда первые бочки с порохом были готовы, в подвал поставили  часово-
го. Им оказался знакомый мастерам чемпион бездельников - Бескалош.
   Лентяи, понукаемые мастером Буртиком, дробили серу, терли  в  порошок
березовый уголь, сеяли селитровую пыль.
   За стеной на бочке с порохом мирно похрапывал часовой.


   Глава тринадцатая, про то, как у Глеба Смолы появилась на лбу шишка

   Корабельщикам, которые отправились на поиски, не повезло.
   Свирепый шторм разбросал флотилию в разные стороны и целый месяц  но-
сил корабли от одного пустынного острова к другому.
   Ничего не найдя, они вернулись.
   Потянулись тревожные дни. Одна за другой отправлялись новые  экспеди-
ции. Маленькие пароходы появлялись у покрытых снегом северных берегов  и
у красно-коричневых скал юга. Но о пропавших вестей не было.
   Глеб Смола с пятью верными матросами искал усерднее всех. Они обшари-
ли каждый остров, каждую бухту и только глубокой осенью напали  на  след
двух товарищей.
   Однажды корабль Глеба после длительного плавания  подошел  к  берегу.
Крутые угрюмые скалы нависали над прибрежным песком. Из воды там  и  сям
торчали острые, как змеиные зубы, камни.
   - Не хотел бы я распороть на них свое брюхо! - проворчал  старый  мо-
ряк. - И тут ничего нет... Постойте, а это что такое? - Он навел на  бе-
рег подзорную трубу. - Пусть меня сдует ветром, если это не  судно!  Все
наверх! Лево на борт!
   Корабль подошел к остаткам  парохода,  брошенного  когда-то  маркизом
О-де-Колоном и боярином Сутягой.
   - К берегу!
   Толчок - и корабль Глеба уперся носом в береговой  песок.  Надо  было
искать следы пропавших.
   Шестеро моряков направились пешком вдоль берега.
   В самом деле, следы отыскались: на камнях одну за другой нашли выбро-
шенные волной шапки Гака и Буртика.
   Итак, они утонули...
   - Смотрите - люди! - вдруг крикнул один из  корабельщиков,  показывая
на вершину скалы.
   Действительно, из-за каменного гребня торчало несколько лохматых  го-
лов.
   Глебу принесли из пароходной каюты рупор, и он, направив рупор вверх,
прокричал:
   - Кто вы?
   - ...о-вы!.. - повторило эхо.
   Однако люди на скалах, чувствуя свою безопасность,  повели  себя  во-
инственно. Сверху вниз полетели камни.
   - Довольно нам двух смутьянов, которые были  здесь  летом!  -  злобно
ворчал Мудрила, распоряжаясь действиями своей грязной армии. - А  ну-ка,
сверните на них эту скалу!
   Но корабельщиков не так легко было запугать. Под  градом  камней  они
ждали, что решит их капитан.
   - Эти волосатики не зря стараются, - размышлял Глеб. - Наверно, Гак и
Буртик у них в руках!
   В это время осколок булыжника угодил прямо в лоб достойному  мастеру.
"Бац!" - на лбу моментально вздулась шишка величиной с грушу.
   - Грот и стаксель! - простонал моряк. - Я вам задам! - И он  бросился
к скале.
   Корабельщики пошли на штурм.
   Однако лезть наверх было страшно трудно. Только в одном месте  масте-
рам удалось найти каменную осыпку и по ней добраться почти до самых без-
дельников. Еще несколько шагов - и враги схватятся врукопашную...
   Но в эту минуту бездельники сдвинули с места скалу. Глухо охнув,  она
повалилась и поползла вниз, увлекая все на своем пути. Быстрее...  быст-
рее!.. "У-ух!" - и на берегу уже возвышалась груда  камней,  из  которых
торчали ноги и руки шести корабельщиков.
   Бездельники прыгали от радости.
   Немного погодя камни зашевелились, из них показалась голова  Глеба  в
разорванной фуражке.
   - Поражи бедя гроб... тьфу! - Он выплюнул изо рта камешек.  -  Порази
меня гром, они дорого заплатят за это!.. Вылезайте, друзья! Не пройдет и
месяца, как мы вернемся. Тогда посмотрим, кто полетит с горы вверх  тор-
машками!
   Но словам моряка не суждено было сбыться.
   Сразу после возвращения парохода домой ударил небывалый мороз. Он был
такой сильный, что море схватило льдом.
   Пришлось ждать весны.


   Глава четырнадцатая, посвящается труду

   В Стране бездельников тоже наступила зима. С железного потолка свеси-
ли белые носы ломкие сосульки.
   "Ап-чхи! Ап-чхи!" - только и слышалось по углам. Но работа не прекра-
щалась. На верхней площадке сто бездельников,  которыми  руководил  Гак,
продолжали сколачивать деревянный корабль. Он стоял похожий на обглодан-
ную рыбу, между его кривыми ребрами свистел ветер  и  пролетали  голубые
снежинки.
   - А ну, не бездельничать! - покрикивал Гак на своих лохматых помощни-
ков, и те, подышав на окоченевшие пальцы, вновь принимались стучать  мо-
лотками.
   В стороне лежали сбитые из досок  крылья.  Они  лежали  припорошенные
снегом, как два обломанных крыла громадной птицы.
   Внизу, в подвале, другие сто лентяев набивали порохом бочку  за  боч-
кой. Черные от угля, они были похожи на чертей, сбежавших из ада.
   Рос корабль. Росли ряды бочек в подвале. Росло и беспокойство  масте-
ров.
   Надо было во что бы то ни стало закончить постройку ракеты  до  того,
как будет готов крылатый корабль.
   Мог раскрыться и обман. Маркиз О-де-Колон и боярин Сутяга целыми дня-
ми вертелись около мастеров. Они требовали, чтобы Эта каждое утро читала
им чертеж. Девочка, робея, разворачивала заветную бумагу и, не  глядя  в
нее, рассказывала о крылатом корабле из дерева, придуманном мастерами.
   Успокоенные бездельники уходили и докладывали Подайподносу,  что  все
идет как нельзя лучше.
   Мастера торопились.
   Когда замок погружался в сон, они вместе с Этой поднимались в  остро-
конечную башенку и, выслушав, что прочитает им по чертежу девочка,  при-
нимались за дело.
   Дверь в башенку закрывалась плотно, и только чуткое ухо могло расслы-
шать сквозь нее веселые звуки их работы.
   "Клиньг-клиньг! Цвик-цвик!" - ковал мастер Буртик.
   "Ж-ж-жик! Ж-ж-жик!" - пилил железо мастер Гак.
   "З-з-зу, з-з-зу!" - пело сверло.
   "Хуп-хуп-хуп!" - выравнивала пластинку деревянная колотушка.
   Главный придворный сыщик Фискал, назначенный Таинственным советом для
наблюдения за мастерами, ревностно исполнял свои обязанности. Обнаружив,
что по ночам мастера уходят куда-то из своей каморки, сыщик решил высле-
дить их.
   Несколько раз он пробирался к башенке и подслушивал у двери.
   Это заметил Буртик.
   Чтобы проучить сыщина, он приделал под замочной скважиной, куда  при-
падал носом Фискал, круглую железную ручку.
   Морозы стояли лютые.
   Не прошло и двух ночей, как сыщик решил снова отправиться на  развед-
ку.
   В глухую полночь он прокрался по пятам мастеров к  остроконечной  ба-
шенке и стал подслушивать.
   Наконец из-за двери долетели звяканье и скрежет.
   Фискал приблизил глаз к замочной скважине.
   Ничего не разобрать!
   Он нагнулся еще ниже, вытянул шею, высунул от нетерпения язык и  -  о
ужас! - коснулся им холодного железа.
   Язык тотчас же примерз.
   - А-а-а-а! - завопил сыщик и завертелся, как пескарь на крючке.
   Из башенки выскочили мастера. Сбежался народ. Под дверью развели кос-
тер. На язык сыщику стали лить теплую воду. Язык оттаял, и Фискал, завы-
вая, убежал вниз.
   С тех пор он держался подальше от  башенки.  Мастера  могли  работать
спокойно.
   Наконец внутри башенки выросли сложные механизмы. Четыре  треугольных
руля были приклепаны к ее бокам. Нижняя часть загружена порохом.  Болты,
которыми крепилась башенка к крыше замка, ослаблены и подпилены.
   Ракета была готова. Мастера назначили ночь отлета.
   Она пришла. Эта, Гак и Буртик не спали, ожидая полуночи.
   Но в замке не спал еще один человек.
   Королева Оклюзия сидела у тусклого зеркала в своей спальне и  выдумы-
вала новую прическу. Когда очередная завитушка была старательно  уложена
на место, взгляд Оклюзии упал на окно, которое выходило на крышу  замка.
По влажной, мерцающей в звездном свете крыше медленно шла белая фигура.
   Королева взвизгнула так, будто ей опустили за  шиворот  лягушку.  Пя-
тясь, она покинула комнату и помчалась, опрокидывая юбками  часовых,  по
коридорам в спальню мужа.
   - А? В чем дело?! - выкрикнул, просыпаясь, перепуганный  Подайподнос,
когда на грудь ему упала жена.
   - Я в... я в... я в... - бормотала та, стуча  зубами  и  цепляясь  за
одеяло. - Я в... я видела привидение. -  И  королева  рассказала  о  та-
инственной фигуре.
   Тотчас на крышу был послан отряд стражников.
   Это случилось за полчаса до назначенного мастерами времени сбора.
   В полночь Гак и Буртик пробрались в башенку.
   Эты не было.
   Прошел час... Второй... Забрезжил рассвет - девочка не являлась.
   - Я не полечу без нее, - тихо произнес Буртик.
   Гак хмуро кивнул.
   Днем мастера узнали о ночной тревоге. Эту, когда  она,  закутанная  в
свой балахон, шла к башенке, схватили стражники. В руках ее был  чертеж.
По приказу короля ее бросили в секретную камеру для особо  важных  прес-
тупников.
   Как помочь Эте? Сможет ли девочка сохранить тайну? Догадались ли без-
дельники, куда и зачем шла их пленница?
   Пока мастера ломали себе голову над этими вопросами, слежка  за  ними
усилилась еще больше.
   Теперь они не могли выйти из каморки, чтобы из-за угла  не  показался
длинный нос сыщика. Маркиз О-де-Колон и боярин Сутяга не отлучаясь  сле-
дили за их работой.
   С этой ночи на окне королевы появилась глухая железная ставня.


   Глава пятнадцатая, с невероятными событиями, в результате которых по-
вествование приближается к концу

   Пришла весна. В подвале и на  крыше  работа  заканчивалась.  Раскинув
по-птичьи крылья и задрав к небу нос и корму, корабль стоял на площадке.
От мачты к палубе тянулись веревочные лесенки. На корме и  вдоль  бортов
были натянуты предохранительные сети. Громадные крылья под напором ветра
тихонько покачивались и скрипели.
   "Что делать?" Нелегко было смириться с мыслью, что им никак не  осво-
бодить Эту, что, даже если их побег удастся, девочка останется  в  руках
бездельников... И все же надо было принимать решение.
   - Сделаем так, - предложил Буртик. - Когда бездельники  сядут  в  ко-
рабль и начнут раскачивать крылья, тихонько удерем  в  башенку.  Включим
двигатель - ив небо. Домой, к Глебу Смоле. Собирем мастеров, на  корабли
- и снова сюда. Освободим Эту,  найдем  Нигугу,  перевернем  всю  страну
вверх дном... Из здешних детей люди еще получатся! А бездельников  выго-
ним в горы. Пусть строят все с самого начала, с первого кирпича,  своими
руками... Между прочим, - добавил он, - сегодня я опять заметил у  нашей
башенки начальника королевской стражи. Надо быть начеку...
   Наконец все было готово. Король назначил полет на первый день апреля.
   Наступило утро этого долгожданного дня,  полетнему  теплое  и  удиви-
тельно тихое. Даже птицы в лесу почему-то настороженно умолкли.
   На площадке у корабля стали собираться бездельники. Грязные, лохматые
члены Таинственного совета и простые стражники - все они кучками  ходили
вокруг крылатого чуда и торопили мастеров.
   Все хотели лететь.
   На площадке появился Подайподнос со свитой. Маркиз О-де-Колон,  князь
Мудрила, барон Полипримус, хан Бассейн и фараон Термос Двенадцатый важно
выступали за королем. Позади них семенил боярин Сутяга.
   Мастера провели Подайподноса по всему кораблю, показали, как движутся
крылья и как поворачивается руль.
   Король подал знак. Бездельники толпой повалили на корабль.
   Поднялась неразбериха, каждому хотелось расположиться поближе к коро-
лю, ссорились из-за места у борта, из-за родственников, которых  привели
и которых тоже тащили за собой, раздавались крики, стоны, проклятия.
   Гак и Буртик незаметно соскользнули с  палубы  и  начали  пробираться
сквозь толпу к двери, которая вела внутрь замка.
   Им оставалось не больше десяти шагов, как вдруг навстречу из двери  с
криком выбежал сыщик Фискал.
   - Беда! - завопил он. - Бездельник Бескалош уронил свечу в кучу поро-
ха. Все выходы из замка в огне. Пожар! Пожар!
   - Проклятье! - воскликнул О-де-Колон. - Летим  быстрее!  -  Оттолкнув
Подайподноса, он сам схватился за руль. - Двигайте крылья, негодяи! Дви-
гайте крылья!
   Последние из бездельников с воем лезли на корабль.
   Королеву Оклюзию вытолкнули за борт. Зацепившись платьем  за  гвоздь,
она повисла вверх ногами, ее знаменитая прическа отделилась от головы  и
полетела вниз. Вместо пышных золотистых кос все увидели  тоненькие,  как
поросячьи хвостики, пучки черных волос.
   - Ай-ай-ай!
   Но никому, даже мужу, не было до нее дела. Подайподнос сам едва стоял
на корме корабля.
   Боярин Сутяга тревожно высматривал мастеров.
   Злой огонек вспыхнул в его глазах, когда он заметил их.
   - Держите! Держите!
   Полтора десятка вооруженных до зубов стражников налетели  на  Гака  и
Буртика. Мастера отбросили их. Но, сражаясь, друзья вынуждены были  отс-
тупить к самой корме корабля. Тогда Сутяга перерезал веревку, на которой
держалась кормовая сеть, и та, упав, накрыла мастеров как куропаток.
   Раздался радостный вой... Минута... и мастера уже  лежали  спеленутые
сетью, упакованные в один узел, тесно прижатые друг к другу.
   Около них появился начальник стражи в зловещем, наглухо закрытом шле-
ме.
   - Отнести и бросить в подвал - в огонь! - прошипел Сутяга.
   Начальник стражи повелительно взмахнул рукой. Солдаты волоком потащи-
ли друзей внутрь замка.
   - Вот теперь мы и в самом деле пропали! - шепнул Буртик  товарищу.  -
Слышишь - гудит? Это горит рассыпанный порох. Когда огонь дойдет до  бо-
чек, все взорвется!
   - Прощай, ты был хорошим другом! - печально ответил ему Гак.
   Неожиданно начальник стражи остановился.
   - Всем остаться - охранять лестницу! Пленных поведу я сам! - приказал
он.
   Дрожащие от страха  перед  пожаром  солдаты  повиновались.  Начальник
стражи разрубил мечом сеть, и мастера, озадаченные и недоумевающие, под-
нялись на ноги.
   - За мной! Быстро!
   После, секундного колебания Буртик толкнул  приятеля  плечом,  и  оба
двинулись за своим закованным в железо провожатым.
   - Бегом! Бегом!
   Добежали до лестничной площадки. И тут враг мастеров повел себя непо-
нятно: он свернул в узкий коридор, вышел на потайную  лестницу  и  снова
начал подниматься наверх.
   Потайной ход кончился. Крыша. Перед мастерами выросла дверь  остроко-
нечной башенки.
   - Быстрее! - приказал стражник и первый полез в дверь.
   Когда все забрались в башенку, он снял шлем.
   Мастера ахнули: перед ними стоял Нигугу, одетый в железные латы с чу-
жого плеча, здоровый и невредимый. Из-за его спины выглядывало  бледное,
но счастливое лицо Эты.
   - Потом, все расспросы потом! - торопил мастеров Нигугу. - Огонь  уже
у бочек!
   - К взлету! - скомандовал Буртик.
   Все бросились по местам.
   Буртик нажал кнопку. С ревом загорелся порох. Башня вздрогнула.  Один
за другим лопнули державшие ее болты.
   Ракета рывком поднялась в воздух.
   Мимо ее окон пронеслись четыре угловые башни, окутанные дымом, и  ко-
рабль, набитый бездельниками. По желтой ленточке  дороги  ползла  темная
точка. Это приближался к цели гонец, посланный полгода назад князем Муд-
рилой.
   Замок уходил вниз, становясь все меньше и меньше. Блеснуло пламя, же-
лезные башни покачнулись, и крепость  бездельников  с  ужасным  грохотом
взлетела на воздух.
   Под ракетой уже проплывали дремучие леса, а позади все еще  клубилось
и поднималось черное облако дыма.
   Так погибли Железный замок и его обитатели, самые коварные и злые  из
всех бездельников.


   Глава шестнадцатая, и последняя

   Ответ на загадку - как попал Нигугу в замок - оказался простым.
   Очутившись в лесу, он  решил  выполнить  намеченный  ранее  мастерами
план: поймать бездельника и в его платье проникнуть в замок.
   Другу мастеров повезло: враг, который попался ему  в  руки,  оказался
начальником королевской стражи. Этот вояка из  лени  никогда  не  снимал
глухой шлем, закрывавший лицо.
   Нигугу легко проник в замок и стал жить  в  нем,  дожидаясь  момента,
когда сможет помочь друзьям.
   Куда делся перепуганный до полусмерти и раздетый до трусов воин, ник-
то никогда так и не узнал...
   Пока мастера слушали рассказ товарища, ракета,  прорезая  облака,  со
свистом неслась вперед. Леса, желтые пески, снова леса, города и,  нако-
нец, море. Синее, большое. Ракета словно повисла над ним без движения.
   Показался берег и стал расти на глазах.
   - Какие веселые разноцветные пятнышки на берегу! - воскликнула Эта. -
Нет, это не пятнышки, это дома. Как их много!
   - Город маляров! А вот и порт корабельщиков! - радовались мастера.
   Буртик наклонил рули, и ракета, вздымая тучи песка и пыли, села, мож-
но сказать, даже шлепнулась неподалеку от домика с мачтой.
   Путешественники вышли из ракеты и направились к нему.
   Над ним по-прежнему висел красно-голубой флаг.
   Когда путешественники подошли поближе, из форточки высунулся Бомбрам-
сель, встопорщил блестящие черны перья и отчетливо произнес слова, кото-
рых столько лет ждали от него:
   - Труд и победа!
   Ветер, который дул с моря, развернул флаг и пригнал облако. Оно  тоже
было похоже на кита. Облако заметило мастеров и остановилось. Не хватало
жаворонка. Но он еще прилетит.
   На этом лучше всего и закончить повесть о необыкновенных приключениях
двух мастеров в Стране бездельников.